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CASADA A LA FUERZA

SARA CRAVEN
Resumen Atrapada por su marido! El poderoso italiano Marco Valante estaba acostumbrado a tomar todo lo que deseaba, y no iba a permitir que una minucia como el compromiso de Flora se interpusiera en su camino. Ella llevaba tiempo intentando convencerse de que era feliz con su prometido, pero el corazn no haba dejado de acelerrsele desde que haba conocido a Marco. El sexy magnate no haba perdido ni un minuto para llevrsela a su magnfica villa, donde Flora encontrara intimidad, pasin... y una propuesta de matrimonio!

Captulo 1 Dime una cosa -dijo Hester-. Ests completamente segura de que quieres casarte? Flora Graham estaba distrada pensando en cmo dar la noticia de que no quera a su caprichoso y maleducado sobrino como paje, pero volvi con prontitud a la realidad del restaurante lleno y alegre para contestarle a su mejor amiga y dama de honor, que la miraba con preocupacin. -Claro que quiero -hizo una ligera mueca-. Chris y yo hacemos una pareja perfecta, t ya lo sabes. No podra ser ms feliz. -Pues no pareces especialmente feliz -sentenci Hester, rellenando las tazas de caf. Flora hizo un gesto de desesperacin. -Espera a que llegue tu turno y vers lo que es sentirse como en un circo de tres pistas sin tiempo para nada. Mi madre debi de estar sorda cuando le dije que quera una boda sencilla y tranquila. Entonces, por qu no la haces as? pregunt Hester mirndola fijamente-. Por qu no le pides a Chris que saque una licencia especial y os escapis a algn lugar para casaros? Estar encantada de ir como testigo, y quiz el padrino de Chris podra ser el otro. Flora se qued mirndola. -Porque no podemos. Ya nos hemos comprometido con todos estos gastos. Decepcionaramos a muchas personas. Es demasiado tarde. -Cario, nunca es demasiado tarde -el tono de Hester era persuasivo-. Y estoy segura de que la mayora de la gente lo entendera. Flora movi la cabeza. -Mi madre no. Y la madre de Chris desde luego que tampoco. Es que no quieres ser mi dama de honor? Pensaba tirar el ramo para que lo agarraras t.

-Despus de observarte desde la fiesta de compromiso, creo que no me importa -dijo Hester con sequedad-. No estoy preparada para una crisis nerviosa. Y hablando de compromisos, veo que no llevas puesto el anillo. No ser que tu subconsciente te juega una mala pasada? -No. Se me estrope uno de los ganchitos y me lo estn arreglando -el tono de Flora se hizo grave-. Qu pasa, Hes? Empieza a parecerme que no te gusta Chris. -Eso no es cierto, pero aunque me odies para siempre, creo que podras encontrar a alguien mejor. Flora se qued boquiabierta. -No lo dirs en serio! Amo a Chris, por si no te habas dado cuenta. Hester se qued en silencio unos instantes. -Flo, nos conocemos desde hace muchos aos y te he visto con varios hombres, pero nunca en una relacin seria. Claro que eso no importa. Nunca te has acostado con ellos y te admiro por mantenerte fiel a tus principios. Siempre pens que, cuando te enamoraras, sera con una pasin que moviera el cielo y la tierra, con fuegos artificiales y todo lo dems. Y no veo nada de eso entre t y Chris. -Me alegro de que me lo digas -dijo Flora con calma- Suena muy poco cmodo. -Debera ser poco cmodo -continu Hester-. El amor no es como un abrigo calentito y viejo que uno se sigue poniendo porque evita el esfuerzo de buscar uno nuevo. -Pero yo no me siento as para nada -protest Flora-. Estoy loca por l. -De veras? -dijo Hester, implacable-. Si es as, por qu no estis viviendo juntos? -El apartamento necesita mejoras. Queremos que sea perfecto. Despus de todo, va a ser como mi escaparate. Los decoradores estn tardando ms de lo previsto... -Eso no es excusa suficiente para no estar juntos. Supongo que el coste de la reforma no os permite escaparos un fin de semana romntico en el campo... -Cuando estemos casados, todos los fines de semana sern romnticos -replic Flora en tono desafiante. -Contstame con sinceridad -Hester se acerc a ella-. Si Chris viniera maana y te dijera que quiere dejarlo, sera el fin del mundo para ti? -S, lo sera. Quiz Chris y yo no seamos una pareja muy cariosa, pero, quin dice que sea obligatorio llevar el corazn en la mano? -A veces -dijo Hester-, no se puede evitar -apur su caf y agarr la cuenta-. De todos modos, si es eso lo que sientes y ests segura, no tengo nada ms que decir. Pero si tienes alguna duda, yo estar por aqu para recoger los pedazos. Sal, mi compaera de piso, se ha ido a Bruselas por tres meses, as que tengo una habitacin libre. -Eres muy amable en ofrecrmela -dijo Flora con dulzura-. Y no te odio por hacerlo, aunque no ser necesario. Yo crea que la que tena que ponerse nerviosa era la novia y no la dama de honor... -Estara ms contenta si te viese nerviosa -replic Hester-. Actas como si estuvieras resignada a tu destino, pero no es necesario. Eres preciosa y el mundo est lleno de jvenes atractivos esperando una ocasin -bes a Flora en la mejilla y le susurr mientras se iba-: Si no me crees, chale un vistazo al chico ese de la mesa del rincn. Te ha estado mirando durante todo el almuerzo.

Flora debera haberse marchado tambin, pero se sirvi otro caf. No saba si echarle azcar para animarse. Segn decan, el azcar era buena en caso de estado de shock, y ella estaba anonadada por los comentarios de Hester. Solo haba sido un almuerzo de chicas para decidir el color del vestido de su amiga, pero el resultado haba sido increble. Estaba claro que era algo que Hester llevaba pensando algn tiempo y, como solo faltaba un mes para la boda, haba decidido aclararlo. Ojal no me hubiera dicho nada, pens Flora mordindose el labio. Yo era perfectamente feliz cuando me sent a la mesa. Ya tengo suficientes cosas en qu pensar sin necesidad de analizar mis sentimientos por Chris y de contrastarlos con emociones que ni siquiera saba que existan. Quiero a Chris y estoy segura de que tendremos un matrimonio bueno y duradero. Eso es mucho ms importante que los fuegos artificiales de sexo de que Hester me habla. Le pareca como si su mente tratara de evitar ese tema, pero se tranquiliz pensando que, una vez casados, eso funcionara y se olvidaran del primer fracaso. Mir el reloj. Se haba hecho tarde y tendra que tomar un taxi para llegar a su siguiente compromiso. Al salir del restaurante, record lo que Hester le haba susurrado al marcharse y mir de reojo hacia la mesa del rincn. Su mirada se encontr con la del joven que la miraba fijamente. Azorada, apart la mirada, pero le dio tiempo a percatarse de que era muy moreno y de que tena el pelo rizado y ms largo de lo usual. Era un tipo mediterrneo, de piel aceitunada, pmulos prominentes, nariz aguilea, mentn firme con hoyuelo y boca sensual. Cuando lleg a la calle pens, entre divertida y preocupada, que casi poda dibujarlo de memoria. Menuda faena le haba hecho Hes haciendo que se fijara en l. Baj de la acera en busca de un taxi, pero no haba ninguno y comenz a caminar. De pronto sinti que le estiraban con fuerza la correa del bolso, perdi el equilibrio y cay al suelo. Comenz a gritar pidiendo ayuda mientras se protega la cabeza con las manos, temerosa de que su asaltante la golpeara. Entonces oy gritos, un frenazo y los pasos de alguien que corra. Flora se qued inmvil. Oy que alguien le hablaba con una voz grave y un ligero acento. -Est herida, signorina? Quiere que llame a una ambulancia? Puede hablar? -Tal vez no pueda hablar, amigo, pero gritar s que puede. Casi me revienta los tmpanos -dijo una voz ms grave-. Ayudmosla a ponerse de pie. -No hace falta -dijo Flora levantando la cabeza y mirando a su alrededor-. Puedo arreglrmelas. -Me parece que no -dijo la primera voz-. Creo que ser mejor que acepte nuestra ayuda, signorina. Flora se volvi a mirar al hombre que le hablaba y sus peores sospechas se confirmaron. El hombre del restaurante estaba arrodillado a su lado. Visto de cerca, su atractivo era an ms devastador. Su boca estaba tensa, pero podra suavizarse. Tena los ojos verdes, jaspeados de oro. Despeda olor a colonia cara y, para escapar de su influjo, Flora se puso rpidamente de rodillas. -Ay! -exclam. Al caer se haba raspado las rodillas y los muslos, -y tambin le dolan los codos y las palmas de las manos.

-Venga, valiente! -era la voz nmero dos. Un brazo fuerte la rode, ayudndola a ponerse en pie-. Por qu no la ayudo a entrar en el taxi y la llevo a la clnica ms cercana? -Taxi? -repiti Flora-. Yo estaba buscando un taxi. -S, yo la vi e iba a pararla cuando el maldito atracador la asalt. Entonces, este otro caballero apareci volando y el atracador sali corriendo. -Oh! -Flora mir al otro caballero, que se haba puesto en pie y que sonriendo levemente la observaba con sus fascinantes ojos verdes-. Muchsimas gracias! l inclin la cabeza. -Tiene an su bolso? No se llev nada ms? -No le dio tiempo -le dirigi una breve sonrisa de cortesa y se volvi hacia el taxista-. Necesito ir a Belvedere Row. Tengo que encontrarme con alguien y voy a llegar tarde. -No creo que pueda ir a su cita as -intervino su salvador-. Necesita por lo menos un cepillo para la ropa y curarse las heridas. Antes de que pudiera protestar, Flora se encontr dentro del taxi y con el extrao sentado a su lado. -Al Hotel Mayfair Tower, por favor -le dijo al conductor. -No puedo ir all -exclam Flora-. Mi cita es en la direccin contraria. -Cuando est limpia y aseada, otro taxi la llevar all -poda detectarse un tono de mando en la voz-. Es una cita de trabajo? Entonces es muy simple. Llame con su telfono mvil y explqueles la razn de su retraso, -Entonces, qu va a ser, cario? -pregunt el taxista-: Al Mayfair Tower? Flora titube. -Supongo que s. -Una sabia decisin -coment su acompaante. Ella lo mir con frialdad. -Disfruta organizando la vida de los dems? El sonri con una mueca divertida. -Solo la de las personas que he salvado. -No exagera un poco? l encogi sus poderosos hombros que el traje gris marengo acentuaba. Llevaba desabrochado el botn superior de la camisa de seda gris plido y aflojado el nudo de su corbata. Meda alrededor de metro ochenta y era esbelto y musculoso, con unas piernas largusimas. No era solo atractivo, sino tambin muy elegante. -Entonces, digamos que le he evitado la molestia de perder sus tarjetas de crdito y su dinero. Para mucha gente eso es cuestin de vida o muerte. Ella puso una sonrisa forzada. -Y mi anillo de compromiso est en la joyera, as que no he salido malparada -se percat de que haba dicho una tontera y trat de arreglarlo--. Por qu al Mayfair Tower? -Da la casualidad que yo me hospedo all. -Entonces lo dejar all antes de que este taxi me lleve a mi apartamento para limpiarme y cambiarme. -Teme acaso que me insine o algo por el estilo? -dijo arqueando las cejas-. Permtame que la tranquilice. Yo nunca seduzco a las doncellas en apuros a menos, claro, que ellas insistan. -Me parece que esta situacin lo divierte mucho... -Por el contrario, signorina, me la tomo muy en serio. Usted est tratando de quitarle importancia a lo que pas, pero ha tenido un shock severo y tendr una reaccin. No creo que deba estar sola. -Es muy amable -dijo Flora, muy tensa-. Pero no puedo ir con usted. Tiene que entenderlo.

-Debo de estar muy torpe esta tarde -sac una tarjeta de la cartera y se la entreg-. Quiz una presentacin formal podra convencerla de mi respetabilidad. Flora acept la tarjeta y la ley con suspicacia. -Marco Valante -ley. Y debajo-: Altimazza, Inc. -Lo mir-. La empresa farmacutica? -Nos conoce? -Claro -trag saliva-. Tienen un xito asombroso. Siempre que sus acciones estn a la venta, mi prometido se las recomienda a sus clientes. -Es un agente de bolsa? -pregunt l. -Es un asesor financiero independiente. -Ah... y usted, trabaja en el mismo campo? -Oh, no -se apresur a decir Flora-. Yo soy asesora de ventas inmobiliarias. l arque las cejas. -Vende casas? -No directamente. Las agencias me contratan para que asesore a la gente en cmo resaltar las ventajas de sus propiedades ante los posibles compradores. Yo les indico cmo deben redecorarlas para hacerlas ms vendibles. -Supongo que no siempre ser fcil. -No lo es. En el gremio solemos decir que la casa de un ingls es su castillo, y que los vendedores a veces hacen que se retire el puente levadizo. Yo tengo que convencer a los propietarios de que su casa ya no es su querido hogar, sino una mercanca que quieren vender con beneficio. A veces cuesta bastante persuadirlos. -Creo -dijo l con suavidad- que usted podra persuadir a un monje para que dejara sus votos, mia cara. Flora se puso tensa. -Por favor, no diga cosas as. -Porque est a punto de casarse ya no puede recibir cumplidos de otros hombres? Qu discreta! -Eso no es lo que quera decir. l hizo una mueca divertida. -Y tampoco se le puede tomar el pelo? Entiendo. De ahora en adelante me comportar como un santo. Flora pens que no tena aspecto de santo. En todo caso, de ngel rebelde. Volvi a mirar la tarjeta que l le haba dado. -Usted no tiene aspecto de ser un qumico -dijo. -No lo soy -dijo l haciendo una mueca-. Trabajo en la seccin contable procurando fondos para nuestros proyectos de investigacin. -Oh... Eso lo explica todo. En realidad no explicaba nada, porque tampoco tena el aspecto que ella imaginaba para un contable. -Todo tiene que comprenderse con facilidad? -pregunt l con dulzura-. Nunca ha sentido el deseo de embarcarse en un lento y largo viaje de descubrimiento? Flora tena la sensacin de que l le estaba tomando el pelo otra vez, pero se neg a reaccionar. -Estoy ms acostumbrada a las primeras impresiones, a la reaccin inmediata. Es parte de mi trabajo. -Y ahora que ya sabe quin soy yo, me conceder el mismo privilegio? -Oh... S, claro... Flora busc dentro de su bolso y sac una de sus tarjetas de visita. l la ley y la mir con sus asombrosos ojos que brillaban bajo las espesas pestaas. -Flora -dijo en tono afable-. La diosa de la primavera. Ella se sonroj y desvi la mirada. -En realidad es algo ms prosaico. Me lo pusieron por mi abuela. -Dgame, Flora. Seguir trabajando despus de casarse?

-Naturalmente. -Est segura de que su marido no la custodiar ms celosamente cuando sea su esposa? Eso es una tontera -dijo Flora, indignada-. Chris no me custodia: -Mejor, porque ya hemos llegado al hotel y, por lo tanto, no hay nada que le impida entrar conmigo. Flora estuvo tentada de darle las gracias una vez ms con mucha dignidad y salir de su vida para siempre, pero el portero ya la estaba ayudando a salir del taxi y le haba abierto la puerta para que entrara. Una vez estuvieron en el recibidor, Marco Valante comenz a dar rdenes en voz baja que los empleados se apresuraron a cumplir. Flora ya no tena ninguna posibilidad de salir de esa situacin y tuvo que reconocer que lo nico que deseaba era encontrar un lugar tranquilo y echarse a llorar. Ni siquiera protest cuando la acompaaron a un ascensor que la llev al primer piso. Camin junto a Marco Valante hasta el final del pasillo y esper a que abriera la puerta. Entr delante de l sin decir palabra. No se trataba de una mera habitacin, sino de una suite amplia y lujosamente amueblada. l abri las cortinas del saln para que entrara la luz del sol. -Sintese -le seal uno de los sofs y ella se dej caer sin rechistar porque sus piernas apenas la sostenan-. He pedido que venga la enfermera para que le cure las heridas -dijo l-. Tambin he pedido t y en el cuarto de bao hay una bata para que se la ponga mientras le limpian el traje. Flora protest temblorosa: -Usted es muy autoritario para ser contable. l se encogi de hombros. -Intento compensarla por lo que pas antes. -No veo la necesidad -objet Flora-. No fue culpa suya. Pero quiz poda haberlo evitado si hubiera sido ms rpido. Su hubiera obedecido a mi instinto y la hubiera seguido cuando sali del restaurante. -Y por qu iba a hacerlo? -Flora comenzaba a reaccionar. Senta mucho fro y se rode con los brazos, apretando los dientes para que no castaetearan. -Crea -dijo l con dulzura- que no me estaba permitido hacerle cumplidos. Pero si quiere saberlo, tena muchas ganas de conocer a una chica preciosa con unos cabellos que Tiziano habra podido pintar. As que Hes tena razn, pens Flora. l la haba estado observando durante el almuerzo. -Al parecer, a usted le llaman la atencin las mujeres pelirrojas. -No hasta hoy, cuando la vi con el sol reflejndose en su pelo, Flora mia. A Flora le dio un vuelco el corazn, y se pregunt con cuntas mujeres habra funcionado ese truco. No debera estar aqu, se dijo, y solo se dio cuenta de que haba hablado en voz alta cuando l le contest: -No tema. Est completamente segura, porque de un momento a otro comenzar a llegar gente y ya nunca ms estar a solas con usted. Nunca, se lament una vocecita en su cabeza, es un periodo muy largo y una palabra muy triste. -Tal vez podra indicarme dnde est el bao - dijo ella. l le hizo seas de que lo siguiera. Al atravesar el dormitorio, ella intent no fijarse en la enorme cama. Ya en el bao, Flora se mir en el espejo y se qued asombrada. Pareca un fantasma. Su rostro, de tez clara, estaba muy plido y sus ojos grises estaban muy abiertos y desencajados. Tena la cara sucia y su blusa estaba manchada y desgarrada, dejando ver varios

centmetros del sujetador de encaje. Seguro que Marco Valante se ha dado cuenta, pens mientras se desvesta y se limpiaba las rodillas. Se lav la cara y las manos, y se puso un poco de maquillaje y de lpiz de labios para disimular su palidez. Sola llevar el cabello recogido con un lazo negro, pero se haba despeinado y tena la melena suelta sobre los hombros y el pelo enredado. Mientras se pona un enorme albornoz, pens que nada era normal ese da. Aunque el albornoz la cubra por completo, se sinti abochornada cuando volva al saln. All estaba la enfermera, dispuesta a curarla. -Uno no espera que sucedan esas cosas -coment la enfermera mientras le pona crema antisptica y le cubra las heridas ms grandes-. Desde luego que no en una calle transitada y en pleno da, Y por qu precisamente a usted? No lleva un Rolex ni joyas de oro ostentosas... Flora se haba preguntado lo mismo. Supona que haba sido una casualidad. Estar en el sitio y la hora equivocados. Y segua en el sitio equivocado, y sin escapatoria posible. Marco Valante haba tenido el tacto de retirarse mientras la curaban, pero haba llegado el camarero del servicio de habitaciones con el t y sin duda volvera en cualquier momento. Y ella tendra que darle las gracias una vez ms, puesto que con el t le haban llevado una bolsa con el nombre de una tienda famosa; en su interior haba unas medias nuevas y una camisa de seda blanca, nueva tambin. Lo que ms la abrumaba era que fueran de su talla exacta, lo que le confirmaba que se trataba de un hombre que saba demasiado de las mujeres. Cuando l regres al saln, ella le sonri cortsmente. -Se encuentra mejor? Sus ojos verdes la recorrieron con la mirada como si el grueso albornoz no existiera. Como si conociera cada centmetro de mi cuerpo, pens Flora mientras su corazn empezaba a acelerarse en una mezcla de excitacin y pnico. -Desde luego que s. Como nueva! -exclam ella. -El servicio del hotel me asegur que su ropa estar igual de bien en poco tiempo -se sent frente a ella-. La estn limpiando con carcter de urgencia -hizo una pausa-, pero me pareci que su blusa no tena mucho arreglo. -S... -contest Flora como aturdida, consciente de que se haba sonrojado. Alcanz su bolso-. Permtame que le reembolse. -Con mucho gusto -dijo, dejando caer la chaqueta y acomodando su esbelto cuerpo en el sof-. Cene conmigo esta noche. Flora se qued aturdida. -No podra. -Por qu no? -Ya se lo dije. Estoy comprometida para casarme. l se encogi de hombros. -S, ya me lo dijo. Y qu? -A usted no le importa? -Por qu iba a importarme? Tal vez yo tambin est comprometido... -Lo est? -No. Estoy soltero, mia bella. Pero no importara -la mir con irona-. Despus de todo, no estoy sugiriendo que cenemos en la cama... -tras una pausa, aadi:- Se siente lo suficientemente a salvo como para servir el t? -Claro -Flora trat de mostrar dignidad-. Leche y azcar? -Solo limn, gracias.

Fue un milagro que consiguiera servir el t en las tazas de porcelana y no sobre la bandeja y la alfombra. Y lo peor era que Marco Valante se haba dado cuenta de los apuros que ella estaba pasando y sonrea divertido. -Gracias -dijo l cuando ella le entreg la taza-. Ha llamado a sus clientes? -S. Aceptaron mis excusas y fijaron una nueva cita. -Piensa que su prometido ser igual de comprensivo y me la ceder para una cena? -S que no lo hara. -Es extrao -dijo l, pensativo-. No puede ser tan posesivo. -Por qu dice eso? -Porque nunca... la ha posedo, mia bella. -Cmo se atreve a decir eso? -protest Flora, anonadada. -Siempre que es posible prefiero decir la verdad. Y digo que usted est... intacta. -Usted... usted no puede saber eso -dijo Flora, indignada-. Y, adems, no es asunto suyo. -El destino ha hecho que se cruzaran nuestros caminos, Flora mia -dijo l con dulzura-. Creo que tengo derecho a sentirme un poco intrigado cuando miro a sus ojos y no detecto experiencia de mujer ni recuerdo de deseo. Ella dej su taza con tal fuerza, que la bandeja tembl. -Usted no tiene ningn derecho a decir eso dijo ella, indignada-, y me gustara marcharme ahora, por favor. -As? -dijo l arqueando las cejas- Causar sensacin, cara. Preferira salir a la calle desnuda -dijo Flora con voz temblorosa por la rabia- a tener que soportar sus suposiciones humillantes e inexactas sobre mi vida privada. Marco Valante sonri. -Me siento tentado a dejarla que lo demuestre, pero hoy me siento compasivo. Har que le dejen otra habitacin mientras espera a que le traigan su ropa -tom el telfono, marc un nmero y habl brevemente-. Una doncella vendr a buscarla y la acompaar a su nuevo refugio -le dijo en tono amable. Garabate algo sobre una hoja de papel de notas y se la entreg-. Si cambia de opinin acerca de la cena, puede reunirse conmigo en este restaurante a partir de las ocho. Flora arrug el papel y lo tir al suelo, dicindole clara y framente: -Antes se congelar el infierno, signore. l le contest en un tono dulce y pensativo: -As que las llamas no estn solo en su pelo. Bravo. -Le enviar un cheque para pagarle esto -dijo ella agarrando la blusa y las medias y metindolas en su bolso. Marco Valante se rio. -Estoy segura de que lo har, cara, pero por si se le olvida, aceptar un primer plazo ahora. De pronto estaba junto a ella y su brazo la rodeaba y la atraa hacia l. Y durante un instante ella sinti la boca ardiente de l sobre la suya saborendola con un ansia que ella no saba que existiera. Termin casi antes de empezar. Antes de que ella se diera cuenta de lo que pasaba, ya estaba libre y retroceda mirndolo horrorizada y limpindose la boca con la mano. l tambin la mir e hizo una mueca.

