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Economa Internacional 1 1: El Mercantilismo

J. Rojas

1. El Mercantilismo

En general hay acuerdo en que es difcil definir mercantilismo, pero podemos decir que el mercantilismo fue la escuela econmica que floreci en Europa entre 1550 y 1750, y que fue de un pragmatismo que contrastaba con la religiosidad e inters por cuestiones ticas y de justicia (o cuestiones normativas) de los autores escolsticos del medioevo, pero tambin con un nfasis en el rol del estado o la bsqueda de una alianza entre los hombres de negocios y un estado regulador y subsidiador que contrasta a su vez con el individualismo de los autores clsicos, pero a los que antecede por su atencin al inters propio.1 El estudio de la escuela mercantilista es de particular inters en un curso de economa internacional no slo por el largo periodo de tiempo que dicha escuela cubre, sino tambin porque como veremos ha sido la nica escuela econmica cuyos argumentos centrales giran alrededor del comercio internacional y de la poltica comercial. La obra ms importante sobre la escuela mercantilista es la de Eli Heckscher (1994, originalmente publicada en 1931), y en ella el autor sueco expone el mercantilismo como sistema de poder, como sistema de proteccin, y como sistema monetario. Aqu vamos a tratar de hacer lo mismo (puntos 1.2-1.4), para luego exponer las crticas a los mercantilistas hechas por los fisicratas y los autores clsicos (puntos 1.5-1.7), pero antes trataremos de poner al mercantilismo en perspectiva

1.1. El Mercantilismo en Perspectiva Histrica No se puede entender el mercantilismo si no tomamos en cuenta el tremendo crecimiento de la importancia del comercio para las economas europeas durante el siglo XVI. Este crecimiento se explica por la expansin del mundo conocido, como resultado del descubrimiento de Amrica (Coln 1492), pero tambin por el descubrimiento de una ruta martima hacia las Indias al realizar Vasco da Gama la circunnavegacin del frica (1497). Como sabemos, las empresas de ambos navegantes resultaron de un inters de los europeos de comerciar con el oriente, inters acrecentado desde los viajes de Marco Polo a la China a fines del siglo XIII.2 La expansin del mundo conocido hacia occidente se consolid inicialmente con la conquista de Amrica por Espaa y Portugal durante el siglo XVI, y ms tarde por Inglaterra y Francia, al norte de Mxico (S. XVII). Hacia el oriente la expansin se consolid en base a la creacin de la

Debemos tambin tener cuidado en no confundir el concepto de mercantilismo tal como nos interesa aqu, con el concepto de mercantilismo tal como es usado por algunos autores, quienes han utilizado este trmino para referirse a las polticas econmicas proteccionistas y redistributivas seguidas en nuestros pases hasta los aos ochenta, las cuales, por su excesivo nmero de controles y regulaciones, terminaron por afectar la eficiencia de la economa, dando origen a la informalidad, como una manera de los agentes econmicos de evadir dichos controles y regulaciones. Vase, por ejemplo, de Soto (1989), especialmente el Captulo 7. 2 Marshall (1999) enfatiza mucho el inters de entonces de los europeos por productos asiticos (seda, canela, etc.).

