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El sistema economico como proceso institucionalizado El termino econmico esta compuesto de dos significados que tienen races independientes.

Los llamaremos significado substantivo y significado formal. El significado substantivo de <econmico> deriva de que el hombre depende, para su subsistencia , de la naturaleza y de sus semejantes. El significado <formal> de econmico deriva del carcter lgico de la relacin fines medios, tal y como aparece en palabras como <econmico> (barato) o <economizar> (ahorrar). Los dos significados races de <econmico>, el substantivo y el formal, no tienen nada en comn. El ultimo procede de la lgica, el primero de la realidad. El significado substantivo no implica eleccin ni insuficiencia de los medios ; la subsistencia humana puede implicar o no la necesidad de eleccin, y si hay eleccin , no necesariamente tiene que deberse al efecto limitador de la <escasez> de los medios; de hecho, algunas de las mas importantes condiciones sociales y fsicas para la subsistencia humana puede implicar o no la necesidad de eleccin, y si hay eleccin, no necesariamente tiene que deberse al efecto limitador de la <escasez> de los medios; de hecho, algunas de las mas importantes condiciones sociales y fsicas para la subsistencia, como la disponibilidad de aire o de agua o la dedicacin de una madre amorosa que cuide al nio, no estn por regla general tan limitadas. La coherencia que entra en juego en uno u otro caso difiere, de la misma forma que difiere la fuerza de un silogismo de la fuerza de la gravedad. En un caso se trata de las leyes del entendimiento; en el otro, de las leyes de la naturaleza. Los dos significados no pueden ser mas distintos ; semnticamente se situan en sentidos opuestos de la intencionalidad. Nuestra propuesta es que solamente el significado substantivo de <econmico> puede producir los conceptos que necesitan las ciencias sociales para la investigacin de todos los sistemas econmicos empricos del pasado y del presente. Los dos ltimos siglos produjeron en Europa Occidental y Norteamerica una organizacin de la subsistencia humana para la que las reglas de la eleccin resultaban singularmente apropiadas. Esta forma de sistema econmico consista en un sistema de mercados formadores de precios. Dado que las acciones de intercambio,tal y como se practicaban en tal sistema, implicaban que los participantes tuvieran que hacer elecciones provocadas por la insuficiencia de los medios, el sistema poda reducirse a un modelo que se prestaba a la aplicacin de mtodos basados en el significado <formal> de <econmico>. En la medida en el que el sistema econmico estaba controlado por tal modelo, en la practica los significados formal y substantivo coincidan. El significado formal y el significado substantivo de econmico La accin racional se define aqu como la eleccin de los medios en relacin con los fines. La lgica de la accin racional se aplica, pues, a todos los medios y fines que abarcan la casi infinita variedad de los intereses humanos. La utilizacin del significado formal denota que el sistema econmico es una secuencia de actos dirigidos al ahorro, es decir, de elecciones inducidas por situaciones de escasez. El origen del concepto substantivo es el sistema econmico emprico. Puede resumirse brevemente (si no comprometidamente) como el proceso instituido de interaccion entre el hombre y su medio ambiente, que tiene como consecuencia un continuo abastecimiento de los medios materiales para satisfacer las necesidades. Las actividades sociales, en la medida en que forman parte del proceso, pueden denominarse econmicas; las instituciones se denominan asi en la medida en que contienen una concentracin de tales actividades; todos los componentes que forman parte del proceso pueden considerarse elementos econmicos. La institucionalizacin del proceso econmico dota al proceso de unidad y estabilidad; crea una estructura con una funcin determinada en la sociedad; traslada el lugar del proceso en la sociedad, aadiendo de este modo significacin a su historia; centra el inters en los valores, los motivos y la poltica. Unidad y estabilidad, estructura y funcin, historia y poltica deletrean de forma operacional el contenido de nuestra afirmacin de que el sistema econmico humano es un proceso institucionalizado. La economa humana, pues, esta incrustada y enredada en instituciones economicas y no econmicas. La inclusin de lo no econmico es vital. Pues la religin o el gobierno pueden ser tan importantes para la estructura y el funcionamiento de la economa como el que las instituciones monetarias o la disponibilidad de herramientas y maquinas aligeren el trabajo de la mano de obra. El estudio del lugar cambiante que ocupa la economa en la sociedad no es, por tanto, distinto del estudio de la manera en que esta instituido el proceso econmico en los distintos tiempos y lugares. Esto requiere una caja de herramientas especial. Reciprocidad, redistribucin e intercambio El estudio de como estn instituidas las economas empricas debe comenzar por la manera en que la economa adquiere unidad y estabilidad, es decir por la interdependencia y recurrencia de sus partes. Esto se logra mediante una combinacin de muy pocos modelos, que pueden denominarse formas de integracin. Puesto que se presentan unos junto a otros en distintos niveles y en distintos sectores de la economa, muchas veces es imposible seleccionar uno de ellos como dominante, de tal forma que pueda utilizarse para la clasificacin del conjunto de las economas empricas. Sin embargo, al