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ECONOMA Y MEDIO AMBIENTE DOCENTE: Rosa Ferrn Schettini II Semestre: marzo-julio de 2004

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CAPTULO 2 LA TERMODINMICA Y LA ECONOMIA1


2.1. Las leyes de la termodinmica. 2.2. La naturaleza entrpica del proceso econmico. 2.3. Interpretar la economa en trminos energticos.

"Debido a la ley de la entropa, entre el proceso econmico y el medio ambiente hay un nexo dialctico. El proceso econmico cambia el medio ambiente de forma irrevocable y es alterado, a su vez, por ese mismo cambio tambin de forma irrevocable...
Nicholas Georgescu~Roegen, 1977.

En este captulo analizaremos los procesos econmicos a partir de los principios de la termodinmica.

En la seccin 2.1., definiremos las leyes de la termodinmica. En la seccin 2.2., estableceremos las relaciones entre actividades econmicas y el medio ambiente, a travs de la nocin de entropa. Extenderemos el enfoque del problema del uso de los recursos naturales, desde un enfoque cuantitativo a uno cualitativo. En la seccin 2.3., explicaremos algunos conceptos y nociones especficas relacionadas con el flujo de materiales y energa en la economa.

2.1. LAS LEYES DE LA TERMODINMICA


Las leyes de la termodinmica estn basadas en las normas fsicas que gobiernan el comportamiento de la materia y de la energa. Primera ley de la termodinmica

Esta ley es tambin conocida como la ley de la conservacin de la energa. Estipula que la materia y la energa no pueden destruirse ni crearse. Segunda ley de la termodinmica

Esta ley es tambin conocida como la ley de entropa. Estipula que mientras no haya fuentes externas de energa la entropa siempre se incrementa.

1. LA ENTROPA
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Esta lectura est tomada de: Saar Van Hauwermeiren, Manual de Economa Ecolgica, Quito, ILDIS/AbyaYala/Instituto de Estudios Ecologistas del Tercer Mundo, 1999, pp: 51-67.

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La entropa puede entenderse como una medida de la falta de disponibilidad de materia o energa. El universo se est volviendo continuamente ms desordenado y su energa y su materia estn menos disponibles para el uso. Esta segunda ley de la termodinmica seala que la entropa (entendida como un ndice relativo de la energa no disponible en un sistema aislado) aumenta constantemente. Todos los procesos fsicos, naturales y tecnolgicos ocurren de tal manera que la disponibilidad de la energa implicada decrece o, dicho de otra manera, todos los procesos fsicos ocurren de tal manera que la entropa del universo aumenta.

2. EL PROCESO IRREVERSIBLE
Las leyes de la termodinmica afirman que la energa contenida en los materiales o fuerzas motrices no se destruye por el uso (primer principio de la termodinmica), sino que se degrada y dispersa (segundo principio). Ejemplo

Cuando se quema un fragmento de carbn, su contenido de energa qumica no se reduce ni se incrementa (primera ley). No obstante, la energa liberada se disipa en forma de calor, humo y cenizas, de manera tal que el ser humano ya no puede utilizarla. As, sta se ha transformado en energa inaccesible (segunda ley). Se trata de un proceso irreversible que ninguna fuerza podra revertir de no mediar gastos superiores de energa. Tericamente, las sustancias dispersadas pueden ser recuperadas y recombinadas, pero pagando el precio de una produccin de entropa, tanto ms elevada cuanto mayor sea la dispersin que se quiere revertir. La energa dispersada no puede reciclarse, excepto gastando ms energa que la que se ganara con un hipottico reciclaje.

2.2. LA NATURALEZA ENTRPICA DEL PROCESO ECONMICO


Qu nos ensean las leyes de la termodinmica con referencia a la economa?

1. LA PRIMERA LEY: ASPECTOS CUANTITATIVOS


Toda actividad econmica utiliza energa y materiales. La primera ley de la termodinmica nos dice que la actividad econmica no puede crear ni destruir la materia o la energa. Lo que hace el proceso productivo es absorber y expeler materia y energa. Esto lleva a un replanteamiento del concepto de produccin.

2. LA SEGUNDA LEY: ASPECTOS CUALITATIVOS


En trminos de la segunda ley, la actividad econmica puede entenderse como un proceso de utilizacin de materiales de baja entropa (minerales, energa), que acaban finalmente transformados en materiales de alta entropa. La diferencia entre lo que entra al proceso econmico y lo que sale de l es cualitativa. De acuerdo a esta visin, la desestructuracin de la energa que produce toda actividad econmica nos compromete en el sentido de la responsabilidad intergeneracional. Nuestro

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desarrollo actual afecta inevitablemente la actividad econmica y el desarrollo de las futuras generaciones.

