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DEFINICION:

El agua subterrnea representa una fraccin importante de la masa de agua presente en cada continente, con un volumen mucho ms importante que la masa de agua retenida en lagos o circulante, y menor al de los mayores glaciares. El agua del subsuelo es un recurso importante, pero de difcil gestin, por su sensibilidad a la contaminacin y a la sobreexplotacin.

El agua es un recurso natural finito y renovable, que se encuentra

en la Tierra bajo tres fases: slida (nieve, cascos polares, glaciares), lquida (ros, arroyos, lagos, ocanos, agua subterrnea), gaseosa (nubes). Mediante sucesivos cambios de fase, a travs de la evaporacin del agua en superficie de la Tierra y posterior precipitacin, se desarrolla el Ciclo Hidrolgico. El agua subterrnea forma parte del Ciclo Hidrolgico. Est constituida por agua de lluvia que penetra hasta capas del terreno que son capaces de alojarla y por donde circula. Al volumen de agua de lluvia que ingresa se le denomina recarga. El agua subterrnea, a travs de su circulacin, alcanza reas de descarga, que es por donde aflora a la superficie, alimentando ros, arroyos, lagos, humedales. Aproximadamente el 94% de las reservas de agua en planeta se encuentra en ocanos y mares, el 4% en agua subterrnea, el 1.98% en hielos y glaciares y el 0.02% en ros y arroyos.

El agua se encuentra encerrada entre dos capas impermeables y sometido a una presin distinta a la atmosfrica (superior). ). Slo recibe el agua de lluvia por una zona en la que existen materiales permeables, las precipitaciones deben atravesar las diferentes capas de suelo antes de ser integrada al agua subterrnea A las zonas de recarga se les puede llamar zonas de alimentacin. Debido a las capas impermeables que encierran al acufero, nunca se evidenciarn recargas autctonas (situacin en la que el agua proviene de un rea de recarga situada sobre el acufero) el nivel superior es la masa del agua o nivel fretico (nivel del acufero). El agua presente en las zonas de saturacin se denomina agua subterrnea

Qu son las aguas subterrneas y como se forman los acuferos?


Las aguas subterrneas son parte del ciclo hidrolgico que comprende el movimiento continuo de agua entre la tierra y la atmsfera por medio de la evaporacin y la precipitacin. Parte del agua que cae por la precipitacin de lluvia y nieve se incorpora a lagos, ros, arroyos y ocanos. Otra parte es absorbida por la vegetacin, la cual transpira el agua de nuevo hacia la atmsfera. El agua que no se evapora directamente de los lagos y ros o es transpirada por las plantas, se filtra a travs del subsuelo y pasa a formar los acuferos subterrneos.

Acuferos y niveles de presin:


Un acufero es aquella rea bajo la superficie de la tierra donde el agua de la superficie (p. ej. lluvia) percola y se almacena. A veces se mueve lentamente al ocano por flujos subterrneos. Una formacin acufera viene definida por una base estanca (muro) y por un techo, que puede ser libre, semipermeable o impermeable Si se excava o perfora la tierra para conectar con un acufero, a travs de pozos o galeras filtrantes se puede explotar esta masa de agua para consumo humano, agrcola o industrial.

En lugares alejados de ros, lagos o mares, estos acuferos son a menudo la nica fuente de agua disponible, especialmente en extensas reas como los desiertos de Atacama, Kalahari y Sahara. A veces esta agua sale a la superficie por s sola a travs de manantiales, (oasis, en los desiertos),aguas termales, o giseres. A profundidades menores y en presencia de volumen de agua adecuada, se rellenan todos los huecos para producir una zona de saturacin, el nivel superior es la mesa del agua o nivel fretico (nivel del acufero). El agua presente en las zonas de saturacin se denomina agua subterrnea.

En el Per podramos decir que, adems de

invisibles, las aguas subterrneas han sido ignoradas incluso por el propio Estado, que, desde 1991, como parte de la reforma liberal del Estado, desactiv el organismo encargado de evaluar y monitorear la situacin de los acuferos y abandon los programas de recuperacin de tierras, afectadas por mal drenaje, basados en el aprovechamiento de las aguas subterrneas.

