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TORNEO MORTAL

Philip K. Dick

Ttulo Original: The game players of Titan Traduccin: Francisco Cazorla Olmo 1963 by Philip K. Dick 1965 E.D.H.A.S.A. Edicin Digital: Arcnido Revisin: Arcnido

I Haba sido una mala noche y cuando trat de volver a casa, tuvo una terrible discusin con su coche. Mr. Garden, no se encuentra usted en condiciones de conducir. Le suplico que conecte el mecanismo auto-auto y se recline en el asiento trasero. Pete Garden se sent en el asiento piloto y dijo claramente: Mira, puedo conducir. Un trago, y aunque de hecho sean varios, es un buen estimulante para conducir mejor y estar despierto. No me fastidies y deja de decir tonteras. Y empuj el botn de arranque; pero no ocurri nada. Maldita sea, arranca de una vez! No ha colocado usted la llave, seor repuso el auto-auto. Est bien dijo Pete Garden, sintindose humillado. Quiz el coche tendra razn. Con resignacin, puso la llave de contacto. El motor arranc pero los controles permanecan mudos. El efecto Rushmore funcionaba en el interior de la cubierta del coche, y l lo saba; pero era un caso perdido. De acuerdo, te dejar que conduzcas dijo con la mayor dignidad posible. Ya que te pones as, qu remedio. Probablemente lo vas a fastidiar todo, como haces siempre cuando yo..., cuando no me encuentro bien. Se situ en el asiento de atrs, se puso cmodo y el coche se elev por los aires en la obscura noche, parpadeando con sus luces de posicin. Dios, qu mal se encontraba. La cabeza le estaba matando. Sus pensamientos se volvieron, como siempre, a La Partida. Por qu tena que irle tan desastrosamente? Silvanus Angst era el responsable. Aquel payaso, su cuado, o ms bien el que haba sido cuado en relacin con su ltima esposa. Bien se dijo Pete a s mismo tendr que recordarlo. Ya no estoy casado con Freya. Nuestro matrimonio naufrag y fue disuelto y ahora tendr que acostumbrarme a pensar que Freya est casada con Clem Gaines y yo no estoy casado con nadie; porque no me las he arreglado para sacar todava un tres. Pero maana lo sacar. Y cuando lo haga, tendrn que importar una esposa para m, no voy a seguir en el grupo sin pareja... El coche continuaba su vuelo por encima del desierto de California, lleno de tierras abandonadas y ciudades deshechas. No sabas eso? le dijo al coche. No sabas que he estado casado con todas las mujeres que hay ahora en el grupo? Y que no he tenido nunca suerte, todava, y es indispensable que la tenga. No te parece? Es culpa suya opin el coche. Aunque as fuera, no sera por culpa ma, la culpa la tuvieron los chinos rojos. Les odio. Y continu echado sobre el asiento trasero, mirando fijamente a las estrellas que brillaban en el cielo nocturno por sobre la transparente cpula del coche volador. Te tengo cario, ya lo sabes..., te he tenido muchos aos. Espero que no te estropees dijo afectuosamente al coche volador. No es as? Eso depende del cuidado preventivo que siga usted conmigo. Me gustara saber qu clase de mujer importarn para m. Me gustara, s repuso el coche, haciendo eco de las palabras de su dueo. Con qu grupo tena ntimo contacto el suyo, el de Pretty Blue Fox? Seguramente sera con Straw Man Special, que se encontraba en Las Vegas y representaba a los corredores de Nevada, Utah e Idaho. Cerrando los ojos, trat de recordar qu aspecto tendran las mujeres del Straw Man Special. Cuando llegue a mi apartamento en Berkeley pens Pete har.... Y se detuvo recordando algo desagradable. No poda ir a Berkeley, porque haba perdido Berkeley aquella noche en La Partida. Walt Remington la haba ganado, al pedir que declarase su envite de farol en el cuadrado 36 de La Partida. Aquello era la causa de haber pasado tan mala noche.

Cambia la ruta orden con malos modos al coche, en el circuito auto-auto. Todava segua teniendo la mayor parte de la propiedad del condado de Marn, y all podra quedarse. Iremos a San Rafael orden nuevamente al auto-auto, frotndose pensativamente una mejilla. La seora Gaines? pregunt una voz masculina. Freya, peinndose sus rubios cabellos ante el espejo, no hizo la menor intencin de volver la cabeza, imaginando que sera la voz del temible Bill Calumine. Quieres que te lleve a casa? volvi a preguntar la misma voz, cayendo entonces en la cuenta que era la de su nuevo marido, Clem Gaines. Irs ahora a casa, verdad? Y all estaba el grandote y atiborrado Clem Gaines, con sus ojos azules pegajosos y su fachosa presencia, que atravesaba la estancia de La Partida yendo a su encuentro. Freya le haba gustado, indudablemente, como para que se hubiera casado con ella. Aunque quiz no sera por mucho tiempo. A menos que tuviera suerte... Ella continu arreglndose el cabello, sin dedicarle la menor atencin al hombre. Para ser una mujer de ciento cuarenta aos pens coquetamente mirndose al espejo tena un aspecto estupendo. Pero no dependa en absoluto de ella, ni de ninguno. En realidad, todos estaban preservados contra la ausencia de la poca de la edad madura, debido al tratamiento de las glndulas Hynes. El proceso de envejecimiento, por tanto, resultaba imperceptible. Me gustas, Freya, tu presencia es algo fresco y reconfortante le dijo su nuevo marido, aunque resulte evidente que yo no te guste a ti. Y pareca no sentirse molesto en absoluto por aquello; realmente, un tontorrn medio idiota como Clem Gaines y los de su calaa, nunca lo estaban. Vamos a alguna parte, Freya y tratemos de descubrir si t y yo hemos tenido suerte... Y se call repentinamente, al entrar un vug en la habitacin. Jean Blau protest, mientras se pona el abrigo. Mralo, deseando ser amistoso. Siempre aparecen as dijo, mientras se apartaba del vug. Su marido, Jack Blau, mir al guardin del grupo que acababa de llegar, el vug procedente de Titn, el mundo satlite de Saturno. Dar un par de vueltas por aqu y se marchar opin. No protest Freya. En realidad, no molesta a nadie. Tiene razn Freya intervino Silvanus Angst, que se hallaba cerca de una mesa preparndose un trago. Todo lo que hay que hacer es ponerle un poco de sal concluy rindose de su propio chiste. El vug pareca tener una especial preferencia por Clem Gaines. Seguramente es que le gusta pens Freya. Quiz podra irse a alguna parte con l en vez de conmigo. Pero aquello no poda hacerlo Clem, porque ninguno de ellos poda emparejar con sus antiguos adversarios; era algo imposible de hacer, a despecho de los esfuerzos de los titanios para apagar el viejo odio de la guerra pasada. Eran unas criaturas cuyos organismos vivientes estaban basados en la slice, en vez de una biologa fundamentada en el carbono; su ciclo vital era lentsimo e implicaba el metano ms bien que el oxgeno como catalizador metablico. Y eran bisexuales... Hrgale dijo Bill Calumine a Jack Blau. Jack pinch al vug en el citoplasma, que como una suave jalea formaba el componente de sus tejidos orgnicos. Vete a tu mundo le dijo speramente. Mir a Bill Calumine haciendo un guio. Quiz pudiramos tener alguna diversin con l. Vamos a charlar con l. Eh, vug! Te gustara parlotear un poco con nosotros?

En el acto, vivamente, los pensamientos del titanio llegaron a todos los componentes humanos de la estancia. Hay informes de algn nuevo embarazo? De ser as, todos nuestros grandes recursos mdicos estn a vuestra disposicin, y les urgimos a... Escucha, vug dijo Calumine, si tenemos alguna suerte la guardaremos muy bien para nosotros. Trae mala suerte decrtelo a ti, todo el mundo lo sabe. Cmo es que no lo sabes todava? Lo sabe intervino Silvanus Angst, lo que ocurre es que no le gusta pensar en la cuestin. Bien, ha llegado la hora para que los vugs se enfrenten con la realidad dijo Jack Blau. A nosotros no nos gustan. Vamos dijo a su esposa, vmonos a casa. Y con un gesto de impaciencia hizo seas a Jean. Los diversos miembros del grupo, presentes en la habitacin, fueron desfilando hacia la salida y en direccin a donde sus coches voladores estaban estacionados. Freya se encontr sola con el vug. No ha habido embarazo alguno en nuestro grupo le dijo. Es trgico murmur el vug. Pero los habr continu Freya. Yo s que pronto tendremos suerte. Por qu es tan hostil a nosotros su grupo, particularmente? Vaya! Ya sabe que les hacemos responsables de nuestra esterilidad respondi Freya. Especialmente Bill Calumine, pens. Pero eso fue a causa de las armas militares protest el vug. No, no por nuestra parte. Las de los chinos rojos. El vug no capt la distincin. En cualquier caso, nosotros estamos haciendo todo lo posible y... Es algo que no deseo discutir especialmente dijo Freya. Por favor. Dejen que les ayudemos suplic el vug. Vete al infierno! Y Freya dej el apartamento, bajando la escalera en direccin a la calle. La fra y obscura noche de Carmel, en California, la revivi, tom una buena dosis de aire fresco en sus pulmones y mir a las estrellas, mientras perciba el olor de las nuevas esencias del campo, arrastradas por la brisa. Se dirigi a su coche y le orden: Abre la puerta, me marcho. S, seora Garden. Y el coche volador abri inmediatamente la puerta de acceso. Ya he dejado de ser la seora Garden, ahora soy la seora Gaines. Entr en el coche y tom asiento en el control. Recurdalo bien. S, seora Gaines. Tan pronto como Freya insert la llave de contacto, el motor se puso en marcha. Se ha marchado ya Pete Garden? Y se volvi en todas direcciones para mirar en la obscura zona que la rodeaba sin ver el coche de Peter. S, supongo que ya se ha ido. Y se sinti triste. Habra resultado encantador haber permanecido all sentada, bajo las estrellas, a aquella hora tarda de la noche, y charlar un poco. Era como si todava estuviesen casados... Maldita Partida! pens y sus complicaciones... Condenada suerte, en s misma, era realmente la peor suerte concebible; eso es lo que todos parecemos tener... Somos una raza marcada. Se puso el reloj de pulsera en el odo y la diminuta mquina, accionada igualmente por el efecto Rushmore, le contest en seguida con una vocecita apenas audible: Son las dos y cuarto de la maana, seora Garden. Seora Gaines corrigi Freya. Las dos y cuarto de la madrugada, seora Gaines. Cunta gente pens Freya, vive sobre la superficie de la Tierra, en este momento? Un milln? Dos millones? Cuntos grupos, jugando La Partida? Y cada

vez que ocurra un accidente fatal, la poblacin decreca irrevocablemente en un individuo humano. Automticamente Freya rebusc en la guantera del coche volador y tom una tira de papel sensible, papel-conejo, como se le llamaba. Se la puso entre los dientes y la mordi. En el resplandor de la cpula del coche, Freya examin el efecto causado sobre la tira de papel-conejo. Un conejo muerto, pens, recordando los antiguos tiempos anteriores a su nacimiento, cuando aquel animalito debera morir para producir tal efecto determinante en la comprobacin del embarazo de una mujer. La tira de papel estaba de color blanco y no verde. Arrugando el papel lo tir desilusionada por el dispositivo reactor del coche, quedando incinerado instantneamente. Qu mala suerte! Bien..., qu otra cosa poda esperar? El coche despeg suavemente del suelo y puso proa a su hogar, en Los ngeles. Demasiado pronto para decidir si tena suerte con Clem, reflexion. Naturalmente. Aquello le dio algn aliento. Esperara una o dos semanas ms y quiz entonces, habra algo. Pobre Pete... Todava sin sacar un tres en la Partida... Qu tal si se dejaba caer por el condado de Marn y ver si estaba all? Pero Pete estaba tan trastornado, tan inmanejable... Tan amargamente desagradable aquella noche... Pero no haba ley ni reglamento que impidiera verse fuera de La Partida. Y con todo, para qu serva? No tuvimos suerte pens Freya, ni Pete ni yo... A despecho de nuestros sentimientos del uno por el otro... La radio del coche volador se puso repentinamente en funcionamiento, y Freya pudo or la llamada general de un grupo de Ontario, en Canad, radiando en todas las frecuencias, con la mayor excitacin: Aqu es el grupo Pear Book Hovel declar loco de alegra el anunciante. Esta noche, a las 10, hora local, hemos tenido suerte! Una mujer de nuestro grupo, la seora Don Palmer, mastic la tira de papel-conejo, sin ms esperanzas que las innumerables veces anteriores, y comprob loca de alegra que... Freya toc un botn y la radio qued muda en el acto. Cuando Pete Garden lleg a su antiguo apartamento de San Rafael, lo encontr abandonado, con las camas sin hacer y ligeramente oliendo a polvo. Se dirigi hacia la vitrina de los medicamentos en el cuarto de bao. Rebusc para ver qu medicina encontraba a mano. Pareca que nunca conseguira conciliar el sueo. Con l, aquello ya era una vieja historia. Tomara Snoozex? Tendra que tomar tres tabletas de 25 miligramos del producto para que le hiciera algn efecto, haba tomado demasiadas durante mucho tiempo. Necesitaba algo ms fuerte, pens. All tena, en todo caso, fenobarbital a mano; pero aquello le dejara fuera de combate un da entero. Tomara hidrobromuro de escopolamina, s, probara con aquello. O quiz, incluso con algo mucho ms fuerte: el emfital. Tres pldoras de aquello..., y nunca ms volvera a despertarse. Sostuvo en la palma de la mano las tres cpsulas, considerando la posibilidad. Nadie ms volvera a molestarle, ninguno intervendra, nada volvera a hacerle sufrir ms... Pero la vitrina, con su efecto Rushmore, intervino. Seor Garden, estoy estableciendo contacto con el doctor May en Salt Lake City, debido a su estado. No me ocurre nada repuso Pete. Ves? Y puso nuevamente las cpsulas dentro del frasco de emfital. Ha sido slo un gesto momentneo. Y de pronto se encontr discutiendo del preparado con aquel macabro receptor de medicamentos. Est bien as? pregunt, esperanzado. Se oy un clic. La vitrina se cerr sola.