Segn la primera ley de la termodinmica, podemos caracterizar la actividad econmica como la transformacin de materiales y energa de un estado a sin que se produzcan otro, aportes suplementarios en relacin a la cantidad de energa invertida originalmente. Proceso econmico Cantidad de recursos Cantidad de energa igual cant convertidos en residuos idad calor residual

a)

Transflujo

Se llama transflujo (o throughput) al flujo de recursos de baja entropa. Este proceso comienza en la naturaleza (insumos), a continuacin estos recursos sufren transformaciones mediante la produccin y el consumo, para enseguida volver nuevamente a la naturaleza, en forma de desechos (productos).

S egn la segunda de la ley term odinm ica, la actividad econm ica proceso m ediante un es el cual m ateriales de baja entropa se convierte n en m ateriales alta entropa. de De acue rdo aEsquema 2.1.: El esta ley lineal de materia y energae l proceso econm ico los inos detransflujo puede decirse que trm (pro duccin consum o) s un convertidor de recursos en residuos. y e P roceso econm ico
ENERGA Y MATERIALES DISPONIBLES Materiales de baja entropa (ESSERGY) CONTAMINACIN Y RESIDUOS

Materiales PRODUCTOS FINALES

de alta entropa

Alta disponibilidad
Gastos y servicios

Baja ENERGA DISIPADA Y disponibilidad


MATERIALES DEGRADADOS

BAJA ENTROPIA $

ALTA ENTROPIA

En la fase final los recursos (en forma de desechos) se acumularn en la naturaleza y algunos sern aprenhendidos por los ciclos bio-geoqumicos (ciclos caracterizados por su Gastos en para larga duracin de cientos a miles de aos),bienes ser reconstituidos al absorber la energa y servicios solar en estructuras de baja entropa siendo nuevamente tiles para la economa.
EMPRESAS FAMILIAS $

Salarios, sueldos, ...

Fuente: Rees (1995)

Trabajo e Inversin

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2.3.

INTERPRETAR LA ECONOMA EN TRMINOS ENERGTICOS

En las secciones anteriores hemos visto como la entropa se incrementa continuamente. Podemos concluir a partir de all que los recursos y los residuos tienen una misma naturaleza y slo difieren en valor entrpico. En este sentido el proceso econmico es un proceso entrpico. 1. EL RECICLAJE Para revertir la entropa y convertir o reciclar los residuos en recursos disponibles (materiales, energa), la economa necesitara fuentes de energa extra, las que de ser utilizadas aumentaran an ms la entropa total producida por la actividad econmica. Mientras la actividad econmica no exceda los lmites de la biosfera, el flujo continuo de energa solar puede revertir en parte el flujo de entropa dentro de la biosfera. Es decir la energa del sol puede convertir nuevamente una parte de los residuos en recursos (vase esquema 2.2).
Esquema 2.2.: El proceso de reciclaje Proceso producto (flujo de entropa) Recursos Residuos

Energa solar

Sin la capacidad de las plantas, a travs de la fotosntesis, de captar algo de esa energa entrante de baja entropa, que es el flujo continuo de energa solar, la economa no podra existir.

2. LAS FUENTES DE ENERGA EN LA ACTIVIDAD ECONMICA


La actividad econmica se alimenta de dos fuentes de energa: El flujo constantemente renovado de energa solar directa. Este flujo es permanente y la actividad econmica puede usarlo sin agotarlo ni destruirlo. Depsitos de energas fsiles (carbn, petrleo, gas). Provienen de la energa solar de pocas geolgicamente remotas. En otras palabras, es energa solar que ha sido captada y se ha depositado en los suelos de la tierra a travs del tiempo.

3. FUENTES DE ENERGA PREINDUSTRIALES E INDUSTRIALES


a) Fuentes de energa preindustriales Las economas preindustriales usaron la energa solar directa: Las sociedades recolectoras vivieron de los frutos del sol.

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Las sociedades de pescadores o cazadores vivieron de la energa solar almacenada en la carne de los animales. En la cadena alimentarla la energa se encuentra en un estado ms avanzado de transformacin. La produccin de biomasa en la agricultura mediante el flujo de energa solar y de la fotosntesis. Se podra decir que la agricultura sedentaria utiliza sistemticamente el suelo como captador y convertidor de energa solar.

