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Mercurio

Es el planeta ms cercano al Sol y el segundo ms pequeo del Sistema Solar. Mercurio es menor que la Tierra, pero ms grande que la Luna. Si nos situsemos sobre Mercurio, el Sol nos parecera dos veces y media ms grande. El cielo, sin embargo, lo veramos siempre negro, porque no tiene atmsfera que pueda dispersar la luz. Los romanos le pusieron el nombre del mensajero de los dioses porque se mova ms rpido que los dems planetas. Da la vuelta al Sol en menos de tres meses. En cambio, Mercurio gira lentamente sobre su eje, una vez cada 58 das y medio. Antes lo haca ms rpido, pero la influencia del Sol le ha ido frenando.
Datos bsicos Tamao: radio ecuatorial Distancia media al Sol Dia: periodo de rotacin sobre el eje Ao: rbita alrededor del Sol Temperatura media superficial Gravedad superficial en el ecuador Mercurio 2.440 km. 1.404 horas 87,97 dias 179 C 2,78 m/s2 La Tierra 6.378 km. 23,93 horas 365,256 dias 15 C 9,78 m/s2

57.910.000 km. 149.600.000 km.

Cuando un lado de Mercurio est de cara al Sol, llega a temperaturas superiores a los 425 C. Las zonas en sombra bajan hasta los 170 bajo cero. Los polos se mantienen siempre muy fros. Esto lleva a pensar que puede haber agua (congelada, claro). La superficie de Mercurio es semejante a la de la Luna. El paisaje est lleno de crteres y grietas, en medio de marcas ocasionadas por los impactos de los meteoritos. La presencia de campo magntico indica que Mercurio tiene un ncleo metlico, parcialmente lquido. Su alta densidad, la misma que la de la Tierra, indica que este ncleo ocupa casi la mitad del volumen del planeta.

Venus
Es el segundo planeta del Sistema Solar y el ms semejante a La Tierra por su tamao, masa, densidad y volumen. Los dos se formaron en la misma poca, a partir de la misma nebulosa. Sin embargo, es diferente de la Tierra. No tiene ocanos y su densa atmsfera provoca un efecto invernadero que eleva la temperatura hasta los 480 C. Es abrasador. Los primeros astrnomos pensaban que Venus eran dos cuerpos diferentes porque, unas veces se ve un poco antes de salir el Sol y, otras, justo despus de la puesta. Venus gira sobre su eje muy lentamente y en sentido contrario al de los otros planetas. El Sol sale por el oeste y se pone por el este, al revs de lo que ocurre en La Tierra. Adems, el da en Venus dura ms que el ao.
Datos bsicos Tamao: radio ecuatorial Distancia media al Sol Dia: periodo de rotacin sobre el eje Ao: rbita alrededor del Sol Temperatura media superficial Gravedad superficial en el ecuador Venus 6.052 km. -243 das 224,7 das 482 C 8,87 m/s2 La Tierra 6.378 km. 23,93 horas 365,256 das 15 C 9,78 m/s2

108.200.000 km. 149.600.000 km.

La superficie de Venus es relativamente joven, entre 300 y 500 millones de aos. Tiene amplsimas llanuras, atravesadas por enormes rios de lava, y algunas montaas. Venus tiene muchos volcanes. El 85% del planeta est cubierto por roca volcnica. La lava ha creado surcos, algunos muy largos. Hay uno de 7.000 km. En Venus tambin hay crteres de los impactos de los meteoritos. Slo de los grandes, porque los pequeos se deshacen en la espesa atmsfera. Las fotos muestran el terreno brillante, como si estuviera mojado. Pero Venus no puede tener agua lquida, a causa de la elevada temperatura. El brillo lo provocan compuestos metlicos. En marzo de 1982, la nave rusa Venera 13 resisti durante dos horas, enviando imgenes como sta. En la parte inferior derecha se ve un trozo de la nave sobre el planeta Venus.