Son en aquel momento el timbre de la puerta. Quin sera ahora? Se dirigi hacia la puerta, con la mente preocupada todava por el somnfero que debera tomar, sin activar el efecto Rushmore en su circuito de alarma. Pete abri la puerta. En el umbral apareci su ltima esposa, Freya, con sus bellos cabellos rubios sueltos. Hola! salud ella framente, entrando en el apartamento, segura de s misma como si fuese la cosa ms natural ir a buscarle all estando casada con Clem Gaines. Qu es eso que llevas en el puo? Siete tabletas de Snoozex. Te dar algo mejor que eso. Y rebusc en el bolso. Es un nuevo producto manufacturado en Nueva Jersey por un laboratorio automtico de aquella ciudad dijo. Y extrajo un tubo. Es Nerduwel continu, echndose a rer. Ja, ja repuso Pete, sin pizca de diversin. Era un truco. Never-do-well = Nerduwel (no hacer nada bien). Y has venido para eso? Habiendo sido su esposa y su compaera de juego y de envite durante tres meses en La Partida, ella conoca, por supuesto, su insomnio crnico. He tenido una mala racha esta noche, Freya. He perdido Berkeley, que me gan Walt Remington, ya lo sabes. Comprenders que ganas tengo en este momento de bromear. Entonces, podras prepararme un poco de caf. Y se despoj de su chaquetn de pieles que dej sobre una silla. O quiz ser mejor que yo te lo haga a ti. Aadi con simpata: Pareces tan triste... Berkeley murmur Pete. Por qu tendra que apostar ese ttulo? Ni siquiera recuerdo por qu... Fue algo fuera de mi propio control, me sent impulsado por un empuje destructor. Permaneci unos instantes silencioso y finalmente aadi: Por el camino he odo lo que estaban radiando desde Ontario. Yo tambin lo he odo dijo Freya. La noticia de ese embarazo, te ha entusiasmado, o deprimido? Pues no lo s repuso su antigua esposa, sombramente. Me alegro por ellos, de todas formas, pero... A m me deprime opin Pete. Y llen una cafetera de agua en la cocina. No tuvimos nunca relaciones fuera de La Partida le record Freya. Ya lo sabes. Eso no sera leal para Clem. Sinti un impulso de camaradera hacia Clem Gaines y ello super sus sentimientos, temporalmente al menos, respecto a ella. De una u otra forma, se sinti intrigado sobre la que sera su futura esposa; ms pronto o ms tarde, tendra que sacar un tres.

II Pete Garden se despert a la maana siguiente, oyendo un sonido tan maravillosamente imposible, que dio un salto de la cama y permaneci rgido, escuchndolo. Oy nios. Estaban disputando sobre cualquier cosa, bajo su ventana, en San Rafael. Eran un nio y una nia, comprob Pete. As, se haban producido nacimientos en el condado desde que faltaba de all. Y de padres que no eran No-B. Sin propiedades que les diera el derecho a intervenir en La Partida. Apenas si pudo creerlo. S, debera otorgar escritura a aquellos padres sobre alguna pequea ciudad, tal como San Anselmo o Ross, o incluso ambas. Se merecan una oportunidad para jugar. Quiz no querran... T eres uno deca la nia irritada. Y t eres otra dijo el muchacho, con tono acusatorio en la voz. Dame eso. Y se oy el ruido fsico de una pelea entre ambos. Encendi un cigarrillo, tom sus ropas y comenz a vestirse. En un rincn de la habitacin, apoyado contra la pared, haba un rifle MV-3. Lo mir de reojo y se detuvo, recordando por un momento todo lo que aquella antigua arma representaba. Una vez, estuvo preparado para hacer frente a los chinos rojos con aquel rifle. Pero no tuvo necesidad de usarlo, porque los chinos rojos no aparecieron..., al menos, en persona. Sus representantes, en forma de Radiaciones Hinkel, llegaron, no obstante, y no fue preciso que ningn ejrcito de hombres californianos tuviera que echar mano a los rifles MV-3, y combatir. La radiacin, procedente de un satlite Avispa-C, haba hecho el trabajo de destruccin esperado y los Estados Unidos haban desaparecido. Pero las gentes de China no vencieron en aquella guerra. Ninguno venci. La radiacin, extendindose en una gigantesca ola envolvente y distribuida por toda la faz de la Tierra, lo envi todo al diablo. Pete se aproxim al viejo MV-3 y lo sostuvo en sus manos, como en su juventud lo haba hecho. Aquella arma tena ciento treinta aos de antigedad. Disparara an? Quin iba a preocuparse..., no haba nadie a quien matar. Solamente un psicpata pensara en buscar a alguien para hacerlo y, an as, probablemente cambiara de opinin. Despus de todo, apenas si quedaban diez mil personas en toda California... Volvi a dejar el antiguo rie en el rincn que antes haba ocupado. Aquella arma no haba sido diseada primitivamente como para atacar personalmente. Sus diminutos cartuchos A estaban preparados para penetrar en la slida coraza de los tanques soviticos TL-90 y pulverizarlos. Recordando las pelculas de entrenamiento que haba visto en aquellos das, Pete pens que le habra gustado captar la visin de una gran muchedumbre humana, aunque hubiese sido de chinos rojos... Yo te saludo, Bernhardt Hinkel pens custicamente, inventor de las ltimas armas indoloras..., no, no haban herido a nadie, tuviste razn. No sentimos nada, nadie se dio cuenta. Pero entonces... Se estimul en la medida de lo posible el injerto de la glndula Hynes, y no fue tiempo perdido semejante esfuerzo, ya que gracias a ello, an quedaba gente viva. Y si ciertas combinaciones de varn y hembra resultaban frtiles, no era, por tanto, la esterilidad una condicin absoluta, sino ms bien un estado relativo. Se poda, en teora, tener hijos, de hecho, unos cuantos entre ellos los tenan. Como los chicos que gritaban bajo su ventana, por ejemplo. A lo largo de la calle, un enorme vehculo homeosttico se deslizaba recogiendo desperdicios y comprobando el crecimiento del csped, primero por un lado de la calle y despus por el otro. El rumor persistente de la mquina sobresala por encima de las voces de los nios. La ciudad continuaba mantenindose limpia pens Pete conforme la mquina emita unos pseudpodos para hurgar a tientas en un macizo de camelias. Aquella

ciudad vaca, o virtualmente en tal estado, ya que slo viva un grupo reducido de personas No-B, al menos segn el censo publicado recientemente. Tras la mquina de limpieza, segua otra, an ms complicada, parecida a una chinche gigantesca con veinte patas, movida por s misma, que se ocupaba de reparar y reconstruir cuantas ruinas encontraba al paso, suprimiendo los antiguos destrozos y recomponiendo nuevamente los edificios cados por el paso del tiempo. Pero, para qu? Para quin? Buenas preguntas... Quiz a los vugs les gustase observar desde sus puestos de observacin de los satlites artificiales una intacta civilizacin, mejor que simples ruinas. Tirando la punta del cigarrillo, Pete se fue a la cocina, esperando encontrar algo para el desayuno. No haba ocupado aquel apartamento desde haca aos, pero le bast abrir el refrigerador de la cocina, para encontrar en su interior leche, huevos y tocino, adems de mermelada, todo en buen estado, cuanto necesitaba para un buen desayuno. Antonio Nardi haba sido el ltimo notario residente en la ciudad antes que Pete y sin duda alguna, haba dejado aquello sin saber que iba a perder su ttulo en La Partida y que nunca volvera de nuevo al apartamento. Pero haba algo ms importante que el desayuno: algo que Pete tena que hacer en primer trmino. Se aproxim al videfono y le dijo al efecto Rushmore: Me gustara hablar con Walter Remington, en el condado de Contra Costa. S, seor Garden repuso el videfono. Y la pantalla, tras una leve pausa, se ilumin. Hola respondi agriamente Remington, apareciendo ante la pantalla con una mirada de pocos amigos. Walter an no se haba afeitado aquella maana, tena los ojos enrojecidos y pesados por falta de sueo. Estaba en pijama todava. Qu ocurre tan temprano? pregunt con voz agria. Recuerdas lo que pas anoche? le pregunt Pete. Pues claro que s dijo Walter, tratando de ponerse el cabello en orden. Perd Berkeley y t lo ganaste. No s cmo pudo ocurrir tal cosa. Haba sido mi residencia oficial como notario, ya lo sabes. Claro que s. Tomando alientos, Pete le dijo: Te propongo a cambio tres ciudades del condado de Marn: Ross, San Rafael y San Anselmo. Deseo volver a Berkeley, deseo vivir all. Walter le apunt con el dedo. Pues s que puedes vivir en Berkeley. Pero no como notario, por supuesto, sino como residente No-B. No podra vivir en tales condiciones insisti Pete. Quiero que me siga perteneciendo, no vivir all como un advenedizo o un intruso. Vamos, Walt, no creo que intentes vivir all. Te conozco. Hace demasiado fro y demasiada humedad para ti. A ti te gusta un clima propio de un valle clido y abrigado como Sacramento, o como ese de ah, Walnut Creek. Es cierto convino Remington. Pero..., no puedo negociar Berkeley para que vuelvas a quedarte con ella. No me pertenece. Cuando anoche volv a casa, me estaba esperando un corredor. No me preguntes cmo saba que te la haba ganado en La Partida; pero lo cierto es que lo hizo. Se trata de una gran sociedad financiera del este, la Matt Pendletton Associates. Y t has vendido Berkeley? Pete no poda creer lo que esta viendo y oyendo. Aquello significaba que alguien ajeno al grupo se las haba arreglado para comprar en California. Por qu lo hiciste?

Me propusieron a cambio Salt Lake City dijo Walt, con orgullo infantil. Cmo poda rehusar semejante propuesta? Ahora me reunir con el grupo del coronel Kitchener, que juega en Provo, Utah. Lo siento, Pete. Y pareca culpable de algn crimen cometido. Yo estaba todava un poco trastornado, supongo. Cualquier cosa me pareca magnfica en aquel momento... Para quin ha adquirido la ciudad esa firma de Pendletton Associates? No me lo dijeron... Y t no preguntaste... No admiti Walter. No lo hice. Supongo que debera haberlo preguntado. Deseo recuperar Berkeley dijo Pete enrgicamente. Voy a recuperar el ttulo de propiedad y a volver all, aunque tenga que entregar a cambio todo el condado de Marn. Y mientras tanto, har lo posible por batirte en La Partida y volver a ganrtelo todo, no importa a quin tengas por pareja. Y con un gesto salvaje apag la pantalla del videfono. Cmo pudo Walter haber hecho una cosa semejante? Dejar que la escritura de una ciudad como Berkeley pasara a manos del este... Es preciso que conozca todo este sucio asunto, se dijo Pete. Y sinti, repentinamente, como si supiera de quin se trataba, con una sensacin aguda y desagradable.

III Era una magnfica maana para Jerome Luckman, de Nueva York. Porque y la sola idea le hizo dar un salto de alegra cuando se despert aquel da era el primero que se encontraba en posesin de la ciudad de Berkeley, en California. Operando a travs de Matt Pendletton Associates, se las haba arreglado para entrar en posesin de una hermosa pieza elegida de las propiedades de California, y aquello significaba, adems, que podra tomar asiento en La Partida del grupo Pretty Blue Fox, que se reuna en Carmel todas las noches. Y Carmel era una ciudad casi tan bonita como Berkeley. Sid llam. Venga a mi oficina. Luckman se arrellan en su silln dando chupadas a un cigarrillo delicado mexicano de exquisita manufactura. Su secretario No-B, Sid Mosk, abri la oficina y asom la cabeza. S, seor Luckman. Trigame a ese pre-cog dijo Luckman. Por fin tengo algo til en que emplearlo. Un uso, pens, que justificaba el riesgo de ser descartado de La Partida. Cmo es su nombre? Dave Mutreaux o algo as. Luckman tena buena memoria de las gentes con quienes se entrevistaba; pero un hombre de su posicin tena que ver a muchas personas diariamente. Despus de todo, Nueva York era una ciudad bastante poblada, casi tena quince mil almas. Y muchos nios. Asegrese que venga cuanto antes continu Luckman y que entre de forma que nadie le vea. Tena una reputacin que conservar, y aqul era un asunto delicado. Era ilegal, por supuesto, llevar a una persona de talentos psinicos a La Partida, ya que la psinica, en trminos de jugar en La Partida, representaba una forma de hacer trampas, pura y simplemente. Durante aos, los EEG, los electroencefalogramas, se haban practicado, sistemticamente, a los componentes de cada grupo, pero ya aquella prctica haba ido perdindose. Al menos, Luckman lo crey as. Ciertamente, en el este ya no se haca, porque todos los que posean el talento psinico eran bien conocidos, y el este debera imponer sus leyes para todo el pas, no era la eterna costumbre? Uno de los gatos de Luckman, un macho gris y de pelo corto, se subi a la mesa de su despacho y Luckman le acarici la cabeza con aire ausente, mientras pensaba que si no poda llevar a aquel pre-cog a La Partida ira l mismo en persona. Ciertamente, que ya haca ms de un ao que no jugaba; pero haba sido el mejor jugador de los contornos. De qu otra forma pudo haber llegado a ser el notario de las apuestas para el Gran Nueva York? Y en aquellos das se haban hecho apuestas de enormes competiciones. Con grandes jugadores a los que Luckman haba convertido en simples No-B de un simple manotazo. No, no hay nadie que pueda batirme en el farol pens Luckman. Y todo el mundo lo sabe. Sin embargo, con un pre-cog..., era una cosa absolutamente segura. Y le gust mucho ms la idea que fuese una cosa segura, porque aunque era un experto en los envites a farol, en el fondo no le gustaba jugar. l no haba jugado porque le apasionara el juego, sino para ganar. Por ejemplo, l haba puesto fuera de combate a Joe Schilling, el gran jugador. Joe, ahora, regentaba un negocio de venta de discos antiguos, en Nuevo Mxico, una vez terminados sus das de jugador. Recuerdas cmo bat a Joe Schilling? pregunt a Sid. Aquella jugada la tengo viva en la memoria, con todo detalle. Joe sac un cinco con los dados y tir una carta de la quinta baraja. Se qued mirando a la carta demasiado tiempo. Yo saba que estaba pensando en tirarse un farol. Finalmente, movi su pieza a ocho casillas de distancia hacia delante y la coloc en el cuadro de la mxima apuesta, lo que significaban ciento cincuenta mil dlares, producto de la herencia de un to suyo. Yo me qued mirando a la pieza...