-Tan ardiente como el pecado y tan dulce como la miel. No puedo esperar al siguiente plazo, Flora mia. El tono de su voz hizo que ella se estremeciera. Quera mirar hacia otro lado, pero le resultaba imposible. Estaba como hipnotizada. Por fortuna llamaron a la puerta y fue a abrir. Se remang los bordes del albornoz para no tropezar e intent no salir corriendo. La voz de l la persigui. -Mia bella. Nos veremos. -No. No nos veremos -contest ella, rabiosa, mientras sala dando un portazo, consciente, para su vergenza, de que no se atreva a volverlo a mirar.
Captulo 2

Te he preparado una infusin -dijo Melanie, preocupada-, puesto que an no eres capaz de enfrentarte al capuchino. Dicen que el shock puede hacerte sentir as. Algunos shocks s que pueden, pens Flora mientras daba las gracias a su secretaria por la taza que le haba llevado. El shock no era solo el capuchino, sino cualquier cosa que sonara a italiano. Haban transcurrido tres das desde el atraco y la desagradable continuacin. Haba sido peor el remedio que la enfermedad y todava haca filtrar sus llamadas y escrutaba la calle antes de salir de casa o de la oficina. -Nos veremos -era lo que l haba dicho. Una frase normal de despedida, probablemente sin mayor importancia. Pero eran palabras desafortunadas porque l las haba hecho parecer ms bien una promesa... o amenaza. Flora trataba de convencerse de que esas palabras no importaban y de que debera olvidarlo todo. Ya que sus heridas estaban cicatrizando, pensaba que sus emociones deberan hacerlo tambin. Desde el primer momento era evidente que Marco Valante significaba problemas, y ella haba tenido la mala suerte de que fuera el primero en aparecer cuando pidi ayuda. Era el tipo de hombre que no poda dejar de flirtear y que no perda ninguna ocasin. Pero... solo haba sido un beso. No era exagerada su reaccin? Seguramente l ya lo habra olvidado todo y tal vez estuviera de regreso a Italia. Ella tambin deba olvidarlo. Por qu le costaba tanto? Por qu l invada sus pensamientos durante el da y sus sueos por la noche? No tena sentido. Y lo que era an ms preocupante: por qu no le haba contado nada a Chris? Su actitud la haba molestado. Al principio l se haba mostrado comprensivo, pero luego la critic por resistirse, le dijo que haba tenido mucha suerte de que no le hicieran ms dao. Eso no era lo que ella necesitaba or. Debera haberse mostrado ms preocupdo y solcito. Ms carioso. El estaba muy ocupado tratando de establecer una base econmica segura para el futuro matrimonio y Flora saba que no poda estar pendiente de ella todo el tiempo. Pero debera haberse quedado con ella al menos aquella noche. Pero solo haba dicho: -Lo siento, cario. Tengo una cita con un cliente nuevo. Podra ser importante. Adems, te sentar bien descansar, relajarte... y para eso no me necesitas. No, haba pensado Flora con tristeza, pero me habra gustado sentir el consuelo de tus brazos estrechndome. Me gustara que me miraras como l

me mir. Que me demostraras que me deseas, que ests ansioso por que llegue nuestra boda y el momento en que nos pertenezcamos de verdad. Y que ese momento no sea como aquella otra vez... Se mordi el labio, recordando, y volvi a concentrarse en terminar un informe para una mujer que quera vender un apartamento repleto de trastos y a un precio desorbitado. Saba que estaba perdiendo el tiempo con ese informe y que la seora Barstow no hara ningn cambio y, adems, discutira la tarifa que le cobraba. Decidi estudiar las otras peticiones que tena. Melanie le haba resaltado una como urgente. Se trataba de la seora Fairlie, que tena que trasladarse a Bruselas y necesitaba vender con urgencia. Dice que nos han recomendado, haba escrito Melanie. -Eso es lo que me gusta or -dijo Flora en voz alta mientras marcaba el nmero de la seora Fairlie. -No podra hacerme un hueco? Tengo mucha urgencia -suplic la seora cuando Flora le dijo que no podra ver la casa hasta la semana siguiente. -Puedo intentar verla esta noche, de camino hacia mi casa, si no es demasiado tarde para usted. -0h, no -dijo la seora Fairli complacida-. Me parece estupendo. Flora colg y se qued pensativa. Volvi a tomar el telfono y, siguiendo un impulso que no entenda, marc el nmero del hotel Mayfair Tower. -Estoy intentando localizar al seor Marco Valante -invent-. Tengo entendido que se hospeda en su hotel. -Lo siento mucho, pero el seor Valante se march ayer. -Ah, s? Muchas gracias -contest Flora y colg. Su corazn estaba acelerado, pero se senta aliviada. l haba regresado a Italia y ella ya no tena nada que temer. Debo ser ms positiva, pens, y tomar medidas para el futuro. Este fin de semana lo dedicar a arreglar el apartamento y convencer a Chris de que me ayude. Y tambin terminaremos los detalles de la boda. Unos cuantos pasos positivos y volver a ser quien era, sin tiempo a pensar en tonteras. Tom un taxi hasta la casa de la seora Fairlie. Estaba situada en una plaza tranquila y elegante. Aunque claramente vala una fortuna, era seguro que tendra muchos aspirantes. Una doncella uniformada le abri la puerta y la condujo por una ancha escalera hasta el saln. La casa estaba decorada con mucha elegancia y Flora pens que no necesitaban su asesoramiento para venderla. La, luz del atardecer inundaba la estancia y no le permita ver la figura que se acercaba hacia ella. Cuando se dio cuenta de que no era una mujer, tuvo un presentimiento y sinti un fro intenso. -Buona sera, Flora mia -salud Marco Valante mientras le agarraba la mano inerme y se la llevaba a los labios-. Me alegra verla otra vez. -Ojal pudiera decir lo mismo -contest ella casi sin aliento-. Qu es esto? Yo tena una cita con una tal seora Fairlie. -Ha tenido un contratiempo y no ha podido venir. Pero me ha encargado a m que le muestre la casa. -Y piensa que me lo voy a creer? l arque las cejas. -Y si no, qu cree? Que la tengo atada y amordazada en el stano? -Me parece extrao que sea precisamente usted quien est encargado de la casa.

-Estar viviendo aqu unos das -dijo l con calma-. Su seora Fairlie es mi prima Vittoria. -Ya veo -contest Flora con el corazn muy agitado-. Y usted la convenci de que me engaara para que viniera hasta aqu. Su familia desciende de Maquiavelo? -Tengo entendido que no tuvo descendencia -contest l, pensativo-, y Vittoria no necesit que la convenciera cuando le cont lo mucho que deseaba verla otra vez -aadi sonriendo-. Tiene mucha tendencia a mimarme. -Peor para ella -dijo Flora, cortante-. Quisiera marcharme ahora. -Antes de que examine la casa? Eso no es muy profesional, cara. Ella le dirigi una mirada helada. -Pero es que no creo que me hayan hecho venir para algo que no tenga nada que ver con mi profesin. -Est muy equivocada. Vittoria desea que la aconseje sobre la decoracin del dormitorio principal. Est aburrida del color y el dormitorio de su casa de Bruselas est decorado en un tono parecido. -Entonces, es cierto que quiere vender esta casa? -pregunt Flora. -Ya la ha vendido directamente -dijo l con suavidad-. Subimos a verlo? -No! -la palabra son como una explosin. l se retir como si le hubiera dado en la cara. Sus ojos verdes la miraban con sorpresa y desprecio, y ella se avergonz al darse cuenta de que su reaccin haba sido exagerada-. Lo siento... No quera -tartamude. -No soy tonto -dijo l-. S perfectamente lo que quiso decir -le alz la barbilla-. Dos cosas, mia cara -dijo en tono suave-. Esta es la casa de mi prima y yo no voy a profanar su techo. Y lo que es ms importante, nunca he tomado a una mujer contra su voluntad, y usted no va a ser la primera. Capisce? -Flora se sonroj-. As que, por favor, lleve a cabo la misin que se le ha encomendado -se dirigi hacia la puerta-. Quiere que llame a Melinda para que haga de carabina? -No -contest ella, azorada- Eso no es necesario. Las piernas le temblaban mientras suba al dormitorio de Vittoria Fairlie, en el segundo piso. Era una habitacin amplia con vistas al jardn y ventanas francesas que daban a un balcn de hierro forjado con maceteros de cermica llenos de flores. Las paredes interiores eran de color rosa plido con adornos blancos y la colcha era de rosa oscuro. No haba casi muebles, excepto una chaise longue y un tocador de madera de avellano. -Y bien? -pregunt l mirando por la ventana. Por qu, mirara donde mirara, l siempre estaba delante? Ella tena su imagen grabada en la mente, el desorden de su pelo negro azabache, el hoyuelo de su barbilla, los pantalones negros ajustados que acentuaban sus estrechas caderas y sus muslos largos y musculosos, la camisa blanca con el ltimo botn desabrochado dejando ver un tringulo de piel suave y bronceada... Por un instante pens en qu se sentira tocando esa piel con los dedos... o con la boca... Se qued horrorizada al darse cuenta de lo que estaba pensando y se precipit a decir algo. -Es una habitacin verdaderamente bonita. No encuentro ningn fallo en el gusto de su prima -titube un segundo-. Pero me pregunto si no es, quiz, demasiado femenina. -Eso es lo que opina tambin el marido -dijo Marco con una mueca-. No quiere que pinten nada de rosa en la nueva casa.

-Pero es tan difcil sugerir algo sin haber visto la habitacin de Bruselas... Puede que est orientada en otra direccin... No. Vittoria dice que tambin est orientada hacia el sur y es muy luminosa. . -En ese caso -Flora ech otro vistazo a su alrededor-. Hay un papel de seda con aguas azul verdoso plido que es precioso. Se llama Seascape. Siempre me ha parecido que despertarse con la luz del sol reflejndose en l es como flotar en el Mediterrneo. Pero puede que a su prima eso no le guste. -Por el contrario. Creo que eso le traera buenos recuerdos. Cuando ramos nios, solamos pasar el verano en casa de nuestro abuelo. Tena su viejo castillo en una colina sobre el mar y todos los das bajbamos a la cala por entre los cipreses. -Suena paradisaco. -S -dijo l-. Un mundo mucho ms inocente. Ha visitado alguna vez mi pas? -An no, pero espero ir durante mi luna de miel si consigo convencer a mi prometido. -A l no le gusta Italia? -sus ojos verdes estaban pensativos.. -Creo que l tampoco ha estado nunca. Pero estuvo en las Bahamas a principios de este ao y quiere volver all. Al parecer, hay una pequea isla llamada Coconut Cay donde los pelcanos van a comer. Un barquero te lleva por la maana y te recoge al atardecer. A menudo no hay nadie ms en la isla. Debe detener buenos recuerdos para l. -S. Pero para nuestra luna de miel yo preferira ir a un sitio donde podamos crear juntos nuestros recuerdos. Y podramos ir a las Bahamas en otro momento. -Claro -asinti l mirando el reloj. Sin duda los planes matrimoniales lo aburran. Eso era lo que pretenda, pens Flora-. Le pondr por escrito sus recomendaciones a Vittoria? Incluya tambin una nota con sus honorarios. -Preferira que usted mismo se lo dijera -alz el rostro y lo mir con descaro-. Y puede considerar que as quedarn canceladas todas las deudas entre nosotros. -Como usted quiera -contest l cortsmente. Mientras bajaba la escalera, Flora pens que eso no era lo que ella esperaba. Haba previsto que l discutiera un poco o, al menos, que hiciera alguno de sus comentarios irnicos. Estaba claro que l ya se haba aburrido del juego al que haba estado jugando. Mejor as, pens Flora. Estaba bajando la escalera con la intencin de salir por la puerta, sin ni siquiera mirar atrs, cuando vio que Melinda suba con un cubo de hielo y, de repente, ya estaba de nuevo en el saln. -Champn? -pregunt Marco descorchando la botella. -En realidad, debera marcharme -aleg ella aceptando la copa y se sent en el borde de un sof; mientras observaba, incmoda, cmo la doncella dejaba una bandeja con canaps sobre una mesa auxiliar y se marchaba, dejndolos solos-. Est celebrando algo? -Claro. Celebro estar de nuevo con usted -levant su copa para brindar-. Salute! Estaba sentado sobre el brazo opuesto del sof, pero no la engaaba. Aunque pareca estar relajado, era como una pantera negra al acecho de su prxima vctima. -A pesar de haberme trado aqu con un engao? -No quiso venir a cenar conmigo la otra noche -se encogi de hombros-. Qu otra alternativa me quedaba?

-Poda haberme dejado en paz -dijo ella en voz baja. -No hay paz -dijo l en tono duro-. Desde que nos conocimos, no ha habido ni una hora del da en la que no haya recordado sus ojos, su boca... -Por favor -contest Flora casi sin habla-. No debe decir esas cosas. -Por qu? -pregunt l-. Por qu la avergenzan? Porque la ofenden? O porque tambin ha pensado en m, pero no quiere reconocerlo? Cul es la razn, Flora mia? -No est siendo justo conmigo... -Ya sabe lo que dicen: todo es legtimo en la guerra y en el amor. Y si tengo que luchar por usted, cara, ser yo quien escoja mis armas. -Estoy comprometida-dijo ella en tono desesperado-. Usted lo sabe. Ya tengo planes para mi vida y usted no entra en ellos. -As que no estoy incluido en su futuro. Pues de acuerdo. Pero podra darme algunas horas del presente, esta noche. -Eso es imposible, -Va a ver a su prometido esta noche? -Naturalmente. Tenemos muchas cosas que comentar. -Naturalmente -dijo l con dulzura-. Le ha hablado de m? -No ha habido -dijo Flora tratando de afianzar su voz- nada que decir. l arque las cejas. -No cree que le interesara saber que otro hombre conoce el sabor de su mujer y el aroma de su piel cuando se le despierta el deseo? -Basta ya! -Flora se puso en pie titubeante y derram algo de champn sobre su falda-. No tiene derecho a hablarme as! l no se movi y permaneci con los ojos fijos en ella. Flora senta que su mirada le abrasaba la boca, y le chamuscaba la ropa hasta llegar a su piel. -Entonces otrgueme el derecho. Cene conmigo esta noche. -No puedo -la voz de Flora era dbil. -Qu rara es usted. Tan segura en su trabajo, y con tanto miedo a vivir... -Eso no es cierto -protest ella. -Entonces demustrelo -estaba retndola-. El da que nos conocimos le escrib el nombre de un restaurante en un papel. -Y yo lo tir -contest ella con aire fiero. -Pero estoy seguro que recuerda el nombre -dijo l con dulzura-. Verdad que s, mia bella? -Por qu me hace esto? -murmur ella. l se encogi de hombros. -Solo estoy siendo sincero por los dos -dijo sonrindole-. As que dgame el nombre del restaurante. Ella trag saliva. -Pietro's... en la calle Gable. l asinti. -Volver a cenar all esta noche. Como ya le dije antes, puede encontrarme all despus de las ocho -hizo una pausa-. Y todo lo que pido es su compaa durante la cena. Nada ms. Tiene mi palabra. -Quiere decir que no... que no me va a pedir... -No. Al menos no esta noche. -Entonces, por qu? No entiendo nada. l esboz una sonrisa casi felina. -Sabr, mia cara, que la imaginacin aumenta el apetito. Y yo deseo que est ansiosa, voraz. -Creo que ya lo he dejado bien claro. No estoy disponible ni esta noche ni nunca. De camino hacia la puerta, ella temi que l la iba a detener. Que la agarrara por el brazo o por el hombro y que la retendra y la abrazara.

Lleg a las escaleras y las baj deprisa. En el vestbulo se encontr con Melinda, que le abri la puerta y le dese buenas noches. -Est bien -se dijo Flora sin aliento mientras cruzaba la plaza en busca de un taxi-. Ya termin todo y ests a salvo. Y en ese mismo instante presinti que Marco estaba mirndola desde la ventana. No se atrevi a volverse para comprobar si tena razn. Eso demostraba que no estaba a salvo, y que ella lo saba. Pidi al taxista que la dejara frente al supermercado cercano a su casa. Hizo la compra para el fin de semana incluyendo varios manjares y vinos que le gustaban a Chris. Tena que centrarse de nuevo y, qu mejor manera que pasar un fin de semana feliz haciendo planes para el futuro con el hombre que amaba? Cuando dobl la esquina cargada con las bolsas, le dio un vuelco el corazn. El coche de Chris estaba estacionado frente a su apartamento. Lo encontr en el saln, apoltronado en un silln y mirando un programa de deportes. La mir de soslayo con cara de contrariado. -Dnde diablos has estado? Te esperaba hace horas! Tuve que hacer una visita de trabajo de camino hacia casa, y luego fui a la compra -le mostr las bolsas-. Ves? Todo tipo de manjares... -Ah... -dijo l despacio-. En realidad, no puedo quedarme. Eso es lo que vine a decirte. Jack Foxton ha invitado a unos clientes a jugar al golf este fin de semana y, como le falta una persona, me ha pedido que vaya. Tengo mis cosas en el coche y he de reunirme con ellos en el hotel. -Oh, no! -Flora lo miraba desconsolada. Yo haba hecho planes para nosotros... -No poda decirle que no -dijo l-. Ya sabes que l puede conseguirme muy buenos negocios. Y no quiero disgustarlo. Flora alz la cara. -Al parecer, no te preocupa disgustarme a m... -Cario... Fue una cosa de ltima hora, si no te lo habra dicho antes. Y te lo compensar el prximo fin de semana. Me tendrs para ti sola, te lo prometo -dijo ponindose rpidamente en pie. Rubio, de ojos azules y obstinado, y tan... preocupado por s mismo, pens.Flora. -Chris, por favor, no me hagas esto -dijo ella con voz trmula-. De verdad, necesito pasar algo de tiempo contigo. Para hablar... -Y lo haremos, cario. Cuando regrese -le dijo con una sonrisa encantadora-. De todos modos, tengo que dejarte espacio para que adelantes tu trabajo o hagas alguna de esas cosas de chicas que nunca tienes tiempo de hacer. Por qu no llamas a Hester? Es posible que ella tampoco tenga nada que hacer -dijo y se despidi con un beso ligero en los labios al que ella no respondi-. Te llamar en cuanto pueda. Si no, te ver el lunes -aadi mientras cerraba la puerta de golpe y desapareca. Flora se qued inmvil, con las bolsas de la compra a sus pies, sintindose abandonada, desilusionada y un poco perdida. Chris era su punto de apoyo, su baluarte contra todos esos pensamientos y emociones que la estaban asaltando. Y de repente, no estaba all para ayudarla. Comenz a repasar sus comentarios de despedida y se puso furiosa. Cmo se atreva a decir las cosas que dijo? Qu concepto tena de ella? Y de

Hester? Cmo poda dar por sentado que su amiga no tena nada ms que hacer un viernes por la noche que hacerle compaa? Es eso lo que piensa de nosotras? Que somos un par de mujeres solteras que se resignan a una comida para llevar y un vdeo? Sin hombres y, por lo tanto, desvalidas?, pens. Pues si eso era lo que opinaba, acababa de cometer el mayor error de su vida. March hacia su dormitorio, abri de golpe el armario y comenz a buscar en su guardarropa. Sac un vestido- de seda negra con tirantes finos y minifalda con algo de vuelo. Lo haba comprado unas semanas antes y an estaba por estrenar en espera de una ocasin apropiada. Y esta noche es la ocasin perfecta, pens desafiante. Quit la etiqueta y desoy las seales de alarma de su cerebro, la vocecita interior que le deca que estaba a punto de hacer algo que dejara a Chris de piedra, y que poda ser realmente peligroso. Toda la vida he sido prudente, argument, mientras buscaba unas bragas negras de encaje y seda que eran todo lo que caba debajo de la falda. Y adnde me ha llevado?> A una situacin en la que la tenan por segura. Esa no era la primera vez en que el negocio de Chris haba sido prioritario y l la haba dejado plantada el fin de semana. Hasta ese da haba pensado que su ambicin era algo bueno y que l mereca todo su apoyo. Pero haba llegado al punto en que la ambicin no era ms que egosmo. Porque no era solo el negocio lo que lo alejaba de ella. Poda haber cancelado su viaje en solitario a las Bahamas, pero no lo haba cancelado a pesar de que haba sido un momento en que ella necesitaba todo su amor y apoyo. Cuando ella no quera quedarse sola. Pero eso era el pasado y no deba pensar ms en ello. Pero por el momento el futuro tambin estaba confuso. No iba a pasar otra noche de viernes mirando las cuatro paredes de su apartamento, teniendo una alternativa ms agradable. Se mir en el espejo y se qued asombrada por su aspecto. Estaba arriesgndose demasiado porque Marco Valante era mucho ms que un hombre atractivo. Era una fuerza de la naturaleza y, al pensarlo, se estremeci con una mezcla de temor y excitacin. Desde el momento que lo haba visto en el restaurante, se haba sentido atrada hacia l, indefensa como la marea bajo la luna. Lo nico que se interpona entre ella y el posible desastre era que Marco haba dado su palabra de que sera tan solo una cena y nada ms. Pero..., cmo se atreva a confiar en la palabra de un extrao? Sobre todo cuando el instinto le deca que se trataba de un hombre que viva segn sus propias reglas. Se toc los labios, recordando el beso, y pens que deba estar loca, Claro que poda, coger el vestido, colgarlo y quedarse en casa mirando la televisin... -Voy a cenar con l -se dijo desafiante-. Y voy a rerme, a coquetear y a divertirme como no lo he hecho durante meses. Pero solo por esta noche. Despus de todo, a l le gusta jugar y yo tambin puedo hacerlo. Y cuando termine, le dar las gracias, le estrechar la mano y me marchar. Final de la historia.

Se duch y se lav la cabeza, se puso un maquillaje ligero y se calz unas sandalias de tacn. Cuando estuvo lista, se mir al espejo y se qued atnita. La estaba mirando una extraa. Y esa noche iba a dejar que esa extraa viviera dentro de ella. -An puedes echarte atrs -susurr para s mientras un taxi la conduca al restaurante-. No es demasiado tarde y puedes decirle al taxista que regrese. S se pone pesado o corres peligro, puedes irte no hay por qu preocuparse. Pietro's era un restaurante pequeo y tranquilo. Una vez dentro, la atendi una linda camarera. -He quedado con alguien. El seor Valante. La camarera sonri. -Claro, signorina. Est en el bar. Quiere que le guarde el chal? -No, gracias. De momento, prefiero tenerlo. En caso de que tenga que salir corriendo, pens. El bar estaba lleno de gente, pero Flora lo divis enseguida, sentado en un taburete y con el aspecto de quien est preparado a esperar toda la noche si fuese preciso. Pero no tena que hacerlo, porque ella estaba all, temblorosa y con un nudo en el estmago. Y adems la haba visto, as que era demasiado tarde para volverse atrs. Flora saba dentro de su corazn que no se iba a volver atrs, que algo ms fuerte que su voluntad o su razn la haba llevado all esa noche. Sinti cmo la mirada de Marco recorra todo su cuerpo. Vio que arqueaba las cejas y abra la boca sorprendido y complacido mientras se diriga hacia donde ella estaba. Y se percat, con un cierto temor, de que en contra de lo previsto, la estrategia que haba planeado no iba a ser tan fcil y que no iba a poder darle la espalda y alejarse de l cuando finalizara la velada. Cielos!, pens, tendr que tener mucho, mucho cuidado... Captulo 3 Los ojos le sonrean al acercarse a ella. Le tom la mano y se la llev a los labios-. Y bien, ha decidido que poda dedicarme algunas horas de su vida? -As parece -contest ella con aparente calma. --Su fidanzato debe de ser un hombre muy tolerante -coment l mirndola detenidamente de arriba abajo y hacindola estremecer-. Pero creo que sera ms prudente que la mantuviera encadenada a su mueca, sobre todo con un aspecto como el que tiene esta noche. Ella se percat de que no le haba soltado la mano y se zaf discretamente. -Me dio su palabra, signore, de que estara a salvo en su compaa -1e record ella en tono ligero. -Y fue por eso por lo que vino, mia cara? elijo l dulcemente alzando las cejas-. Por qu quera sentirse a salvo? Ella le sonri recatada. -Vine porque dicen que la comida de aqu es muy buena y tengo apetito. -Ah -exclam l-. Entonces tendr que alimentarla -hizo una pequea seal y condujo a Flora hasta una mesa vaca en un rincn.

A travs de un arco se podan ver otras mesas con manteles blancos, cristalera y cubertera relucientes, y le llegaban aromas deliciosos de la cocina. Tena hambre y los aperitivos que haba en la mesa le hicieron la boca agua. -Debo decirle que mi prima estuvo encantada con sus sugerencias para el dormitorio -dijo Marco Valante-. Y claro, quiere saber quin fabrica ese papel y dnde se puede comprar. -De veras? exclam Flora, sorprendida, ya que pensaba que los problemas de decoracin de Vittoria Fairlie eran pura invencin-. La semana prxima le mandar un informe completo con algunas muestras. -Ella se lo agradecer -contest l con una sonrisa-. Es muy gentil en tomarse tanta molestia. -Siempre me las tomo -dijo ella-, aunque se trate de encargos que en realidad no existen. -Me pregunto si algn da me perdonar por eso. -Quin sabe... -se encogi de hombros-. De todos modos, qu importancia tiene? Despus de todo, usted volver pronto a Italia, verdad? -No he fijado fecha para mi regreso -sonri-. Mis planes son flexibles. -Su jefe debe de ser extremadamente tolerante:.. -Trabajamos bien juntos. Respeta mis perodos de descanso. Permaneci callado unos instantes y Flora, consciente de que la estaba estudiando, mantuvo su atencin fija en su vaso-. Qu fue lo que la hizo cambiar de opinin? -pregunt l por fin. -Me fallaron mis planes. Eso es todo. -Ah... -Qu significa eso? -Qu susceptible es! -exclam divertido-. Tiene que significar algo? -Cmo puedo saberlo? Me parece que ya no s lo que sucede, si es que alguna vez lo he sabido -lo mir a los ojos-. Y lo que no entiendo es por qu est aqu esta noche. -Porque este es uno de mis restaurantes favoritos en Londres. -Eso no es lo que quera decir -dijo Flora-, y usted lo sabe -hizo una pausa-. Est claro que conoce bien Londres. Su prima vive aqu y probablemente tiene una vida social muy agitada. Estoy segura de que podra presentarle a docenas de chicas solteras y sin compromiso. -Lo ha intentado muchas veces. -Exacto -dijo Flora con convencimiento-. Y por qu no est cenando con alguna de ellas en vez de conmigo? l reflexion un momento. -Quiz, cara, porque prefiero cazar personalmente. Ella se puso tensa. -Yo no soy una presa. l sonri. -No. Claro que no. Solo un ngel que se ha apiadado de mi soledad. -Me parece, signor Valante, que usted es la ltima persona en el mundo que puede sentirse solo. -Grazie. -Entonces, por qu? -insisti Flora-. Cmo es que se empea tanto en cenar conmigo? -De veras tiene que preguntarlo? No tiene espejos en su apartamento? -el tono de su voz se hizo grave-. Mia bella, no hay un solo hombre en este restaurante que no sienta envidia de m y desee estar a su lado. Cmo puede ser que no lo sepa? Ella sinti que se acaloraba y dio un sorbo a su vino. -No estaba buscando cumplidos. -Y yo no la estaba adulando. Le resulta tan dificil aceptar la verdad?

Ella sonri con frialdad. -Quiz me convenza de que debera haberme quedado en casa. -Pero, por qu? -se inclin hacia ella-. Qu mal puede ocurrirle en un sitio tan lleno de gente como este? Ella lo mir fijamente. -No lo s, pero creo que usted es un hombre peligroso, signore Valante. -Est, equivocada, cara -dijo con dulzura-. Yo soy quien est en peligro. -Entonces, por qu insisti tanto? -Tal vez me guste correr riesgos. -Me parece que eso no es muy recomendable para un contable. -Pero solo soy contable en mis horas de trabajo. Y ahora no estoy trabajando, sino descansando. Recuerda? Flora era consciente del atractivo qu ejerca sobre ella y del peligro que corra. Tena que ser muy prudente. Por fortuna, apareci el camarero para acompaarlos a la mesa. Flora esperaba que, cuando llegaran los platos y el vino que haban pedido, podra llevar la conversacin a temas ms generales. Se desconcert un poco al ver que los haban situado uno al lado del otro, pero no se atrevi a pedir que le cambiaran el servicio para que no se notara que estaba intranquila. Estaba demasiado cerca de l y le llegaba el aroma de su colonia, vea su perfil, y senta la peligrosa fuerza animal de su esbelto cuerpo bajo el disfraz de hombre civilizado. Y lo que era peor, vea la curva sensual de esa boca que la haba besado brevemente. La comida y los vinos estaban deliciosos. -No me sorprende que venga a este sitio -exclam Flora despus del primer bocado-. Esta comida est exquisita. l le sonri. -Me alegro de que le guste, pero guarde los cumplidos para decrselos a Pietro. Vive en permanente estado de ansiedad y necesita que lo tranquilicen constantemente. -Lo conoce bien? -Nos conocemos desde que ramos nios en Italia. -Ah -exclam Flora. -Ahora est siendo enigmtica, mia bella. Eso qu quiere decir? Ella se encogi de hombros. -Estaba tratando de imaginrmelo de nio, con la ropa embarrada y las rodillas araadas. No me resulta fcil. -Doy la impresin de que nac con un traje de Armani y un portafolios? -Algo as -contest ella con una sonrisa picarona. -Pues vine al mundo exactamente igual que usted, Flora mia. Completamente desnudo -le devolvi la sonrisa mientras su mirada se posaba sobre los pechos de ella ceidos por el vestido--. Nos permitimos un poco de mutua imaginacin? Flora baj la mirada hacia su plato, consciente de que se haba sonrojado. -Prefiero concentrarme en esta deliciosa comida -comieron en silencio durante un rato hasta que Flora entabl de nuevo conversacin-. Italia debe de ser un pas estupendo para pasar la niez. -Tambin lo es para vivir cuando se es adulto. Tiene que presentarme a su fidanzato. Tal vez pueda convencerlo de que la lleve all. -Quiz s, pero desafortunadamente tuvo que irse este fin de semana. -Otra visita a las Bahamas, quiz? -el tono era irnico y a ella la molest.