La Tierra
Es nuestro planeta y el nico habitado. Est en la ecosfera, un espacio que rodea al Sol y que tiene las condiciones necesarias para que exista vida. La Tierra es el mayor de los planetas rocosos. Eso hace que pueda retener una capa de gases, la atmsfera, que dispersa la luz y absorbe calor. De da evita que la Tierra se caliente demasiado y, de noche, que se enfre. Siete de cada diez partes de la superficie terrestre estn cubiertas de agua. Los mares y ocanos tambin ayudan a regular la temperatura. El agua que se evapora forma nubes y cae en forma de lluvia o nieve, formando rios y lagos. En los polos, que reciben poca energa solar, el agua se hiela y forma los casquetes polares. El del sur s ms grande y concentra la mayor reserva de agua dulce. La Tierra no es una esfera perfecta, sino que tiene forma de pera. Clculos basados en las perturbaciones de las rbitas de los satlites artificiales revelan que el ecuador se engrosa 21 km; el polo norte est dilatado 10 m y el polo sur est hundido unos 31 metros.
Datos bsicos Tamao: radio ecuatorial Distancia media al Sol Dia: periodo de rotacin sobre el eje Ao: rbita alrededor del Sol Temperatura media superficial Gravedad superficial en el ecuador La Tierra 6.378 km. 149.600.000 km. 23,93 horas 365,256 dias 15 C 9,78 m/s2 Orden 5 3. 5. 3. 7. 5.

Formacin de la Tierra
La Tierra se form hace unos 4.650 millones de aos, junto con todo el Sistema Solar. Aunque las piedras ms antiguas de la Tierra no tienen ms de 4.000 millones de aos, los meteoritos, que se corresponden geolgicamente con el ncleo de la Tierra, dan fechas de unos 4.500 millones de aos, y la cristalizacin del ncleo y de los cuerpos precursores de los meteoritos, se cree que ocurri al mismo tiempo, unos 150 millones de aos despus de formarse la Tierra y el Sistema Solar.

Despus de condensarse a partir del polvo csmico y del gas mediante la atraccin gravitacional, la Tierra era casi homognea y bastante fra. Pero la continuada contraccin de materiales y la radiactividad de algunos de los elementos ms pesados hizo que se calentara. Despus, comenz a fundirse bajo la influencia de la gravedad, produciendo la diferenciacin entre la corteza, el manto y el ncleo, con los silicatos ms ligeros movindose hacia arriba para formar la corteza y el manto y los elementos ms pesados, sobre todo el hierro y el nquel, cayendo hacia el centro de la Tierra para formar el ncleo. Al mismo tiempo, la erupcin de los numerosos volcanes, provoc la salida de vapores y gases voltiles y ligeros. Algunos eran atrapados por la gravedad de la Tierra y formaron la atmsfera primitiva, mientras que el vapor de agua condensado form los primeros ocanos.

Magnetismo de la Tierra
El magnetismo terrestre significa que la Tierra se comporta como un enorme imn. El fsico ingls William Gilbert fue el primero que lo seal, en 1600, aunque los efectos del magnetismo terrestre se haban utilizado mucho antes en las brjulas primitivas. La Tierra est rodeada por un potente campo magntico, como si el planeta tuviera un enorme imn en su interior cuyo polo sur estuviera cerca del polo norte geogrfico y viceversa. Por paralelismo con los polos geogrficos, los polos magnticos terrestres reciben el nombre de polo norte magntico y polo sur magntico, aunque su magnetismo real sea opuesto al que indican sus nombres. El polo norte magntico se sita hoy cerca de la costa oeste de la isla Bathurst en los Territorios del Noroeste en Canad. El polo sur magntico est en el extremo del continente antrtico en Tierra Adelia. Las posiciones de los polos magnticos no son constantes y muestran notables cambios de ao en ao. Las variaciones en el campo magntico de la Tierra incluyen el cambio en la direccin del campo provocado por el desplazamiento de los polos. Esta es una variacin peridica que se repite cada 960 aos. Tambin existe una variacin anual ms pequea.

Marte

Es el cuarto planeta del Sistema Solar. Conocido como el planeta rojo por sus tonos rosados, los romanos lo identificaban con la sangre y le pusieron el nombre de su dios de la guerra. El planeta Marte tiene una atmsfera muy fina, formada principalmente por dixido de carbono, que se congela alternativamente en cada uno de los polos. Contiene slo un 0,03% de agua, mil veces menos que la Tierra. Los estudios demuestran que Marte tuvo una atmsfera ms compacta, con nubes y precipitaciones que formaban rios. Sobre la superficie se adivinan surcos, islas y costas. Las grandes diferencias de temperatura provocan vientos fuertes. La erosin del suelo ayuda a formar tempestades de polvo y arena que degradan todava ms la superficie.
Datos bsicos Tamao: radio ecuatorial Distancia media al Sol Dia: periodo de rotacin sobre el eje Ao: rbita alrededor del Sol Temperatura media superficial Gravedad superficial en el ecuador Marte 3.397 km. 24,62 horas 686,98 das -63 C 3,72 m/s2 La Tierra 6.378 km. 23,93 horas 365,256 das 15 C 9,78 m/s2

227.940.000 km. 149.600.000 km.