Luckman estuvo seguro, quiz por haber heredado algn talento psinico que en aquel momento estaba leyendo la mente de Joe Schilling. S, haba tirado un seis, sinti con absoluta conviccin. Y puesto que pona la pieza en la octava casilla, era un farol, sin duda alguna. Y lo dijo en voz alta, reclamando farol para la jugada de Schilling. En aquella poca, Joe Schilling haba sido el notario de las apuestas de la ciudad de Nueva York y poda batir a cualquiera en La Partida; resultaba raro que algn jugador le reclamase farol en cualquiera de sus jugadas. Levantando su cabezota encrespada, Joe Schilling le haba mirado fijamente. Quieres, realmente, ver la carta que he tirado? pregunt Joe. S. Y esper, casi sin respiracin, dolindole los pulmones por el esfuerzo. Si estaba equivocado, si la carta realmente fuese un ocho, Joe habra ganado y su autoridad sobre Nueva York estara mucho ms segura. Joe Schilling repuso con calma: Era un seis. Y la mostr de cara, tirndola sobre el tablero. Luckman tena razn, haba sido un farol. Y el ttulo de propiedad de Nueva York pas a sus manos. El gato que haba sobre la mesa maull pidiendo su desayuno. Luckman lo puso en el suelo. Parsito! le dijo, aunque, en el fondo, les tena simpata a los gatos y senta devotamente que le traan suerte. Haba tenido dos gatos con l en aquella famosa partida en que bati a Joe Schilling; a lo mejor la suerte se la proporcionaron ellos, ms bien que por su talento psinico. Tengo a Dave Mutreaux en el videfono le advirti su secretario. Est aguardando. Quiere usted hablarle personalmente? Si es un genuino pre-cog repuso Luckman ya sabe qu es lo que deseo. Por tanto, no hay necesidad que le hable nada. Las paradojas de la precognicin le haban aburrido siempre. Corte el circuito, Sid, y si no aparece por aqu, probar que no es tan bueno. Permtame decirle, seor dijo Sid humildemente; si no le dice usted nada l no podr prever la actual circunstancia, no es cierto? Puede prever la actual entrevista conmigo respondi Luckman. Aqu, en mi oficina. Donde tengo que darle instrucciones. Supongo que ser as, seor admiti Sid. Berkeley dijo Luckman en un murmullo como hablando para s. Hace ya ocho o nueve aos que no he ido por all. Como casi todos los notarios de las apuestas, prefera no entrar en una zona que no le perteneciese, era como una supersticin, quiz, pero para l, indudablemente, aquello le daba mala suerte. Me gustara saber si todava sigue haciendo la humedad y la niebla de siempre. Bien, pronto lo ver. Y sac de un cajn el ttulo de propiedad que el corredor le haba llevado. Veamos, quin fue el ltimo propietario consider, mientras lea el ttulo. Walter Remington, ste fue quien lo gan, en la pasada noche, y lo vendi inmediatamente. Antes que l, aparece un tipo llamado Pete Garden. No me sorprendera saber que est ahora mismo dado a todos los diablos, o lo estar cuando lo descubra. Desear, probablemente, reconquistarlo otra vez. Pero nunca lo conseguira, se imagin Luckman, al menos de l. Va usted a volar hacia la costa, seor? pregunt Sid. Ahora mismo repuso Luckman. En cuanto haga mis maletas. Voy a pasarme unas vacaciones en Berkeley, suponiendo que me guste quedarme all, y que no lo encuentre en ruinas. Una ciudad en ruinas es algo que no puedo soportar. No me importa que est vaca, como es de esperar. Pero no cada y arruinada. Se encogi de hombros, estremecindose. Si haba algo que con toda seguridad proporcionaba la mala suerte, era una ciudad convertida en ruinas, como la mayor parte

de las ciudades del sur lo estaban. En sus primeros tiempos de notario de apuestas, haba vivido en algunas ciudades de Carolina del Norte. Nunca pudo olvidar sus experiencias de tales tiempos. Podra ser yo notario honorfico mientras est usted ausente? pregunt Sid. Pues claro que s afirm Luckman. Voy a darle por escrito el ttulo con su pergamino, su sello en oro y lacre y su cinta correspondiente. De veras? dijo Sid, mirndole como no creyendo lo que oa. Luckman se ech a rer. Te gustar, Sid. Habr muchas ceremonias. Como l Pooh-bah, en el Mikado. Lord Notario Honorfico de la gran ciudad de Nueva York, con los impuestos correspondientes que ello implica. De acuerdo? Ruborizndose de placer, Sid contest: He comprobado que ha trabajado usted mucho para conseguir este ttulo en los ltimos sesenta y cinco aos en esta zona, seor. Ha sido tambin para mejorar mis planes sociales en el distrito. Cuando tom el ttulo, apenas si vivan por aqu unos cuantos cientos de personas. Considera ahora la poblacin existente. Se me debe a m, no directamente, sino por haber dado nimos a la gente No-B a jugar en La Partida, estrictamente para emparejarse y renacer las parejas, no es un hecho evidente? Es cierto, seor Luckman dijo Sid. Es un hecho cierto. Y, en consecuencia, una gran cantidad de parejas frtiles se unieron, cosa que de otra forma hubiera resultado impracticable... Desde luego, seor repuso Sid, asintiendo con la cabeza. En la forma en que ha manejado usted el asunto, puede decirse que est usted haciendo volver a la vida a la raza humana. Y no lo olvides dijo Luckman, inclinndose para recoger a uno de sus gatos del suelo, una hembra negra, Manx. Te llevar conmigo dijo, mientras la acariciaba. Quiz se llevase otros cinco o seis gatos ms, podran darle buena suerte... Y tambin, aunque no lo expres, para tener alguna compaa. Nadie le tena aprecio en la costa; all no tena a sus gentes, a los No-B que le dijesen adis al tropezarse con ellos de vez en cuando. Pensando en aquello se sinti triste y deprimido. Pero despus de haber vivido all tanto tiempo y haber contribuido a la reconstruccin humana de Nueva York, no estara su pasado vaco y sin significacin. Fantasmas, pens, de nuestra vida en la forma en que se haba desarrollado, cuando la poblacin humana estaba reconstruyndose de sus cicatrices del planeta, cuando se pensaba en los viajes interplanetarios. Poblaciones enteras dispuestas a emigrar en la gran aventura espacial, cuando aquellas bestias estpidas de los chinos haban empleado el invento de aquel ex nazi de la Alemania Oriental, aquel Bernhardt Hinkel. Qu lstima que Hinkel no estuviera vivo todava. Cmo le habra gustado pasar a solas un rato con l, sin tener testigos... nicamente poda haber una persona que conociese la forma de enfrentarse con Matt Pendletton Associates, decidi Pete, conforme abandonaba su apartamento de San Rafael y se daba prisa para llegar hasta su coche estacionado. Vala la pena hacer un viaje hasta Nuevo Mxico, hacia la casa del coronel Kitchener, en Albuquerque. De todos modos, tena que ir all en busca de un buen disco. Dos das antes haba recibido una carta de Joe Schilling, el ms famoso vendedor de discos raros del mundo. Se relacionaba con una grabacin de Schippa que haba buscado con muchsimo inters y que por fin Joe le haba avisado que tena a su disposicin, aguardndole. Buenos das, seor Garden le salud el coche volador, al abrir la puerta con la llave. Hola! repuso Pete, preocupado.

En aquel momento, los dos chiquillos que haban estado disputando bajo la ventana, se le aproximaron, a la puerta de la casa. Es usted el notario? pregunt la nia, descubriendo su insignia y la banda brillantemente coloreada que ostentaba en el brazo. Nunca le habamos visto, seor. La chiquilla aparentaba tener unos ocho aos. Ha sido porque no haba estado aqu, en el condado de Marn, durante aos, hijita explic Pete. Y caminando a su encuentro, Pete les pregunt: Cmo se llaman? Yo soy Kelly dijo el muchacho. Apareca con aire de ser menor que su hermana. Debera tener unos seis aos. Ambos tenan un hermoso aspecto. Se alegr de verles por aquella rea desolada. Mi hermana se llama Jessica. Y tenemos una hermana mayor que se llama Mary Anne, que no est aqu. Ahora est estudiando en San Francisco. Tres hijos en una familia! Aquello resultaba impresionante. Cul es vuestro apellido? pregunt Pete. Mc Claim repuso la nia. Y con orgullo, aadi: Mi padre y mi madre son las nicas personas en toda California que tienen tres hijos. Me gustara conocerlos. Vivimos en aquella casa dijo Jessica, apuntando al lugar. Es divertido que usted no conozca a mi padre, ya que usted es el notario. Fue mi padre quien organiz la maquinaria de limpiar las calles y reconstruir los edificios en ruinas, habl con los vugs y ellos estuvieron de acuerdo en mandarle las mquinas. No tienen miedo de los vugs, verdad? No, seor. Y los dos chiquillos movieron la cabeza negativamente. Luchamos en una guerra terrible contra ellos dijo Pete. Pero de eso hace ya mucho tiempo contest la nia. Es verdad convino Pete. Bien, apruebo vuestra actitud. Y dese haberla compartido. Desde la casa, abajo en la calle, surgi una mujer esbelta caminando hacia ellos. Mam! grit Jessica excitada. Mira, aqu est el seor notario! La mujer, una atractiva joven de cabellos negros, que vesta unos elegantes pantalones y una camisa de algodn de colores, se aproxim radiante de juventud. Bien venido al condado de Marn dijo a Pete. No se deja usted ver mucho por aqu, seor Garden. Le tendi la mano que estrech Pete. Le felicito, seora. Por tener tres hijos? repuso sonriendo. Come dice la gente, es suerte, ms bien que habilidad o inteligencia. Qu tal una taza de caf antes que se marche de aqu? Despus de todo, quiz no vuelva ms por este condado... Volver afirm Pete. Ciertamente. Y la mujer no pareci muy convencida, y su hermosa sonrisa estaba ligeramente teida de irona. Ya sabe usted, seor Garden, se le tiene por aqu como una especie de leyenda para nosotros, los No-B del distrito. Vaya! Ya tenemos materia de conversacin para animarnos durante semanas en el futuro, contando nuestro encuentro con usted... Pete no pudo discriminar si la seora Mc Claim apareca sardnica; no obstante, a despecho de sus palabras, el tono en que las pronunci pareca inocuo. Pero Pete estaba confuso. Realmente, pienso volver dijo. He perdido Berkeley, donde yo... Oh! exclam la seora Mc Claim incrementando su atractiva sonrisa. Ya veo. Mala suerte en La Partida. Y sa es la causa que nos haya visitado... Ahora me marcho a Nuevo Mxico dijo Pete entrando en el coche. Posiblemente les ver ms tarde. Y cerr la puerta del coche volador. Adelante orden al efecto Rushmore del aparato.

Mientras el coche ascenda por el aire, los chiquillos le dijeron adis agitando graciosamente las manos, y su madre se abstuvo de hacerlo. Por qu tal animosidad? O sera que Pete lo habra supuesto, sin fundamento real? A lo mejor, ella estaba resentida con la existencia de la separacin de grupos de gente B y No-B y quiz tambin, considerase una injusticia, que tan pocas personas tuvieran la oportunidad de tener acceso al tablero de La Partida. No tena razn para reprochrselo. Pero por lo visto, no comprenda que en cualquier instante, cualquiera de los B, poda convertirse repentinamente en un No-B. Bastaba con acordarse de lo sucedido a Joe Schilling..., una vez el ms grande notario de las apuestas en el mundo occidental y ahora convertido en un simple No-B, probablemente por el resto de su vida. La divisin no estaba realmente muy bien fijada. Despus de todo, l mismo haba sido tambin un No-B. Haba obtenido su ttulo, por el nico camino posible legalmente: haba solicitado su nombramiento y esperado a que cualquiera de los notarios de las apuestas muriera. Haba seguido las reglas establecidas por los vugs, esperando que un da cualquiera de un mes y de un ao determinados, se produjese la suerte esperada. Y as le lleg el da 4 de mayo del ao 2143. Un notario llamado Rust Lawrence muri en un accidente de automvil en Arizona. Y Pete se convirti en su sucesor, heredando sus derechos y entrando a formar parte de La Partida en un grupo. Los vugs, jugadores hasta la medula de los huesos, eran amantes de tales sistemas azarosos de herencia, y aborrecan las situaciones de causa y efecto. Trat de imaginarse cul sera el nombre de la seora Mc Claim. Era muy bonita, ciertamente. Le haba gustado, a despecho de su actitud, la forma que tena de mirar y de conducirse. Dese conocer ms cosas de la familia Mc Claim; quiz alguno de ellos haba sido notario alguna vez y despus barrido de la lista. Aquello pudiera explicarlo muy bien. Tendra que preguntar y procurar enterarse, de todas formas. Despus de todo, ellos tenan tres nios y eran muy bien conocidos. Joe Schilling lo oa todo. Le preguntara.