-No. Un viaje de negocios -respondi ella con sequedad-. Chris es su propio jefe, lo cual no le permite demasiado tiempo libre, al contrario que usted. -Cristoforo. Hbleme de l. -Qu quiere saber de l? -Flora dio un sorbo de vino. -Cmo se conocieron? Cundo se dio cuenta de que l, entre todos los hombres, era el elegido? No me cuente ningn secreto ntimo... si es que tiene algo que contar... Flora se neg a morder el anzuelo. -Nos conocimos en una fiesta. Yo ayud a una pareja a vender su apartamento despus de que estuviera en venta durante un ao, y ellos me invitaron a la inauguracin de su nueva casa. Chris tambin estaba all porque les haba gestionado la hipoteca. Comenzamos a vernos y nos enamoramos. A los pocos meses me propuso matrimonio y yo acept -ella percibi una expresin burlona en los ojos de l y se puso tensa-. Hay algo que no le parece bien? Porque a m me parece un proceso de lo ms normal. No, nada. Y vivirn felices el resto de sus vidas? -Eso es lo que prevemos -hizo una pausa-. Y usted, signore? Va a contarme su historia romntica, o le llevara demasiado tiempo? Empecemos por el principio. Est casado? No -su tono era cortante y su mirada se endureci-. Ni tampoco estoy divorciado, ni viudo hizo una pausa-. Estuve prometido, pero se termin -le sonri con frialdad-. Estoy seguro de que eso no la sorprende. -As que prefiere explorar el terreno. Al menos se dio cuenta antes de casarse y no hizo dao a nadie. -Se equivoca -dijo en tono suave-. Fue mi fidanzata la que encontr a otro hombre. Lo conoci durante unas vacaciones. -Oh! -ella estaba sorprendida, pero intent no demostrarlo--. Bueno, son cosas que pasan, pero normalmente no significan nada. Marco Valante la mir extraado y pregunt en tono duro: -Cree que una traicin as es algo trivial? -No, claro que no -Flora evit su mirada-. Yo no quera decir eso. Pens que usted la amaba lo suficiente como para que fuera posible que la perdonara. -No -su rostro moreno estaba pensativo-. Eso ni pensarlo. -Lo siento mucho -dijo ella con dulzura-. Por ustedes dos. Debieron ser unos momentos muy difciles. Y yo... yo no debera haber preguntado para no provocarle malos recuerdos. Dicen que lo importante es olvidar el pasado y seguir adelante. -S -dijo l-. Estoy seguro de que tiene razn, pero no siempre es as de simple. A veces el pasado impone obligaciones que no pueden ignorarse. Flora termin su comida en silencio. Se senta como si hubiera dado un paso en falso y estuviera en un atolladero. Ese era un aspecto completamente nuevo de Marco Valante. Una capa de dureza debajo de su indiscutible encanto. Algo fro y rencoroso. Pero tal vez era comprensible. Estaba claro que la infidelidad de su prometida lo haba golpeado muy fuerte, haba herido su orgullo masculino a la par que sus sentimientos. Flora haba abierto una puerta que debera permanecer cerrada. Me tomar una taza de caf y me marchar, pens mirando disimuladamente su reloj. Pero eso no era tan fcil. El camarero insisti en que deba probar el postre especialidad de la casa: unas trufas de chocolate baadas en amaretto. Luego

se present Pietro, el dueo del restaurante, con la anunciada expresin de ansiedad, que cambi por, una sonrisa complacida cuando Flora alab su cocina con toda sinceridad. Marco lo invit a sentarse con ellos para el caf y los licores. -Haba empezado a pensar que nunca nos conoceramos, signorina -le dijo Pietro sonriendo-. La esperbamos hace varias noches. Le dio plantn a mi amigo Marco, y l no est acostumbrado a eso. Flora se sonroj. -No puedo creerlo --dijo aparentando ligereza. -Me ofende, mia bella -murmur Marco-. Puedo tener una paciencia infinita... si es necesario. Flora sinti que se sonrojaba an ms. Apur su copa de licor, agarr su bolso y, disculpndose, huy hacia los servicios. Estaba sola y se sent frente al tocador. Se mir al espejo y'le pareci que era una extraa, con los ojos brillantes y los labios temblorosos. Qu le estaba pasando? Tena un trabajo, una vida y un hombre en su vida. Pero se comportaba como una colegiala salida de un convento. Y todo por un hombre cuya existencia desconoca una semana antes. No tena sentido. Bueno... Te has metido en este lo t solita, sin que nadie te obligara, pens. Ahora solo te queda escapar con el menor dao posible, si es que an puedes. Haca calor, pero Flora temblaba y se senta ligeramente mareada, como si estuviera ponindose enferma. O quiz haba bebido demasiado. No haba llevado la cuenta de las veces que Marco Valante le haba llenado el vaso. Haba comenzado la velada con mucho dominio de s misma, pero en el transcurso de la cena lo haba ido perdiendo poco a poco y haba utilizado el vaso como defensa. Tambin el vestido haba sido una equivocacin. Se lo haba puesto en un gesto de desafo, pero daba una impresin equivocada. Y los tacones... de repente le parecan demasiado altos. Se alis el cabello, se empolv las mejillas para disimular su color y se puso en pie. Comenz a respirar hondo para calmarse antes de volver a la mesa e intentar salir del atolladero en que se haba metido. Cuando regres, Marco estaba de pie y guardaba su billetera. La expresin de su rostro era grave y retrada. Al parecer, l tambin daba la velada por finalizada y quiz su expresin se deba al montante de la cuenta. Ella haba tenido la culpa al preguntarle por su vida amorosa y hacerle recordar momentos tristes. Despus de todo, l haba amado y haba perdido. Qu derecho tena ella cuando su propia vida era maravillosa? l alz la vista y, al mirarla, cambi de expresin. Volva a desplegar su encanto y le brillaban los ojos con algo ms que simpata. -Bueno -dijo Flora al llegar a la mesa-. Muchas gracias por una velada muy agradable, signore. Adis. -No ha terminado an -corrigi l-. Pietro nos ha llamado un taxi. -0h, no necesita preocuparse por m. Estar bien -estir la mano para agarrar su chal-. Tomar un taxi en la calle. -No ser fcil a esta hora de la noche. Es la salida de los teatros -agarr el chal antes de que ella pudiera alcanzarlo y se lo colg en el brazo-. Adems, las calles no son seguras para una mujer sola. Le prometo que ser mejor esperar.

Mejor para quin?, se pregunt Flora con un nudo en la garganta. Se qued de pie, agarrada a su bolso y mirando al suelo, hasta que un camarero fue a decirles que el taxi esperaba fuera. Le dese buenas noches a Pietro y se esforz por no inmutarse cuando Marco le puso el chal sobre los hombros. Camin erguida hacia la calle, pero tropez con una piedra del pavimento. -Cuidado, mia bella. No sea que vuelva a caerse. La agarr por el codo y la gui hacia el taxi. Se qued atnita cuando al subir oy que Marco daba la direccin de su casa. -Cmo sabe dnde vivo? -pregunt acurfucndose en un rincn del coche-. Mi direccin no estaba en la tarjeta que le di. -Cierto -dijo l encogindose de hombros-. Pero no fue tan difcil averiguarla, Flora mia. Eso parece -dijo ella, contrariada. No estaba muy lejos, pero haba mucho trfico y el trayecto le pareci una eternidad. Cuando llegaron a la tranquila calle de su apartamento, Flora se movi con rapidez para abrir la puerta. -Gracias por traerme. -Me permitir que la acompae hasta la puerta -su tono no dejaba alternativa. Ella rebusc el llavero en el bolso mientras se diriga a la puerta intentando no titubear. No era fcil con la cabeza dndole vueltas y las piernas flojas como si no tuviera huesos-. Djeme a m -dijo l ligeramente divertido; le quit la llave y la introdujo en la cerradura del edificio. -Puedo arreglrmelas -protest Flora-. Y el contador del taxi est funcionando -mir por encima del hombro-. Oh, se ha ido! -Yo esperaba que me ofreciera una taza de caf -l ya haba entrado, y la acompaaba a subir las escaleras, agarrndola del brazo-. Acaso no es ese el protocolo? -Qu sabe usted de protocolo, signor Valante? No lo reconocera aunque lo viera -sus palabras no eran tan claras como le hubiera gustado, pero se entendan. -Por otra parte, yo s puedo hacerle un caf -dijo l-. Me parece que lo necesita. -Estoy perfectamente bien -arguy ella con dignidad-. Y nuestra cita para cenar ha terminado, por si no se haba dado cuenta. -S -dijo l-, pero la noche contina y tengo curiosidad por ver dnde vive. -Por qu? -ella miraba mientras l meta la llave en la cerradura del apartamento. -Porque se puede aprender mucho de una persona por su entorno. Usted debera saberlo mejor que nadie. Y hay muchas cosas que quiero descubrir sobre usted. -Buena suerte -contest ella con una sonrisa ironica, y lo gui hacia el saln. Marco Valante observ lentamente a su alrededor. -Un lienzo en blanco... Qu interesante! Y el dormitorio..., tambin es as de neutral? Flora abri la puerta frente a ellos. -Jzguelo usted mismo -dijo y se qued observando su reaccin. No haba ninguna nota de color. Todo, desde las paredes hasta los armarios, el cubrecama antiguo de encaje, las cortinas, era de un blanco total. -Muy virginal -dijo Marco tras una pausa-. Como la celda de una monja. Eso explica muchas cosas.

-Como qu? -interrog ella. Por ejemplo, por qu su fidanzato prefiere pasar el tiempo en otro lugar. -Da la casualidad que Chris est aqu todo el tiempo. Y a l le gusta la decoracin minimalista. Y ahora que ya ha visto lo que quera ver, puede marcharse. -Sin mi caf? -dijo en tono de reproche-. No es muy hospitalaria, Flora mia. -Por favor, deje de llamarme Flora mia. No soy suya. -Prefiere que la llame su Flora, la Flora de Cristoforo, cuando est clarsimo que no le pertenece y nunca le ha pertenecido? -el tono era desdeoso y Flora se dio cuenta. -No sabe nada sobre la relacin que tengo con mi prometido. Y usted no es precisamente la persona que puede darme sermones sobre cmo llevar mi compromiso. Creo que ya es hora de que se vaya. -Y yo creo que necesita ms el caf que yo, signorina -se encamin por el pasillo hacia la cocina y cuando Flora, indignada, lo sigui ya estaba poniendo agua a hervir-. No tiene una cafetera exprs? -dijo mirando a su alrededor. -No -respondi Flora con sarcasmo- Lo siento, no saba que tendra que agasajara un husped no invitado. -Si se cree que me est agasajando, se,equivoca. Dnde guarda el caf? Furiosa, Flora abri un armario y sac un paquete de caf molido. -Yo lo har -dijo. -Como quiera -respondi Marco y se apart-. Su casa no revela gran cosa. No hay cuadros, no hay adornos, ni nada personal. Usted es un enigma, signrina Flora. Una mujer misteriosa. Me pregunto qu es lo que trata de ocultar. -Nada en absoluto -neg Flora-. Pero trabajo siempre con colores y cuando llego a casa prefiero algo ms tranquilo. Eso es todo. -Es esa toda la verdad? Ella desvi la mirada. -Bueno... al principio s pensaba decorar, pero conoc a Chris y estoy reservando mis energas para decorar la casa que vamos a compartir. Estar llena de color. El escaparate de mi trabajo. -Piensa seguir trabajando despus de casada? -Claro. Le parece mal? -Piensa tener hijos? Mientras preparaba una bandeja con .las tazas y platos, el azucarero y la jarra de leche, ella contest: -S, probablemente. Tarde o temprano. -No parece muy segura. -Pienso que tengo que preparar la boda antes de la habitacin de los nios. -Le gustan los nios? -Hervidos o fritos? -Flora llen la cafetera y la puso sobre la bandeja-. No s mucho sobre ellos, aparte de mi sobrino, y l es como una pesadilla. Est muy mimado y se porta fatal. Es el rey de las rabietas. -Tal vez debera echarle la culpa a los padres y no al nio. -Lo hago. Cada vez que tengo que verlo -agarr la bandeja y se gir. l segua parado en la puerta-. Me permite, por favor? -l no se movi y ella agudiz el tono-. Me gustara pasar. -De veras? -pregunt l en tono suave-. Lo dudo -aadi, quitndole la bandeja de las manos. Flora respir hondo y camin airada hacia el saln. Se sent en el silln. l puso la bandeja sobre la mesa y se sent en el sof-. Estoy empezand a acostumbrarme a su entorno inmaculado, pero me parece extrao que no haya ninguna fotografa de su Cristoforo ni de sus padres. Es hurfana? Es su pasado tan poco revelador como sus paredes?

-Claro que no. Tengo muchas fotos de mi familia, pero las guardo en un lbum. No me gusta tener la casa llena de trastos. l arque las cejas con expresin burlona. -Es eso lo que piensa de la imagen de su amado? -No. Claro que no. Le gusta malinterpretar lo que digo. -Por el contrario, trato de buscarle un sentido a todo hizo una pausa-. A usted. -Pues no se moleste, por favor -dijo Flora-. Nuestra relacin ha sido breve y termina esta noche. -Ah, pero la noche no ha terminado, as que puede permitirme hacer alguna suposicin. -Si quiere perder su tiempo... -Flora levant la cafetera y llen las tazas. -Mi tiempo es mo. Puedo emplearlo como quiero. Va a ensearme esas fotos suyas? Aunque sea para demostrar que existen. Tras un momento de vacilacin, Flora abri la puerta de un armario junto a la chimenea, sac un lbum voluminoso y se lo pas. -Aqu tiene. No tengo nada que ocultar -sonri-. Toda la historia de mi vida en un gran libra negro. l abri el lbum y comenz a hojearlo mientras ella beba su caf con aparente indiferenci. -Sus padres viven y gozan de buena salud? -Mi padre muri hace varios aos -dijo por fin-, y mi madre volvi a casarse con un viudo que tena una hija de mi edad. -Ah -dijo l en voz baja-. Es la madre del rey de las rabietas. Es por eso que no le gusta? -No tengo ningn motivo para que ella no me guste. Solo qu no tenemos muchas cosas en comn. Marco pas otra pgina y entorn sus ojos verdes. -Este, claro, debe de ser Cristoforo. Qu extrao! -Ella se puso tensa. -Por qu dice eso? -Porque es el nico hombre que aparece -su tono era calmado-. No ha habido otros hombres en su vida, Flora mia? Ninguna indiscrecin? O tambin ha blanqueado todo eso? -He tenido otros novios -aclar ella con frialdad-, pero ninguno que significara mucho. Vale? Marco volvi a mirar la fotografa e hizo una mueca. -Y l lo significa todo para usted y usted para l? -Claro. Por qu me hace tantas preguntas? -Porque lo quiero saber todo sobre usted, mia cara. Absolutamente todo. Pero nadie puede conocer tanto a otra persona... -Entonces yo ser el primero --cerr el lbum y lo dej a un lado. Se puso en pie, se quit la chaqueta y fue hacia ella. La agarr de las manos y la estir para que se levantara. Ella no se resisti. El corazn le lata enloquecido, y abri los ojos en una mezcla de pnico y extraa excitacin. -Empezar por tu boca -dijo l con dulzura. -No -exclam Flora cuando l la rode con los brazos y la atrajo hacia el duro calor de su cuerpo-. No puede. Usted dijo..., me prometi que estara a salvo esta noche. -Y as ha sido, mia bella -su voz era risuea y su tono peligroso-. Pero ya es pasada la medianoche. Ya no es esta noche sino maana. Y desde ahora no garantizo nada -y aadi con dulzura-: Puedes ordenarme que no te toque, pero no que no te desee, porque eso sera imposible. Entonces inclin la cabeza y sus labios cubrieron los de ella.

Captulo 4 Una vocecita en su interior le deca que luchara contra l. Que si fuera necesario le pegara o lo mordiera antes de que el calor de su boca le absorbiera hasta la ltima gota de resistencia. Que deba agarrarse con toda su voluntad a la vida segura que ya tena planeada con Chris. Y a su propia cordura. Pero ya era demasiado tarde. Siempre haba sido demasiado tarde. Desde aquel da en que lo haba conocido en el restaurante. Y ciertamente, desde aquel instante en que sus labios haban rozado su boca por primera vez. No era necesario que pensara que no tena derecho a hacer lo que haca. Que estaba comprometida para casarse. Que eso era una locura que no poda permitirse. Porque la lgica, la razn e incluso la decencia ya no parecan importarle. Su mente y su voluntad estaban a punto de capitular. Y las manos que al principio trataban de apartarlo se entrelazaron detrs de su cuello. Al principio l explor su boca con suavidad, como si estuviera aprendiendo su sabor, su textura. Luego, poco a poco, el beso se hizo ms-profundo y exigente. El cuerpo de Flora se apretaba contra el de Marco y notaba que l estaba muy excitado. Pareca como si los latidos de sus corazones fueran uno solo. l enred sus dedos entre los sedosos cabellos de ella y le empuj la cabeza hacia atrs de forma que el cuello quedara expuesto y vulnerable a las caricias y los besos. Ella gimi al sentir el calor animal que la invada ante el ardor de los labios de l sobre su hombro. l rode uno de sus senos con la mano y acarici el pezn con delicadeza y voluptuosidad hasta que se endureci. Flora apoy la frente sobre el hombro de l con los ojos cerrados, perdida en las exquisitas sensaciones. La poca lucidez que le quedaba le deca que nunca haba sentido una cosa igual. Nunca haba imaginado que pudiera sentir tanto deseo ni aceptar una intimidad as. Murmur entre dientes: -Qu quieres de m? -Todo -la voz de l era un susurro, casi una amenaza. La bes de nuevo, lentamente, mientras sus manos jugueteaban con los pezones. Tanta sensualidad la haca gemir de placer y no se dio casi cuenta cuando l le baj la cremallera del vestido y se lo desliz hasta la cintura. l la alz en brazos y se dej caer con ella en el sof, sentndola sobre sus rodillas. Ella se estremeci al sentir sus besos ardientes sobre los senos y el juguetear de su lengua en los pezones. Ella hizo un ruido extrao y l alz la cabeza y la mir. -No te gusta? -Oh, s -susurr Flora-. Demasiado... demasiado...l le acarici de nuevo los pezones. -Son como dos rosas diminutas -dijo l con dulzura-: Solo que ms dulces. Ella intentaba febrilmente desabotonar la camisa de Marco para acariciarle la piel caliente y cubierta de vello del pecho. l la ayud y la atrajo hacia s para

que sus senos desnudos rozaran su piel. Pos los labios sobre los de ella y ella se aferr a l, abandonndose al clamor de la carne. l sonri y termin de quitarle el vestido dejndola en ropa interior. Se qued extasiado mirndola y le dijo con dulzura: -Me he pasado toda la noche imaginando qu aspecto tendras cuando llegara este momento, y eres mucho ms bella que cualquiera de mis fantasas, Flora mia -le rode la cintura con las manos-. Porque t eres real... y clida -baj la mano hasta llegar al ardiente centro de su punto ms secreto-, y me deseas... S dio la vuelta y, sin esfuerzo, la alz en brazos y la llev por l pasillo hasta la blancura del dormitorio. Sin soltarla, encendi la lmpara de la mesilla de noche y separ la inmaculada colcha hacia los pies de la cama, posando suavemente a Flora sobre las sbanas. Ella lo miraba con los ojos entornados. Senta los acelerados latidos de su corazn en una mezcla de nerviosismo y excitacin. Pero tambin era consciente de que el rostro que la miraba era el de un extrao. Se le hizo un nudo en la garganta y se puso tensa. -Ocurre algo? -Nada -contest l. El sonido de su voz pareca haberlo despertado de un encantamiento-. Solo que todava llevas puesta demasiada ropa, mia bella. -Y t tambin -susurr ella. -T crees? -pregunt l riendo--. Eso tiene fcil remedio. Se desnud deprisa y sin complejos mientras ella admiraba su cuerpo esbelto, fuerte y masculino; y se sonrojaba. De pronto record... Sus ojos y su mente se quedaron- en blanco. Quera salir corriendo, alejarse de ese lugar, de esa alcoba, de esa cama antes de volver a sentir la humillacin y el dolor. La llama que senta en sus venas se haba apagado. y solo quedaban las cenizas de su pasin. Dios mo! Qu puedo hacer? Qu puedo decir?, pens. Sinti que la cama se hunda cuando l se tendi a su lado y lo oy pronunciar su nombre. l le acarici la mejilla con suavidad y le volvi la cara para que lo mirara. -Dmelo... No tena sentido fingir que no lo entenda. Le dijo titubeante: -No soy virgen. Al menos no completamente. Ella tema que l se riera o se burlara, pero l slo asinti mirndola con sus ojos verdes y pensativos. -Me ests diciendo que, despus de todo, has hecho el amor con tu fidanzato? -No exactamente -trag saliva-. Es muy difcil de explicar. -No -dijo Marco-. Te olvidas de que yo lo he visto en tus ojos, mia bella. Y estoy seguro de que tu primera vez no fue una experiencia feliz para ti. Es eso lo que intentas decir? -S. Supongo que s -se ruboriz evitando su mirada-. Pero no fue culpa de Chris. Yo no saba que iba a dolerme tanto -intent sonrer-. Es ridculo. Soy una mujer del siglo xx y no de la poca victoriana. Nunca pens... l le acarici los cabellos. Y cuando dej de dolerte, l te hizo gozar? -lo deca con toda naturalidad, como si hablara del tiempo. -Fue muy carioso -contest ella, tensa-. Pero claro, estaba muy preocupado por haberme hecho dao y sugiri que sera mejor esperar antes de intentarlo de nuevo. As que...

