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Marco Polo (Venecia, actual Italia, 1254-id., 1324) Explorador y mercader veneciano.

Su padre (Nicols Polo) y su to, miembros de una ilustre familia de mercaderes de la prspera Repblica Veneciana, ambicionaban comerciar con el pueblo trtaro de Oriente. Ambos hermanos emprendieron conjuntamente una expedicin hacia Oriente en el ao 1255; cuando hubo noticias de la llegada de los mercaderes al territorio, el emperador mongol Kubilai Kan los mand llamar, dado que la presencia de unos latinos constitua un hecho extraordinario. Durante catorce aos permanecieron entre los mongoles. De regreso, los Polo actuaron como embajadores del emperador y visitaron al Papa en su nombre, para transmitirle el deseo de Kubilai Kan de que ste enviara sabios y sacerdotes a visitar su Imperio. En el ao 1271 y con la bendicin de Gregorio X, los Polo, incluido Marco, que a la sazn contaba diecisiete aos, comenzaron su segundo viaje por tierras orientales. Atravesaron Israel, Armenia, llegaron a las regiones de la actual Georgia y luego al golfo Prsico. Desde all remontaron hacia el norte, cruzaron Persia y despus se adentraron en las montaas de Asia Central, siguiendo el itinerario de la ruta de la seda. La travesa del Pamir los condujo a los dominios del Gran Kan. Tras superar los desiertos que rodean Lob Nor llegaron a Kancheu, la primera ciudad realmente china, donde establecieron contacto con una civilizacin que practicaba una religin casi desconocida para Occidente, el budismo; permanecieron en el lugar un ao, durante el cual se dedicaron al comercio.

El viaje de Marco Polo Reemprendieron entonces el viaje, acompaados de una escolta enviada por el Gran Kan para conducirles al nordeste de Pekn, donde el emperador tena su residencia de verano. Pronto el soberano tom a Marco Polo bajo su proteccin personal, le demostr una confianza absoluta, y le comenz a asignar todo tipo de misiones: as, por ejemplo, ingres en el cuerpo diplomtico de la corte y se convirti en gobernador, por tres aos, de la ciudad de Yangzhou. Su padre y su

to se dedicaron a los negocios, al tiempo que actuaban como consejeros militares de Kubilai Kan. Se desconocen los detalles de este perodo de la vida de Marco Polo; sin embargo, mientras permaneci al servicio de Kubilai Kan, tuvo oportunidad de viajar por todo el territorio de la dinasta mongol, que por entonces se hallaba en pleno apogeo, y adquirir conocimientos sobre la cultura y las costumbres de China. Destacaban el esplendor de la capital, su organizacin administrativa y la de todo el pas, el sistema de correos, la construccin de obras pblicas, el trabajo artesanal de la seda y el uso de papel moneda. Cuando la familia Polo manifest el deseo de partir, Kubilai Kan no se opuso, aunque les confi todava una ltima misin: escoltar hasta Persia, en un trayecto por va martima, a una princesa china que iba a casarse con un kan persa. En el ao 1295 los Polo llegaron a Italia, donde fueron recibidos con tantas muestras de inters como de incredulidad, por lo que se vieron obligados a exponer sus riquezas para que la gente creyera sus historias. Ms adelante, en el transcurso de una batalla naval entre las flotas de Gnova y Venecia, Marco Polo, capitn de una galera veneciana, fue capturado por los genoveses. Durante los tres aos que permaneci prisionero dict el relato de su viaje a un compaero, escritor de profesin. El material se recopil bajo el ttulo de El descubrimiento del mundo, tambin conocido como El milln o Libro de las maravillas del mundo. Estas narraciones constituyen el primer testimonio fidedigno del modo de vida de la civilizacin china, de sus mitos y sus riquezas, as como de las costumbres de sus pases vecinos, Siam (Tailandia), Japn, Java, Cochinchina (que corresponde a una parte de Vietnam), Ceiln (hoy Sri Lanka), Tbet, India y Birmania. Claudio Tolomeo (O Ptolomeo; Siglo II) Astrnomo, matemtico y gegrafo griego. Es muy poca la informacin sobre la vida de Tolomeo que ha llegado hasta nuestro tiempo. No se sabe con exactitud dnde naci, aunque se supone que fue en Egipto, ni tampoco dnde falleci.