El ingeniero Ricardo Turkowsky, profesional del Proyecto

Subsectorial de Irrigacin (PSI), ha estudiado la situacin en los valles de Chao, Vir y Moche, antes y despus de que el canal Chavimochic les llevara las aguas del ro Santa. "Antes haba muy buen drenaje -nos dice- porque, como eran valles deficitarios en agua, justamente explotaban la napa fretica. Cuando lleg el canal Chavimochic dejaron de hacerlo, para utilizar estas aguas nuevas. Entonces, lo que se ha hecho es ir llenando la taza; la napa ha subido y se estn malogrando un nmero considerable de hectreas de los tres valles, que hace poco ms de diez aos estaban en perfecto estado".

Se debe aprovechar las aguas subterrneas en toda

poca y no slo cuando hay sequa. "Normalmente, usamos agua del ro cuando el caudal es alto. De ah para adelante este baja, y en esa etapa de estiaje se debe operar todos los sistemas de bombeo. De esa manera mantenemos un equilibrio, porque el agua superficial que se filtr y est almacenada en el subsuelo, al eliminarla vamos bajando la napa fretica. En el caso de Chancay-Lambayeque, se trata de masas anuales de 120 a 140 millones de metros cbicos de aguas almacenadas que no se estn explotando".

Un acufero es un terreno rocoso permeable dispuesto bajo la

superficie, en donde se acumula y por donde circula el agua subterrnea. En un acufero "libre" se distinguen: Una zona de saturacin, que es la situada encima de la capa impermeable, donde el agua rellena completamente los poros de las rocas. El lmite superior de esta zona, que lo separa de la zona vadosa o de aireacin, es el nivel fretico y vara segn las circunstancias: descendiendo en pocas secas, cuando el acufero no se recarga o lo hace a un ritmo ms lento que su descarga; y ascendiendo, en pocas hmedas. Una zona de aireacin o vadosa, es el espacio comprendido entre el nivel fretico y la superficie, donde no todos los poros estn llenos de agua.

Tipos de acuferos : Desde el punto de vista de su

conformacin se pueden distinguir los acuferos libres, y los acuferos confinados. En la figura de al lado se ilustran los dos tipos de acuferos: ro o lago (a), en este caso es la fuente de recarga de ambos acuferos. suelo poroso no saturado (b). suelo poroso saturado (c), en el cual existe una camada de terreno impermeable (d), formado, por ejemplo por arcilla, este estrato impermeable confina el acufero a cotas inferiores. suelo impermeable (d). acufero no confinado (e). manantial (f ); pozo que capta agua del acufero no confinado (g). pozo que alcanza el acufero confinado, frecuentemente el agua brota como en un surtidor o fuente, llamado pozo artesiano (h).

El agua del suelo se renueva en general por procesos activos de

recarga desde la superficie. La renovacin se produce lentamente cuando la comparamos con la de los depsitos superficiales, como los lagos, y los cursos de agua. El tiempo de residencia (el periodo necesario para renovar por completo un depsito a su tasa de renovacin normal) es muy largo. En algunos casos la renovacin est interrumpida por la impermeabilidad de las formaciones geolgicas superiores (acuitardos), o por circunstancias climticas sobrevenidas de aridez. En ciertos casos se habla de acuferos fsiles, estos son bolsones de agua subterrnea, formados en pocas geolgicas pasadas, y que, a causa de variaciones climticas ya no tienen actualmente recarga. El agua de las precipitaciones (lluvia, nieve,...)Se reparte en tres fracciones. Se llama escorrenta a la parte que se desliza por la superficie del terreno formando arroyos y ros. Otra parte del agua se evapora desde las capas superficiales del suelo o pasa a la atmsfera con la transpiracin de los organismos, especialmente las plantas; nos referimos a esta parte como evapotranspiracin. Por ltimo, otra parte se infiltra en el terreno y pasa a ser agua subterrnea.