-Tanto dominio de s mismo -el tono de su voz era algo despreciativo-, me llena de admiracin. -Lo haca por m -dijo Flora a la defensiva y l se encogi de hombros. -Acaso he insinuado otra cosa? -Y era un problema mo. Un fallo mo. Entre amantes, no hay fallos --dijo l muy serio-. Unas veces sale mejor que otras. Eso es todo hizo una pausa-. En cuanto al problema que crees tener, lo resolveremos juntos. -No creo que pueda... -contest ella con voz temblorosa. -Ah... pero podrs. Te lo prometo, Flora mia. Me crees? Di: s, Marco. Ella sonri. -S, Marco. -Entonces, por qu tiemblas todava? Flora pens: porque al margen del miedo que yo tenga, t me haces temblar, y consumir, y estremecer. Y aunque tuviera toda la experiencia del mundo, contigo estara indefensa. -Creo que t lo sabes -contest. -Quiz. Tom la cara de ella entre sus manos, y comenz a besarla suavemente sin exigir nada hasta que el cuerpo de ella volvi a relajarse. Ella abri los labios y suspir aceptndolo. El beso se hizo ms profundo y ansioso, pero, inesperadamente, l, separ su boca y ella se sinti casi decepcionada. Marco estuvo as mucho rato, susurrando en su propio idioma y acaricindole el cabello y el cuello con sus largos dedos. Tanta dulzura era tranquilizadora. Y una seduccin. Cuando sus labios volvieron a posarse en los de Flora, ella respondi como una flor que se abre a la luz del sol, abriendo su boca sin restricciones y dejndolo saborear toda su dulzura mientras l la acariciaba recorriendo con manos expertas todas las curvas de su cuerpo. Flora nunca haba imaginado que el roce de piel contra piel pudiera ser tan excitante. Su cuerpo se estremeca con la suave caricia de los dedos de l. Marco termin de quitarle la ropa y la estrech desnuda entre sus brazos. Hizo que separara los muslos y le dio un beso profundo y sensual que despert en ella sensaciones tan placenteras que la hicieron perder su timidez. Las caricias de l la atormentaban. Estaba a punto de derretirse y comenz a responder arqueando su cuerpo; mientras, l se deleitaba succionando los rosados pezones y su mano se concentraba en otro punto escondido, acariciando suave y rtmicamente su protuberancia hmeda y sedosa. Las sensaciones eran tan intensas que rozaban el dolor. Estaba indefensa y emita sonidos y suspiros de placer. Le pareca que no exista nada, excepto aquel hombre y lo que le estaba haciendo. Su respiracin se hizo ms acelerada y las oleadas de xtasis la transportaron a una dimensin que nunca haba sospechado que existiera; sinti como si su cuerpo estallara en mil pedazos bajo los incontrolables espasmos de su primer orgasmo. Poco a poco fue sosegndose. Se senta ms viva que nunca. Abri los ojos y mir a su amante. Estir la mano para acariciarle la cara y palp los tensos msculos de la mejilla. l le agarr la mano y le bes la punta de los dedos. Flora pregunt en un susurro: -Sera apropiado dar las gracias? -Si lo deseas... -contest l en tono sonriente mientras se fue situando sobre ella-. Pero preferira una demostracin ms tangible, mia cara -aadi con dulzura y se introdujo en el cuerpo relajado y receptivo de ella. Ella lo mir perpleja al sentir cmo l la llenaba y la posea-. Abrzame -pidi l y ella

obedeci mientras l empujaba suavemente, alerta ante cualquier signo de temor o resistencia, y poco a poco con ms bro y urgencia. Flora crea que un placer tan extremo la haba dejado saciada, y se qued pasiva esperando que l obtuviera su propia satisfaccin. Pero pronto descubri, asombrada, que se haba equivocado porque su cuerpo estaba respondiendo al ritmo fuerte y controlado de l. Levant las piernas y le rode el cuerpo mientras l le alzaba las caderas y la besaba. Fue un beso crudo, apasionado, y ella se rindi totalmente dominada por las nuevas exigencias de su cuerpo. Respiraban al unsono y ella se senta como al borde de un abismo. l se dio cuenta y la inst con voz ronca: -Goza conmigo, mia bella, mia cara. Goza ya. Flora sinti comenzar dentro de ella las pulsaciones del gozo. Gimi fuerte con la cara hundida en su cuello, mordindole el hombro mientras alcanzaba, sin control, la cima del placer. Con los ojos cerrados, Marco ech la cabeza hacia atrs, tenso con la misma agona que ella, y Flora pudo sentir cmo su cuerpo temblaba al alcanzar su propio orgasmo. Cuando terminaron, se quedaron quietos el uno junto al otro. Flora intent sosegarse y reflexionar sobre lo que le haba ocurrido. -Yo no saba... -dijo con un hilo de voz. l no dijo nada y Flora se inquiet-. Marco, algo no va bien? l se volvi y le sonri. -Qu podra no ir bien, Flora mia? -Pareca como si estuvieras a mil leguas de aqu. l se encogi de hombros. Estaba pensando en la irona de que haya tenido que venir hasta aqu para encontrar a mi mujer perfecta. -De verdad? -Lo dudas? -No -dijo ella-. Solo que eso habra sido un pensamiento feliz y t no parecas muy feliz. -Y t, mia bella, debes dejar de imaginarte cosas y dormir un poco la acerc un poco para que pusiera la cabeza sobre su pecho. Flora poda sentir los latidos del corazn de Marco y cerr los ojos satisfecha, pensando que l no era tan fro como pareca. Durmi profundamente y le cost. despertarse. De pronto recobr la memoria y se sent. Dios mo!, pens desesperada. Estoy en la cama con Marco Valante! Pero eso ya no era cierto, porque no haba ningn hombre en la cama, ni en el bao, ni en la habitacin. Dijo en voz alta: -Se ha ido -y su voz sonaba hueca y triste en la soledad de su cuarto-. Y bien, Flora, parece que acabas de tener tu romance de una noche. Ahora debers aprender a vivir con esa idea y espero que mereciera la pena. Y para empeorar las cosas, no usaste proteccin con un extrao. Un hombre que probablemente deja una muesca en la cabecera de todas las camas de las capitales del mundo. Estaba desesperada y se mordi el puo para no gritar. La culpa solo era de ella. Despus de todo haba salido vestida para matar, lanzndole un reto sexual a aquel hombre. Y todo por despecho. Pero esa era una excusa fcil. Lo cierto era que l la haba intrigado. Se haba introducido en sus sueos de da y de noche. l mismo era el reto, y el premio. Y. no haba salido perdiendo. En pocas horas Marco le haba enseado ms sobre su cuerpo y sus necesidades de lo que ella poda imaginar. Y nunca volvera a ser la misma. La chica que tena la vida totalmente pensada con un

matrimonio conveniente y un futuro seguro haba desaparecido para siempre. Qu era lo que Hester haba dicho? Cielo, infierno y dolor de corazn? Ya haba estado en el cielo, el infierno era saber que solo haba sido una aventura casual para Marco, y el dolor de corazn estaba por llegar. Y Chris... a quien haba traicionado de la peor de las maneras... No puedo contrselo, pens. No puedo herirlo as, no se lo merece. Tendr que buscar otra excusa para cancelar la boda. Le dir que lo he pensado mejor y que prefiero mantener mi independencia. Su madre se pondr contenta. Nunca le parec lo suficientemente buena para l. Se puso a llorar. Lo que haba hecho no tena excusa. No tena derecho a cenar con Marco Valante y, mucho menos, a acostarse con l. Y l se haba marchado sin mirar atrs y la culpa era toda de ella. Pero la vida tena que continuar. Se levant de la cama para darse un bao y quitarse el olor de Marco Valante. Luego me vestir y empezar a deshacer los preparativos de la boda. Tendr que avisar a la imprenta, los floristas, el restaurante y la iglesia. Ser mejor que haga una lista, pens. Y tambin tendr que decrselo a mam y aguantar sus reproches. Quiz debera tomarme unas vacaciones. Melanie podra cancelar las citas que tengo con clientes y hacer otras nuevas. No creo que se molesten porque soy muy buena en mi trabajo. Ojal fuera igual de buena en la vida. Se meti en la baera y cerr los ojos. Haba hecho el ridculo y se haba arriesgado mucho, pero eso no poda acabar con su vida. Todo el, mundo poda cometer un grave error y el suyo haba sido Marco Valante. Eso era todo. Oy un ligero ruido y abri los ojos. Su grave error estaba en la puerta del bao, completamente vestido. Buon giorno -dijo, y camin hacia ella-. Pens que dormiras hasta mi regreso, mia cara. -Tu regreso? Dnde has estado? -Tu frigorfico estaba lleno de comida, pero no haba nada para desayunar, as que fui a la compra. Tenemos pan fresco, zumo de naranja, queso y jamn -la mir con picarda-. Nos lo comeremos todo luego. Se arremang la camisa y agarr el jabn-. Ponte de pie, mia bella. Ella lo obedeci y l la enjabon modelando sus formas como un escultor. A medida que l la frotaba el cuerpo se le encenda y se estremeca. Los senos le dolan de deseo y, cuando le frot los muslos y el pubis, tuvo que reprimir un gemido. Luego la enjuag, la ayud a salir de la baera y la envolvi en una toalla. -Scate, carissima -le orden-. No quiero que pilles un resfriado. Resfriado?, pens Flora. Ya estaba con fiebre y las piernas le temblaban como si fuera a caerse. Le arda la sangre y estaba segura de que l lo saba. Cuando termin de secarse, l la atrajo hacia s, la estrech entre sus brazos y la bes en la boca, con un beso dulce y profundo. La respiracin de l se hizo ms rpida. Apart la toalla y comenz a besarle el cuerpo; bajando desde el cuello hasta los pechos. Se puso de rodillas y le bes el abdomen y sigui bajando. Lleg a los muslos, se los separ y ella gimi al sentir el calor de su boca y de su lengua en el centro ardiente de su cuerpo. Flora quera decirle que no lo hiciera, que se detuviera, pero no consigui articular palabra y solo pudo entregarse a las deliciosas sensaciones que la invadan mientras l la acariciaba. De pronto, sin darse cuenta, su cuerpo

estall de placer con un orgasmo cuyas pulsaciones eran tan fuertes, que ella crey que se iba a desmayar. Las lgrimas rodaban por sus mejillas y l se las sec con la punta de la toalla, Luego la alz en brazos y la llev hacia la puerta. -Dnde vamos? -pregunt ella casi sin voz. -A la cama otra vez. -Pero bamos a desayunar. -Creo que eso lo haremos mucho ms tarde -se inclin y la bes apasionadamente-. No te parece, mia cara? Flora lo bes en el pecho. -S, Marco. S, por favor.:. Captulo 5 Mucho rato despus, tendida entre sus brazos, Flora exclam: -Me parece que nos hemos saltado el desayuno. Claro que siempre podra ser el almuerzo. Marco la agarr por la barbilla y la mir. -Quieres decir que yo no soy suficiente para ti? Tambin necesitas comer? -Creo que necesito reponer fuerzas -dijo ella riendo-, si es as como quieres que pasemos el tiempo le pareci que el brazo de l se pona tenso. Le haba hablado como si tuvieran una verdadera relacin, como si tuvieran un futuro que, sin duda, no tenan. Se ruboriz abochornada-. Voy a preparar algo de comer -dijo con fingida viveza. Retir la sbana para levantarse y se sinti avergonzada por su desnudez. Qu ridculo, pens. Ese era el hombre con quien haba pasado las ltimas doce horas, sus cuerpos ntimamente entrelazados, y que haba explorado y besado cada centmetro de su piel. Y de repente, todo haba cambiado y senta timidez por caminar desnuda delante de l. Se haba entregado a l una y otra vez y haba disfrutado placeres infinitos. Con l haba aprendido a dar placer y a recibirlo. Pero todo haba cambiado al intervenir la razn. No era ms que un lo de una noche. No haba ningn compromiso entre ellos y, cuando ya el sexo haba terminado, ella se senta torpe y perpleja, insegura de cmo comportarse. Porque Marco todava era un extrao para ella. Alguien que haba entrado en su vida unos das antes y que pronto saldra de ella. Haba sido una ingenua al suponer que lo que haba sucedido tena importancia. Marco era un magnfico amante, paciente e imaginativo, y la haba llevado a extremos de placer y sensualidad. Pero todo ese placer no era nada comparado con el dolor de verlo marchar: Es tan fcil para un hombre, pens. Slo tiene que vestirse y marcharse. En cambio, yo ahora quiero prepararle comida y luego... querr tener un hijo suyo... -Te pasa algo? -pregunt Marco-. Te ests arrepintiendo? No, claro que no -dijo ella con valenta, pero sin mirarlo--. Solo me preguntaba dnde he dejado mi bata. -Acaso importa? -replic l con una sonrisa. -A m s --contest ella, cortante. -Cara, ests tratando de decirme que eres tmida? -Acaso sera algo tan extraordinario? -Un poco s, teniendo en cuenta lo que t y yo hemos estado haciendo hace un rato -hizo una pausa-. Sera ms fcil para ti que te prometiera que cerrar los ojos?

-S -asinti ella en tono desafiante-. S, lo sera. l suspir. -Solo por ti, mia bella. Flora baj de la cama y se dirigi a la puerta. Antes de llegar mir por encima del hombro y vio a Marco que la admiraba sin disimulo. -Oh... -exclam furiosa y entr en el bao, seguida por una sonora carcajada. Cuando Flora termin de preparar el almuerzo, se senta mejor. Se haba vestido y cepillado el pelo y tena otro aspecto. Al mirarse en el espejo le pareci que estaba diferente. Su piel y sus ojos tenan un nuevo brillo, y ya no tena la cara inocente del da anterior. Todo lo que deba hacer era desarrollar una nueva personalidad acorde con su recin descubierta sexualidad. Y a la hora de decirle adis a Marco, sonrer como si siempre hubiera sabido que su relacin haba sido casual. Haba puesto la mesa en un rincn y haba aadido aceitunas negras y fruta fresca a la comida que Marco haba comprado. Cuando estaba abriendo una botella de vino, entr Marco. Bello -exclam-. Un festn -seal la toalla que llevaba alrededor de las caderas-. Ves?, estoy evitando que te sonrojes, cara. -Pensars que soy tremendamente estpida... -dijo azorada. -Te equivocas. Te encuentro deliciosa -estir la mano-. Ven conmigo. Ella fue hacia Marco y l la abraz, apoyando su mejilla sobre la cabeza de ella: Al cabo de un rato ella se apart un poco y seal una marca en el hombro de Marco. -Qu es eso? -No te acuerdas? pregunt l sonriendo. -Oh -exclam ella-. Lo siento. -No lo sientas. Me gusta mi trofeo de guerra y los recuerdos que me trae. -Es eso lo que piensas sobre hacer el amor? Que es como una guerra? -pregunt riendo-. Y, quin es el vencedor y quin el vencido? l la bes tiernamente. -En un momento como este -susurr-, no parece que eso importe, hizo una pausa y le apart los cabellos de la frente-. Y no me mires as, Flora mia, o el almuerzo se convertir en la cena. Ella lo mir sin titubear. No me importara. -Entonces djame que yo piense por los dos. Creo que es hora de que yo tambin me vista -volvi a besarla y se fue hacia el dormitorio. El almuerzo fue tranquilo. Marco estuvo ensimismado varias veces. O quiz, simplemente exhausto, pens Flora. -Qu ests pensando? -inquiri l. Nada en particular Flora dio un sorbo de vino-. Por qu? -Porque te ests sonrojando otra vez. Pens que podra ser importante. -No mucho. Debe ser el calor. Hace un da tan bonito -hizo una pausa-. Quieres ms vino? -No, gracias -contest l mirando el reloj-. Debo volver a casa de mi prima y luego tengo que conducir -oh, as que solo era eso, pens Flora. No poda decir que fuera una sorpresa-. Estara bien salir de la ciudad. Podra alquilar un coche... Se te ocurre algn sitio para ir? Ella se incorpor un poco. No podra recomendarte nada. -No? Me decepcionas. -No conozco tus gustos -aclar ella-. Te gusta ver cosas? -Me gusta verte a ti -los verdes ojos la miraron-. En cuanto al resto, no soy un turista, pero pens que podamos buscar un hotel agradable en algn lugar

bonito de Inglaterra y pasar juntos el resto del fin de semana -se acarici la barbilla-. Necesito afeitarme y los dos tenemos que hacer la maleta. Cuando regrese, dime dnde te gustara que furamos. -Despus del paraso, cualquier cosa me parecer insignificante. Hubo un silencio extrao y Flora not que la boca de l supona tensa y sus ojos verdes se haban vuelto distantes. Pareca como si lo hubiera disgustado. Pero cuando contest, su tono era dulce. -Me ests adulando, carissima. No deberas fiarte del paraso porque puede que albergue una serpiente -se puso en pie-. No tardar ms de una o dos horas -se acerc y le dio un beso-. Prepara nuestra ruta. En el cajn haba un camisn de encaje que Flora haba comprado para la luna de miel con Chris. Lo puso en su maleta pensando que la traicin estaba completa y que el castigo sera contrselo a Chris. Pens en telefonear a Hes. Eres una bruja le dira. Me lo deseaste y me ha sucedido. Una pasin para morirse. Y luego, una soledad para toda la vida... Pero no lo hizo. Ya habra tiempo para las confesiones. Pero no tuvo tiempo de pensar ms. Marco regres al cabo de una hora, conduciendo un elegante coche descapotable. -Te han alquilado un coche as? -pregunt incrdula. -Pertenece a Vittoria -dijo l-. Me lo ha prestado. Tambin sugiri un sitio para que vayamos, a menos, claro, que t hayas pensado-en otro. -Me he estado devanando los sesos, pero como no salgo casi de Londres, no se me ocurre ninguno. -Se llama el Aldleigh Manor Hotel. Vittoria dice que es muy cmodo y que tiene unos jardines preciosos y una comida excelente. -Suena perfecto. Como un sueo. l arque las cejas. -Preferiras algn otro sitio? No es un problema. Si quieres, podemos hacer turismo. Nos arriesgamos? -Oh, no -repuso Flora-. Aldleigh Manor me parece estupendo, pero puede que est completo. -Tienen una habitacin para nosotros, con vistas al lago. Tengo que confesarte que ya hice la reserva. Claro que, si quieres, se puede cancelar. -Por supuesto que no -Flora sonri con picarda-. Estoy ansiosa por verlo. Y si no se parece al paraso, ya s a quin echarle la culpa. -Ests muy callado -coment ella cuando salan de Londres. -Me estoy concentrando en conducir -contest Marco tras una pausa-. Recuerda que para m los cambios y la carretera, todo est en el lado equivocado. Y si le hago un rasguo al coche preferido de Vittoria, Madonna!, ser hombre muerto. Adems, hay gente que depende de m en Miln. -De verdad son tan importantes los contables? -se burl ella. -Solo cuando son tan buenos como yo, mia bella. No tena por qu preocuparse porque era un excelente conductor y muy considerado con los dems. Ella solo tena que acomodarse y relajarse admirando el perfil de Marco. Avistaron el letrero del hotel. -Oh... tiene una pista de golf... -dijo Flora. -Eso no tiene por qu preocuparnos -dijo Marco-. A menos que quieras alquilar palos y jugar. -No, gracias -se apresur a contestar Flora. Pero le haba recordado a Chris y se senta culpable. Quiz podra encontrar algn fallo en el hotel y persuadir a Marco de ir a otro sitio. Pero al ver el edificio iluminado por el sol y las flores que lo flanqueaban, no pudo encontrar fallo alguno. Era un lugar precioso.

Un botones les transport las maletas y los acompa a la recepcin. En el saln se vea gente disfrutando del t de la tarde. -Tiene buena pinta -dijo Flora. -Har que nos sirvan en la habitacin. Esprame aqu, cara, mientras arreglo los trmites. Flora mir a su alrededor fijndose en todo. Al parecer, aparte de la piscina exterior, haba otra interior, un gimnasio y una sauna. Oy que la llamaban por su nombre y, cuando se volvi, se le hel la sonrisa. Porque quien la llamaba no era Marco con la llave. Era Chris. Estaba delante de ella con otros tres hombres y sus respectivas bolsas de golf. Estaba perplejo y no pareca muy complacido. Flora, qu diablos ests haciendo aqu? Cmo me has encontrado? Ha pasado algo malo? No, nada -o todo, pens desesperada-. No saba que estuvieras aqu. Pero no voy a quedarme, as que no dejes que interrumpa tu golf. Ve a jugar y ya nos veremos el lunes. -Oh, ya hemos terminado por hoy. Las-partidas no han estado nada mal. Pero an no te he presentado a mis compaeros.. Jack, Barry y Neil, esta es mi prometida, Flora Graham, quien, al parecer, est de paso por algn motivo -dijo Chris riendo con aparente nerviosismo. La saludaron a coro y seguidamente se hizo un embarazoso silencio. Flora se dio cuenta de que haba retrocedido un paso. -Me alegro de conoceros -balbuce-, pero tengo que irme. Si pudiera salir, podra esperar dentro del coche y decirle a Marco que no podemos quedarnos..., pens. Se gir para huir y se tropez con Marco, que la detuvo agarrndola por los hombros. -Ests yendo en direccin contraria, carissima -pareca divertido-. Los ascensores estn all, y nosotros vamos al primer piso. La suite nupcial nada menos -le pas el brazo por la cintura y la atrajo hacia s. Su voz se hizo ms ntima y suave-. Les he pedido que suban t para ti y champn para nosotros, para que podamos... descansar antes de la cena. Te parece bien, pequea? El silencio que sigui pareca eterno. Flora lo vea todo desde fuera. Chris, perplejo, con la boca abierta y la cara colorada. Sus compaeros se intercambiaban miradas de extraeza e intentaban escabullirse. Y Marco, con mano posesiva sobre las caderas de Flora, sonriendo como un ngel cado. -Quin es usted? -espet Chris con brusquedad-. Y, qu diablos est haciendo con mi prometida? Marco se volvi hacia l con una mirada fra y despectiva. Sin titubear le contest: -Soy Marco Valante, signore, el amante de Flora. Hay algo ms que desee preguntarme. Flora vio a Chris mover los labios, repitiendo el nombre. Se haba puesto blanco como la nieve. Hubo un largo silencio y la tensin poda palparse. -No balbuce Chris por fin-. No hay nada -y sin mirar a Flora, dio media vuelta y se march, dando traspis, detrs de sus abochornados compaeros. -Creo, mia bella -dijo Marco con dulzura-, que tu compromiso se ha terminado. -Has deseado alguna vez que el suelo se abra y te trague la tierra? -Flora tir un pauelo de papel mojado a la papelera y sac uno nuevo-. Pues es lo que sent, Hes. Solo quera desaparecer y que nunca ms me encontraran.

-Pero una vez ms, el suelo no se abri -dijo Hester-. Y qu hiciste? Echarte a los pies de Chris para que te perdonara? -No tiene gracia -dijo Flora, compungida-. Fue el peor momento de mi vida. Haban transcurrido veinticuatro horas y estaban en el saln de la casa de Flora. Ella estaba tumbada en el sof y Hester miraba por la ventana, con. un vaso de vino en la mano. -Te creo -asinti-. Caramba, Flora, cuando te caes de la luna, lo haces con un estilo espectacular. No tienes trmino medio. Y qu pas despus? Supongo que Chris intent matarlo... -No -neg Flora-. Se qued parado mirando a Marco como si hubiera visto a un fantasma, como si fuera una pesadilla. Y luego se fue. Hester gesticul. -Quieres decir que ni siquiera le dio un punetazo? No es que est -a favor de la violencia, pero en ciertas circunstancias... -Nada -recalc Flora-. Y tampoco me mir ni dijo nada. -Probablemente pens que no podra contenerse. No puedo culparlo por eso -suspir Flora-. No me puedo perdonar por la forma en que lo he tratado. -Vamos a ser razonables -Hester volvi a llenarse el vaso y regres a la ventana-. Nunca me ha parecido que t y Chris fuerais la pareja del ao. Os conocisteis, os gustasteis, y de ah surgi todo -se encogi de hombros-. Tal vez los dos llegasteis a un punto en que el matrimonio era una buena idea, y os conformasteis con estar bien, aunque la relacin no fuera maravillosa. Ocurre muchas veces y, a menudo, funciona bien. Pero no para ti, Flora. Ese pelo rojo tuyo te delata. Eres una chica de todo o nada, y tarde o temprano te habras dado cuenta. Es mucho mejor que haya ocurrido ahora y no despus de la boda, aunque el final haya sido tan drstico. T no lo habas planeado, as que deja de sentirte culpable. Seguro que ha sido lo mejor que poda ocurrir. Y adems, porqu no estaba l aqu tratando de seducirte? Si no se hubiera ido con los amigos, ese tipo italiano no habra podido llegar a ninguna parte contigo. -No tenamos las manos atadas... -objet Flora. Desde luego... Ni las manos ni nada, por lo que veo -dijo Hester-. Te ha llamado Chris alguna vez desde entonces? -No -contest Flora con amargura-. Pero me ha llamado toda la familia y los amigos. Est claro que Chris se recuper lo suficiente, como para ir al telfono del hotel y divulgar lo ocurrido. Cuando regres a casa, el contestador estaba que quemaba. Mi madre, su madre, incluso mi hermanastra. -Una pesadilla. Y por supuesto, todos condenndote. -Mi madre me ha desheredado. Dice que he avergonzado a toda la familia y que nunca podr llevar la cabeza bien alta en el club de bridge. Y segn la madre de Chris, en otros tiempos me habran atado a un carro y me habran azotado. -Antes de apedrearte hasta la muerte, supongo -dijo Hester en tono agrio-. Una mujer encantadora. Lstima que ya no ahorquen en pblico. Habra sido ideal. Bueno... al menos te has escapado de tenerla como suegra, eso es un punto luminoso entre las tinieblas -hizo una pausa y pregunt con prudencia-: Y qu hay de tu signor Valante? No te ha llamado desde ayer? -Me trajo en coche hasta aqu. Creo que ninguno de los dos pronunciamos una sola palabra. Meti mi maleta y dijo que senta mucho la vergenza que le

haba causado. Luego se march -Flora hizo un intento de sonrer-. Final de la historia. -Seguramente porque l tambin est avergonzado -suspir Hester-. Despus de todo, fue una coincidencia horrible el que escogiera, entre todos los hoteles que hay, el mismo hotel. Por cierto, quin lo escogi? Lo sugiri Marco, pero no me insisti. Dijo que, si yo quera, podamos arriesgarnos a ir a otro lugar. Deb hacer caso de mi instinto y haberlo hecho. Solo que Aldleigh Manor sonaba muy bien. -Maravilloso -asinti Hester-. Un sitio ideal para encontrarse con los amigos. -No sigas -volvi a sonarse la nariz-. Ha sucedido y ya est. Y Marco se ha ido. Solo espero no volver a verlo jams. Lstima. Me habra gustado conocer al hombre que finalmente te hizo mujer. Porque bajo toda esa tristeza, amiga ma, hay una nueva luz. Fue estupendo, verdad? -Tengo que irme una temporada. Lo he estado pensando y estoy segura. Me siento lo suficientemente mal como para no tener que aguantar todas esas llamadas furiosas. Necesito volver a empezar. -De veras que no quieres volver a ver a Marco Valante? -Nunca jams... -Qu mala suerte Hester se alej de la ventana-, porque est ah fuera saliendo de un coche. -Dios mo! -Flora se limpi las lgrimas de la cara-. No lo dejes entrar. -Tonteras -Hester hizo una mueca mientras sala a abrir-. Quiero conocerlo. Puede que incluso le estreche la mano para agradecerle los esfuerzos que ha hecho por una mujer reprimida. -Hester! -chill Flora, pero era demasiado tarde. La puerta ya estaba abierta y se oan voces en el pasillo. Poco despus regres Hester con expresin de asombro. Tienes visita -dijo, apartndose para que entrara Marco-. Y yo tengo cosas que hacer, as que te dejo en buenas manos. -No, por favor. No es necesario -comenz a decir Flora desesperadamente, pero Hester le mand un beso, le gui un ojo y se march. Flora se qued mirando a Marco. Era consciente de que su aspecto deba ser horrible, con ropa de andar por casa y los ojos enrojecidos por el llanto. El estaba impecable, con un traje elegante. Pero no pareca tan seguro como de costumbre. Estaba tenso y sus ojos reflejaban desconfianza. A pesar de todo, al verlo, ella sinti en su interior la misma excitacin de siempre. El incontrolable deseo que no poda negar. Sinti que se le derramaban las lgrimas. l se acerc a ella y comenz a secarle la cara con su pauelo. Cuando Flora se calm, la mir muy serio. -Mi pobre pequea --dijo con dulzura-. Has descubierto que lo queras ms de lo que pensabas? -Ojal pudiera decir eso -dijo ella negando con la cabeza-. Pero no sera cierto. Habra roto el compromiso de todos modos, pero no quera que fuera de esa forma, humillndolo en pblico delante de sus amigos. -Entonces, por qu lloras? Porque crea que no volvera a verte, pens Flora. Porque me he dado cuenta de que para m no fue solo sexo. Me he enamorado de ti. Pero s que t no sientes lo mismo y por eso esto ser un secreto que nunca le dir a nadie:

Sonri con timidez. -Quiz porque nunca he tenido a tanta gente furiosa conmigo -trag saliva-. El sentir general es que he hecho algo imperdonable. l guard silencio unos instantes y contest: -Ese es un juicio muy duro. Todos los das se rompe algn compromiso. -Pero no por m -dijo ella-. Yo siempre he sido tan... me he comportado tan bien. Y ahora soy una mala persona. Una mujer marcada, nada menos. l pronunci su nombre casi sin aliento y la estrech entre sus brazos. Ella se acurruc contra su pecho escuchando los latidos de su corazn, y feliz de estar junto -a l. Marco- le solt el pelo y se lo acarici. Ella pudo sentir que l la aoraba y el corazn le dio un vuelco. -Tu amiga me dijo que pensabas irte una temporada. Es cierto? -S. S que estoy siendo cobarde, pero al parecer Chris le ha hablado a todo el mundo de nosotros y prefiero no estar aqu para or los comentarios. -Has decidido dnde ir? -An no. De momento no soy capaz de pensar en nada. -Tienes el pasaporte en regla? -Claro. -Entonces es muy simple. Te llevar conmigo a Italia. Ella abri la boca, sorprendida, y lo mir. -No lo dirs en serio? -Por qu no? Yo tengo que volver all, y t necesitas escapar. Eso resolver varios problemas. Y crear otros mil, pens Flora, pero no lo dijo. -Qu van a pensar tu familia y tus amigos? No les parecer extrao? -Por qu? Te llevar al castello. A menudo me quedo all con mis amistades. Flora pens con tristeza que el castello era el lugar para llevar a sus mujeres y que ella sera una ms en la lista. Su sentido comn le deca que rehusara cortsmente, pero l se marchara pronto y ella no poda soportar la idea de que nunca ms estara entre sus brazos respirando su aroma masculino y sintiendo sus labios sobre los de ella. No puedo dejarlo ir. No puedo..., pens, y le pregunt: -Marco, por qu quieres que vaya contigo? l la bes en el cuello. -Tienes poca memoria, mia cara -contest con una sonrisa y con ese tono sensual que la haca estremecer-. De verdad que no sabes por qu? Era la respuesta que ella esperaba, as que no tena por qu arrepentirse ni sentirse culpable. Cielo, infierno y, ahora, dolor de corazn, tanto si voy como si me quedo, pens. Pero al menos l sera suyo por un poco ms de tiempo. -Crees que es prudente? -pregunt con un hilo de voz. -Ah, mia bella. Creo que es demasiado tarde para hablar de prudencia. -S -suspir ella-. Quiz. En tal caso, la respuesta es s. Ir contigo, Marco. l la agarr de la mano y se la bes; cerr los ojos y la expresin de su rostro reflej una extraa emocin que ella no pudo entender. Pero su instinto le dijo que no tena nada que ver con la felicidad y pens: que el cielo nos ayude a los dos. Captulo 6

Tres das despus volaron hacia Italia. Flora no haba tenido tiempo ni de respirar, y mucho menos de cuestionar lo que estaba haciendo. Haba postergado la mayor parte de sus citas y solo alguno de sus clientes haba decidido irse a otra empresa. As que seguira teniendo trabajo cuando la burbuja explotara. Y era seguro que explotara. Uno de los trabajos imprescindibles antes de irse era recoger su anillo de compromiso y envirselo a Chris. l no haba hecho ningn intento de hablar con ella, lo cual era de agradecer, y tampoco dio seales de vida despus de recibir el anillo. Cuando Flora llam a su madre para decirle que estara fuera durante dos semanas, solo recibi crticas y recriminaciones. Ella era una vergenza. Era desagradecida y haba causado un sinfn de molestias al cancelar los preparativos de la boda. -Y ahora te vas a Italia con ese hombre -dijo su madre alzando la voz-. Has perdido todo tu sentido de la decencia? Por Dios, Flora... no sabes nada de l. Hasta podra ser de la Mafia! -No lo creo, mam -dijo en tono hastiarlo--. Es contable. -Eso no quiere decir nada. La Mafia necesita gente como l para lavar el dinero. Tu comportamiento me parece increble, Flora. Primero te prestas a una srdida aventura y le causas un dao tremendo a tu prometido. Y ahora, a saber con quin vas a mezclarte. Podra ser un criminal. Nos has deshonrado a todos. Me desentiendo de ti. -Adis, mam -su tono era de resignacin-. Te llamar cuando regrese. -Si regresas... Menos mal que no mencion .que Marco trabaja para una empresa farmacutica, pens Flora mientras -colgaba. O habra dicho que era un traficante de drogas. Decidi alegrarse un poco yendo de compras. Pasara lo que pasara en ese viaje, iban a ser sus primeras vacaciones en mucho tiempo y su guardarropa -estaba bastante incompleto. Hizo un recorrido relmpago por Kensington High Street para ver lo que haba y se compr varios conjuntos. Al hacer las maletas tuvo que recordar que se iba para dos semanas y no para toda la vida. Se estaba poniendo nerviosa. Aunque Marco la haba telefoneado varias veces, no lo haba visto en las ltimas cuarenta y ocho horas y no pareca que fuera a pasar la noche con ella. Y lo echaba muchsimo de menos. Haba dormido sola tantos aos, tranquila y sin problemas, y despus de unas pocas horas en sus brazos, se senta inquieta por no tenerlo a su lado en la cama. Varias veces haba estado a punto de preguntarle si lo vera esa noche, pero no lo haba hecho. Quiz l haba reflexionado y se arrepenta de haberla invitado. Estaba segura de que recibira una llamada de ltima hora con una excusa. No pudo ocultar su sorpresa cuando Marco lleg puntualmente a recogerla en un coche con chfer. -Te gusta viajar con estilo --coment mientras el conductor cargaba su maleta en el maletero. -Y a ti tambin, cara -Marco la mir despacio, admirndola, haciendo que se le acelerara el corazn. Ella vesta una falda de color crema con una blusa de

seda a juego y una chaqueta de lino verde oscura. Tambin se haba recortado el pelo. Quiz estuviera temblando por dentro, pero su aspecto era seguro e impecable. -Me pregunto qu otras sorpresas me tiene guardadas, signore -exclam ella con picarda. -Prtate bien, mia bella. Tenemos que llegar a tiempo al avin. Y no era un avin cualquiera. Iban en primera clase y lo primero que hizo la azafata fue ofrecerles champn. -Es una deferencia de tu empresa? Deben tener un gran concepto de ti. -Me reverencian -contest l en tono solemne, pero Flora adivin que se burlaba. -Marco -inquiri ella-, quin es el dueo de Altimazza? -La familia Valante, cara, y yo soy el presidente y principal accionista. Flora se sonroj indignada. -Entonces, por qu te has burlado de m hacindome creer que eras solo un empleado, un contable? -No me pediste que te enseara mi historial, Flora mia. Adems, soy contable cualificado. Y para que conste, tambin he estudiado derecho y direccin de empresas. Si me lo hubieras preguntado, te lo habra dicho -se qued mirndola muy serio-. Acaso es algo tan importante? Los dos seguimos siendo los mismos. -Cmo puedes decir eso? -la voz le temblaba-. Desde el principio te has estado riendo de m. -No -dijo l con suavidad-. Creme que eso no es cierto. -Entonces, cul es la verdad? -pregunt Flora, furiosa-. Que te divertiste jugando al prncipe disfrazado y yo haca el papel de Cenicienta? l se puso tenso. -No te encontr vistiendo harapos. Pero reconozco que fui lo bastante tonto como para desear que me quisieras por m mismo. No ha sido as en el pasado. -Oh... -dijo Flora en tono custico-. Pobre hombre rico. Apuesto a que no rechazaste ninguna oferta por ese motivo. -Qu esperas que conteste? Que he vivido en celibato mientras esperaba que aparecieras? No voy a insultarte con esa mentira. -Qu importa una mentira ms? -Por qu ests tan enfadada? pregunt l, intrigado. -Porque me siento estpida. Y porque me pregunto qu otras cosas escondes. -Hay algo que nunca he escondido.- Que te. dese desde el momento en que te vi por primera vez. Y la nica razn de que ests aqu ahora es que los dos lo desebamos. En cuanto a m, nada ha cambiado -hizo una pausa-. Pero no voy a obligarte a nada. Si te parece imposible quedarte conmigo, puedo arreglarte un vuelo a cualquier otro sitio del mundo adonde quieras ir. T escoges, carissima. Ella guard silencio mientras su corazn y su mente libraban una fiera batalla. Por fin contest: -No hay ningn otro sitio en el mundo adonde quiera ir, y t lo sabes. -Ah, dolcezza mia -dijo l con dulzura-. A veces me destrozas... Ella permaneci junto a l, agarrada de su mano, percatndose de la envidia que despertaba entre las chicas que los atendan y que pensaban que le haba tocado la lotera.

Y pens que tenan razn. Que durante las dos semanas siguientes iban a mimarla de da y a transportarla al cielo por la noche. Disfrutaba del presente, pero no se haca ilusiones. Ya no soaba sueos imposibles de un futuro con ese hombre. Sus das con l estaban contados. Si lo repito lo suficiente, quiz termine por convencerme, pens. La incertidumbre no pudo nublar su primera vista de San Silvestro. Mientras el helicptero descenda, Flora vio el castello, reluciente, baado por el sol de la tarde, surgiendo de entre la fiesta de verdor que lo rodeaba. Haba un conjunto de edificios con techos de terracota y entre ellos destacaba una torre cuadrada que miraba hacia el mar azul. A Flora le pareci un paisaje de ensueo, un smbolo del poder del Renacimiento, pero para el hombre que estaba a su lado no era ms que su hogar. Estaba claro que sus, mundos eran muy distintos. Cuando el helicptero aterriz sobre el csped de la parte trasera, varias personas fueron a su encuentro. Flora estaba tan nerviosa, que tena un nudo en el estmago. El hombre que iba delante del grupo era alto, de pelo blanco y sonrea con alegra. Ese debe de ser Alfredo, pens Flora, recordando las palabras de Marco. Alfredo es mi mayordomo y Marta, su mujer, es el ama de llaves. El padre de Alfredo trabajaba para mi abuelo, y l naci en el castello, como yo, y lo ama igual que yo -haba dicho. Marco la sujet de la mano con firmeza para aydarla a bajar del helicptero. Avanti -dijo y se encaminaron hacia el grupo. Despus de la cariosa bienvenida de Alfredo a su amo, Flora se qued algo desconcertada ante la correccin que mostraba hacia ella. El resto del personal la miraba con curiosidad. Esta es Ninetta, signorina -dijo Alfredo presentndole a una chica regordeta vestida de negro y con delantal blanco-. Ella deshar su equipaje y la atender durante su estancia. -Grazie -murmur Flora, pensando en lo modesto de su equipaje. Alfredo inclin la cabeza y dijo: -Si me sigue, signorina , la acompaar a su habitacin al pasar, Marco le dijo algunas palabras y, por un segundo, Alfredo mostr sorpresa. Luego contest respetuosamente-. Si, signore, naturalamente. El interior del castello impresion a Flora. Grandes estancias con suelos de baldosa, techos bajos y las paredes pintadas con frescos. Subieron por una gran escalera de piedra y recorrieron un largo pasillo. Cuando Alfredo abri las puertas del dormitorio, Flora se qued boquiabierta al ver una cama con dosel y las paredes cubiertas de tapices. Haba pocos muebles, pero eran antiguos y elegantes. El suelo era de madera y estaba cubierto por una magnfica alfombra. La alcoba tena acceso a una terraza con vistas al mar. Alfredo observaba su reaccin con discreta satisfaccin y le indic una puerta en un rincn de la habitacin. -Ah est el vestidor del signore -abri otra puerta-, y aqu est el bao, signorina. -Es todo tan bonito, que me parece que estoy soando. Alfredo se inclin cortsmente. -Por favor, si necesita cualquier cosa, dgaselo a Ninetta, signorina . Mientras la doncella abra el equipaje, Flora sali - a la terraza.

La vista era maravillosa.- Un jardn lleno de olivos y varios cipreses, y una senda que conduca hacia el mar. El aire era clido y perfumado y se oa el trino de los pjaros. Poco a poco, Flora comenz a relajarse. Al poco rato, Marco estaba detrs de ella y la rode por la cintura. Ella se apoy en l y comenz a sentir que l la besaba en el cuello. -Crees que te va a gustarme? - Le susurr al odo. -Es como un paraso -contest Flora. Cmo puedes soportar estar lejos de aqu? -Todos tenemos trabajo, otras responsabilidades -hizo una pausa-. A veces nos llevan a lugares donde preferiramos no estar. -Es ese el camino por el que solais ir a la playa t y Vittoria? -Te acuerdas de eso? -pareca sorprendido. -Claro -me acuerdo de todas y cada una de las palabras que me has dicho, pens-. Me lo mostrars? -S. Te mostrar todos los lugares y todas las cosas, pero ms tarde, mia cara -contest alzando las manos y abarcndole los senos-. Pero ahora tengo otras prioridades. Tir de ella hacia dentro de la alcoba y ella no se resisti y le ofreci su boca. Cuando sus labios se juntaron, todo cambi. De pronto, su beso se volvi fiero, apasionado. Sin aliento, Flora respondi y se balancearon juntos como presos de un huracn. Las manos de Marco recorran el cuerpo de ella con desesperacin, acariciando sus pechos, sus caderas, sus muslos y tratando de abrirse camino entre la ropa. Cuando por fin la mir, los ojos de l relucan como dos esmeraldas; ella estaba sofocada y pronunci su nombre en un tono lleno de aoranza. Marco le arranc la chaqueta, le quit la falda y la arrastr hacia el suelo. Sus respiraciones se hicieron roncas y entrecortadas. Marco se puso sobre Flora y el cuerpo de ella se abri para l con tanta ansia como l demostraba. El deseo que sentan era demasiado salvaje, demasiado urgente para que su unin fuera suave. Sus manos y bocas buscaban, mordan, y sus cuerpos luchaban por conseguir la dicha esperada. Les lleg casi sin darse cuenta y el deleite fue tal que, cuando oy a Marco gritar de placer al llegar a su propio clmax, ella pens que iba a morir. Luego permanecieron acostados, exhaustos, la cabeza de l apoyada sobre el pecho de ella, incapaces de moverse, ni hablar, ni pensar. Marco fue el primero en levantarse. La mir con remordimientos. -Te he hecho dao? -susurr--. Dime la verdad, mi dulce pequea, mi corazn. Ella le sonri. No me acuerdo -estir los brazos para que volviera a ella-. Y desde luego no me importa -aadi-. No estar la gente preguntndose dnde estamos? No se les paga para que se pregunten nada -replic Marco acaricindola. Ella tom aliento. -Eres un dictador. Lo das todo por hecho, verdad? -No, mia bella. No lo doy todo por hecho. Pero s estoy de acuerdo en que no podemos pasarnos el resto de nuestras vidas aqu en el suelo -se puso en pie y la ayud a levantarse-. Nos daremos una ducha y luego te mostrar el camino a la playa. -Y nuestra ropa? -pregunt Flora mirando el reguero que haba sobre la alfombra.

-Djala. Ya la arreglarn -Marco la empuj hacia el bao. A Flora le pareca raro compartir la ducha, ver todas sus cosas junto a las de l y saber que sus ropas estaban colgadas en el mismo armario. Nunca haba tenido tanta intimidad con nadie. Marco haba invadido su vida, revolucionando todos sus cimientos y creencias, y la haba llevado a otra dimensin. Pero solo temporalmente, se dijo mientras se pona un bikini negro y un blusn blanco. Eso es algo que no debo olvidar nunca. Los jardines del castello eran como una fiesta de color y de aromas. Entre los rboles, rosas, camelias, macetas de terracota con pelargonios. A un lado haba una gran verja de hierro forjado. -Mi abuelo la hizo poner cuando yo era pequeo -explic Marco soltando el pestillo-. Quera estar seguro de que yo no me fuera solo a la playa a nadar. -0h. Y lo consigui? -No -contest l con una mueca; ella lo imagin como nio y sinti que el corazn le daba un vuelco. La cala era bastante grande, de arena clara. En un extremo haba una caseta de bao y un embarcadero. En el otro una roca plana. -Puedes zambullirte desde esa roca -dijo Marco-. La playa tiene mucho desnivel y hay bastante profundidad. Ya estoy a mucha profundidad y ahogndome, pens ella. -Entonces tendr cuidado. Cerca de la caseta haba dos tumbonas bajo una sombrilla. -La caseta tiene sitio para cambiarse y una ducha. Tambin un frigorfico con bebidas fras. -S, claro, es natural. -Te parece mal? -No -hizo una mueca-. Solo que estaba pensando en los pobres que tienen que venir aqu a arreglar las tumbonas y reponer las bebidas. -Prestan un servicio que se les paga bien -y aadi en tono seco-. Como t, mia cara. Te gustara ms si viviera en un apartamento de ciudad y cocinara mis propias comidas? -No -contest ella a la defensiva-. Solo que no estaba preparada para todo esto. -Esperaba que te gustara San Silvestro. -Y me gusta. Es increblemente bonito y estoy impresionada. Pero yo soy Flora Graham, vivo en la ciudad, sin aire acondicionado, y cocino mis propias comidas. Y no s qu estoy haciendo aqu. -Ests aqu porque yo te ped que vinieras, Flora mia. Porque quera que pasaras algn tiempo conmigo en un sitio que quiero -se quit la camisa y le tendi la mano-. Y ahora, vamos a nadar. El agua estaba deliciosa. Flora nad un- poco y luego se subi a una roca. Marco fue a su lado y le llev crema protectora. -Ponte esto, mia cara, o te quemars. Ella se unt los brazos y las piernas y le dio el frasco a Marco. -Me pones por la espalda? l la bes en el hombro. -Ser un placer -le desabroch la parte superior del bikini y comenz a untarle la crema. Ella disfrutaba con sus manos y le sonri cuando lleg al pecho. Sinti que se detena y se pona tenso. -No pares -protest ella.

-Escucha! -se oa el ruido de un motor, y apareci una lancha, con un solo ocupante que saludaba con el brazo y que se dirigi a amarrar al embarcadero. Marco murmur un imprecacin entre dientes-. Cbrete Cara- orden y Flora obedeci. El ocupante de la lancha era un hombre fuerte de estatura mediana. Se dirigi hacia ellos. -Ciao, Marco, come va? Comenz a hablar en italiano sin dejar de examinar a Flora con desparpajo. -Tonio- saludo Marco con frialdad, apretando la mano de Flora. -ciao, bella comme ti chiami?. -Flora alz la cara. -Lo siento, signore, pero no hablo su idioma. -Inglesa, eh? continu el visitantes sin dejar de mirarla-. Vaya, vaya. y cual es su nombre bella ragazza?. -Te presento a flora graham- intervino marco-. Flora, permteme que te presente a Antonio Baressi. -Pero llmame Tonio- volvi a mirarla sonriendo y se dirigi a marco-. Que maravillosa sorpresa encontrarte aqu amigo mo. Pens que despus del xito de tu misin estaras deseando volver a tu despacho en Miln, pero veo que prefieres agasajar a tu encantadora invitada. Bravo. Marco se puso tenso. -Qu estas haciendo aqu tonio?- visitar a zia paulina, naturalmente- se dio una palmada sobre la frente-. Pero , claro, tu no sabias que estaba aqu. Se pondr feliz de saber que estas en el castello. quieres que le diga algo de parte tuya?. Aunque todo eran sonrisas, flora no se dejo engaar. Haba una gran tensin en el aire. -Gracias- dijo marco con fra cortesa-. Peor se lo dir yo mismo. Tonio se volvi hacia flora. -Mi ta es la madrina de marco- aclaro-. Tienen una relacin muy espacial desde la triste muerte de sus padres han estado muy unidos-los ojos le brillaban jovialmente-. Pero estoy seguro de que ya se lo ha explicado - flora asinti-. Tiene que llevar a la signorina flora a que conozco a zia paulina. Estar encantada, y ottavia tambin, naturalmente-haba lanzado el nombre con mucha intencin. A menos claro, que prefiris estar solos. -Si dijo marco, apretando la mano de flora-, me parece que si. Tonio se encogi de hombros. -Lo comprendo muy bien. Si estuviera en tu lugar hara lo mismo- se beso la punto de los dedos y puso una expresin lasciva-. Eres un hombre afortunado, compagno, as que, para que perder el tiempo haciendo visitas?. -O recibindolas aadi marco el voz baja. -Ah....eso es una indirecta para que me vaya. queris disfrutar de vuestras mutua compaa sin que os molesten. S, capisce, arrivederci, signorina. Espero que nos volvamos a ver. -Gracias contest Flora sonriendo, pero pensando: eso es la ltima cosa que deseo. Mientras observaban como se marchaba la lancha, Flora miro a Marco de reojo y se percat de que estaba tenso. -Que hombrecillo tan desagradable.- dijo ella, y l se volvi a mirarla. -Desde luego... y eso que hoy se ha comportado relativamente bien.

-No tendremos que volverlo a ver, verdad? -Espero que no -Marco hizo un gesto de desagrado-. Pero como habrs podido ver, no siempre espera a recibir una invitacin. -Necesitara una cara tan dura como una pared para volver. No has sido muy acogedor. Tengo mis razones. -Y vas a contarme cules son? -Quiz algn da. Pero ahora no. An no -se encogi de hombros-. Quieres nadar ms, mia cara, o volvemos a la casa? El idiota ese te ha estropeado la tarde? No ha estropeado nada y ya se ha marchado. As que me gustara que nos quedramos un rato ms para tomar los ltimos rayos de sol -Flora se ech en una de las tumbonas: Cuando mir a Marco, se percat de que tena un aire preocupado y le dijo-: Marco, si crees que tienes que visitar a tu madrina, hazlo. No me importa nada quedarme aqu. -No te preocupes, carissima. Creme, he cumplido con creces mis obligaciones hacia ella -hablaba en voz baja, pero Flora pudo adivinar la ira contenida en su tono. Aqu hay mucho mar de fondo que no entiendo, pens, pero record con afliccin que no era necesario comprender nada. Las otras relaciones de Marco no eran de su incumbencia; porque estaba all para compartir su cama y no sus problemas. As que no hara ms preguntas sobre Zia Paolina, ni suposiciones sobre la desconocida Ottavia. Despus de todo, Marco haba tenido una vida antes de conocerla a ella y esa vida continuara cuando ella se fuera. Record el tono con que Tonio haba pronunciado el nombre de Ottavia y decidi que no haba que desestimarla. De repente se le ocurri que Tonio era la serpiente que Marco le haba advertido que estaba en el paraso y se estremeci como si una nube hubiera ocultado el sol. Captulo 7 Flora decidi que no era una nube, sino una sombra, pero que estaba presente siempre. Estaba all en los das de sol mientras ella y Marco nadaban en la playa o en la piscina, jugaban al tenis o paseaban por el campo. Y tambin cuando cenaban a la luz de una vela o estaban sentados en la terraza, charlando a la luz de la luna. Incluso durante las noches, cuando l le haca el amor con tanta pasin y destreza o la acunaba entre sus brazos. Ya haba pasado el momento de decir como si tal cosa: Quin es Ottavia? Preguntarlo era reconocer que la preocupaba, que le daba importancia. Y no poda dejar que l lo supiera porque no tena derecho a preocuparse. Las bases de su relacin no dejaban espacio para los celos. No haban tenido ms visitantes inoportunos. En realidad, ningn visitante. Al mundo real no le estaba permitido entrar. Flora era consciente de lo fcil que le haba sido adaptarse a la vida en el castello, donde manos invisibles se anticipaban a todos sus deseos.

Era gracias a Alfredo que todo San Silvestro funcionaba con tanta eficacia. Y al margen de lo que l pensara sobre su presencia all, siempre la trataba con suma cortesa y respeto. Eso era ms de lo que poda decirse de Ninetta y, desafortunadamente, tena que tratar ms con ella que con el resto del servicio. La chica no era insolente ni perezosa, pero haba algo en su forma de responder que mostraba resentimiento. Flora pensaba que quiz era porque le pareca poco seorial que recogiera su propia ropa y no dejara toallas mojadas en el suelo del bao. O porque estaba cansada de servir a otra amante ms del signore. Tal vez Ottavia haba sido una de ellas, pero eso no se lo poda preguntar. Dej de pensar en ello. Para qu especular sobre el pasado o el futuro, que estaban fuera de su control, cuando en el presente era tan feliz? Y eso no se lo poda quitar nadie. En el embarcadero haba un fueraborda que Marco utilizaba para el esqu acutico, una tabla de surf y un barco de vela, el Beatrice u. -Mi padre construy el primero y le puso el nombre de mi madre -le dijo a Flora el primer da que salieron a navegar-. Y yo decid seguir la tradicin. Le gustaba navegar a vela? -Flra estaba encantada oyendo el ruido de las olas y llevando el timn con la ayuda de Marco. -A mi padre lo apasionaba y a ella le gustaba estar con l. Incluso iba a verlo jugar al polo, aunque la aterrorizaba. Y cuando l se sac el ttulo de piloto, fue su primer pasajero -se encogi de hombros- y el ltimo. Flora estaba muy callada. Marco saba todos los detalles de la vida familiar de ella, pero hasta ese momento no haba hablado de la suya. -Hubo un accidente? -se atrevi a preguntar ella. -Algn fallo mecnico -su tono se hizo brusco al recordar el dolor-. Venan en avin desde Roma para el cumpleaos de mi abuelo. A m me haban dado permiso en el colegio para que viniera, y fui con nonno Giovanni a recibirlos al aeropuerto. Estuve protestando porque llegaban tarde, aburrido de esperar. Entonces alguien vino y llam a mi abuelo para que fuera a otra sala. Yo lo poda ver a travs del tabique de cristal, pero no poda orlo que le decan. Pero al ver su cara, lo adivin. -Cuntos aos tenas? pregunt Flora con el corazn encogido. -Diez aos. Como normalmente volaba con ellos, estaba enfadado porque no me llevaron a Roma a buscar el regalo de mi abuelo Giovanni. Todava no s cul era el regalo que le haban comprado, pero seguro que no vala el precio que pagaron por l. Ella dijo muy apenada: -Marco, lo siento mucho. No tena ni idea, aunque t siempre hablas ms de tu abuelo que de ellos. Debi ser terrible para ti. -S -asinti l-. Fue una poca terrible para todos. Y yo casi no tuve tiempo de llorar su muerte porque nonno Giovanni comenz a entrenarme para ser el siguiente jefe de familia y presidente de Altimazza. Ella se qued perpleja. -Pero si eras tan solo un nio! -Las circunstancias exigieron que creciera muy deprisa y que entendiera y aceptara las responsabilidades que me esperaban. -Y si cuando al hacerte mayor hubieras decidido que ese tipo de vida no era para ti?