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East India Company por los ingleses el ao 1600, y de compaas similares por los holandeses y los franceses. Estas compaas estaban encargadas de monopolizar el comercio de esos pases con sus colonias en el continente asitico. Es el siglo XVII el que marca el auge de las polticas mercantilistas en Europa, como resultado del tremendo crecimiento del comercio colonial, de las marinas mercantes europeas, de la produccin de metales preciosos en Mxico y el Per, que permiti el crecimiento de la oferta de dinero en Europa. Dos gobiernos usualmente mencionados como paradigmas de la aplicacin de pol ticas mercantilistas fueron el de Oliver Cromwell en Inglaterra y el de Jean Baptiste Colbert en Francia. Cromwell fue un lder puritano en la Guerra Civil Inglesa que estall en 1640. promover el comercio, permiti el regreso de los judos a Inglaterra y promulg la primera Navigation Act en 1651. Colbert, ministro de Luis XIV de Francia, reform la finanzas y la justicia en ese pas, promovi el comercio y la industria mediante leyes proteccionistas y de navegacin. El siguiente siglo XVIII fue testigo durante su segunda mitad de cambios muy importantes que sealan el fin de la primaca de las polticas mercantilistas. Por un lado, tenemos el inicio de la Revolucin Industrial en Inglaterra (James Watt patenta la mquina a vapor en 1769). Por otro lado, tenemos el inicio del derrumbe de las potencias coloniales en el continente americano con la Revolucin Americana en 1776. Ese mismo ao Adam Smith publica La Riqueza de las Naciones. Por ltimo, para terminar de ubicar a los mercantilistas en perspectiva histrica es conveniente hacer una breve resea de las distintas escuelas del pensamiento econmico a travs del tiempo: Los autores Escolsticos: su inters principal no fue la economa, pero escribieron sobre el justiprecio y contra la usura durante la Edad Media. Santo Toms public su Summa Theologica en el siglo XIII. Los Mercantilistas: Mun: Englands Treasure by Forraign Trade (1664). Tal vez la literatura inglesa del siglo XVII sea la ms representativa del mercantilismo. Los Fisicratas: advocaron el laissez-faire y el libre comercio. Quesnay public su Tableau conomique en 1758. Los Clsicos: el inters propio, la libre competencia y la mano invisible. A. Smith: La Riqueza de las Naciones (1776). D. Ricardo: Principios de Economa Poltica (1817-1821, 3 ediciones). T. Malthus (en 1820) y J.S. Mill (en 1848) tambin publicaron sus propios Principios de Economa Poltica. J.B. Say public un Tratado y un Curso de Economa Poltica en 1803 y en 1829, respectivamente. Karl Marx: la teora del valor trabajo y la plusvala. El Capital (1867-1894, 3 vol.) Los Neoclsicos: escuela marginalista. Marshall: Principios de Economa (1890-1920, 8 ediciones) J.M. Keynes: da origen a la teora macroeconmica y rechaza la Ley de Say. La Teora General (1936)

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1.2. El Mercantilismo como Sistema de Poder: la Formacin de los Estados Europeos Una primera manera de entender los preceptos y propuestas del mercantilismo es verlos como el componente econmico de la construccin de los estados europeos entonces en formacin, racionalizando y sugiriendo algunos de los procedimientos de unificacin nacional, vistos especialmente en Inglaterra, Francia y Espaa. Esta unificacin enfrentaba por un lado el universalismo de la Iglesia Catlica y el Sacro Imperio Romano, y por otro, el particularismo de los feudos medievales, para no mencionar a otros estados rivales. As pues, los mercantilistas no estaban interesados en teoras de la produccin y/o el consumo, y lo que a ellos les interesaba era el aumento del poder del estado, pero no en oposicin al sector privado que casi no exista, sino a otros estados, la iglesia y los seores feudales. El mercantilismo, entones, estuvo orientado hacia la geopoltica tanto como a la economa, y dadas las bajas tasas de crecimiento econmico, se presuma que la riqueza y el poder mundial eran bsicamente cantidades dadas, por lo que un aumento absoluto en ellas significaba tambin un aumento relativo para un pas, pues era a expensas de los dems pases, con frecuencia a travs de guerras. Una de las polticas que se derivaba del inters de los mercantilistas en aumentar el poder poltico y militar de los estados fue el fomento del crecimiento de la poblacin. Heckscher (1994) argumenta que si bien inicialmente este inters de los mercantilistas en el crecimiento de la poblacin tena sobre todo un propsito militar una mayor poblacin permita a los estados en guerra mantener ejrcitos ms grandes, posteriormente esto cambi y el inters en una poblacin ms grande resultaba ahora de la mayor oferta de trabajo de que dispondran las industrias. En todo caso, una poblacin ms grande poda no ser suficiente para aumentar el poder poltico y militar de un estado. Tambin se necesitaba dinero, y una manera de conseguirlo era el comercio superavitario con otros pases, pues de esta manera se poda acumular oro y metales preciosos que le permitan a ese estado entrar en guerras y ganarlas ("money is the sinews of war"). De esta manera, en el comercio tena que haber necesariamente ganadores y perdedores: no todos podan ganar, pues los supervits de unos eran los dficits de otros.