La velocidad a la que el agua se mueve

depende del volumen de los intersticios (porosidad) y del grado de intercomunicacin entre ellos. los dos principales parmetros de que depende la permeabilidad. Los acuferos suelen ser materiales sedimentarios de grano relativamente grueso (gravas, arenas, limos,). Si los poros son suficientemente amplios, una parte del agua circula libremente a travs de ellos impulsada por la gravedad, pero otra queda fijada por las fuerzas de la capilaridad y otras motivadas por interacciones entre ella y las molculas minerales. En algunas situaciones especiales se ha logrado la recarga artificial de los acuferos, pero este no es un procedimiento generalizado, y no siempre es posible. Antes de poder plantearse la conveniencia de proponer la recarga artificial de un acufero es necesario tener un conocimiento muy profundo y detallado de la hidrogeologa de la regin donde se encuentra el acufero en cuestin por un lado y por otro disponer del volumen de agua necesario para tal operacin.

El agua subterrnea mana (brota) de forma natural en distintas clases

de surgencias en las laderas (manantiales) y a veces en fondos del relieve, siempre all donde el nivel fretico intercepta la superficie. Cuando no hay surgencias naturales, al agua subterrnea se puede acceder a travs de pozos, perforaciones que llegan hasta el acufero y se llenan parcialmente con el agua subterrnea, siempre por debajo del nivel fretico, en el que provoca adems una depresin local. El agua se puede extraer por medio de bombas. El agua tambin se desplaza a travs del suelo, normalmente siguiendo una direccin paralela a la del drenaje superficial, y esto resulta en una descarga subterrnea al mar que no es observada en la superficie, pero que puede tener importancia en el mantenimiento de los ecosistemas marinos. El flujo hipodrmico o "nter flujo" es aquel que circula de modo somero y rpido por ciertas formaciones permeables de escasa profundidad, por lo general, ligada a alveos fluviales (acuferos sublveos); que proceden de una rpida infiltracin, alta velocidad de transmisin (conductividad). Estos flujos suelen ir ligados al propio flujo en el ro, dndose a veces al ro el nombre de cauce intermitente, ya que lo que se observa en el ro es que este tiene tramos con agua y tramos secos.

Para localizar aguas subterrneas, es necesaria la prospeccin y sondeos,

aplicando variados mtodos tcnicos y cientficos de exploracin Por medio de la petrografa se determina el tipo de roca, ya que existen diferentes porosidades y permeabilidades particulares, lo que limita la prospeccin a las zonas que, desde el punto de vista de estas propiedades, sean ms prometedoras. La estratigrafa nos permite determinar el tipo de regin (por ejemplo, regiones de rocas sedimentarias o volcnicas) y su edad. La geologa estructural nos permite localizar horizontes acuferos que hayan sido desplazados por movimientos tectnicos y adems se utiliza para determinar zonas de fracturacin en rocas compactas pero frgiles. La fotografa infrarroja de longitudes de onda comprendidas entre 0.72 y 1.5 micrones, registra la energa reflejada por el sol u otras fuentes luminosas. Puesto que el agua absorbe la mayor parte de la energa correspondiente a dicha radiacin, los mantos de agua subterrnea, ros y lagos aparecen de color negro en las imgenes. Otra opcin muy comn es contratar servicios de buscadores de agua, personas que llevan aos localizando pozos con tcnicas muy rudimentarias o poco probadas, pero que an pueden proporcionar informacin sobre aguas superficiales.

Los pozos son extremadamente importantes para

todas las sociedades. En muchos lugares, los pozos proveen un suministro confiable de agua para el uso domstico, para la irrigacin y las industrias. Cuando el agua superficial es escasa, como ocurre en los desiertos, la gente no podra sobrevivir sin el agua subterrnea.