-Ah, mia cara, eso nunca fue una alternativa. Solo una vez me dieron a escoger su tono se hizo duro, y escog mal. Ella se aventur a decir: -Pero ahora ya eres libre, no? l la estrech ms fuerte y la bes en la nuca. -Quisiera creerlo, mia bella. Dios, cunto me gustara! -su voz pareca angustiada y ella no pregunt ms. Haban llegado a una cala y anclaron para nadar. Despus de comer algo a bordo, Marco le hizo el amor lentamente, con intensa pasin y mirndola a los ojos como preguntando algo que no se atreva a decir en voz alta. Qu te pasa, amor mo?, preguntaba ella con su corazn. Cuando regresaron a San Silvestro, Alfredo esperaba en el embarcadero con una expresin muy seria. -Han llamado del laboratorio, signore. Necesitan hablar urgentemente con usted. Marco maldijo entre dientes y se volvi hacia Flora. -Perdname, carissima. Ser mejor que vaya a ver qu quieren -se encamin a la casa con Alfredo, y Flora los sigui ms despacio. Cuando Marco entr en la habitacin, estaba serio y preocupado. -Flora, tengo que ir a Miln de inmediato. Hemos estado haciendo pruebas con un producto contra el asma y parece que han surgido problemas que debo intentar resolver. -Oh. Quieres que vaya contigo? -Creo que me distraeras demasiado, mia bella. Qudate aqu y descansa. Yo volver en un par de das. -Quieres que te haga la maleta? -Alfredo ya me la ha hecho. El helicptero vendr a buscarme enseguida. Siento mucho dejarte, carissima, pero esto es muy importante. -Claro. Y yo estar bien - le sonri disimulando su disgusto-. Alfredo me cuidar. -Te has ganado su corazn y el de todos los que estn aqu. Excepto Ninetta, pens, pero no lo dijo. Entonces, Marco la bes y ella dej de pensar, entregndose al ansia de su boca y ajena a todo excepto el calor y la fuerza del cuerpo de Marco. -Tengo que irme -dijo l arrancndose de ella-. Tengo que cambiarme de ropa. Ya sola, Flora oy con tristeza el zumbido del helicptero que iba a llevrselo de su lado. Cuando sali del vestidor, pareca un extrao dentro de su traje oscuro. -Por favor, cudate -dijo ella con una, sonrisa forzada. -Amor mo -l la miraba apasionadamente y se acerc, pero se control-. Volver pronto. Y entonces, tendremos que hablar. Porque hay cosas que decir, temas que no pueden evitarse. Va a decirme que todo ha terminado, pens Flora con tristeza. Que todas las cosas buenas se terminan y que ya es hora de que volvamos a nuestros mundos separados y sigamos con nuestras vidas. -Estar aqu -dijo con valenta-. Esperndote. Sali a la terraza y, cuando el helicptero despeg, no pudo reprimir las lgrimas. Solo un par de das, pero iba a estar sola en la enorme cama sin sentir los brazos de l abrazndola. Y ms sola an cuando regresara a Inglaterra. Lo saba desde el principio, pero se haba dejado seducir por la vida en el castello. Haba soado que Marco y ella estaran juntos para siempre, y haba

sido una locura porque l slo buscaba una diversin sin compromisos. Adems, era rico y tarde o temprano buscara una chica de su propio mundo. Quiz se mereca todo el dolor que l le causara por lo que ella le haba hecho a Chris. Era la primera vez que pensaba en l, como si perteneciera a una parte lejana e irreal de su vida. Y sin embargo, era de carne y hueso y estara sufriendo por culpa de su traicin. Se haban comprometido porque ella crea que lo amaba. Pero, claro, entonces ella no saba lo que era el amor. Aquella noche haba sido un desastre. Chris haba estado insistiendo en que hicieran el amor, pero ella lo pospona siempre. Finalmente se persuadi a s misma. Tenan previsto casarse, l era atractivo, viril y la deseaba. Era lgico que hicieran el amor. Pero ella no respondi al ardor de Chris. Se sinti abochornada cuando l la desvisti. l hizo cuanto pudo por excitarla, pero ella no sinti ningn deseo. Y cuando la penetr, sinti tanto dolor que grit y lo apart -violentamente. -No. No puedo... por favor... l haba sido comprensivo al principio, pero estaba claro que quera intentarlo de nuevo. Y cada vez, ella se cerraba y lo rechazaba. -Tienes un verdadero problema, Flora -le haba dicho-. Creo que deberas hacerte ver por un mdico o un psiclogo. Y ella haba pensado que quiz l tena razn. Hasta que Marco la haba mirado, le haba tocado la mano y ella haba sentido que su cuerpo se derreta por l. Cuando Chris regres de sus vacaciones en las Bahamas, Flora crey que iba a presionarla de nuevo, pero no lo hizo. Quiz pensara que era mejor tener paciencia y esperar a que ella le dijera que estaba en tratamiento. Ella, por su parte, se deca que cuando se casaran tendran todo el tiempo del mundo para arreglar su relacin sexual. Que Chris era un buen hombre y sera un buen marido. Que el sexo no lo era todo en un matrimonio. Y casi se haba convencido. Pero no haba engaado a Hes, ni tampoco a Marco, que con solo mirarla haba adivinado que su sexualidad an no se haba despertado. Nadie lo pensara ahora, se dijo al mirarse al espejo antes de bajar al comedor para su primera cena en solitario. Tal y como se tema, el tiempo sin l le pareca eterno. La llamaba por telfono, claro. Llamadas rpidas entre reuniones que no iban bien. Y por las noches, conversaciones ms largas que la dejaban inquieta y ardiente. Lo hace a propsito, pens, y lo voy a castigan. Ella saba cmo. Tras tres das de ausencia, llam para decir que volva la noche siguiente. -Has resuelto el problema con las pruebas? -Me temo que no. Como ya supona, el producto tiene un fallo grave y tendremos que empezar de nuevo. He autorizado un nuevo programa de investigacin con un director nuevo. El Doctor Farese pens que poda aprovecharse de mi ausencia para lanzar el producto abreviando el perodo de pruebas. Ahora sabe que se ha equivocado. -Ha sucedido todo eso porque has pasado demasiado tiempo conmigo?

-Quiz un poco. Pero no me arrepiento de un solo momento, Flora mia. Pero s significa que, de ahora en adelante, tengo que dedicarle ms tiempo a Altimazza. -S, s, claro... -Pero basta de eso. Me has echado de menos? Ella pens que tena que ser cauta y decir algo ingenioso, pero se oy decir: -S, muchsimo -respir hondo-. Voy a decirle a Marta que te prepare lo que ms te gusta para cenar. Pasta con trufas y pierna de cordero. A menos que prefieras pollo... l se rea. Escoge lo que te apetezca a ti, bellissima. Yo solo tengo hambre de ti. -Y yo de ti, Marco -dijo ella con timidez. -Entonces imagnate que estoy contigo, cara, su tono era dulce e ntimo-. Que te tengo desnuda entre mis brazos y te acaricio como a ti te gusta. Te acuerdas? -Marco! -ella sinti una punzada de deseo y una oleada de calor entre los muslos-. Eso no es justo. -No -concedi l-. Quiz no, pero cuando regrese maana, mi querida nia, la sinceridad entre nosotros ser completa, pase lo que pase. Su tono era algo triste y ella crey adivinar que era una advertencia de que su breve idilio tocaba a su fin. Respir hondo. -No puedo esperar a verte. -Ya no tardar, pero ahora tengo que irme. Me reclaman. Arrivederci. Flora permaneci inmvil dndose cuenta de que necesitara toda su valenta para sobrellevar los prximos das. Al or un ruido, se volvi y all estaba Ninetta. -Oh. Me has asustado. -Scusi, signorina. -Queras algo, Ninetta? -Vine a ver si me necesitaba, signorina. Est plida. Ha tenido malas noticias? -Al contrario -Flora la mir directamente-. El signore volver maana. Voy a pedir que le hagan una cena especial y tengo que decidir lo que voy a ponerme. No iba a ser fcil porque haba llevado muy poco equipaje. -Quiz es la ocasin para un vestido nuevo, signorina. En Rocello hay algunas tiendas buenas. Era la primera vez que Ninetta le pareca amable y la mir sorprendida. -S. Quiz tengas razn pens que ira de compras y aprovechara para comprar algn regalo para su regreso-. Hay algn autobs que vaya a la ciudad por la maana? Ninetta puso cara de extraeza. -Se le facilitar un coche con conductor, signorina. Eso es lo que deseara el signore. Ojal me gustara ms esta chica, pens Flora cuando se qued sola. -Tengo entendido que quiere ir a la ciudad, signorina -dijo Alfredo mientras le serva el desayuno-. Si me lo hubiera consultado, estara encantado de acompaarla yo mismo. Ahora ser Roberto quien la acompae. -Est bien -dijo Flora tranquilizndolo-. Estoy segura de que tiene cosas mejores que hacer que esperarme mientras voy de compras. -Nada que no se hubiera podido posponer -hizo una mueca-. Despus de todo, el signore la puso a mi cuidado. -Bueno, Roberto ser un substituto adecuado -le dijo sonriendo-. Y solo estar fuera un par de horas. Ya conozco a Roberto?

-No lo creo, signorina. Normalmente trabaja en los jardines, pero a veces hace de conductor. Es hermano de Ninetta, la chica que la atiende. Espero que sea ms amable, pens Flora. Roberto era un joven grueso que no hablaba mucho ingls, as que el viaje transcurri en silencio. Rocello no era una ciudad muy grande, pero su plaza central, dominada por una iglesia gtica, era impresionante. Flora qued con Roberto en que la fuera a buscar al cabo de dos horas, lo que le dara tiempo para comprar y, tal vez, ver algo de la ciudad. Ninetta tena razn sobre las tiendas. Haba varias boutiques y pronto encontr un vestido que le gustaba. Tambin vio una platera y le compr unos pendientes a Mel y una cadena Hes. En una galera cercana a la plaza vio un cuadro representando al castello y decidi comprarlo. Servira para recordarle en el futuro que todo no haba sido un sueo. Como le quedaba un poco de tiempo hasta que Roberto volviera, se sent en la terraza de un caf y pidi un capuchino. Estaba entretenida viendo pasar a la gente cuando oy su nombre. -Signorina Graham... No poda haber otra mujer con ese maravilloso tono de pelo. Flora se sorprendi al ver a Tonio Baressi sonrindole. -Oh -dijo ella-. Buenos das. -Puedo sentarme con usted? -pregunt l agarrando una silla y sentndose. -Me parece que ya lo ha hecho, signore -respondi ella mirando el reloj. Tonio hizo caso omiso del tono de irona de Flora, y llam al camarero. -As que Marco se ha marchado a Miln y la ha dejado sola -chasque los labios-. Qu poco caballeroso! -Tena trabajo -dijo Flora secamente y pensando: qu mala suerte encontrarme con l. -Y usted es solo para sus momentos de ocio, eh? -dijo Tonio riendo-. Tiene mucha suerte de haber encontrado una mujer tan comprensiva hacia sus... otras obligaciones. Flora recogi sus paquetes. -Tendr que disculparme -dijo-. Me gustara entrar en la iglesia, antes de que me recoja el chfer. -Pero... estoy seguro de que la vi salir de la iglesia hace un rato. Debe ser que los frescos le parecen especialmente fascinantes... -sonrea, pero tena una expresin irnica-. No ser que Marco la ha prevenido contra mi compaa? -Claro que no. Qu ridiculez se senta incmoda y se preguntaba desde cundo la estaba espiando y por qu. -Me consuela orla. Por favor, tmese otro capuchino. Insisto, ella le dio las gracias y se acomod mientras miraba ansiosa si vea a Roberto-. Espero que haya disfrutado de su estancia en San Silvestro. Es una pena que todas las cosas buenas tengan que terminarse. -En realidad, an me quedan algunos das de vacaciones. -S, pero no pueden ser lo mismo ahora que Marco ha recordado sus responsabilidades en Altimazza. Le ser difcil trasladarse a Miln a diario y el castello puede ser un lugar muy solitario. Ella forz una sonrisa. -Por favor, no se preocupe por m, signor Baressi. No es necesario. -Llmeme Tonio, se lo ruego. Le aseguro que solo quiero ser amigo suyo.

-Gracias -agarr el bolso y sac dinero para pagar su caf-. Es muy amable por su parte, pero ahora debo irme. -Si est esperando a Roberto, l ha regresado a San Silvestro. Le dije que yo mismo la llevara al castello. -Usted no tena ningn derecho a hacer eso! -exclam Flora, indignada-. Y prefiero volver sola. Buscar un taxi. -Tiene miedo de que me insine? -su sonrisa era picarona-. No voy a hacerlo. Solo le estoy ofreciendo amistad. Es algo que agradecer dentro de poco. As que no ms tonteras sobre taxis. Ser un placer para m llevarla. Flora alz la cabeza y dijo cortante: -En tal caso, me gustara volver ahora mismo. Roberto se va a meter en un lo si Alfredo se entera de que me ha dejado. Podran despedirlo. -Le ser fcil encontrar otro trabajo. Tonio tambin conduca un coche deportivo, pero mucho ms ostentoso que el de Marco. Cuando Flora se dio cuenta de que dejaban la carretera del mar y se dirigan tierra adentro, se puso tensa. -Este no es el camino de San Silvestro. -Un pequeo desvo hacia el otro lado del cabo. Mi ta, la Contessa Baressi, desea conocerla. Estoy seguro de que no querr desairarla. -Habra preferido que me lo consultara antes -dijo Flora en tono cortante-. Y si Marco desea que conozca a su madrina, es muy capaz de concertarlo l mismo. -Marco est en Miln. -S, pero volver esta noche. Entonces puedo mencionarle la invitacin. -Mi ta desea verla ahora -dijo con suavidad-. Y sus deseos siempre se cumplen. Incluso por Marco -hizo una pausa-. Las dos familias siempre han estado muy unidas y l y la Contessa tienen una relacin muy especial. -Con mayor motivo para que l est all. -Lamentablemente, la Contessa piensa regresar a Roma dentro de poco. Estaba ansiosa por conocerla antes de marcharse. Condujo el coche a travs de un arco de piedra y llegaron a la gran casa. Era una construccin de piedra de tres pisos, con los jardines muy bien cuidados y una fuente delante de la entrada principal. A Flora le pareci que le faltaba el encanto del castello. Pero, sera por las circunstancias? Ella estaba muy tiesa en su asiento cuando Tonio detuvo el coche. -Por favor -le dijo-. No podra darle alguna disculpa a su ta y llevarme de vuelta a San Silvestro? -Imposible, mia cara. No acepta muy bien los desaires. Sali del coche y le abri la puerta. La agarr del brazo y sonri triunfante al observar que estaba plida y asustada. Avanti -dijo en voz baja-. Vamos. Y la condujo escaleras arriba y al interior de la casa. Captulo 8 Entrar en aquella casa fue como entrar en una cueva. El pasillo era amplio, pero muy oscuro. La mano de Tonio segua atenazndole el brazo y

empujndola a entrar. Cuando la doncella abri las puertas del saln, Flora se retorci y se zaf con un gesto de desprecio. Luego entr con la cabeza bien erguida. La estancia era muy grande, pero llena de muebles y cortinajes que le daban un ambiente opresivo. La atmsfera tambin era hostil, y la generaban las dos personas que estaban all esperndolos. La Contessa Baressi, era una mujer alta de pelo gris y retena algo de su pasada belleza. Llevaba las manos llenas de anillos y un broche de diamantes en el elegante vestido negro. La otra persona estaba mirando por una de las ventanas. Tendra unos veintitantos aos, la figura voluptuosa, y una cabellera negra que le caa por encima de los hombros. Podra haber sido bonita si no fuera por su expresin de tristeza. Su cuerpo estaba rgido y retorca con las manos un fular de seda. Flora intuy que esa deba de ser la Ottavia que tanto la haba preocupado. Tia Paolina -dijo Tonio besando la mano de su ta con deferencia-. Permteme que te presente a la ltima amiguita de Marco, la signorina Flora Graham. La condesa le sonri, pero su mirada fue fra como el acero. -Me alegro de que haya aceptado mi invitacin, signorina. Grazie -le dijo en un ingls con mucho acento. -Lo dice como si me hubieran permitido elegir -replic Flora con una mirada desafiante-. Quiz usted pueda explicarme por qu me han trado aqu de este modo. -No le parece normal que desee conocer a los acompaantes de mi ahijado? -Francamente, no -dijo Flora con firmeza-. Pensara que no merezco que se fije en m. Oy un sonido como el silbido de una serpiente. -En circunstancias normales, tendra razn. Pero usted, signorina, es algo fuera de lo ordinario. Y usted ha hecho que nuestro encuentro fuera inevitable, crame. -Entonces debo ser bastante torpe, porque todava no puedo imaginarme lo que estoy haciendo aqu. La condesa arque las cejas. -Torpe quiz no, aunque s un poco tonta, como lo suele estar una mujer cuando se ha enamorado de un hombre. El encanto de mi ahijado la ha embrujado hasta el punto de que ha podido romper su compromiso para seguirlo a otro pas -y aadi riendo-: Tanta devocin y todo para nada... El corazn de Flora dio un vuelco. Al parecer, la Contessa saba mucho sobre los acontecimientos recientes, aunque desde una ptica sesgada. -Creo que eso es asunto nuestro, de Marco y mo. -Ah, no. Nunca fue algo tan exclusivo, crame. Saba que Marco estuvo comprometido para casarse? -S -Flora intuy hacia donde llevaba la conversacin-. Pero tena entendido que el compromiso tambin se haba roto. -Desgraciadamente, s -reconoci la Contessa-. Era una pareja perfecta, arreglada desde que los dos eran nios. Flora mir a la mujer que estaba junto a la ventana. -Solo que su fidanzata prefiri a otro hombre. La Contessa retrocedi como una cobra preparada a atacar. -Como usted, pobre nia, fue seducida y traicionada por la pasin. Y a causa de eso ha malogrado su vida. Ha echado a perder sus posibilidades de verdadera felicidad.

-Lo siento -Flora permaneci firme, pero no s cmo me concierne todo esto. Y ahora, me gustara irme a casa. -A casa? Es as como considera al castello? Es usted muy atrevida, signorina. -Solo era una forma de hablar. Despus de un silencio, la Contessa prosigui. -Sea amable y dganos cmo conoci a mi ahijado. -Dio la casualidad de que comimos en el mismo restaurante. Cuando sala, alguien intent quitarme el bolso y Marco vino en mi ayuda. -Ah -dijo la Contessa-. Al menos eso sali como estaba planeado. Flora se qued boquiabierta. -Planeado? De qu est hablando? -S -la Contessa estaba pensativa-. Me temo que s es bastante torpe. Como ver, su encuentro con Marco ese da no fue por casualidad. l la sigui hasta el restaurante y represent esa pequea comedia. Sabe por qu? -Flora no poda hablar y tena el pecho a punto de estallar-. Dgame, signorina, lo que dijo su fidanzato cuando la encontr con Marco en aquel hotel? Deba de estar muy furioso. Intent pegarle, o hacer una escena terrible? -No -balbuce Flora, anonadada. -Y no le pareci extrao que un hombre al que usted se haba prometido para casarse permitiera que un extrao se la robara sin protestar? -Yo.., supongo que l tena sus motivos. -S. l tena sus motivos -la chica de la ventana habl por primera vez, acercndose rpidamente a Flora-. Quiere que le diga cules eran? Quiere que le cuente que en cuanto vio a Marco, en cuanto oy su nombre, supo exactamente quin era y por qu estaba all? Y por eso se fue avergonzado -tom aliento-. Porque Cristoforo es un hombre mentiroso, sin honor. Flora trataba de mantener su sangre fra, pero sinti que se derrumbaba. -Usted..., conoce a Chris? -No le habl de m? Yo saba que no lo hara -el idiota, el cobarde -escupa las palabras y Flora retrocedi-. No le cont que nos conocimos en las Bahamas, durante las vacaciones, y que desde el momento en que nos vimos nada ni nadie ms nos importaba? Que fuimos amantes. Y mucho ms que amantes, porque puse mi vida a sus pies -su voz temblaba de emocin-. Yo crea que sus sentimientos eran como los mos y que estaramos siempre juntos. l hizo que lo creyera, pero minti. Durante la ltima noche que pasamos juntos, cuando le ofrec volver a Londres con l para decirle a usted la verdad; que ya no la quera, fingi una gran sorpresa. Incluso se rio. Dijo que no tema intencin de romper su compromiso porque usted le convena y porque no quera una esposa que le exigiera mucho -su voz aguda delataba que estaba histrica-. Dijo que lo que habamos compartido no era ms que un entretenimiento, un romance de vacaciones, y que lo senta mucho si yo, Ottavia Baressi, lo haba tomado tan en serio. Fue tan cruel, ms de lo que se puede imaginar. Me dijo que lo mejor que poda hacer era olvidar todo lo que haba pasado entre los dos y volver a mi fidanzato. Seguir con mi vida como l pensaba hacer con usted. Y cuando despus trat de telefonearlo a Londres para hablar con l, para razonar con l, no quiso hablar conmigo. Flora aventur con cautela: -Pero, por qu hizo eso cuando l haba dicho con tanta claridad cul era su postura? Por qu no lo olvid e intent que su... su compromiso funcionara?

-Porque estaba esperando un hijo suyo. Pens que si lo supiera, cambiara de opinin y se dara cuenta de que nos pertenecamos el uno al otro. -Usted estaba esperando un beb suyo? Entonces, l tuvo que decirle algo -Flora pens que todo eso haba estado sucediendo y ella no se haba enterado de nada. De nada. -Se puso tan furioso... Me grit y me llam mentirosa y muchas cosas ms. Dijo que yo era una sciattona, una furcia, que se acostaba con cualquier hombre y que no haba prueba de que el beb fuera suyo. Que l no era tonto y que, si era necesario, pleiteara conmigo en los tribunales y armara un gran escndalo. Luego se rio y dijo que siempre podra echarle la culpa al signor Valante y adelantar la boda. Pensaba que yo iba a hacer eso, aadir eso a la deshonra que le haba llevado a mi familia y a Marco. Fue entonces cuando supe que tena que vengarme. Tena que herirlo y destruir su vida, como l haba hecho con la ma. Y puesto que me haba dejado para volver con usted, decid que usted tambin tena que saber lo que era ser traicionada y abandonada por un hombre que ha fingido amarla. Flora apret los puos y se clav las uas tratando de controlarse. Su voz fue tenue y fra. -Y Marco..., estuvo de acuerdo con eso? No la creo. Los ojos de Ottavia brillaron de satisfaccin. -No. Igual que yo crea que Cristoforo no me dejara nunca. Las dos nos equivocamos, signorina. Pero Mamma es la madrina de Marco, y eso en Italia es muy importante. Ella lo hizo ver que era su deber vengarme a m, y tambin a su honor. Y que Cristoforo se enterara de lo que haba hecho y por qu -el tono de Ottavia era casi triunfal-. As que fue a su encuentro, Flora Graham. Y el resto ya lo sabe. Flora senta que se le doblaban las rodillas y tema que se iba a desmayar a los pies de Ottavia. -Usted tuvo su venganza, signorina Baressi, y estoy segura de que Marco se lo inform. Pero, era necesario decirme todo esto? -S -espet Ottavia-. Porque se supona que Marco la iba a dejar en Londres, para que repasara su lujuria y su estupidez. Pero la trajo aqu, a su hogar. Y no le dieron una habitacin de invitados, como a sus otras fulanas. No. Usted fue a dormir con l, en su propio dormitorio, en la cama en la que l naci y, antes de l, su padre y su abuelo. El lugar que yo debera ocupar como su esposa. Ninetta, que sola trabajar para Mamma, nos lo ha contado todo. Nadie en San Silvestro puede creer tamaa tropela. Ha escandalizado a todo el mundo. Y ahora que l est ausente, usted da rdenes como si fuera la duea de la casa y no solo su querida, un capricho que parece que se apaga, si es que existi alguna vez. Flora temblaba por dentro con tanta violencia, que crey que se iba a derrumbar, pero no poda permitrselo. Contest desafiante: -Por qu si no estara yo aqu? La Contessa se encogi de hombros. Tal vez sienta compasin por usted. O quiz le est agradecido por su generosa colaboracin. Estoy segura de que su disposicin a compartir su cama debi de divertirlo, y a mi ahijado le gusta divertirse. Pero su utilidad termin en Inglaterra. Nunca debi traerla aqu. -Tal vez ser mejor que se lo diga.

-Oh. Tenemos muchas cosas que decirle. No se equivoque, seorita Graham -se volvi hacia Tonio-. Nuestra invitada est impresionada. Trele un poco de brandy. -No quiero nada, excepto irme de aqu. La Contessa se acomod en su silla, estudiando a Flora. -No dudo de que est ansiosa por regresar al castello para enfrentarse a Marco cuando regrese y rogarle que le diga que nada de esto es cierto. Si es as, sufrir una decepcin y se sentir ms humillada an de lo que ya est -hizo una pausa-. Pero hay una altemativa -chasque los dedos y Tonio le pas una carpeta que haba sobre una mesa-. Aqu hay un billete de avin para Inglaterra para un vuelo que sale esta noche. Si quiere aprovecharlo, mi sobrino la llevar al aeropuerto. Yo misma le dir a Marco que usted ya lo sabe todo y que ha regresado a Londres. Cuando se haya marchado, todo el asunto quedar olvidado -extendi la mano-. Tmelo, signorina. Tenga un poco de sentido comn. Aqu ya no hay nada para usted. El impulso de Flora era romper el billete y tirrselo a la cara a la Contessa. Pero no poda permitrselo. Le haban ofrecido una salida y necesitaba utilizarla an a costa de su orgullo. Pero ya no le quedaba orgullo. La haban manipulado cruel y cnicamente y su amor propio estaba por los suelos. Estaba cansada y le dola el corazn. Y tan angustiada, que no poda llorar. -Mi ropa, mis cosas... estn en el castello -balbuce casi sin voz. -No. Estn aqu. Pens que entendera qu era lo que ms le interesaba y le dije a Ninetta que hiciera su equipaje y lo trajera aqu. Puede marcharse tan pronto como desee. Flora alz la cabeza. -Creo que cuanto antes, mejor, no le parece? -Entonces, addio, signorina. No creo que volvamos a vernos. Su participacin en este asunto fue una necesidad desafortunada que ya ha terminado. -Signorina Flora -Tonio estaba en la puerta, la tena abierta para que ella pasara. Cuando lleg a ella, Flora se volvi a mirar a Ottavia, estudiando su figura. -Dgame, qu pas con el beb? Ottavia contest con altanera: -Decid no tenerlo. Acaso cree que una Baressi iba a dar a luz a un hijo ilegtimo? -Despus de hoy -replic Flora-, yo dira que los Baressi son capaces de cualquier cosa. Y tambin los Valante, pens. Oh, Marco... Marco... Respir profundamente y, sin decir nada ni mirar atrs, camin por el oscuro pasillo hacia el deslumbrante sol del exterior. El trayecto al aeropuerto pareca interminable. Iba sentada al lado de Tonio en una especie de estupor, con las manos entrelazadas tan fuertemente que le dolan los dedos. -No est muy entretenida, cara -coment su acompaante tras varios kilmetros. -Me parece que se me ha extraviado el sentido del humor. -No debe amargarse porque se hayan acortado sus pequeas vacaciones al sol. No podamos permitir que siguiera aferrada a sus falsas ilusiones. Algn da nos lo agradecer. -Es posible -repuso Flora-. Pero disclpeme si ahora no me siento henchida de gratitud.