IV Claro que s le dijo Joe Schilling conducindole a travs del desorden y el polvo que reinaba en su tienda de discos, hacia las habitaciones de su vivienda situadas en la parte trasera del edificio. Conozco a Patricia Mc Claim. De qu forma te la has tropezado? le pregunt Joe, inquisitivamente. Los Mc Claim estn viviendo en mis dominios. Pete se las fue arreglando para pasar a travs de enormes pilas de discos, cajas de cartn, catlogos y anuncios de un pasado lejano. Cmo te las arreglas para encontrar una cosa que busques en un sitio as? dijo a su amigo. Tengo mi sistema repuso Joe vagamente. Te dir por qu Patricia Mc Claim est tan amargada. Estaba acostumbrada a ser una B; pero fue desterrada de La Partida. Por qu? Pat es una telpata. Joe limpi de la mejor forma posible un rincn de una mesa en su cuarto de estar y deposit en ella dos tazas de t. A propsito, un t grande? Ah, s, gracias, Joe. Te consegu tu disco de Don Pasquale le dijo Schilling mientras le serva el t de una tetera de cermica negra. El aria de Schippa. Da-dum da-da-da. Una hermosa pieza musical y de canto. Mientras canturreaba algo entre dientes sac azcar y limn de un viejo aparador que apareca encima del fregadero. Perdona, tengo ah un cliente. Hizo un gesto a Pete, apuntando a travs de la vieja y polvorienta cortina que separaba sus habitaciones del local de la tienda. Pete pudo comprobar la presencia de un joven alto y flaco con gafas de concha y cabeza afeitada; el joven estaba preocupado rebuscando en un catlogo viejo de antiguos discos. Es un chiflado. Come yogurt y practica el yoga. Y enormes cantidades de vitaminas E para adquirir virilidad. El joven habl tartamudeando ligeramente. Oiga, ti-tiene algunos discos de-de Claudia Muzio, se-seor Sch-chilling? Slo la escena de la carta de La Traviata repuso Schilling sin moverse de la mesa. Encuentro a la seora Mc Claim fsicamente muy atractiva opin Pete. Oh, s. Muy vivaz. Pero no es para ti, Pete. Ella es lo que Jung describi como un tipo de mujer introvertida. El tipo de mujer inclinada hacia el idealismo y la melancola. T necesitas una mujer rubia, alegre y que te anime. Algo que te saque fuera de esas crisis de depresiones suicidas que sueles padecer, por una causa o por otra. Schilling acab de tomarse el t, cuyas ltimas gotas le cayeron por su barba descuidada. Bien? Di algo, hombre. O es que te encuentras otra vez deprimido? Vamos, anmate! No, no lo estoy. El joven alto y flaco llam desde la tienda nuevamente. Se-seor Schilling, podra or el disco de Gigli Una furtiva lgrima? Pues claro que s respondi Joe, rascndose la barba. Oye, Pete, he odo rumores que has perdido Berkeley. S confirm ste. Y Matt Pendletton Associates... Tiene que haber sido Lucky Jerome Luckman, el hombre de la suerte respondi Joe. Oh, Dios! Es un duro en La Partida, que me lo cuenten a m... Ahora tomar asiento en tu grupo, y bien pronto ser el dueo de toda California. No podra alguien jugar contra Luckman y batirle? Pues claro que s. Yo podra. Pete se le qued mirando fijamente. Hablas en serio? Pero l te barri de La Partida. Eso se hizo un caso clsico y famoso... Fue cosa de mala suerte dijo Joe. Si tuviera ms ttulos de propiedad que poner en juego, estara en condiciones de batirle en poco tiempo. Y sonri dbilmente. El farol es una jugada fascinante. Como en el pker, se combina la suerte y la habilidad a

partes iguales; puedes ganar con ambas o perder igualmente por las dos. Yo perd por la ltima, en una simple baza, por una simple corazonada de ese Luckman, que el diablo se lleve. No fue, pues, habilidad por parte suya... Diablos, no! Luckman es para la suerte lo que yo para la destreza. Deberamos llamarnos el hombre de la suerte y el hombre de la destreza. Si tuviera una oportunidad y pudiese comenzar de nuevo... Joe se interrumpi bruscamente. Lo siento. Te apoyar afirm Pete. No puedes permitirte ese lujo. Yo soy muy caro y costoso; porque no comienzo ganando en seguida. Mi factor de destreza se lleva algn tiempo, para superar las jugadas sucesivas, tales como la famosa con la que Luckman me barri de La Partida. Desde la tienda, llegaron los acordes y la voz incomparable de Gigli. Schilling se detuvo un momento para or el disco. Al otro lado de la mesa, su loro Eeore saltaba en su jaula por la aguda y pura voz del italiano. Schilling dirigi al loro una mirada reprobatoria. Tu manecita est helada dijo Schilling. La primera impresin que grab Beniamino Gigli de esto fue, con mucho, la mejor. No has odo nunca la ltima? Fue la pera completa y fue una grabacin tan mala, que parece increble. Espera. Se call unos instantes escuchando. Un disco soberbio dijo a Pete. Deberas tenerlo en tu coleccin, Pete. No me preocupa mucho Gigli. Parece sollozar todo el tiempo. Es un prejuicio tuyo repuso Joe algo irritado. Era un italiano, y es en ellos tradicional... Tito Schippa no lo haca. Schippa fue un autodidacta. El muchacho alto y flaco de la tienda se aproxim llevando en la mano el disco de Gigli. Cu-cunto es? Ciento veinticinco dlares repuso Joe. Madre ma! protest el muchacho; pero se ech mano a la cartera. Bien pocos de stos sobrevivieron a la guerra con los vugs explic Joe mientras envolva cuidadosamente el disco. Dos clientes ms entraron en la tienda en aquel momento, un hombre y una mujer, ambos de pequea estatura y achaparrados. Joe les salud. Buenos das, Les, Es. Dirigindose a Pete le dijo: Te presento al seor y seora Sibley, como t, amantes del buen canto. Son de Portland, Oregn. El notario seor Garden. Hola, seor Garden salud Les Sibley, en el tono de deferencia que sola emplear un No-B con un B. Dnde acta usted, seor? En Berkeley y recordando mejor, corrigi: Bien, antes en Berkeley, y ahora en el condado de Marn, en California. Qu tal, seor Garden? salud a su vez la seora, en un tono ultraafectado que siempre haba encontrado Pete cargante. Le dio la mano que Pete, al estrecharla, encontr hmeda y suave. Apostara a que tiene usted una hermosa coleccin, quiero decir, la nuestra es apenas nada. Slo unos cuantos discos Supervia. Supervia! exclam Pete interesado. Qu tienen ustedes? No puedes eliminarme, Pete advirti Joe. Es un convenio tcito que los clientes no puedan comerciar entre ellos. Si lo hacen, dejo de venderles. De todas formas, t tienes todos los discos que tienen Les y Es, y una pareja ms, de propina. Tom los ciento veinticinco dlares del joven, y ste abandon la tienda. Cul es la mejor grabacin que considera usted se haya hecho jams? pregunt Es Sibley a Pete. La del Every Valley de Aksel Schitz repuso Pete con aplomo.

Y yo digo amen a eso convino Les, moviendo la cabeza en conformidad con el fallo de Pete Garden. Tras haberse marchado los Sibley, Pete pag a Joe el disco de Schippa que Schilling envolvi con exagerado cuidado. Despus, tom aliento pesadamente. Joe, podras conseguir que Berkeley volviera a mi poder? pregunt ansiosamente Pete. Posiblemente repuso el interpelado tras una pausa. Si alguien puede hacerlo, se soy yo. Hay una regla en el juego, aunque poco aplicada, que dos personas del mismo sexo pueden figurar como compaeros en el juego del farol. Podramos ver si Luckman acepta y lo someteramos al comisionado vug de tu distrito. Creo que se ser seguramente un vug que se llama a s mismo U. S. Cummings dijo Pete. Le conoca por haber tenido con l ms de una disputa, si bien crey que tal vug se comportaba de buena forma, en cierto modo. La alternativa sera coment pensativamente Joe que temporalmente me hicieras escritura de alguna de las zonas que te quedan; pero como dije antes... Te encuentras en buena forma? pregunt Pete. Hace ya aos que jugaste en La Partida. Posiblemente concedi Joe. Pronto lo descubriremos, espero, con el tiempo. Pienso... Y mir hacia el exterior de la tienda, donde otro coche acababa de estacionar y un cliente entraba ya en la tienda. Era una preciosa chica pelirroja y tanto Pete como Joe olvidaron temporalmente la conversacin. La joven, evidentemente extraviada en aquel caos de la vieja tienda, erraba sin rumbo fijo de una a otra estantera. Ser mejor que la ayude dijo Joe. La conoces? Es la primera vez que la veo. El viejo Schilling se estir la corbata, se alis cuanto pudo su arrugada americana y se dirigi sonriente hacia la muchacha. Seorita, puedo ayudarla en algo? Quiz... repuso con voz dulce y femenina. Pareca consciente de misma y dirigindose a Joe, sin mirarle directamente, pregunt: Tiene algunos discos de Nats Katz? Por fortuna, no, seorita repuso Joe. Me ha estropeado el da dijo volvindose hacia Pete Garden. Una chica preciosa que entra en mi tienda a preguntar por un disco de Nats Katz... Quin es Nats Katz? pregunt Pete Garden. La chica, sacada de su timidez por la sorpresa, contest enrgicamente: Es que no han odo hablar de Nats? Por el tono de asombro de la joven se comprenda que apenas poda creerlo. Vaya, pues si est todas las noches en los programas de la televisin y es el grabador de discos ms famoso de todos los tiempos! El seor Schilling no vende canciones populares dijo Pete; slo se dedica a la buena msica clsica. Y sonri a la joven. Con la operacin de las glndulas Hynes, resultaba siempre difcil apreciar la edad de una persona, pero en aquel caso le pareci evidente que deba ser muy joven, no mayor de diecinueve aos. Tendr usted que perdonar al seor Schilling, seorita continu Pete. Es un hombre viejo y permanece ligado a sus antiguos hbitos. Vamos, hombre gru Schilling; no me gusta un pepino ese gnero de canciones populares... Todo el mundo escucha a Katz dijo la chica, todava indignada. Incluso mis padres. El ltimo disco de Nats Paseando al perro se ha vendido en ms de quinientos

ejemplares. Ustedes son realmente unas personas muy extraas. Ser mejor que me vaya. Y comenz a dirigirse hacia la puerta de la tienda. Espere dijo Schilling en un tono sorprendido, caminando tras ella. No la conozco, seorita? Creo haber visto una telefoto de usted... Es posible... S, usted es Mary Anne Mc Claim. Y se volvi hacia Pete Garden. sta es la tercera hija de la mujer a quien saludaste ayer. Es una curiosa sincronicidad que haya venido aqu; recordars las teoras de Lung y de Wolfgang Pauli sobre los principios conectivos acausales. Y dirigindose hacia la joven dijo: Este seor es el notario de su distrito, Mary Anne. Le presento al seor Pete Garden. Hola! dijo la chica, sin sentirse impresionada en absoluto. Bien, tengo que marcharme. La joven se encamin resueltamente hacia la salida y entr en su coche, y Pete y Joe Schilling la observaron despegar y alejarse de la tienda. Qu edad imaginas que pueda tener? pregunt Pete. Yo lo s, porque ahora recuerdo haberlo ledo. Tiene dieciocho aos. Es uno de los veinticinco estudiantes del Colegio del Estado de San Francisco, en ciencias histricas. Mary Anne fue la primera nia nacida en San Francisco, en los ltimos doscientos aos. El tono de su voz se hizo sombro. Dios salve al mundo dijo si algo le ocurre por accidente o enfermedad... Ambos permanecieron silenciosos. Me recuerda un poco a su madre observ Pete. Es sorprendentemente atractiva dijo Schilling mirando a Pete. Supongo que ahora cambiars de opinin y que querrs apoyarla a ella en vez de a m. Ella no habr tenido nunca una oportunidad de jugar en La Partida. Qu quieres decir con eso? Que hara una mala compaera en el juego... Eso es cierto dijo Joe. Y es preciso tenerlo en cuenta. Y a propsito, cul es tu estado legal ahora, Pete? Cuando perd Berkeley, Freya y yo nos separamos. Ahora es la seora Gaines. Estoy buscando una esposa. Pero tienes que buscar una que pueda jugar... advirti Joe. Una esposa propia para un jugador como t. O perders el condado de Marn al igual que perdiste Berkeley, y entonces, qu piensas hacer? El mundo no podra soportar dos negocios de venta de discos raros como ste... He estado pensando muchos aos en lo que hara si quedo eliminado de La Partida dijo Pete. Creo que me convertira en un granjero... Joe Schilling solt una risotada. Ah, claro que s. Ahora dime que nunca has hablado tan serio en toda tu vida... Nunca he hablado tan seriamente en toda mi vida repiti Pete como en un eco. Bien..., y dnde? En el valle de Sacramento. Criara buenos viedos. Ya he estado mirando el sitio. Realmente, era cierto que ya haba discutido aquello con el vug U. S. Cummings, como comisionado del distrito, si podra recibir el equipo y herramientas necesarios para tal propsito, y fue un proyecto que los dos haban apoyado en principio. Por Dios Santo, Pete! exclam Joe. No creo que hables en serio... Pues claro que s, Joe. Y te cargar las uvas a un precio extra; porque te supongo rico tras todos estos aos vendiendo esos discos raros en exclusiva... Ich bin ein armer Mensch protest Schilling. Soy un pobre. Bien, Joe. Seguramente podramos hacer algn trato. Cambiaramos vino por discos antiguos. Hablando en serio dijo Joe. Si Luckman entra en tu grupo y tienes que jugar contra l, yo deber entrar en La Partida como compaero tuyo. Y dio una palmada en