1.3. El Mercantilismo como Sistema Comercial de Proteccin Como acabamos de mencionar en el punto anterior, una de las polticas centrales si no la poltica central promovida por los mercantilistas fue el comercio superavitario con otros pases, y en el comercio tena que haber necesariamente ganadores y perdedores. De esta manera, podra decirse que el comercio internacional era visto como un juego suma cero. El anlisis del intercambio mutuamente ventajoso, basado en el principio de las ventajas comparativas, donde no es necesario tener un supervit para ganar con el comercio, no fue adecuadamente formulado sino hasta comienzos del siglo XIX. Pero, segn Schumpeter (1954), tambin hubo una contribucin analtica, aunque bastante cruda, de los mercantilistas, pues elaboraron argumentos en favor de la proteccin: la industria n aciente, la industria clave, y tambin argumentos de empleo, militares y de autarqua e incluso el efecto multiplicador de las exportaciones. Pero estos argumentos fueron elaborados porque apela3

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ban al sentido comn, y el grueso de la literatura era pre-cientfica. Sin embargo, el concepto de balanza comercial es en si mismo una herramienta analtica. Antonio Serra (un pobre diablo que escribi su obra en una prisin napolitana en 1613) fue el primero que entendi este concepto a plenitud, y lo us para explicar que la escasez de metales preciosos en el Reino de Npoles era causado por un dficit en la balanza comercial. La poltica econmica que se derivaba del inters por el comercio superavitario por ejemplo, las polticas del ministro de Luis XIV, Jean-Baptiste Colbert, o de Oliver Cromwell en Inglaterra- era una poltica proteccionista, que buscaba promover las exportaciones (excepto armas y algunos otros productos) y restringir o desincentivar las importaciones (excepto materias primas necesarias).3 Con esta finalidad de exportar y por tanto producir ms era necesario no solamente favorecer el crecimiento de la poblacin pues eso significaba una mayor fuerza de trabajo; tambin deban mantenerse bajos los salarios para disminuir los costos de produccin de las exportaciones y el consumo de los trabajadores; y las tasas de inters se deban mantener bajas. Un aspecto muy importante de las polticas mercantilistas fue la monopolizacin del comercio con las colonias. Las metrpolis europeas vean a sus colonias no slo como una fuente de metales preciosos y materias primas, sino tambin como una fuente de demanda potencial por exportaciones, y el comercio con dichas colonias deba monopolizarse. En Inglaterra, por ejemplo, se promulgaron las Actas de Navegacin (Navigation Acts) en 1650, estableciendo que el comercio con las colonias americanas deba realizarse por ingleses, en buques ingleses, con tripulacin inglesa, y que algunos productos, tales como el azcar, el tabaco y el algodn producidos en las colonias americanas slo podan ser exportados a puertos ingleses. Estas Actas, que buscaban tambin excluir a la poderosa marina mercante holandesa del comercio britnico con sus colonias, perdieron significado con la independencia americana en 1776, pero fueron finalmente abolidas slo en 1849. Los crticos del mercantilismo frecuentemente olvidan que sa era la poca del colonialismo, la piratera y el comercio de esclavos, y que las polticas comerciales estaban ntimamente asociadas con las polticas coloniales, esto es, con la explotacin desinhibida de las colonias. Si el comercio exterior beneficioso est asociado a un saldo comercial positivo, cul es la conexin entre las ganancias y el saldo? Como ya hemos mencionado, un inters bsico era aumentar el stock de metales preciosos. Schumpeter sin embargo niega que los mercantilistas pensaran que el saldo comercial mide las ganancias, o que el balance constituye la ganancia, o que fuera la nica fuente de la ganancia, pero no da una explicacin alternativa. Tal vez el mercantilismo tenga ms sentido como una estrategia que usa el comercio exterior para mantener la economa domstica estimulada: en esta concepcin la prosperidad y el poder siguen siendo el objetivo final, pero la balanza comercial y el correspondiente aumento en el stock de dinero es el medio bsico, con el pleno empleo siendo un importante fin operacional.

El inters por los supervits comerciales o la preocupacin por los dficits es algo que subsiste hasta nuestros das. Appleyard y Field (1995) comentan una enmienda a la Trade and International Economic Policy Reform Act de los Estados Unidos (1987), planteada por el senador Richard Gephardt, en la cual se propone negociar con los pases que tengan excesivos supervits en su comercio bilateral con los Estados Unidos, con el fin de eliminar dichos supervits, propuesta que califican como nuevo mercantilismo (p. 21).

