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DESALINIZACIÓN DEL AGUA

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DESALINIZACIÓN DEL AGUA

El proceso de desalinización del agua consiste en eliminar la sal contenida en el agua de mar, para transformarla finalmente en agua dulce. Por esta razón las plantas desalinizadoras o desaladoras permiten distintos procesos que son indispensables para la elaboración de ciertas industrias y conglomerados urbanos, precisamente de aquellos que están cerca de desiertos o lugares donde el agua potable es un bien escaso, aunque existen reservas o fuentes de agua salada importante. La desalinización del agua acarrea varios problemas, entre los que destacan:
   

El alto costo de su proceso La contaminación para con el planeta Los requerimientos de energía a gran escala Una dependencia aún mayor de las conocidas energías fósiles

Al criterio de varios expertos, como Carlos Fernández de la Unesco, la desalinización solo debe proceder respecto de las aguas "business", es decir, de aquellas aguas que presentan una relación de costo-beneficio al corto plazo muy conveniente. Lamentablemente debido a factores cruciales como la gran cantidad de energía que se requiere para desalinizar el agua y el impacto ambiental negativo a que conlleva este proceso, no le permiten ser una solución de largo plazo, pero sí una alternativa viable para un problema urgente.

de esta forma el informe de COCHILCO vislumbra la implementación de una de estas plantas en la segunda región (zona minera más activa en el país). la actividad minera está seriamente amenazados por la escasez de agua. marcó la pauta de las más de 700 plantas que hoy recorren todo el país y que para el año 2005 logró producir la misma cantidad que se utiliza en un par de horas de agua dulce de forma natural. lo que hace imperioso el realizar un proyecto serio a través del cual se evalúe la implementación de una planta desalinizadora con fines industriales. que las reservas de agua dulce para los planes que comienzan en el 2010 y se proyectan hasta el 2020. país en vías de desarrollo que tiene un clima desértico amplio en el norte y que necesita de agua para todos sus proyectos cupríferos. pues se ve interrumpido el ciclo natural de muchos organismos marinos Introducción de nuevos contaminantes al ambiente que se ve en contacto con el proceso Por ello es preciso que los países que utilicen este sistema además implementen una política regulatoria de la nueva contaminación a la que hay que hacer frente. que más allá de dejar salmuera luego de haber desalinizado. pues se necesita una mayor cantidad de este recurso para conseguir el aumento de su extracción. se espera que la producción chilena de cobre alcance una proyección de unos 5. por lo que es menester de los encargados el identificarlos y adoptar medidas que excluyan los efectos indeseados que producen. De acuerdo a las estimaciones esbozadas en el informe antes aludido. aumentando asimismo todo lo relativo a la producción de concentrados de3. De esta forma la frase que afirma "sin agua no hay minería". la que instalada en el año 1965 en Lanzarote.38Mt para el año 2009.1Mt a los 1. termina por sentenciar a Chile a buscar iniciativas abiertas para la implementación urgente de una planta o varias plantas desalinizadoras en el norte del país. provocan otros inconvenientes al equilibrio establecido. Cada uno de los procesos que involucra la desalinización poseen una relación directa con distintos componentes químicos. hoy en día. en el desglose de necesidades de agua en la zona norte nos encontramos con los siguiente: La primera región consumirá un 18%. llegando a los 7.64Mt para el mismo año 2020. el aumento en la producción de concentrados agravan la escasez de agua. . Conforme a esto.Las desventajas asociadas a los procesos de desalinización radican en:   La interrupción del ecosistema. Existe. la tercera región un 17% y la cuarta región un 8%. Así. y en Sudamérica la que está emprendiendo Chile.38Mt en el 2020. mientras que los cátodos caerían de los actuales 2. una primera central o planta desalinizadora en España. pues necesitará un consumo del 57% del agua que utiliza la industria cuprífera entre la primera y cuarta región. Algunos ejemplos en el mundo pueden ser el del Golfo Pérsico. Gracias al informe desarrollado por COCHILCO (Comisión Chilena del Cobre).27Mt en el 2009 a los 5.74Mt en el 2020.