el hombro de su amigo, dndole nimos. No te preocupes. Entre los dos podremos batirlo. Naturalmente, espero que no bebas mientras dure el juego, Pete. He odo hablar sobre eso, viejo amigo; estabas como una cuba cuando perdiste Berkeley. Apenas si pudiste salir de la sala de juego y meterte en tu coche... Estuve bebiendo despus de aquello repuso Pete con dignidad. Lo hice para consolarme... Bien, sea lo que fuere, mantengo mis condiciones. Nada de beber por tu parte, si llegamos a ser compaeros de juego; eso hay que desterrarlo, al igual que las pldoras de medicamentos de toda clase. No quiero que tus arrestos se vean mermados por la accin de los tranquilizantes, especialmente del gnero de la fenotiazina. Yo, particularmente, desconfo en absoluto de su eficacia, pero s que t las tomas regularmente... Pete permaneci silencioso. Se encogi de hombros y anduvo errabundo por la tienda, huroneando entre los estantes. Pareca desmoralizado. Y practicar continu Joe. S, voy a entrenarme, y a ponerme en forma. Quiz me est convirtiendo poco a poco en un dipsmano dijo Pete. Y con una probable duracin de vida de doscientos aos..., ello resultara algo terrible... No lo creo objet Joe. Tienes un carcter demasiado tristn para convertirte en un alcohlico. Yo temo ms que... y Joe se detuvo vacilante. Vamos, contina y dilo. El suicidio. Pete Garden sac un viejo disco La Voz de su Amo de una estantera y examin la etiqueta con atencin, evitando la mirada viva de su amigo. Te encontraras mejor si volvieras con Freya? le pregunt Schilling. No repuso Pete de mala gana. Es algo que no puedo explicar sobre la base del buen sentido; porque hacamos una buena pareja. Pero haba algo intangible entre nosotros, algo que no iba bien en absoluto. En mi opinin, y es la causa para que hayamos perdido en la mesa de juego, de alguna forma ni ella ni yo podemos formar una buena pareja. Y record a Janice Marks, ahora Janice Remington. Entre los dos haban cooperado con xito, al menos as le pareca a l. Pero, por supuesto, matrimonialmente no haban tenido suerte. En realidad, Pete Garden nunca haba conseguido tener una suerte, en toda su vida no haba conseguido tener progenie. Aquella maldita China roja... Schilling dijo, has tenido algn hijo? S repuso ste. Pens que lo sabra todo el mundo. Un muchacho, que ahora tiene once aos, en Florida. Su madre fue mi... y pens unos instantes, s, mi decimosexta esposa. Slo tuve dos esposas ms cuando Luckman me barri de La Partida. Cuntos tiene Luckman exactamente? Tengo entendido que ha engendrado nueve o diez hijos... Creo que son once. Por Cristo! exclam Pete. S, tenemos que encararnos con los hechos y la realidad advirti Joe. Ese Luckman, es en muchos aspectos, el hombre ms inteligente y ms valioso de cuantos hombres viven actualmente. El de ms xito con los hijos, el jugador de mayor xito en La Partida y quien ha logrado las enormes mejoras en la situacin de los No-B en su distrito... Bien dijo Pete. Hay que reconocerlo... Y otra cosa continu Joe imperturbable; los vugs le quieren. De hecho, todos y cada uno de los vugs le aprecian grandemente. No te has encontrado nunca con l, verdad? No. Ya comprobars cuanto te digo, cuando llegue a la costa y se una al grupo Pretty Blue Fox.

Me alegro mucho de verle por aqu dijo Luckman a Dave Mutreaux, el premonitor. Lo senta realmente, al decirlo as, porque haba demostrado la realidad de su talento premonitorio. Era, sin duda alguna, un hecho evidente que podra utilizar a Mutreaux para sus propsitos. Mutreaux, un tipo delgado, bien vestido y de edad mediana, era de por s un miembro jugador y tambin notario, aunque a escala reducida, con su pequeo distrito en el oeste de Kansas, si bien de poca importancia. Se sent, seguro de s mismo, en el amplio silln frente a la mesa de Luckman y comenz a charlar con su oponente, con un ligero tartamudeo en sus palabras. Debemos tener mucho cuidado, seor Luckman. Un cuidado extremado. Yo he estado limitndome a m mismo severamente, tratando de guardar a toda costa mi cualidad premonitoria fuera del alcance de la gente. Yo s muy bien lo que usted quiere que haga, por haberlo previsto; de hecho lo saba cuando vena en mi coche. Y francamente, estoy realmente sorprendido que un hombre de su suerte y categora quisiera emplearme. Y por las facciones del premonitor cruz una sonrisa casi insultante. Me temo continu Luckman que los jugadores de la costa se nieguen a sentarse a la mesa, en cuanto me vean aparecer por all. Todos estn unidos contra m y conspiran para conservar sus ttulos de propiedad bien encerrados en sus cajas fuertes, antes que arriesgarlos sobre el tapete. Debe usted saber, David, que todava ignoran que a estas horas soy el dueo de Berkeley... Lo saben todos afirm Mutreaux. Cmo es posible? S, amigo mo, los rumores se propagan rpidamente. Lo he odo personalmente de ese tipo que se asoma con frecuencia a la televisin, el cantante Nats Katz. Ha sido una gran noticia, amigos, que Luckman se las haya arreglado para comprar en la costa occidental. Realmente, una gran noticia. En estas o parecidas palabras se ha expresado ese individuo. Humm repuso Luckman, desconcertado. Le dir a usted algo ms continu el premonitor. Cruz sus largas piernas y se puso las manos en el regazo. Puedo prever una extensin mucho mayor de posibles cosas en estas noches prximas, algunas de las cuales sucedern en Carmel, en California, mientras se celebre La Partida con las gentes del grupo Pretty Blue Fox, y algunas de ellas, con usted mismo. David Mutreaux dej escapar una risita entre dientes. Una de las cosas es que esa gente llevar un electroencefalgrafo. No me pregunte por qu. Esas gentes, por lo general, son precavidas; pero esto se sale de lo usual. Mala suerte respondi Luckman sombramente. Si yo voy all y me ponen el electroencefalgrafo y descubren que soy un psinico, sabe usted qu ocurrir? Perder todos los ttulos que tengo en propiedad. Comprende usted mi punto de vista, Luckman? Est usted preparado para reembolsarme todos esos valores que pueda perder? Seguro que s afirm Luckman. Pero ste pensaba en algo ms. Si le aplicaban el electroencefalgrafo a Mutreaux, el ttulo de propiedad de Berkeley sera puesto en entredicho y descubierto, y por ende, decomisado. Lo mejor ser que yo vaya solo, pens Luckman. Pero algn incierto rastro latente en el subconsciente de Luckman, le avisaba que no debera ir. S, permanecer alejado de la costa oeste, eso sera lo mejor. Quedarse all! Por qu tendra que sentir tan aguda aversin a aventurarse a aquel viaje a la costa de California? Sera quiz la supersticin heredada por los notarios de las apuestas de permanecer siempre en su distrito? O se trataba de alguna cosa distinta?

Voy a enviarle a usted de todas formas, Dave dijo resueltamente Luckman. Y correr el riesgo del electroencefalgrafo. Sin embargo, seor Luckman persisti Mutreaux, sigo declinando la invitacin a ir, no puedo correr ese riesgo por m mismo. Y deshaciendo su postura se puso en pie. Espero que pueda hacerlo por usted mismo. Maldita sea, pens Luckman para s. Aquellos notarios de va estrecha eran altaneros, difciles de conseguir... Qu es lo que tiene usted que perder yendo? pregunt Luckman, persistiendo en su empeo. El grupo Pretty Blue Fox jugar con usted y por lo que puedo imaginar, usted les batir en regla; estoy seguro que en la primera sesin nocturna, se har usted con los ttulos ms importantes de California. Claro que es usted libre de rehusarlo. No tiene ninguna obligacin de aceptar. Y se toc la frente con un saludo burln. Gracias dijo finalmente Luckman. Gracias por nada, realmente, pens. Si no fuera por su irracional aversin a aquel viaje... Dios! Podra l mismo ir, pag un alto precio por Berkeley. Tena que ir! De cualquier modo, aquel temor era totalmente fuera de razn. Uno de sus gatos, un macho de color anaranjado, haba cesado de lavarse la cara con una de sus patas y miraba fijamente a Luckman con la lengua colgando absurdamente. S, te llevar conmigo decidi Luckman. Es seguro que me proporciones algn sortilegio mgico de buena suerte. S, t y tus siete vidas, segn la vieja creencia... Mete esa lengua dentro, estpido! orden al gato, irritado. El pobre animal estaba ignorante, sin duda, de lo que era el hado y la realidad. He tenido un gran placer en verle de nuevo, seor Luckman dijo Mutreaux extendiendo la mano, en son de despedida. Es posible que volvamos a vernos en otra ocasin. Dirigi una rpida mirada a su reloj. Se me hace tarde. Casi es la hora de empezar La Partida en mi distrito. Podra comenzar yo La Partida con las gentes del grupo Pretty Blue Fox tan pronto? Esta misma noche? Por qu no? Viendo el futuro como usted lo hace, debe proporcionar una confianza fabulosa coment Luckman. Pues s, resulta muy til. Deseo yo tambin tenerla en este viaje. Luckman pens, en aquel momento, que ya iba sintindose cansado de tantas supersticiones. No tendra necesidad de ningn talento psinico, su permanente buena suerte personal le protegera una vez ms. Sid Mosk, entrando en la oficina, mir de un hombre a otro y despus nuevamente a su jefe. Se marcha usted, seor? pregunt. As es. Prepare mis cosas y crguelas en el auto-auto, tengo la intencin de residir temporalmente en Berkeley antes que La Partida comience esta noche. As me sentir a gusto, como si ya me perteneciera todo aquello. Lo ser opin con optimismo su secretario. Antes que vaya a acostarme esta noche pens Luckman estar sentado con aquella gente de California, y ser como recomenzar una nueva vida... Quisiera saber qu me traer... Y una vez ms, fervientemente, envidi poder tener el talento premonitorio de David Mutreaux.

V En el apartamento que constitua la sala de juego de La Partida en Carmel, formada por los jugadores autorizados del grupo Pretty Blue Fox, propiedad conjunta de todos ellos, la seora Freya Gaines se puso cmoda, sentndose algo retirada de su marido y procurando observar cuidadosamente a todos los que iban entrando. Bill Calumine entr con aire agresivo a travs de la puerta abierta con su camisa y corbata deportiva y saludando a Freya y a Clem. Hola, muchachos salud. Su esposa y compaera de juego, Arlene, le segua con un gesto de preocupacin claramente pintado en sus facciones. Arlene se haba sometido a la operacin de las glndulas Hynes, mucho ms tarde que las dems mujeres del grupo. Hola, amigos! salud Walter Remington, mientras lanzaba miradas furtivas de uno a otro del grupo, juntamente con su radiante esposa Janice. Tengo entendido que tenemos un nuevo miembro coment con voz en la que se denotaba un desasosiego especial. Se dirigi al primer puesto vacante y tom una silla. S le contest Freya. Y t sabes por qu, pens. En aquel momento, apareci el benjamn de la reunin, Stuart Marks, y con l su alta, absurda y casi masculina esposa Yule, vistiendo una chaqueta de cuero y unos pantalones. Estuve escuchando a Nats en la televisin y estaba diciendo... Y tena razn prosigui por l Clem Gaines. Lucky Luckman se halla en este momento en la costa occidental y ha fijado su residencia en Berkeley. Llevando una botella de whisky envuelta en un saco de papel, apareci Silvanus Angst, sonriendo abiertamente a todos los miembros del grupo, en el tono cordial en que siempre sola hacerlo. Inmediatamente tras l, hizo su entrada Jack Blau, con sus obscuros ojos mirando en forma escrutadora a todos los reunidos haciendo signos con la cabeza, para saludarlos a todos; pero sin hablar una palabra. Jean, su mujer, salud a Freya. T podras estar interesada, Freya... Hemos estado preocupados por el asunto de buscarle a Pete una nueva esposa. Estuvimos con los del Grupo Straw Man Special dos horas completas hoy. Y hubo suerte? pregunt Freya, haciendo un esfuerzo para que su voz resultase casual. S dijo Jack Blau. Hay una mujer llamada Carol Holt, que procede de ese grupo y que vendr por aqu esta misma noche, de un momento a otro. Y cmo es? pregunt Freya nuevamente. Inteligente. Bueno, quiero decir insisti Freya, qu aspecto tiene? Pues es bajita, de cabello castao... En realidad no podra describirla muy bien; pero espera un poco y la vers con tus propios ojos. Jean mir hacia la puerta y all apareci Pete Garden, que haba escuchado la ltima conversacin. Hola le salud Freya. Te han encontrado una nueva esposa. Gracias dijo Pete a Jean, con una voz sombra. Bien, es preciso que tengas una pareja para jugar observ Jean. No estoy abatido dijo Pete. Y al igual que Silvanus, llevaba otra botella de whisky cuidadosamente envuelta en un papel, que dej en una vitrina prxima al asiento de Silvanus Angst y se quit el sombrero. En realidad, me encuentro contento. Silvanus dej escapar una risita irnica. Por qu tendra Pete que preocuparse por el hombre que le despoj de Berkeley, no es cierto? Y con un gesto amistoso, meti la mano entre la cabellera de Freya y le desorden el pelo. Ni t tampoco, eh, pequea?