distinguir entre los sectores y los niveles de la economa, esas formas ofrecen un medio para describir el proceso econmico en trminos comparativamente simples, introduciendo en adelante una medida y un orden en las infinitas variaciones. La reciprocidad, presupone como trasfondo agrupamientos simtricamente dispuestos; la redistribucin depende en alguna medida de la presencia de centralidad en el agrupamiento; el intercambio, con objeto de producir integracin, precisa de un sistema de mercados que formen los precios. Parece obvio que los distintos modelos de integracin presuponen apoyos institucionales concretos. Sin duda, hemos insistido en que el efecto integrador estaba condicionado a la presencia de determinados dispositivos institucionales, como las organizaciones asimtricas, los puntos centrales y los sistemas de mercado, respectivamente. Pero tales dispositivos parecen representar un mero agregado de las mismas a pautas personales cuyos efectos finales se supone que condicionan. El hecho significativo es que los simples agregados de comportamientos personales en cuestin no crean por si solos tales estructuras. El comportamiento reciproco entre individuos solo integra la economa si se dan estructuras simtricamente organizadas, como en un sistema simtrico de grupos de parentesco. Pero un sistema de parentesco nunca aparece como simple resultado de un comportamiento reciproco a nivel personal. De manera similar, por lo que toca a la redistribucin. Esta presupone la existencia de un centro distribuidor en la comunidad, y sin embargo la organizacin y validacin de tal centro no se produce simplemente como consecuencia de numerosos actos de compartir las cosas entre los individuos. Por ultimo lo mismo es cierto para el sistema de mercado. Los actos de intercambio a nivel personal solo producen precios si ocurren en un sistema de formacin de precios por el mercado, una organizacin institucional que en ninguna parte ha sido creada por meros actos de intercambio realizados al azar. Superficialmente, la pauta institucional puede parecer el resultado de una acumulacin de la correspondiente clase de comportamiento individual, pero los elementos vitales de organizacin y validacin son proporcionados necesariamente por un tipo de comportamiento completamente distinto.

Solo en un entorno simtricamente organizado producir el comportamiento reciproco instituciones econmicas de alguna importancia; solo donde se han creado centros distribuidores, los actos individuales de comparticin y reparto producirn una economa redistributiva; y solo en presencia de un sistema de formacin de precios por medio del mercado, los actos individuales de intercambio tendrn como consecuencia unos precios fluctuantes que integren la economa. Resultan esclarecedoras las agrupaciones tradicionales de los sistemas econmicos cuando mas o menos se aproximan a una clasificacin segn las formas dominantes de integracin. Eso que a los historiadores les gusta denominar <sistemas econmicos> parece encajar perfectamente en este modelo. En ellos, el predominio de una forma de integracin se identifica con el grado en que abarca la tierra y el trabajo de la sociedad. La llamada sociedad barbara se caracteriza por la integracin de la tierra y el trabajo en el sistema econmico por medio de los lazos de parentesco. En la sociedad feudal, los vnculos de lealtad determinan el destino de la tierra y del trabajo que va asociado a ella. En los imperios de regados (los basados en grandes obras de irrigacin), eran el templo y el palacio quienes en gran medida distribuan y a veces redistribuan la tierra, y lo mismo ocurria con el trabajo, al menos en su forma de trabajo dependiente. La aparicin del mercado como fuerza dominante del sistema econmico puede rastrearse observando la amplitud con que la tierra y los alimentos se movilizaban mediante los intercambios y el trabajo se convertia en una mercanca que se poda adquirir libremente en el mercado. Esto puede ayudar a explicar la relevancia de la teora histricamente insostenible que distingue tres etapas (esclavitud, servidumbre y trabajo asalariado), tradicional del marxismo, que se origina de la conviccin de que el carcter de la economa esta determinado por la situacin en la que se encuentra la fuerza de trabajo. No obstante, no debera considerarse menos vital la integracin de la tierra en la economa. En cualquier caso, las formas de integracin no representan <etapas> de desarrollo. No implican ningn orden temporal. Pueden presentarse distintas formas subordinadas al mismo tiempo que la forma dominante, y esta sufrir un eclipse temporal y luego reaparecer. En nuestro siglo, con el colapso del patrn oro, comienza una recesin del papel mundial del mercado si se compara con su apogeo durante el siglo diecinueve, un cambio de tendencia que incidentalmente nos devuelve a nuestro punto de partida, a saber, a la creciente inadecuacin de nuestras limitadas definiciones del mercado cuando se trata de aplicar el estudio del cientfico social al campo de la economa. Formas de comercio, usos del dinero y elementos del mercado Si se considera como un sistema de intercambio o, en suma, catalacticamente, el comercio, el dinero y el mercado constituyen un todo indisoluble. Su entramado conceptual comn es el mercado. El comercio aparece como un movimiento de doble direccin de bienes a travs del mercado, y el dinero como bienes cuantificables que se utilizan para el intercambio indirecto con objeto de facilitar el movimiento. Tal forma de aproximacin debe inducir a una aceptacin mas o menos tacita del principio heurstico segn el cual donde existen pruebas de comercio, debe suponerse el mercado, y donde existen pruebas de la existencia del dinero, debe suponerse la presencia de comercio y ,por tanto, de mercados. Naturalmente, esto conduce a ver mercados donde no existen y a ignorar el comercio y el dinero, all donde se presentan, dado que estn ausentes los mercados. El efecto acumulativo termina consistiendo en crear un estereotipo de la economa de las pocas y los lugares menos familiares, algo parecido a un paisaje artificial con poco o ningn parecido con el original. Un anlisis por separado del comercio, el dinero y el mercado resulta, en consecuencia, conveniente. 