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La minera a cielo abierto es una actividad industrial de alto impacto ambiental, social y cultural.

Es tambin una actividad industrial insostenible por definicin, en la medida en que la explotacin del recurso supone su agotamiento.

La minera a cielo abierto remueve la capa superficial o sobrecarga de la tierra para hacer accesibles los extensos yacimientos de mineral de baja calidad. Los modernos equipos de excavacin, las cintas transportadoras, la gran maquinaria, el uso de nuevos insumos y las tuberas de distribucin permiten hoy remover montaas enteras en cuestin de horas, haciendo rentable la extraccin de menos de un gramo de oro por tonelada de material removido.

La minera a cielo abierto utiliza, de manera intensiva, grandes cantidades de cianuro, una sustancia muy txica, que permite recuperar el oro del resto del material removido. Para desarrollar todo este proceso, se requiere que el yacimiento abarque grandes extensiones y que se encuentre cerca de la superficie. Como parte del proceso, se cavan crteres gigantescos, que pueden llegar a tener ms de 150 hectreas de extensin y ms de 500 metros de profundidad.

a) b)

c)

A.

B.

Tamao de la explotacin, que se refiere al volumen de produccin de la explotacin, el cual tiene como consecuencia una determinada dimensin de actividades y produccin de desechos y aguas residuales. . Localizacin, que se refiere al sitio en el que se lleva a cabo la explotacin, las poblaciones que puedan aledaas y la naturaleza de la topografa local. Mtodos de explotacin, que dependen del tipo de yacimientos a explotar y que estn directamente relacionados con la naturaleza y extensin del impacto. Se utilizan tres mtodos principales: Minera a cielo abierto (o minera superficial), Minera subterrnea, Minera por lavado y dragado. Caractersticas de los minerales y de su beneficio, que se refiere al hecho de que la naturaleza del mineral determina el tratamiento a sufrir. Los minerales se pueden dividir en: Minerales no metlicos (como los materiales de construccin), que requieren poco tratamiento fsico, como por ejemplo trituracin y molienda, y que no requieren ningn tratamiento qumico. Minerales metlicos, que requieren generalmente un alto nivel de procesamiento, as como el empleo de muchos reactivos qumicos, y que generan grandes cantidades de desechos finos.

Las actividades mineras comprenden diversas etapas, cada una de las cuales conlleva impactos ambientales particulares. En un sentido amplio, estas etapas seran las siguientes: Prospeccin y exploracin de yacimientos, Desarrollo y preparacin de las minas, Explotacin de las minas, Tratamiento de los minerales obtenidos en instalaciones respectivas con el objetivo de obtener productos comerciables.

Afectacin de la superficie: la MCA devasta la superficie, modifica severamente la morfologa del terreno, apila y deja al descubierto grandes cantidades de material estril Afectacin del entorno en general: la MCA transforma radicalmente el entorno, pierde su posible atraccin escnica y se ve afectado por el ruido producido en las distintas operaciones, como por ejemplo en la trituracin y en la molienda Contaminacin del aire: el aire puede contaminarse con impurezas slidas, por ejemplo polvo y combustibles txicos o inertes, capaces de penetrar hasta los pulmones, provenientes de diversas fases del proceso. Afectacin de las aguas superficiales: los residuos slidos finos provenientes del rea de explotacin pueden dar lugar a una elevacin de la capa de sedimentos en los ros de la zona.

Impacto sobre la flora: la MCA implica la eliminacin de la vegetacin en el rea de las operaciones mineras

Impacto sobre la fauna: la fauna se ve perturbada y/o ahuyentada por el ruido y la contaminacin del aire y del agua, la elevacin del nivel de sedimentos en los ros.

Impacto sobre las poblaciones: la MCA puede provocar conflictos por derechos de utilizacin de la tierra, dar lugar al surgimiento descontrolado de asentamientos humanos ocasionando una problemtica social y destruir reas de potencial turstico. Puede provocar una disminucin en el rendimiento de las labores de pescadores y agricultores debido a envenenamiento y cambios en el curso de los ros debido a la elevacin de nivel por sedimentacin.

DIAGRAMA DE FLUJO DEL PROCESO