Los pozos modernos se taladran usando un taladro especial montado en

una troca . Sin embargo, existen muchas maneras de cavar un pozo -- aqu se presentan algunos de los mtodos ms comunes.
Cavar pozos
El cavar en la tierra con un pico y una pala es una de las maneras de cavar

un pozo. Si la tierra est suave y la capa fretica est poco profunda, se puede lograr muy bien hacer un pozo. A los pozos se les recubre frecuentemente con una capa de piedra para prevenir que se colapsen. No puede cavarse a ms profundidad que la capa fretica -- de igual manera, usted no puede cavar un hoyo en la playa.... ya que ste se llenara constantemente de agua!

Los pozos de tubo an son comunes hoy en da. Se

hacen insertando un tubo de pequeo dimetro en tierra suave, como arena o grava. Se coloca usualmente un colador en el fondo del tubo para filtrar la arena y otras partculas. Problemas? Unicamente se usa este tipo de pozo para encontrar agua cerca de la superficie y debido a que el suministro del agua est tan cerca de la superficie, puede ocurrir contaminacin ocasionada por los contaminantes encontrados en la tierra.

La mayor parte de los pozos modernos se hacen

usando un taladro, que es un mtodo complicado y caro. Los taladros que se usan generalmente van montados en trocas grandes. Se usan taladros que al rotar se hunden y muelen la roca y otros componentes del taladro la pulverizan si la tierra es suave, se usan barrenos grandes . Los pozos hechos con taladro pueden tener una profundidad de ms de 1,000 pis. Usualmente se instala una bomba en el fondo del pozo para que bombee el agua hacia la superficie.

Las personas que usan agua subterrnea encontraran ms

fcil obtenerla si el nivel en el acufero que suministra al pozo, se mantuviese siempre al mismo nivel. Las variaciones de la lluvia que ocurren durante las diferentes estaciones del ao y las ocasionales sequas, afectan la "altura" del nivel del agua subterrnea. Si se bombea un pozo a velocidad mayor con la que su acufero se recarga ya sea por precipitacin pluvial u otro tipo de flujo de agua subterrnea, entonces los niveles del agua alrededor del pozo pueden ser ms bajos. El nivel del agua en un pozo tambin puede bajar si a otros pozos existentes cerca del mismo, se les extrae demasiada agua. Cuando los niveles del agua bajan ms que el nivel de bombeo, entonces los pozos empiezan a bombear aire - y stos "se secan."

Las aguas subterrneas son una de las principales fuentes de suministro

para uso domstico y para el riego en muchas partes del mundo. En Espaa alrededor de la tercera parte del agua que se usa en las ciudades y la industria y la cuarta parte de la que se usa en agricultura son aguas subterrneas. En muchos lugares en los que las precipitaciones son escasas e irregulares pero el clima es muy apto para la agricultura son un recurso vital y una gran fuente de riqueza, ya que permiten cultivar, productos muy apreciados en los mercados internacionales. Las aguas subterrneas suele ser ms difciles de contaminar que las superficiales, pero cuando esta contaminacin se produce, es ms difcil de eliminar. Sucede esto porque las aguas del subsuelo tienen un ritmo de renovacin muy lento. Se calcula que mientras el tiempo de permanencia medio del agua en los ros es de das, en un acufero es de cientos de aos, lo que hace muy difcil su purificacin. La explotacin incorrecta de las aguas subterrneas origina varios problemas. En muchas ocasiones la situacin se agrava por el reconocimiento tardo de que se est deteriorando el acufero, porque como el agua subterrnea no se ve, el problema puede tardar en hacerse evidente. Los principales problemas son:

Un buen uso de las aguas subterrneas exige tener en cuenta que, en los

lugares en que las precipitaciones son escasas, los acuferos se van cargando de agua muy lentamente y si se consumen a un ritmo excesivamente rpido, se agotan. Cuando se produce explotacin intensiva, sequa u otras causas que van disminuyendo el nivel del agua contenida en el acufero se derivan problemas ecolgicos como, por ejemplo, en las Tablas de Daimiel, Parque Nacional situado en La Mancha formado por zonas hmedas muy ricas en aves. La explotacin creciente para usos agrcolas del acufero 23 que nutre de agua al Parque ha hecho que en los aos de pocas lluvias grandes reas de las Tablas se queden sin agua. Cuando estos acuferos se encuentran en la costa, al ir vacindose de agua dulce, van siendo invadidos por agua salada (intrusin) y queda inutilizados para el uso humano. En la costa mediterrnea espaola prcticamente todos los acuferos estn afectados por este problema y necesitan una mejora urgente de su explotacin o de sus sistemas de control y, en muchos casos, es imprescindible permitir que se recarguen de agua antes de seguir explotndolos

Se suelen distinguir dos tipos de procesos contaminantes

de las aguas subterrneas: los "puntuales" que afectan a zonas muy localizadas, y los "difusos" que provocan contaminacin dispersa en zonas amplias, en las que no es fcil identificar un foco principal. Actividades que suelen provocar contaminacin puntual son: vertederos de residuos urbanos y fugas de aguas residuales que se infiltran en el terreno. vertederos industriales, derrubios de minas, depsitos de residuos radiactivos o txicos mal aislados, gasolineras con fugas en sus depsitos de combustible, etc. Pozos spticos y acumulaciones de purines procedentes de las granjas.

Este tipo de contaminacin sueles ser ms intensa junto al lugar de origen y se

va diluyendo al alejarnos. La direccin que sigue el flujo del agua del subsuelo influye de forma muy importante en determinar en que lugares los pozos tendrn agua contaminada y en cuales no. Puede suceder que un lugar relativamente cercano al foco contaminante tenga agua limpia, porque la corriente subterrnea aleja el contaminante de ese lugar, y al revs.

La contaminacin difusa suele estar provocada por:


forestales.

Uso excesivo de fertilizantes y pesticidas en la agricultura o en las prcticas Explotacin excesiva de los acuferos que facilita el que las aguas salinas

invadan la zona de aguas dulces, por desplazamiento de la interfase entre los dos tipos de aguas.
Este tipo de contaminacin puede provocar situaciones especialmente

preocupantes con el paso del tiempo, al ir cargndose de contaminacin, lenta pero continuamente, zonas muy extensas.

Los acuferos tienen una cierta capacidad de autodepuracin, mayor o

menor segn el tipo de roca y otras caractersticas. Las sustancias contaminantes, al ir el agua avanzando entre las partculas del subsuelo se filtran y dispersan y tambin son neutralizadas, oxidadas, reducidas o sufren otros procesos qumicos o biolgicos que las degradan. De esta manera el agua va limpindose. Cuando la estructura geolgica del terreno facilita una zona amplia de aireacin, los procesos de depuracin son ms eficaces. Tambin es muy favorable la abundancia de arcillas y de materia orgnica. En cambio en los depsitos aluviales o las zonas krsticas la purificacin del agua es mucho ms difcil y este tipo de acuferos son mucho ms sensibles a la contaminacin. Es muy importante, de todas formas, tener en cuenta que las posibilidades de depuracin en el acufero son limitadas y que el mejor mtodo de proteccin es, por tanto, la prevencin. No contaminar, controlar los focos de contaminacin para conocer bien sus efectos y evitar que las sustancias contaminantes lleguen al acufero son los mejores mtodos para poder seguir disfrutando de ellos sin problemas. Cuando un acufero est contaminado y hay que limpiarlo el proceso es muy difcil y muy caro. Se han usado procedimientos que extraen el agua, la depuran y la vuelven a inyectar en el terreno, pero no siempre son eficaces y consumen una gran cantidad de energa y dinero.