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De hecho, Maurice Dobb (1969) enfatiza que las polticas proteccionistas de los mercantilistas que promovan las exportaciones y restringan las importaciones tenan como fin primordial garantizar una demanda para la industria domstica, constreida por el reducido poder adquisitivo de los trabajadores. As, las polticas proteccionistas favorecidas por los mercantilistas son conspicuamente consistentes con el argumento del "balance de empleo", y el proteccionismo fue crecientemente promovido con poca o nula referencia a la entrada de metales preciosos. En todo caso, como seala Heckscher, con un supervit comercial se mataban dos pjaros de un solo tiro: el pas lograba deshacerse de sus excedentes de produccin (surplus of goods) al mismo tiempo que lograba aumentar su stock de metales preciosos.4

1.4. El Mercantilismo como Sistema Monetario Una herencia del medioevo haba sido la prohibicin de exportar oro y otros metales preciosos y, en general, el control del uso y comercio de los metales preciosos, prctica a veces denominada bullionism, pero un autor mercantilista como Thomas Mun, miembro del comit de la East India Company, cuyo libro England's Treasure by Forraign Trade fue escrito en 1628 y publicado en 1664, encontr que eso no era necesario, y que las exportaciones de oro de un pas deban ser iguales a su dficit comercial (no haba moneda fiduciaria y las transacciones se pagaban con oro) y por lo tanto si un pas tena supervit comercial iba a estar importando, y no exportando, oro, por lo que no era necesario prohibir las exportaciones de oro, sino que era suficiente asegurar una balanza comercial superavitaria. Sin embargo, generalmente se acusa a los mercantilistas de haber favorecido el control de cambios, que en ese caso tomaba la forma de controles sobre los flujos de metales preciosos. Pero Heckscher seala que la tendencia de los pases a restringir la salida de metales preciosos vena desde el tiempo de las cruzadas y subsista an durante la Primera Guerra Mundial, por lo que, en todo caso, no fue una poltica exclusiva de los mercantilistas. Sin embargo, debemos reconocer que las restricciones a los flujos de metales preciosos tuvieron particular importancia durante el periodo en que floreci la escuela mercantilista. Cmo podemos explicar eso? Por un lado, si bien la riqueza todava era ntimamente asociada con los metales preciosos, los mejores autores mercantilistas no los hicieron sinnimos. Por el contrario, los autores mercantilistas empezaron a enfatizar la mayor circulacin de dinero y no simplemente un mayor stock de metales preciosos. Esto es, una mayor cantidad de metales preciosos y su gasto aliviaran una percibida escasez de dinero y serviran para facilitar el comercio, pues no haba dinero fiduciario. Las economas europeas estaban en un proceso de monetizacin, y necesitaban del dinero para reducir los costos de transaccin asociados al intercambio puro. Por otro lado, tenemos la enorme cantidad de metales preciosos que empezaron a llegar a Europa desde las colonias americanas (Mxico y Per), lo cual si bien, por un lado, facilitaba el

Por otro lado, sin embargo, el proteccionismo, y las restricciones al libre cambio en general, muchas veces podan ser de origen religioso. Ricardo Palma, por ejemplo, narra en una de sus Tradiciones el caso de un virrey que en el siglo XVII determin que para embarcarse en un buque en el Callao los pasajeros deban exhibir una constancia de haberse confesado y comulgado la vspera.

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proceso de monetizacin, por otro lado incentivaba la rivalidad entre los pases europeos por apropiarse del botn colonial.