entre ellas. estas aguas pueden ser tratadas y enriquecidas adecuadamente con aditivos oportunos. La desalinización del agua. Es evidente que. Las aguas superficiales que discurren por la corteza terrestre. como ya empieza a ocurrir. permitiendo además ser una solución barata. de diverso origen y entidad. En general. sin contar las aguas dulces congeladas en ambos . a veces. pero tras un proceso de fácil desalinización. Al ser considerado este proceso como semejante al de desalinización de aguas procedentes del mar —pero en menor grado de dificultad y coste—. me remito a cuanto abordo en el punto siguiente. al menos aparentemente—. de fácil deducción. DESALINIZACIÓN DE AGUA DE MAR. y también resolver el problema de escasez cuando no es posible solucionarlo de manera total. resolviendo serios e importantes problemas. El proceso de desalinización para disminuir el contenido salino de las aguas salobres y de mar. ya existe el fenómeno de la desalinización. DESALINIZACIÓN DE AGUAS SALOBRES. La utilización de tales aguas derivadas de los procesos de desalinización —en comparación con las de procedencia marina— presenta la ventaja de su inferior salinidad y su menor contaminación biológica. Tengamos en cuenta que en el propio ciclo hídrico natural del agua.De esta forma es previsible el aumento de esta tecnología. energía y vida. tenemos que volver los ojos al mar. En función de los usos de destino. etc. En estas condiciones no son aptas para el consumo humano ni agrícola. más las que están almacenadas en suelo y subsuelo. abaratan su empleo y perfeccionan su utilización y resultados. las aguas salobres son de origen subterráneo. puede ser la única respuesta. aparte de que el coste de su desalinización es menor. Permite aumentar considerablemente los recursos de agua o mejorar su calidad —de forma muy importante—. paisajísticas. para evitar que de esta forma se produzcan problemas en la implementación de las nuevas plantas desalinizadoras. para su posterior utilización. es un medio complementario muy eficaz. como pueden ser las urbanas. agrícolas. y para no repetir. ni las cósmicas. aunque algunas aguas superficiales pueden presentar también altos contenidos en sales disueltas. durante el proceso de evaporación de aguas de mar. medioambientales. Las concentraciones habitualmente encontradas en la Península Ibérica oscilan entre 2 y 10 gramos/litro. ni las solares. y durante su proceso de elaboración. sin olvidar las posibilidades energéticas geodésicas. Siempre debe haber una gestión previa muy elaborada para armonizar demandas —muchas veces contrapuestas. El mar nos ofrece enormes posibilidades. industriales. encontrar agua dulce. aunque tomando las medidas del caso. que aumentan sus rendimientos. se pueden usar con ambos fines. del cual podemos obtener conclusiones homólogas. La desalinización de agua de mar es una gran solución al problema de la escasez de agua. como fuente próxima de elementos inmediatos de riqueza.

cuando se piense que. con los valores actuales. con restricciones urbanas que provocan gravísimos daños a los pobladores y a sus condiciones de sanidad. temperatura y contaminación. la solución para la reposición de acuíferos sobreexplotados. Cuando lo verdaderamente caro es carecer de un elemento básico. en gran parte. ni desde el punto de vista geodésico o geoístico. Me limitaré a una referencia generalizada y comparativa —no técnica— de los métodos actualmente conocidos. como de obtención. minerales y nuevas fuentes de inéditas energías. que están en competencia entre sí y. las cantidades máximas y teóricas de agua a desalar para completar las necesidades y demandas de agua potable son muy pequeñas. La desalinización y obtención de agua potable extraída del mar se logra por varios métodos. transporte y movilización del agua. La desalinización de agua de mar puede ser. y más especialmente en España —teniendo tanto perímetro de costa marítima—. sin haber recurrido antes a la solución de desalinización de agua de mar. incluyendo algunos datos interesantes que han sido ya publicados en una documentación administrativa del Gobierno de Aragón sobre “La desalación y reutilización como recursos alternativos” . porque. debe aprovecharse para conseguir otros elementos. La sal excedente de las desalinizadoras. Y más aún. nuestro futuro hídrico está en el mar. Es imprescindible este camino de investigación. por su renovación. si se sabe manejar con cordura y racionalidad. higiene y economía. se recurría a la falsedad de que era un procedimiento caro. como es el agua. Dentro de unos años. representan cifras ridículas en comparación con las que se almacenan en los mares y océanos que cubren las tres cuartas partes de la superficie terráquea. también. sin ningún tipo de repercusiones consideradas desfavorables para el medio marino. ello pone más en evidencia la necesidad de resolver este problema de forma lógica y por esta vía. que utilizan las energías convencionales. Será tan incomprensible que podría parecer como un juego de despropósitos. su capacidad es mucho mayor que la de otras . a medida que se perfeccionan y abaratan las técnicas. sobre todo en Oriente Medio. en magnitudes relativas a las aguas marinas. no todos ellos son utilizados en las mismas dimensiones. Puede ser casi inagotable. lógicamente. de forma teóricamente ilimitada y con mayores posibilidades cada día. Incluso se contribuiría al mantenimiento de los deseables y permanentes niveles de agua en el mar. Es el proceso de destilación más utilizado en el mundo. MÉTODOS DE DESALINIZACIÓN. al igual que debe serlo el reciclaje de aguas. Especialmente indicado para aguas con altas salinidad. entre otras. que son juzgados como óptimos. Precisamente. Por tanto. tanto de investigación. salubridad. como banal justificación o disculpa.polos — que no llegan a ser el 2% de las aguas marinas—. la sociedad no entenderá cómo hemos podido padecer falta de agua en algunas partes del mundo. Destilación súbita por “efectoflash”. aun teniendo en cuenta las previsiones del fuerte crecimiento de la población del Planeta y sus demandas. elevación.MSF.

