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Un disco duro es un dispositivo de almacenamiento que constituye una de las partes ms importantes de un computador.

Es la parte del computador que contiene la informacin codificada y que almacena los distintos programas y archivos. Este sistema de almacenamiento opera de manera digital (es decir la informacin est cuan tizada, codificada en valores decretos de ceros o unos) en discos de superficies magnticas que giran rpidamente. En un computador, entonces el disco duro es una de las partes esenciales y su sistema principal de almacenamiento de archivos. El disco duro se denomin as con el fin de diferenciarlo de los disquetes o discos flexibles, de mucha menor capacidad de almacenamiento.

El disco duro consiste en una serie de discos o platos que estn ubicados dentro de la carcasa del aparato. Estos platos, que normalmente son 2 o 4, aunque puede haber hasta 7, estn hechos de aluminio o cristal y giran rpidamente, todos a la vez, impulsados por un motor. Los platos son ledos mediante el cabezal de lectura y escritura, que es un conjunto de brazos que se encuentran alineados verticalmente, de manera que no pueden moverse independientemente, sino todos al mismo tiempo. Cada plato es ledo por dos brazos que tienen en sus puntas una cabeza de lectura y escritura cada uno, que leen cada cara del plato. Normalmente, hay 8 cabezas para 4 platos. Las cabezas nunca tocan el plato, debido a que podra causar muchos daos teniendo en cuenta la velocidad con la que giran.

Los platos estn constituidos por pistas, que son las circunferencias de cada cara, como en un disco de vinilo. Las cabezas se mueven desde la pista externa, denominada pista 0, hasta la pista interna. Las pistas estn alineadas en todos los platos. El conjunto de las pistas alineadas verticalmente en cada plato se llama cilindro. Las pistas estn divididas por sectores que no tienen un tamao fijo. Normalmente, los sectores son de 512 bytes (las unidades de memoria ms pequeas). El desempeo de un disco duro se mide por distintos factores. Uno de ellos es el tiempo de acceso, que es el tiempo en que el dispositivo comienza a enviar el dato despus de recibir la orden. El tiempo de acceso es la suma del tiempo de bsqueda, la latencia y el tiempo de lectura y escritura.

El tiempo de bsqueda es que se tarda la cabeza en llegar a la pista de destino. La latencia es el tiempo que se espera para que el disco gire hasta que el sector deseado pase por donde la cabeza espera. Finalmente, el tiempo de lectura y escritura es el que demora la controladora en localizar el dato, leerlo y mandar la nueva informacin al computador. Otro factor importante en un disco duro es la tasa de transferencia que es la velocidad en que se transfiere la informacin al computador luego de que la cabeza est en la pista y sector deseado.

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