1 Formas de comercio Nos encontramos ante tres tipos principales de comercio: el comercio de presentes: el comercio administrado y el comercio por medio de un mercado. 2 Usos del dinero La definicin catalactica del dinero es la de medio de intercambio indirecto. El dinero moderno se utiliza para hacer pagos y como un standard (patrn) precisamente porque es un medio de intercambio. De este modo, nuestro dinero es dinero para < todos los propsitos>. Otros usos del dinero son simplemente variantes de poca importancia de este uso de intercambio y todos los usos del dinero dependen de la existencia de mercados. La definicin substantiva del dinero, como la del comercio, es independiente de los mercados. Se deriva de los usos concretos a que se dedican objetos cuantificables. Estos usos son de pago, de standard (o patrn) y de intercambio. El dinero, por tanto, se define aqu como los objetos cuantificables que se utilizan en uno o varios de estos usos. El problema es si es posible definir de forma independiente tales usos. 3 Elementos del mercado Ahora trataremos del propio mercado. Catalacticamente, el mercado es el locus de intercambio; mercado e intercambio son coextensos. Pues segn el postulado catalactico, la vida econmica es a la vez reductible a actos de intercambio efectuados mediante regateo y se materializa en el mercado. El intercambio, pues, se describe como la relacin econmica, siendo el mercado la institucin econmica. La definicin del mercado deriva lgicamente de las premisas catalacticas. Segn la perspectiva substantiva, mercado e intercambio tienen caractersticas empricas independientes. El intercambio, substantivamente definido, es el movimiento mutuo de apropiacin de bienes entre manos. Tal movimiento, como hemos visto, puede ocurrir con equivalencias fijas o con equivalencias contractuales. Solamente en este ultimo caso es resultado del regateo entre las partes. Por lo tanto, siempre que hay intercambio, hay una equivalencia. Esto es cierto tanto si la equivalencia se crea contractualmente como si es fija. Debe notarse que el intercambio a precios contractuales es idntico en el intercambio catalactico y en < el intercambio como forma de integracin>. Solo esta clase de intercambio esta caractersticamente limitada a un tipo concreto de institucin de mercado, a saber, los mercados formadores de precios. Las instituciones del mercado deben definirse como instituciones que abarcan una multitud de ofertas o una multitud de demandas, o bien ambas. Las multitudes de oferta y las multitudes de demanda, a su vez, se definirn como una multiplicidad de manos deseosas de adquirir, o alternativamente de vender, bienes mediante intercambio. Aunque las instituciones del mercado sean, por tanto, instituciones de intercambio, el mercado y el intercambio no son coextensivos. El intercambio a equivalencias fijas se presenta bajo formas de integracin reciprocas o redistributivas; el intercambio a equivalencias contractuales, como hemos dicho, esta limitado a los mercados formadores de precios. Puede parecer paradjico que el intercambio a equivalencias fijas pueda ser compatible con cualquier forma de integracin, excepto con la de intercambio: sin embargo, esto se deduce lgicamente de que solo el intercambio contractual represente el intercambio en el sentido catalactico del termino. En el que es una forma de integracin. Dos elementos del mercado deben considerarse especficos , a saber: las multitudes de oferta y las multitudes de demanda; si cada una de ellas esta presente hablaremos de una institucin de mercado (si estn presentes ambas, lo llamaremos <mercado> ). Le sigue en importancia el elemento de la equivalencia, es decir, la tasa del intercambio; segn el carcter de la equivalencia, los mercados son mercados de precios fijos o mercados formadores de precios. La competencia es otra caracterstica de algunas instituciones de mercado, como los mercados formadores de precios y las subastas. A diferencia de la equivalencia, la competencia econmica se restringe a los mercados. Por ultimo, hay elementos que pueden designarse como funcionales. Por regla general, se presentan aparte de las instituciones de mercado, pero si bien hacen su aparicin junto a las multitudes de oferta y las multitudes de demanda, modelan estas instituciones de una forma que puede tener gran relevencia practica. Entre estos elementos se cuentan el emplazamiento fsico, los bienes all presentes, la costumbre y la ley. En conclusin : un examen critico de las definiciones catalacticas de comercio, dinero y mercado debe hacer accesible cierto numero de conceptos que constituyen los materiales brutos de las ciencias sociales en su aspecto econmico. La fuerza de este reconocimiento en cuestiones de teora, poltica y perspectiva deben considerarse a la luz de las graduales transformaciones institucionales que se han ido produciendo desde la primera guerra mundial.