a bajos costes. Produce agua de gran calidad. hasta superar el número de 50. pero utilizando una fuente de energía diferente — termocompresores—. algunas de ellas de pequeño tamaño. entre todos los procesos para desalinización de agua de mar. Su capacidad suele ser más reducida que las de MSF —no suele superar los 15. más alargamiento de vida y menor coste de fabricación. •El método de destilación por membranas. circunstancias y situaciones. Entre otras razones. lo que no podría ser si tuvieran un alto contenido en sales. convirtiéndose en el más utilizado en la actualidad. somos la nación europea puntera en buenas técnicas de desalinización por ósmosis inversa. Pero tiene el inconveniente de que su consumo específico de energía es de los más grandes entre los procesos conocidos. etc. Se recomiendan para sequías circunstanciales. el de más bajo consumo energético. Sistema por ósmosis inversa. que sigue funcionando. •El método de compresión mecánica de vapor. lo que lo hace sólo permisible para naciones con energía barata. con mayor eficacia y rendimiento. motores diesel. emergencias o utilizaciones temporales reducidas. que combina los procesos de evaporación y filtración. es de muy bajo consumo específico. menores costes de inversión y producción. y casos análogos. mediante el proceso de cristalización. por ser. son muy recomendables para según qué uso. tienen bajo consumo de mantenimiento y pueden tener una rápida amortización. y cuando no se pueden aplicar otros procesos. En las Islas Canarias se hizo una instalación de este tipo hace ya más de 25 años. En la década de los ochenta empezó el desarrollo y aplicación del sistema de ósmosis inversa en España. mediante el proceso de evaporación. Otros métodos •El método por destilación solar tiene. Sólo ha sido probado en laboratorio. con bajos contenidos de sólidos. pero tiene el inconveniente de que no existen . pero tienen un mejor rendimiento global con respecto a las mismas. pero su limitada producción hace que estas desalinizadoras sean de baja operatividad. así como otras análogas. con ensayos a escala reducida. Es apto para conseguir grandes caudales para abastecimiento de poblaciones.. abastecimientos turísticos estacionales. se logra una capacidad desalinizadora mucho mayor. pudiendo reciclarse posteriormente para ser utilizada agrícolamente. necesita mayor espacio para su instalación. en las instalaciones de cogeneración —en las que hay un considerable ahorro energético—. no han sido aún suficientemente desarrollados. además de consumir más energía. Este tipo de plantas industriales son muy versátiles y flexibles. Se sigue investigando en este sistema con la creación de nuevos modos y tipos de membranas.plantas destiladoras. obviamente. Siguiendo el mismo proceso. Es muy aconsejable cuando se aprovechan los calores residuales procedentes del vapor de escape de las turbinas. un coste energético muy bajo. turbinas de gas. fijas o móviles. y mayor flexibilidad de ampliación en el caso de aumento de demanda. Destilación por “múltipleefecto”. Las plantas desalinizadoras.MED. Sólo es posible pensar en estas instalaciones en sitios totalmente aislados y faltos de suministro de electricidad y agua Los métodos de congelación y formación de hidratos. Además.000 m3/día—.

compresores de tamaño adecuado para una producción acorde con la natural demanda. en su mayor parte. produce un elevado nivel de emisiones de CO2. que procede. de energías no renovables y. o en el reaprovechamiento de aguas residuales. para acercarnos a sus niveles. Las expectativas del sector lo merecen. al considerarse comercialmente como un subproducto de la electricidad. •En circunstancias justificadas. sí es muy importante tener en cuenta la energía empleada. ya sea llevado a cabo mediante técnicas de destilación o filtración. los resultados son interesantes. extraída de ciertos acuíferos o de vapores acumulados. y sus fuentes de generación. . para evitar impactos medioambientales contraproducentes. que es el auténtico objetivo. En estos campos tendríamos que tener un desarrollo de investigación análogo a los de Israel y Japón. si es que no están debidamente contrarrestados y controlados. DESALACIÓN E IMPACTO AMBIENTAL El proceso requiere un gran consumo energético. •El método de electrodiálisis es un proceso de filtración recomendable sólo para el tratamiento de aguas salobres. Su coste no es apropiado para aguas salobres y de mar. •El método de intercambio iónico es aplicado en la adecuación de agua para calderas. si se emplea el sistema de cogeneración para producir simultáneamente energía eléctrica —que pueda ser utilizada para procesos de desalinización—. pues se abarata importantemente el precio del agua. En este caso. derivados de los efluentes gaseosos producidos —que no serían admisibles—.