1.5. La Crtica de Hume a los Mercantilistas: El Mecanismo de Ajuste Automtico Aun cuando un considerable nmero de autores del siglo XVII (Serra, Mysselden, Malynes, Mun, Locke) tuvo alguna idea del mecanismo automtico de ajuste internacional -y reconoci que una poltica dirigida a obtener persistentes balances comerciales positivos sera derrotada por un eventual aumento del nivel domstico de precios-, este mecanismo no fue plenamente entendido sino hasta bien entrado el siglo XVIII. De hecho, un modelo sistemtico y completo de ajuste de la balanza comercial por precios fue producido recin en un ensayo publicado por David Hume en 1752, Of The Balance of Trade (uno de sus Ensayos Polticos o Political Discourses), que contena una aplicacin de la teora cuantitativa del dinero en presencia de comercio exterior: un supervit comercial aumentara la cantidad de dinero, y por tanto el nivel de precios, en el pas que lo tiene, como resultado de lo cual debe perder competitividad y ver disminuir sus exportaciones y aumentar sus importaciones. Lo opuesto ocurrir en un pas deficitario. De esta manera, hay un mecanismo de ajuste automtico que impide que haya pases que tengan supervits (dficits) sistemticos, el denominado price-specie-flow mechanism. En este sentido, David Hume antecedi a los autores clsicos en su crtica del mercantilismo. Hume fue uno de los que acus a los mercantilistas de ser unos tontos que identificaban riqueza con metales preciosos. Pero, como ya hemos sealado, los mercantilistas no fueron tan simplones, y al favorecer el aumento de las exportaciones estaban pensando no tanto o no slo en el oro que eso traera, sino en el mayor empleo e ingresos que eso creara.

1.6. Las Crticas de los Fisicratas al Mercantilismo El ataque de los economistas clsicos a los mercantilistas estuvo precedido por el de los fisicratas que advocaron el laissez-faire y el libre comercio. Como se recordar, los fisicratas se desarrollaron en Francia a mediados del siglo XVIII (Franois Quesnay public su Tableau Economique en 1758), y aunque se suele destacar su tesis de que la agricultura es el nico sector que tiene un produit net (o producto neto), siendo capaz de crear riqueza adicional, no menos importante fue su posicin en favor del librecambio. En este sentido tuvieron una importante influencia sobre los economistas clsicos y, en particular, sobre Adam Smith, que permaneci en Francia entre 1764 y 1766, y public La Riqueza de las Naciones en 1776.

1.7. Las Crticas de los Clsicos al Mercantilismo En La Riqueza de las Naciones, Adam Smith enfatiz la idea de la especializacin y el intercambio mutuamente provechoso (Libro IV, Cap. II, pp. 423-424): Dar el monopolio del mercado domstico a la industria domstica es en alguna medida ordenar a la gente la manera en que debe usar su dinero, lo cual debe, en casi todos los ca6

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sos, ser algo intil o pernicioso El sastre no trata de hacer sus propios zapatos, sino que los compra del zapatero. El zapatero no trata de hacer su propia ropa, sino que emplea a un sastre La idea del intercambio comercial mutuamente beneficioso sera luego reforzada por el concepto de ventaja comparativa de David Ricardo. En general, los mercantilistas tienen muy mala fama entre los economistas.5 Colbert fue duramente atacado por A. Smith,6 y uno de los temas centrales de Los Principios de Ricardo es la teora de las ventajas comparativas que afirma que todos pueden ganar con el comercio balanceado.

Referencias - Allen, William: Mercantilism, en The New Palgrave. A Dictionary of Economics. The MacMillan Press. London. 1987. - Appleyard, Dennis y Alfred Field: International Economics. 2da. Edicin (Cap. 2). Irwin. Chicago. 1995. - Coleman, D.C.: Colbert, Colbertism, en The New Palgrave. A Dictionary of Economics. The MacMillan Press. London. 1987. - De Soto, Hernando: El Otro Sendero. Lima. 1989. - Dobb, Maurice: Estudios sobre el Desarrollo del Capitalismo. 2da. Edicin (Cap. 5). Instituto del Libro. La Habana. 1969. - Heckscher, Eli: Mercantilism. 2 Vols. Routledge. Londres. 1994. Originalmente publicado en sueco en 1931. - Marshall, Michael: From Mercantilism to the Wealth of Nations, pp. 18-31 en The World & I, Vol. 14, Num. 5. Mayo 1999. - Schumpeter, Joseph: History of Economic Analysis. Oxford University Press. New York. 1954. - Smith, Adam: The Wealth of Nations. Modern Library. New York.

Ya hemos mencionado como, por ejemplo, de Soto (1989) utiliza el trmino mercantilismo para referirse a la intervencin perniciosa del estado en la economa. 6 Colbert no fue un economista, sino ms bien un poltico que asumi en 1661 el cargo de administrador econmico del rey francs Luis XIV, promoviendo la produccin manufacturera va subsidios, rebajas tributarias, proteccin contra importaciones, el fomento de matrimonios jvenes, el establecimiento de las manufactures royales, etc. (ver Coleman 1987).