Deshacindose cuidadosamente de los dedos de Silvanus, Freya se recompuso con coquetera sus cabellos, momentneamente desordenados, y respondi: Pues yo s que lo estoy. Creo que es una cosa terrible. Lo es convino Jack Blau. Ser mejor que discutamos eso cuando Luckman venga; es preciso que hagamos algo. Negarle el asiento a la mesa? pregunt Silvanus. Evitar jugar contra l? No se harn ofertas vitales de ttulos de propiedad durante La Partida opin Freya. Ya es un mal asunto que haya puesto los pies en California, y si gana ms... No debemos permitirlo advirti Jack Blau. Y mir con irritacin a Walter Remington. Cmo pudiste hacerlo? Deberamos expulsarte del grupo. Pero t eres un borrico tan grande, que seguramente no tienes la menor idea de lo que has hecho... S que lo comprende intervino Calumine. No intent hacerlo, lo vendi a unos corredores, y ellos inmediatamente... Eso no es una excusa dijo Blau. Podemos hacer una cosa interesante opin Clem Gaines. Podemos insistir en que se someta al electroencefalgrafo. Me he permitido, en vista del asunto, traerme la mquina aqu. Eso podra descartarlo. Tenemos la obligacin de hacerlo y debemos suprimirlo del grupo, como sea. Qu les parece si sometemos el asunto al U. S. Cummings y ver si el vug tiene alguna idea sobre el particular? Yo s que es contrario a que haya un hombre que domine en ambas costas del pas. De hecho, los vugs se irritaron cuando Joe Schilling fue depuesto de su cargo en Nueva York... Lo recuerdo perfectamente. Yo prefiero no tener nada que ver con los vugs opin Bill Calumine. Y mir por todo el grupo reunido. Hay alguien ms que sugiera alguna buena idea para esto? Que hable. Se produjo un silencio embarazoso. Bueno, hay otro medio intervino Silvanus. Asustarlo fsicamente. Ya saben. Aqu estamos seis hombres, contra uno... Tras una pausa, tom Calumine la palabra. Yo estoy por esa solucin. Emplear un poco la fuerza. Al menos, podemos combinarnos contra l en La Partida. Y si... Pero se interrumpi, porque alguien entraba en aquel momento. Amigos, aqu tenemos al nuevo elemento del grupo, que procede del de Straw Man Special, Carol Holt. Jean avanz para tomar a la joven por el brazo y conducirla hasta el interior de la habitacin. Carol, aqu te presento a Freya y a Clem Gaines, Jean y Jack Blau, Silvanus Angst, Walter y Janice Remington, Stuart Marks, Yule Marks y all tienes a tu compaero, Pete Garden. Pete, sta es Carol Holt; empleamos dos horas para convencerla que viniera por ti. Y yo soy la seora Angst dijo la misma, entrando en aquel momento tras Carol. Dios mo! Esta noche es excitante... Dos nuevas personas, segn creo. Freya estudi con ojo crtico a Carol Holt y se imagin cul sera la reaccin de Pete Garden, quien no mostraba ninguna sensacin aparente en su rostro, slo una corts formalidad, conforme saludaba a la chica. Pareca abstrado de cuanto le rodeaba aquella noche. Quiz ser que no se ha recobrado todava de lo sucedido la noche anterior pens. Ni ella tampoco. La chica procedente del Straw Man Special no tena ningn aspecto excesivamente llamativo. Pero, con todo, pareca poseer una cierta personalidad; sus cabellos estaban deliciosamente peinados y el maquillaje, especialmente el de sus ojos, muy discretamente aplicado. Carol llevaba unos zapatos de tacn bajo, sin medias, con una banda de seda india, al estilo oriental, enrollada al cuerpo, hacindola aparecer un poco ms gruesa que la generalidad de las mujeres all presentes. Pero tena una piel delicada y su voz, cuando hablaba, resultaba bastante agradable.

Aun as, Freya obtuvo la conclusin que Pete no se enamorara de ella; no era la clase de mujer que gustaba a Pete Garden. Y cul era el tipo de Pete Garden?, se pregunt interiormente Freya. Ella? No, ella no lo era tampoco. Su matrimonio haba sido slo para una de las partes contrayentes, ella haba sentido solamente todas las emociones de la unin; para Pete todo haba sido una rutina, anticipando de cierta forma la calamidad que haba terminado con su matrimonio, la prdida de Berkeley. Pete le record Freya. Tienes que sacar un tres. Volvindose hacia Calumine, el jefe de La Partida del grupo, Pete le dijo: Prepara el dispositivo y empezar ahora mismo. Cuntas vueltas me estn permitidas? Un completo sistema de reglamentos gobernaba la situacin de La Partida y Jack Blau ech mano del libro de los Reglamentos. Calumine y Jack Blau decidieron finalmente que Pete Garden tena permiso para realizar seis tiradas. No saba que an no hubiera tirado un tres dijo Carol. Espero que no haya hecho semejante viaje para nada. Y se sent en el brazo de un cmodo silln, deshizo los pliegues de su madrs indio y se lo puso sobre las rodillas, unas rodillas redondas y bien torneadas, not Freya, y encendi un cigarrillo, con aspecto aburrido. Sentado frente al dispositivo de juego, Pete comenz. Su primera tirada fue un nueve. Estoy hacindolo lo mejor que puedo dijo a Carol. Y en su voz se adverta un tono de resentimiento. Su nueva relacin comenzaba, segn pudo comprobar Freya, en la forma de costumbre. Resultaba imposible no hallar divertido lo que estaba ocurriendo. Con mal humor y enfurruado, Pete tir de nuevo. Aquella vez era un diez. No podemos comenzar a jugar de ningn modo intervino Janice Remington. Tenemos que esperar que el seor Luckman se encuentre aqu... Buen Dios! exclam Carol Holt. Es que Luckman va a formar parte de este grupo de Pretty Blue Fox? Nadie me lo dijo! Y lanz una mirada reprobatoria en direccin a los Blau. Lo consegu! exclam triunfante Pete Garden, ponindose en pie. Inclinndose para comprobarlo mejor, Calumine constat: S, amigos, es cierto. Lo ha conseguido, es un tres real y verdadero. Y apart el dispositivo de la mesa. Bien, ahora puede tener lugar la ceremonia como est mandado. Y podremos continuar, excepto el hecho de esperar al seor Luckman. Yo soy el recitador de los votos esta semana dijo Angst. Yo administrar la ceremonia. Y se dirigi entre el grupo hasta situarse junto a Pete Garden y Carol Holt, que todava no se haba recobrado de la noticia que tendra que llegar aquella noche al grupo Lucky Luckman. Carol y Pete, nos hemos reunido aqu para testimoniar vuestra entrada en un sagrado matrimonio. Las leyes de la Tierra y de Titn me han dado el suficiente poder para demandarles vuestra voluntaria aquiescencia y realizar y dar forma a este sagrado y legal matrimonio entre ustedes dos. Pete Garden, quieres tomar a Carol por tu esposa legal? S repuso Pete, un tanto sombramente. O al menos, as le pareci a Freya. Y t, Carol Holt. Y Angst se detuvo, porque una nueva persona acababa de aparecer en el umbral. Los dems dirigieron sus miradas en aquel sentido. Lucky Luckman, el gran vencedor de Nueva York, el gran notario apostador del mundo occidental, haba llegado. Todos los ojos convergieron atentamente sobre l. Por favor, no interrumpan sus asuntos por m dijo, y se qued inmvil. Y la ceremonia continu hasta su conclusin. As pues, all estaba el famoso Luckman, pens Freya. Un hombre moreno, bien plantado, con una cara redonda en forma de manzana, de color plido como la paja y una cualidad peculiar vegetal, como si Luckman se nutriese desde el interior. Tena un cabello suave y fino, que no terminaba de cubrirle el crneo.

Al menos, Luckman tena un aspecto limpio y elegante, observ Freya. Sus ropas, sin ser llamativas, denotaban una gran calidad y mostraban un buen gusto. Pero sus manos... Y se encontr mirando fijamente a las manos de Luckman. Las muecas de Luckman aparecan forradas de vello de color pajizo como el de sus cabellos; por el tamao resultaban ms bien pequeas, con dedos cortos y cerca de sus nudillos, parecan estar literalmente sembradas de pecas. Su vez resultaba bien modulada, un poco atiplada. No, aquel hombre no le gustaba a Freya, decididamente. Haba algo raro en l, como si sobre toda su personalidad hubiese un tufo de sacerdote renegado. Miraba dulcemente donde debera hacerlo con dureza y energa. Y en realidad, no hemos previsto estrategia alguna contra l pens Freya. No sabemos cmo actuar y ahora es demasiado tarde. Quisiera saber cuntos de los que estamos en esta habitacin estarn en condiciones de jugar de aqu a una semana. Tenemos que encontrar la forma de detener a este individuo, concluy Freya. Y sta es mi esposa Dotty estaba diciendo Luckman, mientras presentaba al grupo a una mujer de aspecto italiano, ampulosa, de cabellos negros y que sonrea encantadoramente a todos. Pete Garden apenas si le prest atencin. Que traigan el electroencefalgrafo pens, y que se dejen de historias. Se aproxim a Bill Calumine y le susurr al odo la cuestin. Creo que ha llegado el momento del EEG le dijo en voz baja. S. Y Calumine desapareci en el interior de una de las habitaciones del apartamento, acompaado de Clem Gaines. Volvi a los pocos momentos con el aparato, un Crofts-Harrison, en forma de un enorme huevo montado sobre una silla de ruedas, con una serie de conexiones y cables. Haca tiempo que no se haba usado, ya que el grupo era muy estable y todos eran bien conocidos entre s. Pero las cosas haban cambiado. S, pens Pete Garden, todo haba cambiado. All haba dos nuevos miembros, uno de los cuales era totalmente desconocido y el otro un potente enemigo al que haba que combatir con todas las fuerzas al alcance. Y sinti la lucha personalmente, porque aqulla haba sido su pertenencia. Luckman, asentado sus reales en el Hotel Claremont de Berkeley, ahora resida en la demarcacin que haba sido suya hasta entonces. Qu ms poda constituir una clara invasin que aquello? Se qued mirando fijamente a Luckman, que en aquel momento le devolvi la mirada. Ninguno de los dos hombres dijo nada, en realidad no haba necesidad de hablar una palabra. Un electroencefalgrafo dijo Luckman, mientras se sentaba para someterse a las pruebas del aparato y una mueca extraa le recorra las facciones. Por qu no? Y mir a su esposa. No nos importa, querida, verdad? Mostr un brazo donde Calumine adapt el cinturn y la conexin correspondiente. No encontrarn ustedes la menor traza de capacidad psinica en m, seores afirm Luckman cuando el ctodo terminal le fue adaptado en las sienes. Continu sonriendo. A los pocos instantes, la mquina Crofts-Harrison, expeli una cinta registrada del ensayo establecido. Bill Calumine, como interventor oficial del grupo, la examin y despus la pas a Pete. Ambos la examinaron detenidamente. No apareca ninguna actividad psinica revelada en la lectura del EEG; al menos, nada en aquel momento. Podra, no obstante, tenerla el propio Luckman en forma de sentirla y dejarla ir ocasionalmente; aquello era algo comn en determinadas personas. Pero con aquella prueba oficial, nada podan determinar legalmente contra el hombre venido del este. Era una lstima, pens Garden, devolviendo el registro que pas a examen de Silvanus y de Stuart Marks.