b) Fuentes de energa industriales Las economas industriales usan combustibles energticos fsiles y de materiales minerales (petrleo, gas, carbn). Este es un cambio en la dependencia energtica, desde la energa proveniente a cada momento del sol, hacia la energa almacenada en la Tierra. Esos combustibles fsiles se extraen y son quemados a un ritmo mucho mayor que el de su produccin geolgica. A travs de la combustin la energa se transforma en calor disipado y una vez en este estado, es incapaz de proporcionar energa utilizable para el proceso industrial. Por otra parte las posibilidades de explotacin de las fuentes de energas fsiles, no estn sometidas a ningn ritmo natural y se agotan tanto ms rpidamente, que su utilizacin crece en forma exponencial. Los cambios en el uso de la energa a partir de la revolucin industrial, son muy importantes desde el punto de vista de la dependencia de la economa. La energa del sol es prcticamente infinita en relacin a su cantidad total pero est estrictamente limitada en su tasa de flujo, o cantidad en que llega a la Tierra en un determinado perodo. La energa almacenada en los combustibles fsiles y los minerales est estrictamente limitada en su cantidad total (acervo), pero es relativamente ilimitada en su tasa de flujo. La economa la utiliza a una tasa que est determinada por su propia definicin de necesidades.

3. LA INTENSIDAD ENERGTICA DE LAS ECONOMAS


La intensidad energtica es el gasto de energa por unidad de produccin. En relacin con la intensidad energtica las siguientes nociones son importantes: El consumo endosomtico de la energa. El uso exosomtico de la energa. La elasticidad-ingreso de la energa.

a) El consumo endosomtico de la energa Llamaremos consumo endosomtico de energa al consumo de energa a travs de la alimentacin (medida en kilocaloras). El consumo endosomtico est determinado por la biologa humana y es equivalente a 2000 o 3000 kcal. diarias para una persona adulta. b) El uso exosomtico de la energa

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Llamaremos uso exosomtico de energa al uso: a) directamente en los hogares (calefaccin, cocina, refrigeracin, etc.), b) transporte y c) al uso indirecto a travs de energa gastada en la produccin. El uso exosomtico de energa depende de la economa, la cultura, la poltica y las diferencias sociales. La demanda de energa aumenta en relacin con los ingresos. Por ejemplo, en los pases ricos ha aumentado la demanda de energa en el sector domstico y en el transporte, aunque tambin est aumentando la eficiencia del uso de energa en los procesos industriales. Sin embargo, por otra parte tienen una eficiencia energtica decreciente en la agricultura (moderna), a causa del uso creciente de insumos de petrleo o sus derivados (fertilizantes, pesticidas). c) La elasticidad-ingreso del uso de la energa La elasticidad ingreso en el uso de energa mide la relacin entre el aumento porcentual del consumo de energa y el aumento porcentual del ingreso. En el caso del consumo exosomtico, la elasticidad-ingreso es mayor que cero, pudiendo ser igual o mayor que la unidad. En cambio, la elasticidad-ingreso del consumo endosomtico de energa es muy baja.

TEXTO DE APOYO
La naturaleza entrpica del proceso econmico Algunos economistas han aludido al hecho de que el hombre no puede crear ni destruir la materia o la energa. Esta verdad se deriva del principio de conservacin de la materiaenerga, es decir, la primera ley de la termodinmica. (...) Qu es entonces lo que produce el proceso econmico (...) Cmo puede producir el hombre un objeto material, si se encuentra incapacitado para producir materia o energa? Lo primero que advertimos es que el proceso econmico es un sistema parcial, que como todos los de este tipo, se halla circunscrito por un lmite, a travs del cual se intercambia materia y energa con el resto del universo material. Este proceso ni produce ni consume materia-energa, tan slo las absorbe y expele continuamente. Esto es lo que la fsica pura nos ensea (... ). La diferencia entre lo que entra al proceso econmico y lo que sale de l (...) no puede ser sino cualitativa. Esta diferencia cualitativa la confirma una rama especial de la fsica: la termodinmica. Desde el punto de vista de sta, la materia-energa entra al proceso econmico en un estado de baja entropa y sale en un estado de alta entropa. (...). Los economistas no vinculan el anlisis del proceso econmico con las limitaciones del medio material. As las cosas no es extrao que nadie se haya percatado de que no podemos producir "mejores y mayores" refrigeradores, automviles o aviones de retropropulsin, sin tener que producir tambin "mejores y mayores" desechos. As, cientficos y economistas fueron tomados por sorpresa cuando a los habitantes de los pases con "mejor y mayor produccin industrial se les vino encima de repente el gravsimo problema de la contaminacin ambiental.

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No obstante, hoy da nadie parece advertir que la causa de todo esto es que no hemos reconocido la naturaleza entrpica del proceso econmico. Una prueba convincente de ello es que algunas autoridades que se encargan del problema de la contaminacin nos quieren hacer creer, que hay mquinas y reacciones qumicas que no producen desperdicios y que nos salvaremos por medio del reciclaje perpetuo de los desechos. No se puede negar, al menos en principio, que podemos aprovechar hasta el oro diseminado en la arena de los mares, justo como podemos reciclar el agua hirviendo (...). Sin embargo, en ambos casos debemos utilizar una cantidad adicional de baja entropa en relacin a lo que se est reciclando. No existe el reciclaje gratuito, como tampoco una industria sin desechos.
Fuente: Nicholas Georgescu-Roegen, The Entropy Law and the Economic Problem, publicado en 1971 en el primer numero de Distinguised Lecture Series de la Universidad de Alabama.