Tolomeo

Su actividad se enmarca entre las fechas de su primera observacin, cuya realizacin asign al undcimo ao del reinado de Adriano (127 d.C.), y de la ltima, fechada en el 141 d.C. En su catlogo de estrellas, adopt el primer ao del reinado de Antonino Po (138 a.C.) como fecha de referencia para las coordenadas. Tolomeo fue el ltimo gran representante de la astronoma griega y, segn la tradicin, desarroll su actividad de observador en el templo de Serapis en Canopus, cerca de Alejandra. Su obra principal y ms famosa, que influy en la astronoma rabe y europea hasta el Renacimiento, es la Sintaxis matemtica, en trece volmenes, que en griego fue calificada de grande o extensa (megal) para distinguirla de otra coleccin de textos astronmicos debidos a diversos autores. La admiracin inspirada por la obra de Tolomeo introdujo la costumbre de referirse a ella utilizando el trmino griego megist (la grandsima, la mxima); el califa alMamun la hizo traducir al rabe en el ao 827, y del nombre de al-Magisti que tom dicha traduccin procede el ttulo de Almagesto adoptado generalmente en el Occidente medieval a partir de la primera traduccin de la versin rabe, realizada en Toledo en 1175. Utilizando los datos recogidos por sus predecesores, especialmente por Hiparco, Tolomeo construy un sistema del mundo que representaba con un grado de precisin satisfactoria los movimientos aparentes del Sol, la Luna y los cinco planetas entonces conocidos, mediante recursos geomtricos y calculsticos de considerable complejidad; se trata de un sistema geocntrico segn el cual la Tierra se encuentra inmvil en el centro del universo, mientras que en torno a ella giran, en orden creciente de distancia, la Luna, Mercurio, Venus, el Sol, Marte, Jpiter y Saturno. Con todo, la Tierra ocupa una posicin ligeramente excntrica respecto del centro de las circunferencias sobre las que se mueven los dems cuerpos celestes, llamadas crculos deferentes. Adems, nicamente el Sol recorre su deferente con movimiento uniforme, mientras que la Luna y los planetas se mueven sobre otro crculo, llamado epiciclo, cuyo centro gira sobre el deferente y permite explicar las irregularidades observadas en el movimiento de dichos cuerpos. El sistema de Tolomeo proporcion una interpretacin cinemtica de los movimientos planetarios que encaj bien con los principios de la cosmologa aristotlica, y se mantuvo como nico modelo del mundo hasta el Renacimiento, aun cuando la mayor precisin alcanzada en las observaciones astronmicas a finales del perodo medieval hizo necesaria la introduccin de decenas de nuevos epiciclos, con lo cual result un sistema excesivamente complicado y farragoso. Como gegrafo, ejerci tambin gran influencia sobre la posteridad hasta la poca de los grandes descubrimientos geogrficos. En su Geografa, obra en ocho volmenes que complet la elaborada poco antes por Marino de Tiro, se recopilan las tcnicas matemticas para el trazado de mapas precisos mediante distintos

sistemas de proyeccin, y recoge una extensa coleccin de coordenadas geogrficas correspondientes a los distintos lugares del mundo entonces conocido. Tolomeo adopt la estimacin hecha por Posidonio de la circunferencia de la Tierra, inferior al valor real, y exager la extensin del contiente euroasitico en direccin este-oeste, circunstancia que alent a Coln a emprender su viaje del descubrimiento. Entre las dems obras de Tolomeo figura la ptica, en cinco volmenes, que versa sobre la teora de los espejos y sobre la reflexin y la refraccin de la luz, fenmenos de los que tuvo en consideracin sus consecuencias sobre las observaciones astronmicas. Se le atribuye tambin la autora de un tratado de astrologa, el Tetrabiblos, que presenta las caractersticas de otros escritos suyos y que le vali buena parte de la fama de que goz en la Edad Media.

Paolo dal Pozzo Toscanelli (Florencia 1397- id., 1482) Cientfico italiano. Basado en los relatos de Marco Polo y de Nicols de Conti, calcul la posibilidad de dirigirse a Oriente a travs del ocano Atlntico. Intercambi informacin con Ferno Martins, al que envi una carta (1474) en la que expona que esta ruta era ms corta que la que pretendan seguir los portugueses a travs de las costas de frica. Probablemente, tambin escribi a Coln, a quien, directa o indirectamente, influy en sus teoras (segn Bartolom de las Casas, ste utiliz una mapa elaborado por Toscanelli). Calcul la distancia entre las islas Canarias y Vipango (Japn) en 3.000 millas.

Cristbal Coln Descubridor de Amrica (Gnova?, 1451 Valladolid, 1506). El origen de este navegante, probablemente italiano, est envuelto en el misterio por obra de l mismo y de su primer bigrafo, su hijo Hernando. Parece ser que Cristbal Coln empez como artesano y comerciante modesto y que tom contacto con el mar a travs de la navegacin de cabotaje con fines mercantiles.