España obtiene agua a través de desaladoras desde hace 30 años. España es el país más avanzado en tecnología y capacidad de desalación por el método de ósmosis inversa (la filtración por membranas). El motivo es que la desalinización. industrial. Con todo y con ello. el uso de técnicas de obtención de agua mediante estos procedimientos sigue contemplándose únicamente tras apurar todas las formas de ahorro posible en los sectores consumidores de recursos hídricos. incrementa de forma significativa la presión sobre el litoral y conlleva emisiones de CO2. agrícola. gracias al desarrollo de métodos mas eficientes energéticamente o a través de mejoras en los propios equipos de desalación. fiabilidad y posibilidad de ampliación.200. factible fundamentalmente a través de destilación o filtración. como uno de los sistemas más efectivos que existen para afrontar la sequía. junto con los trasvases. La ósmosis inversa presenta en base a su menor coste. Producción En este momento la producción de agua desalada en el mundo supera los 24 millones de metros cúbicos diarios. el Informe de Sostenibilidad Ambiental del Ministerio asegura que cerca de un 60% de las aportaciones hídricas correspondientes a las futuras actuaciones urgentes en las cuencas mediterráneas provendrán de la desalación. a precios más razonables. No obstante. la producción alcanza aproximadamente 1. ya que se realiza en gran parte a partir de energías procedentes de fuentes fósiles no renovables. España es el único país donde se riega en una cuantía significativa con aguas desaladas. por citar un ejemplo. un volumen suficiente para abastecer una población superior a 120 millones de habitantes. Dentro de Europa. Estados Unidos y en la Europa mediterránea. En la Unión Europea. Y es que. la desalación se encuentra muy desarrollada en aquellos países en donde los recursos hídricos son más escasos.La desalación de agua de mar no era rentable hasta hace pocos años. Emiratos Árabes. La desalación se extiende por todo el planeta y tiene especial importancia en países como Arabia Saudita. La desalación tiene enormes perspectivas como fuente adicional.000 metros cúbicos al día. Sin embargo. En la actualidad. Hoy.000 proceden de agua de mar y el resto de aguas subterráneas salobres. 700. etc. la desalación se perfila. a pesar de sus efectos ambientales. Hoy es posible obtener del mar agua apta para el consumo humano. las tecnologías del presente han logrado disminuir el consumo de energía. cerca de la mitad del consumo de agua de la ciudad de Alicante proviene de una planta desaladora. La primera planta con una producción significativa de este tipo se instaló en Lanzarote en 1965. Así que obtener agua dulce a partir del líquido marino puede generar un impacto ambiental sensible. según el Ministerio de Medio Ambiente. . las técnicas para efectuarla eran poco viables desde un punto de vista económico. La rentabilidad de la desalación de aguas para uso agrícola depende del tipo de cultivo.

como toda intervención humana en el entorno natural. . Los especialistas advierten de la necesidad de frenar el impacto ambiental de la desalación para evitar daños en los ecosistemas marinos. se apunta la posibilidad de sustituir los actuales sistemas de alimentación por energía eólica. Las emanaciones de CO2 a la atmósfera. la construcción de plantas de desalación y su actividad producen un impacto que es preciso conocer y. pero puede ser importante. al finalizar el proceso de desalación se devuelve al mar una gran cantidad de agua salada muy concentrada. para evitar en lo posible las consecuencias ambientales de la desalación. a 100 metros de profundidad y en zonas en las que no pueda verse afectada la riqueza marina. Para paliar el impacto producido por las desaladoras en parte del litoral.Consecuencias Es indiscutible que. por tanto. El impacto de este tipo de vertidos sobre los organismos marinos depende de la tolerancia de éstos a los cambios de salinidad. Del agua del mar se obtiene gran parte de salmuera. se hace precisa una dilución previa del vertido con agua de mar. Por ello. los problemas de malos olores. el Ministerio propone construir las desaladoras en mar abierto. en la medida de lo posible. ésta se somete a un tratamiento global en el que se incluyen distintos procesos físicos y químicos que propician la precipitación de las sales que concentra. Por ello. el uso de parte del litoral para la construcción de plantas desaladoras y la expulsión de productos químicos procedentes de su limpieza al mar son las principales consecuencias medioambientales de este método. Además. Otra de los efectos del vertido es que hace necesario eliminar la anoxia (falta casi total de oxígeno) y. Tras la captación de agua bruta del mar. en la naturaleza. minimizar.

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