Antes de la exploracin espacial, se pensaba que poda haber vida en Marte. Las observaciones demuestran que no tiene, aunque podra haberla tenido en el pasado. En las condiciones actuales, Marte es estril, no puede tener vida. Su suelo es seco y oxidante, y recibe del Sol demasiados rayos ultravioletas. Cuando se halla ms cerca de la Tierra, a unos 55 millones de kilmetros, Marte es, despus de Venus, el objeto ms brillante en el cielo nocturno. Puede observarse ms fcilmente cuando se forma la lnea Sol-Tierra-Marte (cuando est en oposicin) y se encuentra cerca de la Tierra, cosa que ocurre cada 15 aos. El tono rojizo de su superficie se debe a la oxidacin o corrosin. Las zonas oscuras estn formadas por rocas similares al basalto terrestre, cuya superficie se ha erosionado y oxidado. Las regiones ms brillantes parecen estar compuestas por material semejante, pero contienen partculas ms finas, como el polvo.

A causa de la inclinacin de su eje y la excentricidad de su rbita, los veranos son cortos y calurosos y los inviernos largos y fros. Enormes casquetes brillantes, en apariencia formados por escarcha o hielo, sealan las regiones polares del planeta. Se ha seguido el ciclo estacional de Marte durante casi dos siglos. En el otoo marciano se forman nubes brillantes sobre el polo correspondiente. Una fina capa de dixido de carbono se deposita sobre el casquete polar durante el otoo y el invierno, al final del cual el casquete polar puede descender a latitudes de 45. En primavera y al final de la larga noche polar, la parte estacional se va deshaciendo y muestra el casquete helado del invierno, que es permanente. Adems de las nubes de dixido de carbono helado, en el planeta hay otros tipos de nubes. Se observan neblinas y nubes de hielo a gran altitud. Estas ltimas son el resultado del enfriamiento asociado con las masas de aire que se alzan por encima de obstculos elevados. Durante los veranos del sur son especialmente notables extensas nubes amarillas compuestas de polvo levantado por los vientos.

Jpiter
Es el planeta ms grande del Sistema Solar, tiene ms materia que todos los otros planetas juntos y su volumen es mil veces el de la Tierra.

Jpiter tiene un tenue sistema de anillos, invisible desde la Tierra. Tambin tiene 16 satlites. Cuatro de ellos fueron descubiertos por Galileo en 1610. Era la primera vez que alguien observaba el cielo con un telescopio. Jpiter tiene una composicin semejante a la del Sol, formada por hidrgeno, helio y pequeas cantidades de amonaco, metano, vapor de agua y otros compuestos. La rotacin de Jupiter es la ms rpida entre todos los planetas y tiene una atmsfera compleja, con nubes y tempestades. Por ello muestra franjas de diversos colores y algunas manchas.
Datos bsicos Tamao: radio ecuatorial Distancia media al Sol Da: periodo de rotacin sobre el eje Ao: rbita alrededor del Sol Temperatura media superficial Gravedad superficial en el ecuador Jpiter 71.492 km. 9,84 horas 11,86 aos -120 C 22,88 m/s2 La Tierra 6.378 km. 23,93 horas 1 ao 15 C 9,78 m/s2

778.330.000 km. 149.600.000 km.

La Gran Mancha Roja de Jupiter es una tormenta mayor que el dimetro de la Terra. Dura desde hace 300 aos y provoca vientos de 400 Km/h. Los anillos de Jupiter son ms simples que los de Saturno. Estn formados por partculas de polvo lanzadas al espacio cuando los meteoritos chocan con las lunas interiores de Jpiter. Tanto los anillos como las lunas de Jpiter se mueven dentro de un enorme globo de radiacin atrapado en la magnetosfera, el campo magntico del planeta.

Este enorme campo magntico, que slo alcanza entre los 3 y 7 millones de km. en direccin al Sol, se proyecta en direccin contraria ms de 750 millones de km., hasta llegar a la rbita de Saturno.

Saturno
Saturno es el segundo planeta ms grande del Sistema Solar y el nico con anillos visibles desde la Tierra. Se ve claramente achatado por los polos a causa de la rpida rotacin. La atmsfera es de hidrgeno, con un poco de helio y metano. Es el nico planeta que tiene una densidad menor que el

agua.