RESUMEN

La actividad econmica no puede crear ni destruir la materia o la energa (primera ley de la termodinmica). Cmo hace entonces el proceso productivo para "producir" objetos materiales? El proceso econmico absorbe y expele materia y energa. La diferencia entre lo que entra al proceso econmico y lo que sale de l no es de carcter cuantitativo, sino cualitativo. La materia y la energa entran el proceso econmico en un estado de baja entropa y sale en un estado de alta entropa (segunda ley de la termodinmica). Esto significa que la energa se dispersa y se degrada. La entropa es una medida de la falta de disponibilidad de la materia o la energa. Desde un punto de vista fsico el proceso econmico transforma recursos naturales tiles (alta disponibilidad) en desperdicios (baja disponibilidad). El reciclaje de residuos requiere de una cantidad adicional de baja entropa respecto a lo que se est reciclando. La actividad econmica se alimenta de dos fuentes de energa: 1) el flujo de energa solar directa y continua y 2) los depsitos de energas fsiles. Las economas preindustriales usaron la energa solar directa, mientras que las economas industriales empezaron a usar las fuentes de energa fsiles. El uso exosomtico de energa depende de la economa, la cultura, la poltica y las diferencias sociales, mientras que el consumo endosomtico de energa viene determinado por la biologa humana. La elasticidad-ingreso del consumo exosomtico es mayor que cero, pudiendo ser igual o mayor que la unidad, mientras que la elasticidad-ingreso del consumo endosomtico es muy baja.

CONCEPTOS BSICOS
Las leyes de la termodinmica La ley de la conservacin de la energa La ley de entropa La entropa Baja y alta entropa Irreversibilidad de los procesos econmicos La naturaleza entrpica del proceso econmico. Fuentes de energa preindustriales e industriales La intensidad energtica de la economa Elasticidad-inqreso del uso de enerqa Consumo endosomtico Consumo exosomtico.

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ALGUNOS TEMAS DE EVALUACIN


1. Cmo se interpreta la actividad econmica segn la segunda ley de la termodinmica? 2. Las economas preindustriales y las economas industriales pueden ser entendidas como distintas maneras de aprovechamiento de la energa solar. Explicar. 3. En general se puede afirmar que a ms riqueza, ms consumo exosomtico de energa. Explicar usando algunos ejemplos. 4. Porqu hay una decreciente eficiencia energtica en la agricultura moderna? 5. Qu significa el reciclaje en trminos energticos? 6. Porqu la elasticidad-ingreso del uso de energa es mayor que cero?

BIBLIOGRAFA
Ehritch, P.R., Ehrilch, A. y Holdren, J. (1977) "Disponibilidad, Entropa y las leyes de la Termodinmica", en Ecoscience. Passet, R. "La Doble Dimensin Energtica e Informacional deL hecho Econmico", publicado originalmente en Passet, R. (Dir). "Une approche multidisciplinaire de I'environnement", pp: 5765. Cahiers du centre: Economie, Espace, Environnement, N 2. Pars, Econmica, 1980. Traducido al castellano en Federico Aguilera Klink y Vincent Alcntara De la economa ambiental a la economa ecolgica, Barcelona, ICARIA-FUHEM, 1994. Georgescu-Roegen, N. (1971) "The Entropy Law and the Economic Problem", en el primer nmero de Distinquised Lecture Series de la Universidad de Alabama, publicado en 1971. Georgescu-Roegen, N . (1977) "Qu puede ensear a los economistas la termodinmica y la biologa?", Publicado originalmente en Atlantic Economic journal, V, marzo 1977, PP.13-21. Publicado en Federico Aguilera Klink y Vincent Alcntara (1994) De la Economa Ambiental a la Economa Ecolgica, Barcelona, ICARIA-FUHEM. Martnez Alier, J. (1995) Curso a distancia de Economa Ecolgica, Mxico, Red de Formacin Ambiental del PNUMA. Faber, M. y Niemes, H. (1995) Entropy, environment and resources, Springer-Veriag. Pect, J. (1992) Energy and the Ecological Economics of Sustainability, Island Press. Daly, H. y Cobb, J. (1989) For the common good, Beacon Press. Rees, W. (1995) Achieving sustainability: Reform or transformation?" en Journal of Planninq Literature, N 9.