En 1476 naufrag la flota genovesa en la que viajaba, al ser atacada por corsarios franceses cerca del cabo de San Vicente (Portugal); desde entonces Coln se estableci en Lisboa como agente comercial de la casa Centurione, para la que realiz viajes a Madeira, Guinea, Inglaterra e incluso Islandia (1477). Luego se dedic a hacer mapas y a adquirir una formacin autodidacta: aprendi las lenguas clsicas que le permitieron leer los tratados geogrficos antiguos (tomando conocimiento de la idea de la esfericidad de la Tierra, defendida por Aristteles); y empez a tomar contacto con los grandes gegrafos de la poca (como el florentino Toscanelli). De unos y otros le vino a Cristbal Coln la idea de que la Tierra era esfrica y de que la costa oriental de Asia poda alcanzarse fcilmente navegando hacia el oeste (ya que una serie de clculos errneos le haban hecho subestimar el permetro del Globo y suponer, por tanto, que Japn se encontraba a 2.400 millas marinas de Canarias, aproximadamente la situacin de las Antillas). Marineros portugueses versados en la navegacin atlntica le informaron seguramente de la existencia de islas que permitan hacer escala en la navegacin transocenica; e incluso es posible que, como aseguran teoras menos contrastadas, tuviera noticia de la existencia de tierras por explorar al otro lado del Ocano, procedentes de marinos portugueses o nrdicos (o de los papeles de su propio suegro, colonizador de Madeira). Con todo ello, Coln concibi su proyecto de abrir una ruta naval hacia Asia por el oeste, basado en la acertada hiptesis de que la Tierra era redonda y en el doble error de suponerla ms pequea de lo que es e ignorar la existencia del continente americano, que se interpona en la ruta proyectada. El inters econmico del proyecto era indudable en aquella poca, ya que el comercio europeo con Extremo Oriente era extremadamente lucrativo, basado en la importacin de especias y productos de lujo; dicho comercio se realizaba por tierra a travs de Oriente Medio, controlado por los rabes; los portugueses llevaban aos intentando abrir una ruta martima a la India bordeando la costa africana (empresa que culminara Vasco da Gama en 1498). Coln ofreci su proyecto al rey Juan II de Portugal, quien lo someti al examen de un comit de expertos. Aunque termin acepando la propuesta, el monarca portugus puso como condicin que no se zarpase desde las Canarias, pues en caso de que el viaje tuviera xito, la Corona de Castilla podra reclamar las tierras conquistadas en virtud del Tratado de Alcaobas. Coln encontr demasiado arriesgado partir de Madeira (slo confiaba en los clculos que haba trazado desde las Canarias) y prob suerte en Espaa con el duque de Medina Sidonia y con los Reyes Catlicos, que rechazaron su propuesta por considerarla inviable y por las desmedidas pretensiones de Coln. Finalmente, la reina Isabel aprob el proyecto de Coln por mediacin del tesorero del rey, Luis de Santngel, a raz de la toma de Granada, que pona fin a la reconquista cristiana de la Pennsula frente al Islam (1492). La reina otorg

las Capitulaciones de Santa Fe, por las que conceda a Coln una serie de privilegios como contrapartida a su arriesgada empresa; y financi una flotilla de tres carabelas -laPinta, la Nia y la Santa Mara-, con las que Coln parti de Palos el 3 de agosto de 1492. Naveg hasta Canarias y luego hacia el oeste, alcanzando la isla de Guanahan (San Salvador, en las Bahamas) el 12 de octubre; en aquel viaje descubri tambin Cuba y La Espaola (Santo Domingo) e incluso construy all un primer establecimiento espaol con los restos del naufragio de la Santa Mara (el fuerte Navidad). Persuadido de que haba alcanzado las costas asiticas, regres a Espaa con las dos naves restantes en 1493. Coln realiz tres viajes ms para continuar la exploracin de aquellas tierras: en el segundo (1493-96) toc Cuba, Jamaica y Puerto Rico y fund la ciudad de La Isabela; pero hubo de regresar a Espaa para hacer frente a las acusaciones surgidas del descontento por su forma de gobernar La Espaola. En el tercer viaje (1498-1500) descubri Trinidad y toc tierra firme en la desembocadura del Orinoco; pero la sublevacin de los colonos de La Espaola forz su destitucin como gobernador y su envo prisionero a Espaa. Tras ser juzgado y rehabilitado, se le renovaron todos los privilegios -excepto el poder virreinal- y emprendi un cuarto viaje (1502) con prohibicin de acercarse a La Espaola; recorri la costa centroamericana de Honduras, Nicaragua, Costa Rica y Panam. Regres a Espaa aquel mismo ao y pas el resto de su vida intentando conseguir mercedes reales para s mismo y para sus descendientes, pues el rey Fernando intentaba recortar los privilegios concedidos ante las proporciones que iba tomando el descubrimiento y la inconveniencia de dejar a un advenedizo como nico seor de las Indias. Coln haba descubierto Amrica fortuitamente como consecuencia de su intuicin y fuerza de voluntad. Aunque fracas en su idea original de abrir una nueva ruta comercial entre Europa y Asia, abri algo ms importante: un Nuevo Mundo que, en los aos siguientes, sera explorado por navegantes, misioneros y soldados de Espaa y Portugal, incorporando un vasto imperio a la civilizacin occidental y modificando profundamente las condiciones polticas y econmicas del Viejo Continente. Aunque los vikingos haban llegado a Amrica del Norte unos quinientos aos antes (expedicin de Leif Ericson), no haban dejado establecimientos permanentes ni haban hecho circular la noticia del descubrimiento, quedando ste, por tanto, sin consecuencias hasta tiempos de Coln.

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