Si

encontrsemos

un

ocano

suficientemente

grande,

Saturno

flotara.

El color amarillento de las nubes tiene bandas de otros colores, como Jpiter, pero no tan marcadas. Cerca del ecuador de Saturno el viento sopla a 500 Km/h. Los anillos le dan un aspecto muy bonito. Tiene dos brillantes, A y B, y uno ms suave, el C. Entre ellos hay aberturas. La mayor es la Divisin de Cassini.
Datos bsicos Tamao: radio ecuatorial Distancia media al Sol Da: periodo de rotacin sobre el eje Ao: rbita alrededor del Sol Temperatura media superficial Gravedad superficial en el ecuador Saturno 60.268 km. 10,23 horas 29,46 aos -125 C 9,05 m/s2 La Tierra 6.378 km. 23,93 horas 1 ao 15 C 9,78 m/s2

1.429.400.000 km. 149.600.000 km.

Cada anillo principal est formado por muchos anillos estrechos. Su composicin es dudosa, pero sabemos que contienen agua. Podran ser icebergs o bolas de nieve, mezcladas con polvo. En 1850, el astrnomo Edouard Roche estudiaba el efecto de la gravedad de los planetas sobre sus satlites, y calcul que, cualquier materia situada a menos de 2,44 veces el radio del planeta, no se podra aglutinar para formar un cuerpo, y, si ya era un cuerpo, se rompera. El anillo interior de Saturno, C, est a 1,28 veces el radio, y el exterior, el A, a 2,27. Los dos estn dentro del lmite de Roche, pero su origen todava no se ha determinado. Con la materia que contienen se podra formar una esfera de un tamao parecido al de la Luna. El origen de los anillos de Saturno no se conoce con exactitud. Podran haberse formado a partir de satlites que sufrieron impactos de cometas y meteoroides. Cuatrocientos aos despus de su descubrimiento, los impresionantes anillos de Saturno siguen siendo un misterio. La elaborada estructura de los anillos se debe a la fuerza de gravedad de los satlites cercanos, en combinacin con la fuerza centrfuga que genera la propia rotacin de Saturno. Las partculas que forman los anillos de Saturno tienen tamaos que van desde la medida microscpica hasta trozos como una casa. Con el tiempo, van recogiendo restos de cometas y asteroides. Si fuesen muy viejos, estaran oscuros por la acumulacin de polvo. El hecho que sean brillantes indica que son jvenes.

Urano
Es el septimo planeta desde el Sol y el tercero ms grande del Sistema Solar. Urano es tambin el primero que se descubri gracias al telescopio, en 1781.

La atmsfera de Urano est formada por hidrgeno, metano y otros hidrocarburos. El metano absorbe la luz roja, por eso refleja los tonos azules y verdes. Urano est inclinado de manera que el ecuador hace casi ngulo recto, 98 , con la trayectoria de la rbita. Esto hace que en algunos momentos la parte ms caliente, encarada al Sol, sea uno de los polos. Su distancia al Sol es el doble que la de Saturno. Est tan lejos que, desde Urano, el Sol parece una estrella ms. Aunque, mucho ms brillante que las otras.
Datos bsicos Tamao: radio ecuatorial Distancia media al Sol Dia: periodo de rotacin sobre el eje Ao: rbita alrededor del Sol Temperatura media superficial Gravedad superficial en el ecuador Urano 25.559 km. 17,9 horas 84,01 aos -210 C 7,77 m/s2 La Tierra 6.378 km. 23,93 horas 1 ao 15 C 9,78 m/s2

2.870.990.000 km. 149.600.000 km.

Urano, descubierto por William Herschel en 1781, es visible sin telescopio. Seguro que alguien lo haba visto antes, pero la enorme distancia hace que brille poco y se mueva lentamente. Adems, hay ms de 5.000 estrellas ms brillantes que l. La inclinacin sorprendente de Urano provoca un efecto curioso: su campo magntico se inclina 60 en relacin al eje y la cola tiene forma de tirabuzn, a causa de la rotacin del planeta. En 1977 se descubrieron los 9 primeros anillos de Urano. En 1986, la visita de la nave Voyager permiti medir y fotografiar los anillos, y descubrir dos nuevos. Los anillos de Urano son distintos de los de Jpiter y Saturno. El exterior, Epsilon est formado por grandes rocas de hielo y tiene color gris. Parece que hay otros anillos, o fragmentos, no muy amplios, de unos 50 metros.

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