Tonio se rio. -No es demasiado afortunada con sus hombres, verdad, carissima? Su fidanzato la traiciona y su amante la utiliza solo para vengarse. No es una situacin demasiado alegre para usted. -Tampoco ha sido una ocasin de gran alegra para su prima Ottavia -contest Flora en tono cortante al recordar la expresin de Ottavia. Y se dio cuenta de que no haba pensado ni una vez en el comportamiento de Chris. -Oh, Ottavia sobrevivir -dijo l con despreocupacin-. Tiene el nombre de los Baressi y dinero que la respalde. Y despus de todo, no ha habido un escndalo pblico. Mi ta es una mujer muy cauta. -Ya lo creo. Tonio puso un tono confidencial. -Creo que todava espera poder convencer a Marco para que recuerde los lazos que hay entre las dos familias y reanude su compromiso con Ottavia. Flora se qued mirndolo. -De veras cree eso? Despus de todo lo que ha pasado? -Por qu no? Desde el principio no fue un compromiso por amor. En realidad, a Marco no le importan las mujeres ms que como decoracin, para lucirlas en pblico. Y, claro, le gustan sus cuerpos... pero eso es todo -se encogi de hombros-. Ya era hora de que se casara y, para l, todas las mujeres son iguales. Esa debi de ser su nica razn para comprometerse con Ottavia. Es muy hermosa, es cierto, pero es tan exigente... -Entonces no va a ofrecerse a consolarla? -replic Flora con frialdad. El se rio. Nunca he sentido esa tentacin. Pero usted, carissima, es otra historia -dijo mirndola de soslayo-. Podramos cambiar su billete para una fecha posterior. Italia tiene muchas cosas bellas y yo estara encantado de hacer de gua suyo. Qu le parece? -No creo que de verdad quiera saber lo que me parece -de pronto se percat de que la mano de l se deslizaba hacia su rodilla y se puso tensa-. Y si me pone un solo dedo encima, signore, le partir la cara. -Usted se lo pierde, no yo, dijo l encogindose de hombros y sonriendo-. Pero, claro, de todos modos, usted es una perdedora, signorina Flora. El resto del viaje transcurri en silencio. Al llegar al aeropuerto, Tonio sac de su chaqueta un sobre y se lo tendi a Flora. -Qu es eso? -Flora no hizo ademn de agarrarlo. -Otro regalo de mi ta -abri un extremo del sobre para mostrar una buena suma de billetes-. Ella es consciente de que Marco habra sido generoso con usted al despedirse y no quiere que usted sufra econmicamente por su intervencin. Esto se lo ofrece como compensacin. -Ella piensa en todo -Flora abri su puerta-, pero yo no estoy en venta. Tonio sali y le sac la maleta del maletero. -Oh... yo creo que s que la han vendido, Flora mia... Y por treinta monedas de plata. Ciao, baby. Ella oy arrancar el coche y camin hacia el pasillo principal. Entonces, solo entonces; dej escapar una lgrima. Ests horrible -dijo Hester en un tono mezclado de candor y preocupacin. -Gracias por subirme la moral -contest Flora. -Lo digo en serio -Hester le pas una taza de caf recin hecho-. Desde que volviste de ese viaje a Italia, pareces medio muerta. Lo que cenaste hoy no habra alimentado a una mosca, y no es la primera vez. Si adelgazas ms, vas a desaparecer. Y no pienses que

no te oigo ir y venir por la habitacin todas las noches cuando deberas estar durmiendo. -Flora la mir preocupada. -Oh, Hes, no te dejo dormir? Lo siento. Quiz ya es hora de que me busque mi propio apartamento. -No. No lo es -dijo Hester, tajante-. Prefiero tenerte aqu, donde pueda vigilarte. Pero me gustara saber qu es lo que te ha puesto de esta manera. Flora mir su caf. -Tengo muchsimo trabajo y estoy agotada. Eso es todo. Desde que regres, el telfono no para de sonar. Si sigue as, tendr que pensar en contratar a alguien ms. -Y bien... Oigamos lo que tiene que decir la mujer de negocios del ao! -Hester la mir con irona-. Entonces, por qu no ests dando saltos de alegra en lugar de que parezca que la ruina y la miseria te amenazan? -luego aadi con afecto-: S sincera, cario. Echas de menos a Chris? Es eso? Ya s que nunca me parecisteis la pareja perfecta, pero ahora me pregunto si no te empuj a hacer algo de lo que ahora te arrepientes. Flora se esforz por sonrer. T no me empujaste. Yo salt sola. Y no tengo remordimientos. Me di cuenta de que mis sentimientos hacia Chris, como mucho, eran tibios. Adems, no era el hombre que yo crea que era. Fin de la historia. -De verdad? -el tono de Hester pareca escptico-. Me da la impresin de que me he perdido algunos captulos esenciales, pero no voy a entrometerme. De todos modos, me gustara saber qu es lo que yo puedo hacer para ayudarte. -Ya lo has hecho -dijo Flora con dulzura-, dejando que me traslade aqu contigo mientras vendo mi apartamento... y no hacindome preguntas. Algn da te lo contar todo, pens, pero no estaba segura de que pudiera contarlo, ni siquiera a Hester, su mejor amiga. Cmo podra confesarle a alguien que haba hecho un ridculo tan monumental? Y lo que era peor, cmo iba a reconocer que, por mucho que lo intentara, no poda borrar a Marco Valante de su mente ni de su corazn? Senta vergenza por el anhelo que todava le causaba pensar en l; el deseo la persegua da y noche y no la dejaba dormir. Haban transcurrido seis semanas desde su regreso de Italia y an no poda relegarlo al pasado ni olvidar su traicin. Cada da esperaba que l la llamara, que defendiera lo indefendible o, al menos, le pidiera disculpas. Pero no le haba escrito ni la haba llamado. Quiz se haba cansado de jugar con ella y se alegraba de la intervencin de su madrina. Despus de dos semanas de silencio, Flora haba ido a casa de su prima Vittoria para encontrarse con el camin de mudanzas de los nuevos propietarios. Vittoria haba desaparecido. Pero si hubiera estado all, qu podra haberle dicho?: est bien Marco? Es feliz? Qu pattico, se dijo, puesto que l no haba tenido problemas en olvidarla por completo. Lo primero que hizo a su regreso fue poner a la venta su apartamento y cambiarse de oficina. No poda resistir vivir con los recuerdos que le traan.

Tambin se haba encontrado con un montn de mensajes de Chris. Se oblig a marcar su nmero y escuchar sus vehementes ruegos de que se encontraran para hablar. -Creo que deberas decirle todo esto a Ottavia Baressi --le dijo en un tono fro como el hielo, y le colg el telfono. A pesar de la insistencia de Hester, Flora saba que era hora de empezar a buscar otro lugar para vivir. Sally no tardara en volver y querra recuperar su habitacin. Tengo que olvidar el pasado y seguir con mi vida, se dijo. Voy a actuar positivamente. Maana empezar a buscar un apartamento. Pero por la maana se senta tan mal, que pens en reservar un lugar en el cementerio. -No puede ser nada de lo que he comido, porque hemos comido lo mismo y t ests bien -dijo al salir del bao, plida y temblorosa-. Debo de haber pillado algn virus. -Sin duda -convino Hester-. Espero que te mejores. Y Flora se mejor. Lo suficiente como para ir a la oficina y trabajar todo el da, aunque le repugn el inofensivo sndwich de su almuerzo. -Qu raro, no? -le coment a Hester por la noche. -Extraordinario -dijo Hes y le lanz una bolsa de farmacia-. Toma, prueba esto. Flora abri el paquete y se qued perpleja. -Pero esto es una prueba de embarazo! -Bien -dijo Hester-. Tema que lo hubieran cambiado por el premio misterioso. Dentro encontrars las instrucciones. Flora solt el paquete como si quemara. -No. -Como quieras -dijo Hester encogindose de hombros-. Pens que era una posibilidad que querras eliminar -la mir muy seria-. No te parece? -S -Flora se mordi el labio-. Supongo que s, maldita sea. Antes de comprobar el resultado, Flora ya saba que sera positivo. Su ciclo se haba alterado y ella le haba echado la culpa a la tensin y al disgusto, pero se daba cuenta de que se haba estado engaando a s misma. Al mirar el resultado, tuvo que agarrarse al lavabo para no caerse, pues sinti que todo le daba vueltas. Se puso una mano sobre el vientre pensando: el hijo de Marco. Voy a tener un hijo de Marco. Y sinti alegra y angustia a la vez. Sali del bao y volvi a la sala de estar. Al ver su palidez y que temblaba, Hester la ayud a sentarse y le hizo una taza de t bien caliente. -Me parece que tendrs que hablar con Chris, cielo, aunque no quieras -le dijo con cario. -Chris? -Flora la mir fijamente-. Qu tiene que ver Chris con esto? Ah, tu pensaste...? -Una suposicin muy razonable, bajo las circunstancias... -Hester acerc una silla y la mir inquisitivamente-. Pero, al parecer, totalmente equivocada. Supongo que ests insinuando que este beb es el resultado de tu trrido romance con el atractivo italiano. No puedo creerlo. Casi siento lstima de Chris. -Pues no lo hagas -exclam Flora-, porque yo no empec esta historia. Vers. Descubr que Chris haba conocido a alguien mientras estaba de vacaciones en las Bahamas. -Y decidiste que era miel sobre hojuelas. Poco inteligente, mi nia. -No. No fue as. En realidad, solo supe lo de Chris despus. -Vas a decirle a Marco Valante que le espera la paternidad?

-No vale la pena. Ya no forma parte de mi vida. Fue un terrible error, pero ya ha terminado. -No del todo, puesto que tuvo consecuencias. Flora sonri. -Solo una, espero. Y como es mi problema, yo me enfrentar a l. Hester se qued pensativa. -Qu vas a hacer? Solicitar un aborto? Flora record a Ottavia Baressi intentando esconder una pesadilla detrs de palabras desafiantes, y se rode el cuerpo con los brazos como para proteger la pequea vida dentro de ella. Cmo podra hacer eso con un hijo de Marco?, pens con tristeza,cuando es todo lo que podr tener de l? -Ya s que eso sera la solucin ms razonable -dijo en voz alta-. Pero nunca he sido demasiado razonable. No puedo hacerlo, Hes. Su amiga gesticul. -Pinsalo bien, cario -la apremi-. Es cierto que tienes un trabajo y un hogar, y que ests en mejor posicin que muchas mujeres en tu situacin. Pero no es nada fcil educar a un nio sola. Incluso con el apoyo del padre, surgen muchas dificultades. Ests segura de que no deberas decrselo a tu italiano? -No -asever Flora-: Eso es imposible, y l no es mi italiano. -De acuerdo, pero no crees que tiene derecho a saber que habis creado una vida juntos? -No. Ese derecho lo ha perdido por completo. Y por favor, no me pidas que te lo explique. -Me callar ahora mismo -dijo Hester-. Pero s de mucha gente que no lo har. Empezando por tu madre. -Ay, Dios -dijo Flora, apesadumbrada-. Por el momento, ni siquiera me habla. -Bueno... eso es una ventaja. Sigue as y el beb estar en la universidad antes de que se entere. A pesar de toda la angustia y el temor que la amenazaban, Flora se sorprendi a s misma soltando una carcajada. Captulo 9 Flora sali del centro mdico y se detuvo a buscar las gafas de sol dentro del bolso. El ido del trfico era ensordecedor, pero ella no lo oa porque estaba encerrada en s misma. No haba ninguna equivocacin. Era cierto. Su mdico le haba confirmado que estaba embarazada y la haba asesorado sobre los aspectos prcticos: el seguro, el hospital, la comadrona:.. Tambin le haba dicho que sus mareos pasaran en uno o dos meses. Su mente an estaba dndole vueltas a la idea de que el hijo de Marco estaba creciendo dentro de ella. Tena que asimilarlo antes de pasar a otros asuntos. Y haba varios asuntos que atender. El agente inmobiliario la haba llamado. Una pareja estaba interesada en el apartamento y quera saber si quera vender parte de sus muebles. -Los quieres vender? -haba preguntado Hester. -Creo que s. Puede ser bueno hacer limpieza y empezar desde cero. Despus de todo, ya no busco un

escaparate para mi trabajo, sino un hogar familiar. -Bueno. Veo que ya lo vas aceptando -haba dicho su amiga. Posiblemente, porque lo de esperar un beb no le pareca nada comparado con el impacto de sus experiencias recientes. -Es todo fachada. Por debajo, estoy hecha un flan de inseguridad. Pero la venta del apartamento era un paso positivo y, a lo mejor, los Morgan compraran la cama. Flora pens que no soportara dormir nunca ms en ella, aunque posiblemente fuera all donde Marco y ella haban concebido al beb. Despus de aquella noche de increble frenes, Marco siempre haba puesto cuidado en usar proteccin. Mir el reloj y baj de la acera para buscar un taxi. El agente haba sugerido que tratara la venta de los muebles directamente con los Morgan y haban quedado para esa maana. Hizo una lista del contenido del apartamento y le puso precios. En otra lista anot las pocas cosas que quera conservar. Acabemos de una vez, se dijo mientras le daba la direccin al taxista. Luego podr empezar planes nuevos. Le cost entrar en el apartamento. Haba sido su espacio, pero solo le recordaba a Marco. Chris haba pasado all ms tiempo, pero no haba dejado la misma huella. Marco pareca estar presente en todas partes, abrazndola, besuquendola en el cuello, compartiendo el bao y, sobre todo, hacindole el amor con maestra en el dormitorio. Haba pasado a formar parte del ambiente, y a constituir parte esencial de su vida y su felicidad. Vaya, si haba sido inteligente! O ella haba sido una completa idiota, que quera creer en el cuento de hadas. Fuera lo que fuera, ella haba aprendido una leccin y su vida tendra que tomar un rumbo distinto. El contestador automtico estaba parpadeando y apret con desgana el botn de escuchar. Solo haba tres llamadas. La primera, de una amiga que se haba enterado de la ruptura. La segunda, de su hermanastra, preguntando furiosa si haba recapacitado y que quin iba a pagar el traje de paje de su hijo. Y la tercera era de Chris, con tono razonable, reconociendo que aunque ambos se haban comportado mal, podan echarlo todo en el olvido y comenzar de nuevo. Flora lo escuch indignada y apret el botn de borrar mensajes. Tendra que convencerlo de que no la volviera a llamar nunca ms. Haba pensado que mencionar a Ottavia sera suficiente para mantenerlo alejado, pero se haba equivocado. Todava estaba furiosa cuando son el timbre de la puerta. Se arregl un poco para no asustar a los Morgan y abri la puerta. Se qued helada, en estado de shock, al ver quin estaba en la puerta. -Buon giorno -al or la voz de Marco, despert de su estupor. Agarr la puerta para cerrrsela en las narices, pero l fue ms rpido y fuerte, y entr-. Ahora ya puedes cerrar la puerta -dijo con suavidad. -Vete de aqu. Vete ya o llamar a la polica. Les dir que forzaste la puerta. -Sin ninguna prueba? Creo que no. Yo les dir que solo es una pelea entre amantes y veremos a cul de los dos van a creer. -No puedes quedarte -dijo Flora-. Estoy esperando una visita -hizo una pausa-. Estoy o no? -respir profundamente-. Por favor, no puedo creerlo. Me has

vuelto a hacer caer en la misma trampa. El apartamento no est vendido. Cierto? Solo ha sido otro truco tuyo y los Morgan ni siquiera existen. -Es cierto que existen y tambin que van a comprar el apartamento. Pero, lamentablemente, no los muebles. En eso nosotros exageramos un poco. -Nosotros? -repiti Flora-. Un embustero redomado como usted, signore, no necesita cmplices. -Si esperas conseguir que me enfade y me marche, te equivocas. He venido a hablar contigo, Flora mia, y no voy a irme hasta que lo haya hecho -hizo una pausa-. Pero no en el pasillo. Vayamos al saln. Flora no se movi. -Puedes hablar, pero yo no tengo por qu escuchar. -No me obligues a que te lleve, mia cara. Su indecisin se esfum. Llevar significaba tocar, y ella no podra resistir que la tocara. Se dirigi hacia el saln y se qued junto a la ventana. Marco entr y se qued mirndola. -Ests ms delgada. -Por favor, no te preocupes, porque es algo puramente temporal, te lo aseguro. -Has estado enferma? -No. Acabo de hacerme un chequeo y tengo una salud excelente -alz la cara desafindolo-. Siento decepcionarte si pensabas que iba a consumirme o a suicidarme. Qu golpe para tu orgullo masculino enterarte de que sigo adelante con mi vida. -Por qu decidiste vender el apartamento? Ella se encogi de hombros. -El lienzo en blanco ya no me parece apropiado. Es eso todo lo que tienes que decirme? Por qu no le dijiste a tu detective privado que me diera un cuestionario para que yo sealara los recuadros adecuados? -Un recuadro no me dira lo enfadada que ests conmigo. -No, pero me habra ahorrado este encuentro. Por qu has venido? Deberas saber que no querra verte nunca ms. -S -reconoci l-. Tena miedo de que fuera as. Fue por eso que retras el venir a verte. Confiaba en que, si te daba tiempo, t me daras la oportunidad de darte explicaciones. -No es necesario. Tu madrina me dio todas las explicaciones necesarias. Lo s todo, signore, as que puedes marcharte por donde has venido. -Ests obcecada en no escucharme, despus de todo lo que hemos sido el uno para el otro. -Yo s lo que fuiste para m -dijo Flora, cortante-. Gracias a la Contessa, ahora s todo lo que yo fui para ti. No hay nada ms que hablar. -Hay mucho ms. Y yo iba a decrtelo a mi regreso de Miln. Iba a decrtelo todo, a confesar y pedir tu perdn. Pero me encontr con que te habas ido y todos los demonios andaban sueltos. -Oh, por favor -se puso furiosa al notar que estaba temblando-. Se supone que tengo que creer todo eso? No me cuentes ms mentiras, Marco. No voy a dejar que me dejes por idiota otra vez. -No dijo l con amargura-. Yo he sido el idiota y mucho peor que eso. Para qu iba a fingir otra cosa? -Para nada. Pero fingir es lo que hace mejor, signore, y es difcil cambiar de costumbres.

-Y ya que hablamos de fingir, signorina, pretendes mantener que no esperabas que viniera a buscarte? Y que no queda nada en tu corazn de esa pasin, ese anhelo que compartimos? -Su engreimiento, signor Valante, solo puede compararse con su arrogancia -Flora estaba furiosa. -Eso no es una respuesta. -Es la nica que vas a recibir. La risa de Marco son ronca y dolida. -Entonces voy a hacerte otra pregunta. Flora querrs ser mi esposa? Flora sinti que todo le daba vueltas y se desplom en el suelo. Cuando volvi en s, estaba acostada sobre el sof y Marco estaba arrodillado junto a ella con un vaso de agua. -Bbete esto -le orden y ella obedeci. l la miraba con una expresin de tristeza en sus ojos. -Y decas que no estabas enferma... -No lo estoy -Flora le devolvi el vaso y se incorpor-. He tenido una impresin muy fuerte. Eso es todo. -Acaso resulta tan chocante recibir una propuesta de matrimonio? -De ti s -poda sentir las lgrimas agolpndose en sus ojos-. Pero, en realidad, por qu iba a sorprenderme? Ya es hora de que te cases, no? Tu filosofa es que tanto vale una mujer como cualquier otra. As es como piensas, segn me han dicho. S sincero, signore. El guard silencio unos instantes. -Puede que antes eso fuera cierto. Pero ya no. -Entonces, de qu se trata ahora? -la mirada de Flora era fra y dura-. Un intento tardo de borrar la culpa de tu conciencia? Ofrecerme una recompensa por el modo en que me trataste? -Te quiero -dijo l en voz baja-. Y jur que removera el cielo y la tierra para recuperarte. -Solo que no crees que sea necesario llegar a tanto -le espet ella-. No sabiendo que yo fui tan incauta y manipulable la primera vez. Crees que solo tienes que sonrerme y agarrarme de la mano y que yo te seguir adonde sea. Pero esta vez no, signore. Porque no voy a participar en tu juego. He cambiado y voy a decirte una cosa: preferira morirme a dejar que me tocaras, bastardo! Hubo un largo silencio; Marco se puso en pie y dijo con la mirada fume y el rostro moreno impasible: -Ah... Entonces estoy de acuerdo contigo, Flora mia. No hay nada ms que decir y te. dejar en paz para que disfrutes de tu vida -cuando iba hacia la puerta, son el telfono -. Quieres que conteste por ti? -El contestador tomar el mensaje. Se oy un clic y una voz de mujer, clara y agradable, llen la habitacin. -Soy Barbara Wyne, seorita Graham, la matrona del centro mdico. El doctor Arthur me pidi que la llamara y concertara una cita preliminar. Quiz pueda llamarme y sugerir una fecha, por ejemplo, a principios de la semana prxima. Gracias. Flora se haba quedado de piedra escuchando la cinta. El corazn le lata aceleradamente y no se atreva a mirar a Marco. Por cinco minutos, l se habra ido, no se habra enterado de nada y ella estar a salvo. Cuando l habl, su tono era lejano, con el inters educado de un extrao. -Es cierto? Llevas a mi hijo en tu vientre? -Qu te hace pensar que es tuyo? -ella estaba temblando.

-Ahora quin est jugando? -el tono de su voz la hizo estremecer-. No te andes con evasivas ni me mientas. El hijo que esperas es nuestro? Ella cerr los ojos. -S. -Por fin algo de sinceridad -hubo otro silencio y l suspir-. Bueno, aunque yo sea un bastardo, como t dices, Flora mia, no permitir que mi hijo nazca bastardo. T y yo nos casaremos tan pronto como se pueda arreglar. -No! -ella se puso en pie-. No lo har. T no puedes obligarme. l sonri con tristeza -Creo que s puedo, mia bella. Ya, me has dejado bien claro que me encuentras repugnante. Pero nuestro hijo nacer con la proteccin del matrimonio -su tono se endureci-. Lo que ocurra despus ser cuestin de negociarlo, pero no incluir las exigencias normales de un marido a su esposa. -Al diablo con tus negociaciones -Flora an temblaba-. Yo digo que no. -Quieres renunciar al beb? -pregunt Marco con frialdad-. O quieres que pelee contigo por su custodia, con la consiguiente publicidad que eso significa? Porque te garantizo que perders. -No puedes hacer eso. Los jueces favorecen a las madres. -No siempre. Acaso puedes arriesgarte o costearte una larga batalla legal? No lo creo -hizo una pausa-. Pero si te casas conmigo, prometo manteneros a ti y al nio a cambio del derecho de visita. Ni siquiera te pedir que vivas bajo mi mismo techo despus del nacimiento. Y a su debido tiempo, podemos divorciarnos discretamente. Flora senta una terrible opresin en el pecho, como si alguien la estrujara y le sacara hasta la ltima gota de sangre. Dijo con amargura: -Me traicionaste una vez. Cmo puedo confiar en ti ahora? -Porque no me acuesto con mujeres que no lo desean, cara. Como mi esposa y madre de mi hijo, te respetar, pero nada ms -hizo una mueca burlona-. Quieres que mis abogados redacten un compromiso por escrito? -No. No ser necesario. -Debo entender que ests de acuerdo con mis condiciones? -No parece que tenga mucha eleccin. -Pero esto s lo puedes decidir. Quieres una boda a lo grande o pequea? -Una boda pequea, y lo ms discreta posible . -alz la cara-. No me siento orgullosa de lo que voy a hacer. -Tampoco es lo que yo deseara. Pero tenemos que tener en cuenta lo que sea mejor para el nio que hemos engendrado. Flora fue hacia la ventana y se qued mirando a la calle. -Has pensado en lo que tu madrina va a decir de todo esto? -Sus opiniones no me interesan -dijo cortante-. En todo caso, va a deshacerse de su villa y regresar a Roma, as que no tendrs que verla nunca ms. -Pero t..., esperas que viva en el castello? -Es una tradicin que los hijos de los Valante nazcan all. Estoy seguro de que ya lo sabas. S, en esa cama enorme con dosel que hay en la torre, sobre la que fuimos amantes, pens Flora. Dios mo, no podra resistirlo. Sin mirarlo le dijo: -Supongo que pasars la mayor parte del tiempo en Miln. -Naturalmente. No ser el primer marido que utilice el trabajo como excusa para mantener las distancias, aunque no suele ser tan pronto despus de la boda.

-No. Supongo que no. Flora se qued de espaldas porque no se atreva a mirarlo. Porque podra mirarla a los ojos y ver toda la confusin, y tristeza y anhelo que senta a pesar suyo. Y saba que si l se le acercaba y la estrechaba entre sus brazos, estara perdida para siempre. No poda arriesgarse. l dijo de pronto: -Y a tu amiga Hester, cunto le has contado? -Solo que tuve una estpida y peligrosa aventura y que, como resultado, ahora estoy embarazada -sus palabras eran desafiantes. Pensaba lo tonta que haba sido en creer que l no iba a encontrarla cuando se le antojara-. Tambin le dije que no quera saber nada ms de ti. Tendr que darle alguna explicacin. -Estoy seguro de que podrs hacer convincente tu cambio de opinin. Quieres que sea uno de los testigos en nuestra boda? -No creo que pudiera mantenerla alejada aunque quisiera -dijo Flora con una sonrisa forzada. -Quiz deberas dejarme hablar con ella para tranquilizarla de que esta boda es para el bien de todos -titube un poco-. Aceptaras cenar conmigo esta noche en mi hotel? -Gracias. Pero no ser necesario -reafirm su tono-. He aceptado celebrar una boda contigo. Pero eso es todo. -Como quieras -dijo l con frialdad-. Me pondr en contacto contigo cuando lo haya arreglado todo. -Creo que eso ser lo mejor, si no te importa. -Por qu iba a importarme? Como t bien me recordaste, cara, yo soy un filsofo y una mujer es como cualquier otra. Tratar de no olvidarlo otra vez -su tono era sardnico-. Pero quiero advertirte que mi respeto hacia ti como esposa no garantizar necesariamente mi fidelidad. No tengo intencin de sufrir de soledad, pero ser discreto. Supongo que podrs aceptar eso? -Claro -contest con apenas un hilo de voz. -Me alegro. Entonces voy a dejarte en paz, como deseas. Arrivederci, Flora mici. Ella oy cmo se marchaba y, luego; la puerta que se cerraba. Fue hacia el sof y se dej caer, pensando que haba conseguido mantener una distancia segura y eso era un triunfo. Entonces, por qu se senta como si hubiera sufrido una terrible derrota? No tengo intencin de sufrir de soledad. Las palabras retumbaban en sus odos y la hacan imaginar cosas que no quera imaginar. Sobre todo porque se acababa de condenar a s misma a la soledad para toda la vida. Haba hecho lo que tena que hacer si quera preservar su dignidad, y tendra que vivir con las consecuencias. Cuando Flora lleg a casa esa noche, Hester estaba intrigada. -Y bien..., por qu estamos tan ocupadas que no podemos cenar con Marco Valante esta noche? Flora se qued boquiabierta. -Cmo sabes eso? -Porque telefone hace media hora para decir que lo senta mucho y que la invitacin segua en pie -mir el reloj-. Y como no parece el tipo de persona que acepta bien un rechazo, tenemos una media hora para embellecernos y llegar all. Flora se puso tensa. -No -dijo descaradamente. -Es un no de verdad? O un podras persuadirme con paciencia.