Qu, estoy limpio? pregunt Luckman. Su voz aparentaba una calma y un dominio totales de la situacin, llena de confianza. Por qu no? Seran ellos quienes pudieran estar preocupados, no l. Naturalmente que Luckman lo saba bien. Seor Luckman dijo Remington speramente. Yo soy el responsable de haberle permitido invadir este grupo de Pretty Blue Fox. Oh, Remington repuso Luckman. Y extendi la mano, que Walter ignor. Oiga, no tiene nada que reprocharse, lo habra conseguido eventualmente de cualquier otra forma. As es, seor Remington intervino Dotty Luckman. No sienta lstima ninguna, mi marido es capaz de conseguir lo que se propone. Y sus ojos brillaban con orgullo. Es que soy alguna especie de monstruo? pregunt Luckman. Yo juego limpio, jams me ha acusado nadie de hacer trampas. Juego, al igual que cualquiera de ustedes, para ganar, eso es todo. Y mir de uno en otro por todo el grupo, aguardando la respuesta de alguno de ellos. No pareca turbado; sin embargo, era evidentemente una cuestin de forma. Luckman no esper que cambiara la opinin de ninguno, y probablemente no lo hubiera deseado tampoco. Creemos, seor Luckman dijo Pete Garden, que usted posee mucho ms de lo que puede. La Partida no se ha hecho como una excusa ni como medio de lograr un monopolio econmico y usted lo sabe. Y call, mientras los dems asentan con movimientos de cabeza, completamente de acuerdo con la opinin sinceramente formulada por Pete. Les dir a ustedes lo que pienso dijo Luckman. Me gusta ver a todos felices respecto a la marcha de las cosas, pero no veo razn alguna para esta postura ni esa supersticin. Puede ser que ustedes no tengan confianza en su propia capacidad, es posible que sa sea la razn. De todos modos, qu es lo que ocurre? Por cada ttulo de California que gane y se detuvo un instante reflexionando contribuir con otro a favor del grupo, para cualquier ciudad de otro Estado. As no importa lo que ocurra, todos ustedes seguirn manteniendo su calidad de jugadores, quiz no aqu en la costa; pero s en cualquier otro lugar del pas. Y sonri, mostrando una dentadura tan perfecta, que a Pete le pareci, sin duda alguna, que era artificial. Gracias repuso Freya framente. Nadie hizo ninguna ulterior advertencia. Significaba aquello un insulto?, se pregunt Pete. Quiz Luckman era sincero en sus pensamientos, tan sencillo y leal como apareca frente a los sentimientos humanos. Se abri la puerta y un vug entr en la sala. Era el comisionado del distrito, U. S. Cummings. Qu deseara?, se pregunt Pete. Sabran los titanios el cambio de residencia de Luckman venido a la costa oeste desde el este? En aquel momento, el vug saludaba a todos los miembros del grupo. Qu quiere usted? pregunt Bill Calumine. Estamos a punto de sentarnos para comenzar La Partida. Los pensamientos del vug les llegaron claramente a todos telepticamente. Lamento la intrusin. Seor Luckman, cul es la razn de su presencia aqu? Tenga la bondad de mostrar sus ttulos legales para formar parte de este grupo. Oh, vamos repuso Luckman. Usted sabe muy bien que tengo perfecto derecho a sentarme aqu. Se rebusc en los bolsillos interiores de la chaqueta y sac un gran sobre. Qu es esto? Un timo quiz? Extendi unos pseudpodos; el vug inspeccion el ttulo que despus devolvi a Luckman. Ha olvidado usted notificarnos la entrada en este grupo. No tena por qu hacerlo repuso altaneramente Luckman. No es obligatorio.

A pesar de eso insisti U. S. Cummings, forma parte del protocolo. Cules son sus intenciones al venir a este grupo Pretty Blue Fox? Intento ganar, naturalmente declar Luckman. El vug pareci contemplarlo en silencio durante unos instantes. se es mi derecho legal continu Luckman, un poco nervioso. No tiene usted ningn poder para interferirse en esta cuestin. Ustedes no son nuestros amos; permtame recordarle el concordato del ao 2.095 entre sus fuerzas militares y las de las Naciones Unidas. Todo lo que pueden ustedes hacer, son recomendaciones y prestarnos asistencia, o ayuda, cuando la necesitemos. No haba odo que nadie deseara la presencia de usted en este lugar. Y mir a los componentes del grupo buscando la aprobacin de los all reunidos. Nosotros podemos muy bien arreglar este asunto indic Calumine al vug. Est bien intervino Stuart Marks. Vamos, vug, lrguese de aqu. Y U. S. Cummings, el vug comisionado del distrito, se march sin emitir ningn otro pensamiento. Tan pronto como se hubo marchado, Jack Blau dijo: Bien, comencemos La Partida. De acuerdo opin Bill Calumine. Se sac la llave del bolsillo, se dirigi hacia la caja cerrada del dispositivo de juego y unos momentos ms tarde apareca el tablero extendido sobre la mesa, en el centro de la habitacin. Los dems fueron acomodndose en sus asientos, ponindose lo ms confortablemente posible, decidiendo a quin tendran por vecino. Acercndose a Pete, Carol Holt le dijo: Es probable que no lo hagamos muy bien al principio, seor Garden, ya que no estamos acostumbrados a los respectivos estilos de juego... Para Pete, llegaba el momento de decir algo respecto a Joe Schilling. Escuche dijo. Lamento decir esto; pero usted y yo no seremos compaeros por mucho tiempo. Vaya! Y por qu no? Tengo ms inters en recobrar Berkeley que en ninguna otra cosa dijo Pete, incluso que en tener suerte, como se dice popularmente, en sentido biolgico. A despecho de todo, pens Pete, las autoridades, tanto en la Tierra como en las de Titn, al establecer La Partida, consideraban la cuestin, en primer trmino como un medio para conducir al fin deseado de tener hijos, mucho ms que como medio econmico. Usted no me ha visto nunca jugar insisti Carol Holt. Y se dirigi hacia un rincn de la estancia, donde permaneci en pie con las manos enlazadas a la espalda. Yo juego muy bien. Quiz sea as repuso Pete Garden, pero me temo que no lo suficiente como para ganar a Luckman. Jugar con usted esta noche; pero maana traer de compaero a otra persona. No quiero que tome esto como una ofensa. Pero tengo que sentirme forzosamente ofendida dijo Carol. Pete se encogi de hombros. Pues tendr que seguir estando ofendida. Y qu persona es la que piensa traer de compaera? A Joe Schilling. Ese vendedor de discos raros? Y los ojos de color avellana de la chica se abrieron asombrados. Pero... S que Luckman le bati dijo Pete. Pero no creo que vuelva a hacerlo. Schilling es mi mejor amigo y tengo una absoluta confianza en l. Que es mucho ms de lo que siente usted por m, no es eso? No tiene usted inters ninguno en verme jugar... suplic en cierto modo Carol Holt. Ya lo ha decidido. Quisiera saber por qu se ha tomado la molestia de celebrar la ceremonia matrimonial.

Por esta noche dijo Pete. Sugiero dijo Carol Holt furiosa y con las mejillas encendidas que no tengamos que molestarnos ninguno de los dos, ni siquiera esta noche... Oiga, escuche respondi Pete, en un intento de dulcificar la situacin. No intentaba... Eso es, herirme, verdad? Pero lo ha hecho y muy profundamente. En el grupo Straw Man Special, todos mis amigos sienten por m el mayor respeto del mundo. No estoy acostumbrada a semejante trato. Por amor de Dios dijo Pete, levantndose y tomndola del brazo. La condujo precipitadamente fuera de la estancia y del local, a la oscuridad de la noche. Escuche. Tena la intencin de prepararla en el caso que trajese aqu a Joe Schilling; Berkeley era mi plaza oficial de residencia, y no quiero perderla definitivamente por nada del mundo, comprende? Esto nada tiene que ver con usted. Usted puede ser la mejor jugadora de la Tierra. Y la tom por los hombros, mirndola fijamente. Ahora dejemos de discutir y volvamos, ya habrn comenzado a jugar. Carol estaba sollozando. Un momento. Y se rebusc un pauelo, con el que sec las lgrimas y enjug la nariz. Vamos, amigos urgi Bill Calumine, desde el interior de la sala de juego de La Partida. Silvanus Angst, apareci en el umbral. Estamos empezando. Seor Garden, la parte econmica debe mostrarse en este momento, por favor. La pareja entr nuevamente en la sala de juego y Carol se apart discretamente. Estbamos discutiendo sobre estrategia dijo Pete a Calumine. Pero, con respecto a qu? inquiri curioso Remington. Freya mir a Pete, y despus a Carol; de ella no pudo obtener nada, sin embargo. Los dems se preocupaban de observar atentamente a Luckman y no se preocupaban de ninguna otra cosa. Los ttulos de propiedad comenzaron a aparecer en las manos de los jugadores. Con cierta repugnancia fueron depositndolos en la cesta instalada al efecto. Seor Luckman dijo Yule Marks bruscamente, tiene usted que depositar su ttulo de Berkeley; es la nica propiedad de California que posee usted. Tanto ella como los dems, observaron cmo el aludido depositaba en la cesta el sobre conteniendo la escritura de dominio. Espero que lo pierda, y que no vuelva nunca ms a aparecer por aqu. Es usted una mujer demasiado franca contest Luckman con una sonrisa forzada. Su expresin, entonces, pareci endurecerse y permaneci rgido en su asiento. Intenta batirnos a toda costa pens Pete Garden. Tras esto, no habr piedad ninguna y est tan alejado de nosotros como nosotros de l. Aquello se iba convirtiendo en un asunto sucio y desagradable. Retiro el ofrecimiento hecho de dar a ustedes ttulos fuera de California dijo Luckman con aire digno, mientras comenz a mezclar hbilmente un paquete de cartas numeradas con aire de orgullo ofendido. En vista de su hostilidad, est claro que aqu no podr existir ni lo que parecera una caricatura de la cordialidad. Exactamente repuso Remington. Ninguno dijo nada ms; y resultaba evidente para Luckman que todos los miembros del grupo mantenan idntica opinin que la expresada por Remington y anteriormente por Yule Marks. Arrastro para la primera jugada anunci el interventor, Bill Calumine, tomando una carta del montn barajado. Esta gente va a pagar cara su actitud pens Luckman. He venido aqu legalmente y con toda decencia, he hecho todo lo posible; pero slo tengo enemigos a mi alrededor.

Su turno de tirar haba llegado: tir una carta y era un 17. Bien, la suerte pareca que iba a acompaarle. Encendi un cigarrillo mexicano y se ech hacia atrs en su silln, mientras los dems tiraban. S sigui pensando Luckman, fue mejor que David Mutreaux hubiera rehusado venir a La Partida a Carmel. El premonitor tena razn, emplearon la mquina EEG como primera providencia y aquello hubiera echado a perder todos sus derechos. Evidentemente, usted es el primero anunci Calumine. Con su 17 va usted en cabeza. Y todos los dems tuvieron que resignarse a la evidencia. Es la suerte del hombre de la suerte dijo Luckman, y se aproxim al dispositivo metlico de La Partida. Observando a Pete por el rabillo del ojo, Freya pens que habiendo salido a la calle y habiendo vuelto Carol con los ojos hmedos de haber estado llorando, la cosa iba mal antes de empezar. S, era una lstima, pens para s misma. No habra forma para que jugaran como compaeros. Carol sera incapaz de curar a Pete de su incurable melancola..., su estado de hipocondra ya casi crnico. Seguramente Pete volvera a ella irremisiblemente fuera de La Partida. S, tendra que hacerlo o estallara emocionalmente. Le lleg a ella el turno de jugar. La ronda inicial se hizo sin ningn farol. Freya accion el dispositivo y sac un 4. Maldita suerte... Tom la pieza correspondiente, la coloc en el tablero y aquello le mostr el cuadrado tristemente familiar, el que deca: Tasa de impuestos: pagar 500 dlares. Freya pag en silencio y Janice Remington, como banquero, tom los billetes. Freya se senta tensa, como seguramente todos lo estaran, incluso el propio Luckman. Cul de todos ellos sera el primero en reclamar el farol de Luckman? Quin tendra arrestos para hacerlo? Y si le desafiaban, qu podra ocurrir? Acertaran? Freya se sinti desmoralizada. No, no sera ella quien lo intentara. Pero Pete lo hara, estaba segura. Sera, seguramente, el primero era, sin duda, el que ms odiaba a Luckman. Entonces lleg el turno a Pete. Sac un 7 y comenz a mover la pieza hasta el casillero correspondiente. Su rostro no expresaba la menor emocin.

VI Siendo pobre en cierto modo, Joe Schilling posea un viejo coche auto-auto ya renqueante por el uso y los aos y al cual llamaba, familiarmente, Max. Desgraciadamente, no tuvo medios de procurarse uno nuevo. Corrientemente, Max, sola discutir las rdenes que se le transmitan por el efecto Rushmore. No dijo. No ir volando hasta la costa. Puede usted ir caminando. No te lo estoy preguntando, Max, te lo estoy ordenando afirm Joe. Y qu negocios le llevan hasta California? pregunt Max con tono agrio. El motor haba arrancado, sin embargo. Necesito que me hagan algunas reparaciones se quej antes de emprender un viaje tan largo. Por qu no me mantiene usted en debida forma? Todo el mundo cuida bien de sus coches... No vale la pena gastar dinero en reparaciones gru el viejo Joe mientras se acomodaba en el interior, recordando en aquel momento que se olvidaba de su loro Eeore. Maldita sea! No vayas a marcharte sin m, tengo que volver a buscar algo. Y sali del coche volviendo a entrar en la tienda, llave en mano. El coche no hizo el menor comentario al volver con la jaula y el loro en la mano. Pareca resignado con su suerte o quiz las articulaciones del circuito del efecto Rushmore estaran todava en malas condiciones. Ests ah todava? Pues claro que s. Es que no quiere verme? Llvame a San Rafael, en California le orden Joe. Era bien de maana y quiz tendra tiempo de alcanzar a Pete Garden en su apartamento, en su residencia temporal de aquella lejana ciudad de la costa occidental. Pete le haba llamado por el videfono la noche anterior, para informarle del primer encuentro con Luckman. Desde el momento en que escuch la voz sombra de Pete, Joe pudo figurarse el resultado de La Partida. Luckman haba ganado otra vez. El problema ahora haba dicho Pete es que tiene en su poder dos ttulos de propiedad en California, por lo que ahora no le importa mucho perder Berkeley. Puede poner en el juego otro ttulo de propiedad. Deberas haber contado conmigo desde el primer momento le haba reprochado Joe. Bien, estoy metido en un buen trance, Joe dijo tras una breve pausa. Carol Holt, mi nueva esposa, presume de una buena jugadora... Y lo es, realmente? S que es buena. Pero... Pero has perdido, amigo. Bien, maana saldr para la costa a primera hora. Y all estaba, disponindose a cumplir lo prometido, con dos maletas de sus objetos personales y su loro Eeore, dispuesto a enfrentarse con Luckman. Esposas..., pens Joe. Un problema, ms bien que una ayuda. Los problemas econmicos, mezclados con la cuestin sexual, un difcil y complejo asunto. Malditos titanios con sus deseos de resolver las dificultades, aplicando una sola solucin que resolviera todo de una vez. Lo que haban conseguido era que se complicasen las cosas cada vez ms y ms... Pete no haba dicho nada ms sobre Carol. Pero el matrimonio haba sido siempre una entidad econmica en principio, reflexionaba Joe mientras miraba el brillante cielo del amanecer por sobre Nuevo Mxico. Los vugs no haban inventado aquello, se haban limitado a intensificar una condicin ya existente. El matrimonio deba hacerse con la transmisin de la propiedad, por lneas de herencia y asimismo de cooperacin. Todo esto se haca ostensible en La Partida con sus condiciones dominantes. La Partida mostraba simplemente lo que ya era implcito antes.