Los pozos se pueden secar si el nivel fretico cae por debajo de su profundidad inicial, lo que ocurre ocasionalmente en aos de sequa, y por las mismas razones pueden secar los manantiales. El rgimen de recarga puede alterarse por otras causas, como la repoblacin forestal, que favorece la infiltracin frente a la escorrenta, pero an ms favorece la evapotranspiracin, o por la extensin de pavimentos impermeables, como ocurre en zonas urbanas e industriales. El descenso del nivel fretico medio se produce siempre que hay una extraccin continuada de agua en el acufero. Sin embargo este descenso no significa que el acufero est sobreexplotado. Normalmente lo que sucede es que el nivel fretico busca una nueva cota de equilibrio en que se estabiliza. La sobreexplotacin se produce cuando las extracciones totales de agua superan a la recarga. En algunas partes del mundo la ampliacin de los regados y de otras actividades que consumen agua se ha hecho a costa de acuferos cuya recarga es lenta o casi nula. Esto ha tenido algunas consecuencias negativas como el secado de manantiales y zonas hmedas o la intrusin salina en acuferos costeros. En algunos casos la sobreexplotacin ha favorecido la intrusin de agua salina por la proximidad de la costa, provocando la salinizacin del agua e indirectamente la de los suelos agrcolas.

El agua subterrnea tiende a ser dulce y potable, pues la circulacin subterrnea

tiende a depurar el agua de partculas y microorganismos contaminantes. Sin embargo, en ocasiones stos llegan al acufero por la actividad humana, como la construccin de fosas spticas o la agricultura. Por otro lado la contaminacin puede deberse a factores naturales si las capas freticas son demasiado ricas en sales disueltas o por la erosin natural de ciertas formaciones rocosas. La contaminacin del agua subterrnea puede permanecer por largos perodos. Esto se debe a la baja tasa de renovacin y largo tiempo de residencia, ya que al agua subterrnea no pueden aplicarse procesos artificiales de depuracin como los que se pueden aplicar a los depsitos superficiales, por su difcil acceso. Entre las causas antropognicas (debidas a los seres humanos) de la contaminacin estn la infiltracin de nitratos y otros abonos qumicos muy solubles usados en la agricultura. Estos suelen ser una causa grave de contaminacin de los suministros en llanuras de elevada productividad agrcola y densa poblacin. Otras fuentes de contaminantes son las descargas de fbricas, los productos agrcolas y los qumicos utilizados por las personas en sus hogares y patios. Los contaminantes tambin pueden provenir de tanques de almacenamiento de agua, pozos spticos, lugares con desperdicios peligrosos y vertederos. Actualmente, los contaminantes del agua subterrnea que ms preocupan (?) son los compuestos orgnicos industriales, como disolventes pesticidas, pinturas, barnices, o los combustibles como la gasolina.

En cuanto a los abonos qumicos minerales, los nitratos son los que

generan mayor preocupacin. Estos se originan de diferentes fuentes: la aplicacin de fertilizantes, los pozos spticos que no estn funcionando bien, las lagunas de retencin de desperdicios slidos no impermeabilizadas por debajo y la infiltracin de aguas residuales o tratadas. El envenenamiento con nitrato es peligroso en los nios. En altos niveles pueden limitar la capacidad de la sangre para transportar oxgeno, causando asfixia en bebs. En el tubo digestivo el nitrato se reduce produciendo nitritos, que son cancergenos.
El agua subterrnea en reas costeras puede contaminarse por

intrusiones de agua de mar cuando la tasa de extraccin es muy alta. Esto provoca que el agua del mar penetre en los acuferos de agua dulce. Este problema puede ser tratado con cambios en la ubicacin de los pozos o excavando otros que mantengan el agua salada lejos del acufero de agua dulce. En todo caso, mientras la extraccin supere a la recarga por agua dulce, la contaminacin con agua salada sigue siendo una posibilidad.

Un ejemplo de la contaminacin de aguas subterrneas, es

el que se presenta en el bajo valle del Ganges. All se da un caso grave de contaminacin por arsnico que est causando la intoxicacin crnica a decenas de millones de personas, irremediable hasta ahora. La causa de esta contaminacin, es la combinacin de un factor antropognico, la contaminacin orgnica ligada a la intensificacin del regado y de un factor natural. Una cepa bacteriana del suelo libera el arsnico que antes permaneca retenido en la roca debido a las nuevas condiciones.