-Un no de verdad. Cmo se atreve? -Seguramente porque no quiere cenar solo. -No creo que sea tan simple. -Entonces cuntamelo. Tienes toda mi atencin. Y ya s que no hay duda de que es el padre del beb, as que puedes saltarte esa parte. Flora respir profundamente. -Vamos a casarnos. -Bien. Y Cundo tomasteis esa decisin? -Hoy. El apareci. Inesperadamente. -Has escogido bien la palabra. Porque tengo la impresin de que he entrado en un mundo paralelo. O estabas refirindote a otro hombre cuando hace veinticuatro horas decas que no queras volver a verlo nunca ms? -No quera... y no quiero. Pero ha averiguado lo del beb y se niega a que sea ilegtimo. As que hicimos un trato. Un matrimonio a cambio de apoyo econmico y derecho a visitarlo. -Parece ms un contrato de negocios que una relacin. S, eso es exactamente lo que es, y nada ms. Tras un silencio, Hester dijo con prudencia: -Podemos empezar desde el principio? Te conozco desde hace muchos aos, Flo, y t nunca has sido promiscua. Pero este es el hombre por el que, de pronto y de manera espectacular, dejaste a Chris, recuerdas? No solo permitiste al tal Marco Valante que te cautivara e hiciera el amor contigo sin proteccin, sino que, desde que lo conociste, actas como si fueras otra persona. As que no puedes decir que es un contrato de negocios. -Y tambin te dije que todo haba sido un error desastroso. Por ambas partes. Ahora solo intentamos hacer lo posible por arreglar las cosas. -Y un comportamiento tan civilizado no incluye cenar con l? Me da la impresin de que ests huyendo asustada, Flo. Flora suspir. -Muy bien. Llmalo y dile que iremos. Supongo que se hospeda en el Mayfair Tower. -T sabes que s -Hester le dio un abrazo-. Adems, la comida de all ser mejor que la ensalada con jamn que tenamos pensada. Especialmente ahora que comes por dos. Flora puso una sonrisa forzada. -Por favor, no me lo recuerdes. Marco las estaba esperando en el bar y recibi la mirada fulminante de Flora con tranquilidad y sin aire de triunfo. Al principio, Hester estaba recelosa, pero pronto se sinti cautivada por su irresistible encanto. Fue un anfitrin impecable y estuvo relajado, gracioso y atento con Flora, pero sin exageraciones, evitando todo contacto fsico con ella. Debera ser actor, pens Flora mientras daba un sorbo a su nica copa de champn. El nico momento incmodo ocurri al final de la velada, cuando Marco las acompa a un taxi. Consciente de las miradas curiosas de Hester, Flora permiti que l le tomara la mano y se la besara. -Te llamar maana, carissima -dijo l con dulzura, y se inclin y la bes en la mejilla. Fue solo un leve roce, pero hizo que el cuerpo de Flora se encendiera. Ella balbuce algo y evit su mirada. -As que, an mantienes que este matrimonio solo es un contrato de negocios? -inquiri Hester por el camino. -S -exclam Flora a la defensiva-. Y qu? Hester alz los hombros.

-Solo que cuando les preguntaron, nueve de cada diez mujeres dijeron que, si les dieran la oportunidad, le arrancaran la ropa y lo arrastraran a la cama. Y la dcima no dijo nada porque era nonagenaria y corta de vista. Pero Flo, Marco exhala sexo como otros huelen a locin de afeitar. Lo sent en cuanto lo vi y eso que no iba dirigido hacia m. Tambin es muy rico y poderoso. As que, por qu lo mantienes a distancia? Ests completamente loca? -Ciertamente lo estuve. Y por eso ahora estoy metida en este tremendo lo. Y no pienso seguir por el mismo camino. Nunca... Tengo mis razones, Hester: -Entonces tengo que admirar tu fuerza de voluntad, aunque no la entienda -le apret la mano cariosamente-. Y te deseo suerte, cielo, porque algo me dice que la vas a necesitar. Esa noche, mientras yaca despierta intentando hacer caso omiso a los deseos de su cuerpo insatisfecho, Flora tuvo que reconocer que Hester seguramente tena razn. Captulo 10 La alianza era de oro, sencilla y poco ostentosa, pero cada vez que Flora mova la mano, se daba cuenta de que la llevaba y de lo que significaba. Era la esposa de Marco, pero solo legalmente. Y tena que admitir que l, hasta ese momento, haba mantenido su palabra sobre eso. Haba temido que al regresar al castello tuviera que ocupar las habitaciones de la torre, pero le asignaron otra suite, amplia y soleada, en el ala opuesta. -Por supuesto, puedes cambiar lo que quieras -le haba dicho Marco. -Es un sitio encantador y no le cambiara nada -haba replicado ella. Tanta cortesa se vio enturbiada cuando Flora rechaz tajantemente dejar su negocio y Marco se indign. -He trabajado muy duro para levantarlo -se enfrent ella-. Puedo mantener contacto diario por internet y pienso ir a Londres una vez al mes. -Es eso prudente estando embarazada? -Estoy en perfecta forma -dijo ella-. Y de todos modos, no es un tema negociable. Voy a necesitar mi trabajo para despus. Marco hizo un gesto de contrariedad, y dijo con frialdad: -No es necesario que trabajes nunca mas. Ya te he dicho que voy a gestionar un arreglo financiero para ti y para el nio. Flora alz la cara. -De todos modos, a m me gusta mi trabajo, y prefiero mantener mi independencia. Adems, ya he contratado a otra persona para no tener que esforzarme mucho durante los prximos meses. Al llegar al castello, Flora se alegr de saber que Ninetta y su hermano se haban ido a Roma con la Contessa. Adems, todos los miembros del servicio, empezando por Alfredo, parecan complacidos con su regreso. Pronto empezaron a mimarla al darse cuenta de por qu su joven seora a veces estaba indispuesta por las maanas, y consideraron que la decisin de Marco de dormir solo era una deferencia hacia ella porque estaba preocupado por la fragilidad de su salud. No todos los hombres eran as de considerados en un momento tan delicado.

San Marco, pens Flora. Pero no poda quejarse puesto que l estaba cumpliendo a rajatabla la condicin que Flora haba impuesto de no acercarse a ella para nada. Entre semana, Marco permaneca en Miln y ella, aunque rodeada de gente, se senta muy sola hasta que l regresaba el fin de semana. Pero entonces le resultaba muy duro mantener la distancia e imitar su fra cortesa, cuando lo que deseaba hacer era correr a echarse en sus brazos. l le haba sugerido que, si quera, invitara a su familia a quedarse con ella. Pero Flora haba descartado la idea. Despus de todo, su madre se haba negado a asistir a la boda, convencida de que Marco perteneca a la Mafia. Su mayor alegra fue cuando Hester prometi pasar sus vacaciones con ella en el otoo. Mientras tanto, se dejaba mimar y aceptaba de buen grado las discretas lecciones que Alfredo y su esposa le daban sobre el manejo de una gran casa. Poco a poco, su cuerpo iba cambiando, adaptndose a su nuevo estado. El eminente gineclogo a quien Marco la haba confiado, mencion, con mucho tacto, que puesto que el embarazo ya estaba bien establecido, poda reanudar las relaciones maritales. Flora estaba muy confundida. Marco haba aseverado que la haba ido a buscar porque la deseaba, pero nunca, ni en los momentos ms ntimos, le haba dicho que la amaba. Y el deseo era una cosa transitoria y no bastaba para sostener un matrimonio, especialmente cuando la parte femenina estaba hinchndose como un barril. Marco no haba dado ningn signo de querer romper el acuerdo, y eso solo poda indicar que haba encontrado a alguien para compartir sus noches en Miln. Por lo tanto, todo lo que Flora poda ofrecerle era el pequeo ser que creca dentro de ella y, cuando hubiera nacido, ella sobrara. El mdico le haba dicho que intentara estar relajada y tranquila, pero esa idea y los celos la destrozaban. Por ese motivo, se haba estado blindando para el futuro, contra el dolor de la separacin. Al mismo tiempo, no poda soportar la vergenza de sentir tanto amor por un hombre que la haba tomado y utilizado slo por venganza. Por qu no la haba dejado en paz una vez cumplido su propsito? Por qu la haba llevado a su casa y haba permitido que se enamorara perdidamente de l? Y luego, cuando la verdad haba salido a la luz, por qu no la haba dejado en paz para que se recuperara de sus heridas? Por el contrario, la haba buscado y condenado a esa media vida que tanta angustia le causaba. Sus viajes a Londres solo eran una distraccin. El negocio iba bien, tena muchos clientes y la diseadora con quien se haba asociado lo llevaba con soltura. Tanta, que Flora no se consideraba necesaria y saba que, tarde o temprano, ella querra comprarle su parte. Ser como una aptrida, pens. Cuando Hester fue a visitarla, la acompaaba Andrew, un chico alto y simptico que miraba a Hester con adoracin. Flora senta una tremenda envidia al ver la dicha que sentan. -La boda ser al final de la primavera -revel Hester-. Para entonces, el beb habr nacido y podrs ponerte algo precioso como dama de honor. -Trato hecho -Flora mantuvo su sonrisa y Hes, intuyendo algo, la abraz. -Cmo van las cosas? -susurr-. Debo decir que Marco es un anfitrin perfecto. -Todo va bien - repuso Flora.

Cuando los despeda, not por primera vez que el beb se mova. -0h -exclam, tocndose el vientre. -Te encuentras mal? -pregunt Marco. -No -dijo ella con una sonrisa-. Al contrario, creo que el beb se ha movido. l se acerc a ella con la mano extendida, pero se detuvo. Su expresin era indescifrable. -Esa es una noticia maravillosa. Espero que no te haga sentir demasiado incmoda. -No -contest Flora atajando las lgrimas de decepcin que amenazaban con aflorar-. Eso es algo que pasa -le sonri y entr en el castello. Cuando baj a cenar, Marco ya se haba marchado a Miln. Ya haba entrado el otoo. A pesar de que llova a menudo, Flora haba estado paseando mucho. En una de sus salidas, haba encontrado un perrito que la haba seguido a casa. -Es un chucho, signora. Puede estar enfermo -le dijo Alfredo, preocupado. -Entonces habr que llamar a un veterinario para que lo examine -dijo Flora acariciando al perrito-. Me pregunto de dnde habr venido. -Seguramente de una de las villas alquiladas, signora. La gente no siempre se lleva a sus animales cuando vuelven a casa despus de unas vacaciones. -Qu vileza -exclam Flora-. De todos modos, me har compaa, y tendr mejor aspecto despus de un bao y cuando haya comido. Alfredo se fue murmurando. Poco despus, el perro pareca mucho ms respetable y, das despus, se haba aclimatado perfectamente, tena un nombre, Mutt, y un silln para dormir. -Veremos lo que el signore tiene que decir sobre eso -dijo Alfredo. Marco no tuvo inconveniente. -Si me hubiera dicho que queras un perro, cara -dijo, acariciando al perro, que le dedic una mirada de adoracin-, podramos haber escogido un cachorro con pedigr. -Gracias -dijo Flora cortsmente-, pero yo creo que los perros escogen a sus amos, y yo prefiero a mi chucho. Coincidiendo con la llegada del perro, Marco comenz a quedarse en Miln tambin los fines de semana. Eso le confirmaba a Flora que tena una amante all. Pero estuvo en casa para las Navidades y el Ao Nuevo, que se celebraron tranquilamente sin las grandes fiestas que Alfredo deca que haban dado otros aos. -Dan demasiado trabajo, signora, y el signor no quiere que usted se fatigue. Quizs sea por eso, pens Flora, pero creo que no quiere presentarle a su familia ni a sus amigos su esposa temporal sabiendo que sern las nicas Navidades que pasar en el castello. El regalo de Marco estaba en una caja de terciopelo rojo. Era una sola perla, que a ella le pareci como una lgrima, con cadena de oro. Cuando l se la puso alrededor del cuello, ella tembl al sentir el roce de sus dedos. Ella evit cualquier regalo de tipo personal y lo obsequi con una licorera de cristal que haba encontrado en un anticuario de Londres. l le dio las gracias con una sonrisa evasiva. En enero, el tiempo era ms fro y Flora ya no llegaba tan lejos en sus paseos con Mutt. Se cansaba demasiado porque dorma poco, ya que el beb se mova mucho por las noches.

A veces los movimientos eran visibles y, una noche, Flora sorprendi a Marco absorto en observarlos mientras ella estaba en el sof. Quieres tocar?, anhelaba decirle. Quieres sentirlo? Pero l se incorpor y se march a su despacho, y el momento pas sin que lo compartieran. Un da en que Flora sala de una tienda de ropa para nios, se dio cuenta de que la estaban observando y vio a Ninetta al otro lado de la calle. Le mencion el encuentro a Alfredo y este le contest: -Han vendido la villa de la Contessa Baressi, signora. Creo que algunos miembros de la familia han venido a retirar sus pertenencias. -Oh. -Pero no tema, signora -aadi para tranquilizarla-. El signor ha dado rdenes muy claras de no recibirlos en el castello, caso de que vinieran. -De acuerdo, Mutt -Flora se inclin con dificultad a acariciarlo-. Voy a sacarte. Trigame su correa, Alfredo, por favor. -Cree que es prudente, signora? -mir hacia el cielo-. Se est haciendo de noche. -No ir muy lejos -prometi. Haca viento y fro, y camin deprisa mientras el perro correteaba. En invierno no haba casi trfico y se extra al or un coche que se acercaba a toda prisa. Le silb a Mutt y le coloc la correa. Cuando se incorpor, los faros la deslumbraron. Esperaba que el coche se desviara, pero fue directamente hacia ella y tuvo que apartarse de un salto. Crey ver fugazmente la imagen de una cabellera negra y cay pesadamente a un lado de la carretera. Flora yaca muy quieta con la mejilla apoyada en la hierba, intentando discernir qu dao podra haberse hecho. Pgame una patada, le rogaba en silencio al beb. Pgame fuerte. Pero no pas nada. Cuando intent moverse, sinti un dolor agudo en el tobillo. Necesitaba estar tranquila, pero a medida que pasaba el tiempo comenz a sentir fro y a asustarse. El conductor del coche debi verla caer, pero no se haba detenido a pesar de que era obvio que estaba embarazada. Cunto tiempo pasara antes de que la echaran de menos en el castello? Y cuando se dieran cuenta, cmo sabran en qu direccin haba ido? -Oh, Mutt -murmur-, creo que tengo verdaderos problemas --como para confirmarlo, Mutt irgui las orejas y comenz a aullar. Haca ms fro y comenz a llover. Flora intent varias veces ponerse de pie, pero el dolor del tobillo era demasiado intenso. Se percat de que, a ratos, perda el conocimiento y eso era peligroso. Solt a Mutt-. A casa, Mutt! -le orden, pensando que era posible que, al verlo, aceleraran su bsqueda. Al cabo de un rato lo oy ladrar y tambin oy voces. Era su imaginacin o estaba delirando? Porque le pareca que Marco estaba a su lado, y que lo oa decir: -Flora, mia carissima. Ah, Dio, mi ngel, mi dulce amor. Qu te ha pasado? Ella saba que eso era imposible porque Marco estaba a muchos kilmetros, en Miln; adems, ella no le importaba tanto como para decir esas cosas. Pero sus brazos la estaban estrechando y poda respirar el aroma de su piel mientras lo escuchaba decir palabras cariosas en italiano, como las que le haba dicho otras veces cuando hacan el amor.

Y eso superaba a todos los momentos de dicha que haba sentido con l. Cuando l intent alzarla, ella grit: -Mi tobillo -y volvi a quedarse inconsciente. Cuando abri los ojos, haba mucha luz y estaba acostada sobre un colchn. El aire ola a hospital y tena el tobillo vendado. Marco estaba all, con cara de preocupacin; un hombre, vestido de blanco, le sonri y le pregunt cmo estaba. -Totalmente adolorida -balbuce ella, y aadi con repentino terror- Y mi beb? -Todava en su sitio, signora Valante, y esperando el da de su nacimiento. Usted es una mujer fuerte, y su hijo tambin. -Gracias a Dios -balbuce y las lgrimas le corrieron por las mejillas-. Me pareci... mi marido... -Est aqu, signora. La dejar que hable con l, pero despus tiene que descansar. Por la maana, si todo est bien, l podr llevarla a casa. -Todo estar bien -dijo ella. -Pero antes debo preguntarle qu le pas. Qu haca tumbada en la cuneta con un tiempo tan malo? Ella intent recordar. -Pas un coche que iba muy rpido. Yo trat de quitarme de en medio y me ca. -Sabe qu tipo de coche era, o vio la matrcula? -No. Todo pas demasiado deprisa. -Entonces debemos dar gracias a Dios de que no hubiera sido peor -dijo y sali de la habitacin. Cuando volvi a abrir los ojos, Marco estaba sentado al lado de la cama. -Cre que te haba perdido, amor mo, mi ms preciado bien. Santa Madonna, tuve tanto miedo cuando te vi echada sobre la hierba! -Pero ya estoy a salvo -repuso ella con dulzura-. Y tu beb tambin lo est -le agarr la mano y la pos sobre su vientre. El beb se movi con fuerza, como si despertara de un sueo profundo. Flora mir a su marido y vio que su cara se haba transformado. Marco apoy la cabeza sobre el abultado vientre y Flora sinti sus lgrimas rodar sobre su piel. -Flora, oh, Flora mia. Te amo tanto. Estos ltimos meses han sido una pesadilla. No poda llegar a ti, y pensaba que nunca lo conseguira. Que nunca querras ser mi esposa verdadera, aunque yo lo anhelara. Que incluso cuando el beb naciera, no volveras a m -respir profundamente-. Mia cara, podrs algn da perdonarme por todo el dao que te he hecho y me permitirs ser tu marido de verdad? Juro que pasar el resto de mi vida intentando que seas feliz. Ella le acarici los cabellos. -Puede que lo haga -su voz temblaba-, si me besas y me dices de nuevo que me amas. l alz la cabeza y la mir. Pronunci su nombre y pos su boca sobre la de ella con pasin y ternura, en un beso que tambin era una promesa. -Por qu no ests en Miln? -pregunt ella mucho tiempo despus. -Qu pregunta, mia bella. Cualquiera dira que no ests contenta de verme -haba conseguido meterse al lado suyo en la estrecha cama y la tena abrazada. -S que estoy contenta, pero me gustara una respuesta sincera.

-Cara, he pensado en ti cada da que hemos estado separados, pero hoy era distinto. Desde que me despert esta maana, tena el presentimiento de que me necesitabas y de que debera venir. Y entonces Alfredo me telefone como siempre y me dijo que Tonio y Ottavia haban regresado y que estaban en la villa. Supe que mi instinto tena razn y que deba volver a casa inmediatamente -Ottavia, pens Flora, horrorizada, recordando la fugaz imagen que haba visto en el coche. Se puso tensa y l lo not-. Pasa algo malo? Poda haber pasado, pero no pas, pens Flora, porque si Ottavia haba tenido la tentacin de atropellarla, se haba arrepentido en el ltimo momento. De todos modos, gracias a ella, Marco est aqu conmigo. Y por eso la puedo perdonar. Guardar su secreto. Ya ha causado suficientes problemas y ahora solo quiero ser feliz. -No saba que Alfredo te telefoneaba todos los das. -Necesitaba saber de ti, mia cara. Asegurarme de que estabas bien y, a ser posible, feliz. Hacerle todas las preguntas que no me atreva a hacerte a ti -suspir-. Cada vez que estbamos juntos, quera postrarme de rodillas e implorarte otra oportunidad, pero tena miedo de que te enfadaras y que lo usaras como excusa para dejarme otra vez. -Creo que ya te perdon hace tiempo. Y al margen de cules fueran tus motivos, hicieron que nos juntramos. Eso no lo puedo olvidar. -Sin embargo, estuvo a punto de no ocurrir. Cuando vine a Inglaterra estaba furioso. Tu antiguo fidanzato haba hecho mucho dao a la familia Baressi y a la chica con la que estaba comprometido a mi pesar. Dio, Ottavia estaba histrica y amenazaba suicidarse. Y mi madrina no haca otra cosa que decirme que era mi deber vengar el honor de Ottavia y el mo. -La queras mucho? -Le estaba agradecido. Ella fue muy amable cuando mis padres murieron. Pero no la quera. Es una mujer muy fra. -Entonces, por qu aceptaste su plan de venganza? -Porque no me dejaba en paz, y porque pensaba que el tal Cristoforo mereca un castigo. Tambin me senta culpable por haberle pedido a Ottavia que se casara conmigo solo porque eso era lo que se esperaba de nosotros. Ella saba que yo no la amaba y creo que se senta herida. Puede que esa fuera la razn de que se comportara como lo hizo. Quera atenciones y sexo, pero no reciba nada de eso de m. As que busc en otra parte y se encontr a Cristoforo, que tampoco la amaba. Fue Ottavia quien insisti en que la venganza deba incluirte a ti, porque t eras la razn de que Cristoforo la dejara. Para entonces yo ya haba llegado a Inglaterra y decidido que solo perseguira a tu fidanzato. Atacara sus finanzas y lo arruinara. -Y por qu cambiaste de opinin? -Tena curiosidad. El detective que haba contratado te haba localizado y fui al restaurante para ver a la chica que haban preferido a Ottavia. Y cuando te vi, mia bella, te deseaba tanto que me asust, porque nunca me haba sentido as por ninguna mujer. Y si he de serte sincero, no quera sentirme as por ti. Me dije que la mejor manera de curarme de ese deseo era poseerte. As que volv al plan original. Ella suspir. Y yo ca en tus garras. El la bes en la mejilla.

-Pero no me cur, carissima. Y cuanto ms intentaba satisfacer mi apetito, ms hambre tena. Y no era solo tu cuerpo lo que quera. Senta la necesidad de protegerte y cuidarte durante toda la vida. Quera que fueras mi esposa y la madre de mis hijos. Y eso hizo ms fuerte mi decisin de alejarte de tu fidanzato porque saba que nunca te amara como yo. Y cuando el plan haba funcionado, era demasiado tarde para decirte la verdad, porque tena miedo de perderte. As que, como un cobarde, no dije nada y, de todos modos, te perd. -Pero viniste a por m -le record ella-. Eso no fue cobarda. -Pero fue el peor da de mi vida, cara, porque pude constatar que te haba hecho dao y que por eso t me odiabas. Y no poda hacer nada. No tena ninguna excusa que darte por lo que hice. Porque no me habras escuchado -le agarr la barbilla y le alz la cara-. Pero lo que vine a decirte, amor mo, y lo que debes saber y creer es que no te pose slo por venganza, sino porque no poda vivir sin ti. Inclin la cabeza y la bes largamente, con mucha dulzura. Cuando la respiracin de ella se calm, le pregunt: -Si el telfono no hubiera sonado, te habras ido y habras salido de mi vida? -Eso me dije -reconoci l-. Pero en el fondo de mi corazn, saba que seguira intentando recuperarte. Entonces ocurri el milagro y tuve otra oportunidad. -Pero estuviste tan fro -reproch ella- con las condiciones... Como si estuvieras tratando un negocio. -Estaba perplejo -dijo Marco con franqueza-. Y furioso. Porque me di cuenta de que si no hubiera odo el mensaje, no me habras dicho nada sobre nuestro beb. Y eso me lastim. -Todo este tiempo he credo que estabas arrepentido de haberte casado conmigo -dijo ella-. Pasabas tanto tiempo en Miln, lejos de m, que pens que quiz habas encontrado a otra. l se rio. -Por esa estupidez que dije? Ya te lo he dicho, Flora mia, me habas lastimado y quera devolverte el dao. Y tambin quera ver si poda ponerte un poco celosa, porque eso significara que me queras. Estaba dispuesto a agarrarme a cualquier cosa. Ella hizo un gesto. -Te quera tanto como jams hayas podido desear -le dijo con candidez. -Pero no tanto como yo a ti, creo. Dio! Hasta estaba celoso de tu pobre Mutt. -Marco! -Flora solt una carcajada-. No lo dirs en serio! -Me dolan todas tus palabras cariosas hacia l. Fue por eso que decid, para no volverme loco, mantenerme alejado del castello y dejar de torturarme. -Y yo me senta tan sola... Necesitaba alguna salida para todo el amor que guardaba dentro de m. Espero que ya no le tengas mana, verdad? -Al contrario. Le estoy agradecido. Fueron sus aullidos los que nos indicaron dnde estabas. Luego sali corriendo de la oscuridad y nos gui hacia ti -hizo una pausa-. Pero no pienso dejarlo dormir en nuestra cama, mia cara, como, segn me han contado, haces t. No soy tan generoso. Ella lo mir de reojo. -Est sugiriendo, signore, que usted y yo vamos a compartir la cama otra vez? -No lo sugiero, signora. Lo exijo. Necesito estrecharte entre mis brazos por la noche para convencerme de que mi otro milagro me ha sido concedido -baj la voz y susurr-. Que me amas, carissima, y que quieres estar conmigo.

Ella alz la mano y le acarici la cara, como para borrar las huellas de la tensin y el cansancio. Sus ojos brillaban de ternura. -Para el resto de mi vida, queridsimo amor mo -pronunci ella con mucha dulzura.

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