La radio del auto-auto comenz a funcionar y una voz de hombre se dirigi a Joe. Aqu, Kitchener, me han dicho que deja usted mi distrito, por qu? Negocios en la costa occidental. Le irrit que el notario del distrito se mezclase en aquella cuestin. Pero era el coronel Kitchener, un tipo quisquilloso, antiguo oficial que le encantaba meter la nariz en todos los asuntos. No le di permiso insisti Kitchener. Usted y Max dijo Schilling. Cmo? Sepa que quiz no les permita volver a mi distrito, puesto que da la casualidad que se dirige usted a Carmel a jugar a La Partida y si usted es tan bueno como todo lo que... Tan bueno como qu? interrumpi Joe. Eso tiene que demostrarse todava. Si usted es tan bueno, lo suficiente para jugar dijo Kitchener debera jugar por m. Era evidente que la mayor parte de la historia se haba divulgado. Schilling dej escapar un suspiro. La dificultad siempre exista en un mundo de tan pequea poblacin; el planeta entero se haba convertido en una pequea ciudad, con cada uno de sus habitantes al corriente de los asuntos de todos los dems. Quiz podra usted practicar en mi grupo le ofreci Kitchener y despus jugar contra Luckman cuando se pusiera usted en buena forma. Despus de todo, no creo que resulte nada bueno para sus amigos llegar as en fro tal y como ahora se encuentra. No est usted de acuerdo? Pude haberlo estado; pero ahora no lo estoy. Primero negaba ser bueno y ahora niega estar en mala forma. Usted me confunde, Schilling. Le permitir ir; pero espero que si muestra su antiguo talento, me traer algo de l a la mesa de juego, aparte del sentido de la lealtad que le debe usted a su antiguo notario de apuestas. Buenos das. Buenos das, Kitch respondi Joe, y cerr el circuito. Bien, aquel viaje a la costa pareca haberle acarreado ya dos enemigos, su auto-auto y el coronel Kitchener. Un mal presagio, decidi Schilling. De lo peor, para la mala suerte. El coche poda permitirse el lujo de opinar en contra y convertirse pasajeramente en su antagonista; pero no un hombre de la categora y tan poderoso como el coronel Kitchener. Despus de todo, el coronel tena razn; si tena algn talento en La Partida, debera ser empleado para apoyar a su propio notario y no a ningn otro. Ve usted lo que ha conseguido? pregunt el coche. S, creo que he debido estar de acuerdo primeramente con mi notario y conseguir su aprobacin admiti el viejo Schilling. Esperaba deslizarse de Nuevo Mxico sin que nadie se diera cuenta, eh? pregunt Max. Era verdad y Joe asinti con la cabeza, en un mudo gesto. S, decididamente era un mal principio. Al despertarse en el todava no familiar apartamento de San Rafael, Pete Garden dio un salto de sorpresa al ver junto a l la despeinada cabeza de cabellos castaos y los suaves y desnudos hombros, tan invitadores..., y entonces record quin era ella y lo que le haba sucedido la noche anterior. Salt de la cama sin despertarla, y se fue a la cocina en pijama en busca de un paquete de cigarrillos. Se haba perdido un segundo ttulo de propiedad en California, y Joe Schilling se hallaba en camino desde Nuevo Mxico. As estaban las cosas en aquel momento, record con ms claridad. Y all tena a una nueva esposa... Cmo podra evaluar adecuadamente a Carol Holt? Sera mejor esperar a mostrarse en comparacin con ella ante el viejo amigo Joe, y aquello no se hara esperar mucho, de todos modos. Encendi un cigarrillo y puso la cafetera en la lumbre. Al empezar a dar las gracias la cafetera a travs de su efecto Rushmore Pete la interrumpi. Quieta, por favor. Mi esposa est dormida advirti en voz baja.

La cafetera continu calentando el caf en el ms completo silencio. Le gustaba Carol, era una chica preciosa y no precisamente una terrible amadora en la intimidad de la alcoba. Era una criatura sin complicaciones. No era tan llamativamente guapa como algunas de sus otras mujeres haban sido, pero s excelente compaera, incapaz de desatar por ella una pasin desordenada. Todos sus pensamientos se hallaban ntimamente ligados con el conocimiento de la realidad. Sus sentimientos ntimos, no obstante, parecan excesivamente sensitivos. Para Carol aquel nuevo matrimonio desafiaba su sentido de la identidad y por consecuencia, el de su prestigio. Como mujer, como esposa y como compaera de juego en La Partida. Al exterior del apartamento, ms abajo, en la calle, los dos chiquillos de los Mc Claim jugaban tranquilamente, y poda percibir el murmullo de sus conversaciones. Se asom por la ventana de la cocina y all les vio, a Jessica y a Kelly, enzarzados en alguna especie de juego con un cuchillo. Absortos en el juego, se haban olvidado de todo lo dems, de l mismo y de la ciudad vaca por completo. Quisiera saber quin es su madre se pregunt mentalmente Pete. Patricia Mc Claim, cuya historia conozco... Volviendo al dormitorio, tom sus ropas, se las llev a la cocina y se visti en silencio, procurando no despertar a Carol. Ya est el caf le avis la cafetera. La apart del fuego, comenz a preparar un caf instantneo y entonces cambi de opinin. Sera cosa de saber si la seora Mc Claim querra preparar el desayuno para el seor notario del distrito... Ante el gran espejo del cuarto de bao concluy su arreglo personal, comprobando que si no resultaba extraordinario, era educado, al menos. Y entonces, sin ruido alguno, sali, bajando la escalera hasta la calle. Hola, chicos! salud a Kelly y a Jessica. Hola, seor notario! respondieron, absortos an en el juego. Dnde podra ver a vuestra madre? Ambos apuntaron en la direccin deseada. Pete, tomando una bocanada del fresco aire de la maana, se dirigi hacia la casa de los Mc Claim, sintindose hambriento en diversas formas, en profundas y muy intrincadas formas. Max, el auto-auto de Joe Schilling, tom tierra junto al bordillo de la acera del apartamento y del edificio en que viva Pete Garden y abri manualmente la portezuela, deseoso ya de estirar las piernas. Toc el botn de aviso y automticamente se abri la maciza puerta de acceso al edificio, cuidadosamente cerrada con pesados barrotes contra unos intrusos que no existan realmente. Joe fue subiendo los escalones hasta el piso de Pete Garden, reflexionando la absurda situacin de aquel mundo que le haba tocado vivir. La puerta del apartamento estaba abierta al llegar y no era Pete Garden quien estaba en el umbral para recibirle, sino una joven con los cabellos desordenados y una expresin soolienta en sus agraciadas facciones. Quin es usted? le pregunt. Un viejo amigo de Pete repuso Joe. Es usted Carol? Ella asinti con la cabeza y se cerr la bata de casa un poco ms. Pete no est aqu. Acabo de levantarme y he visto que se haba marchado, no s dnde. Puedo entrar y esperar? solicit Schilling. Entre, si gusta. Voy a preparar el desayuno. Se apart de la puerta y Joe la sigui hasta la cocina del apartamento, donde estaban frindose tocino y unos huevos. La cafetera anunci: El seor Garden estaba aqu hace un momento; pero sali.

Dijo dnde iba? pregunt Schilling. Mir por la ventana a la calle y despus sali. El efecto Rushmore instalado en la cafetera no era muy explcito y resultaba de poca ayuda. Schilling se sent a la mesa de la cocina. Qu tal van usted y Pete? Oh, tuvimos una primera noche desastrosa respondi Carol. Perdimos. Pete estuvo tan malhumorado, que no dijo una palabra en todo el camino de regreso desde Carmel, e incluso despus de haber llegado aqu, apenas si me dijo una palabra, como si yo hubiera tenido la culpa de todo. Y se volvi hacia Joe Schilling. No s cmo vamos a poder continuar, Pete parece casi... un hombre a punto de suicidarse. Pete siempre se ha conducido de esa forma... No tenga nada que reprocharse, seora. Oh... Bien, gracias por habrmelo dicho. Podra tomar una taza de caf? Pues claro que s respondi Carol retirando la cafetera del fuego. Es usted, quiz, el amigo a quien Pete llam por el videfono la pasada noche despus de La Partida? S contest Schilling, sintindose un tanto confuso. Haba llegado all para reemplazar a aquella mujer en la mesa de juego. Qu sabra Carol de las intenciones de Pete? En muchos aspectos, Pete Garden se converta en un difcil problema cuando se mezclaba con las mujeres. S para lo que est usted aqu, seor Schilling afirm Carol. Humm repuso Joe con precaucin. No voy a quedarme a un lado. Su historia como jugador no es muy buena. Creo que yo puedo hacerlo mejor que usted. Joe farfull alguna cosa, realmente confuso, sin saber qu decir. Tras aquello, continu tomndose el desayuno, en un embarazoso silencio, mientras ambos esperaron el regreso al apartamento de Pete Garden. Patricia Mc Claim se hallaba dedicada a desempolvar el mobiliario del cuarto de estar de su apartamento, levant los ojos y vio a Pete Garden, sonriendo graciosamente aunque con reserva. El seor notario del distrito dijo, y continu con su limpieza. Hola! salud Pete. Puedo leer en su mente, seor Garden. Usted sabe muy poco de m, como consecuencia de haber hablado del asunto con Joe Schilling. Despus se encontr usted con Mary Anne, mi hija mayor. Y usted la encontr sorprendentemente atractiva, como Joe Schilling hizo resaltar..., al igual que a m tambin. Patricia le mir con sus obscuros ojos chispeantes. No cree usted que Mary Anne es demasiado joven para usted? continu. Usted se encuentra alrededor de los ciento cuarenta aos de edad y ella slo tiene ahora dieciocho. Pero puesto que existe la operacin de las glndulas Hynes... argument Pete Garden. No importa dijo Patricia. Estoy de acuerdo en eso. Adems, est usted haciendo comparaciones entre mi hija y yo. Cree usted que yo estoy amargada y ella es una criatura fresca y femenina. Y esto, viniendo de un hombre que est rumiando constantemente la idea del suicidio... No puedo evitarlo contest Pete. Clnicamente, es un pensamiento obsesivo, es algo involuntario. Me gustara liberarme de tal obsesin. El doctor Macy me lo diagnostic hace unas cuantas dcadas. He tomado cuantos medicamentos existen para esto..., y se

aleja de m, para volver despus. Y Pete entr en el apartamento. Ha desayunado ya? S repuso Patricia. Y usted no puede comer aqu, no est bien, adems de no poder ocuparme de arreglrselo. Se lo dir sinceramente, seor Garden: yo no deseo en absoluto envolverme en sus asuntos emocionales. De hecho, la idea me repele. Por qu? pregunt Pete sorprendido. Porque no me gusta usted. Y a qu puede deberse eso? insisti Pete sin considerarse fracasado ni fsica ni psicolgicamente. Porque usted est en condiciones de asistir a La Partida y yo no. Y porque usted tiene una esposa recin adquirida, y con todo est usted aqu y no con ella. No me gusta esa forma de proceder. Ser una telpata es poseer una gran ventaja dijo Pete cuando siempre se est en condiciones de hacer evaluaciones sobre los vicios y las virtudes de los dems. As es. Bien; pero el caso es que me siento atrado hacia usted y no hacia Carol. Puede que no pueda remediar lo que usted sienta; pero s evitar hacer lo que hace; sepa que estoy perfectamente avisada del motivo que le trae a mi casa. Pero no olvide que yo tambin estoy casada, seor Garden. Y que tomo mi matrimonio muy en serio, puesto que suele tener una nueva esposa cada pocas semanas o as. Cada vez que recibe un duro golpe de prdida en La Partida. El disgusto de Patricia era manifiesto, sus labios estaban apretados en una delgada lnea y sus negros ojos chispeaban. Pete Garden trat de imaginarse cmo habra sido aquella mujer, antes que al descubrirse su capacidad psinica, hubiese sido descartada de La Partida. Bastante parecida a como ahora soy repuso ella en el acto. Lo dudo mucho dijo Pete. Y pens en su hija, tratando de averiguar si ella tambin sera as con el tiempo. Ello dependera de si Mary Anne hubiera heredado o no el talento teleptico de la madre, y de ser as... Mary Anne no lo tiene repuso Patricia. Ninguno de mis hijos, ya lo hemos comprobado. Entonces, su hija no causara la excitacin que ella causaba, pens Pete. Quiz no contest Patricia y aadi inmediatamente: No le permitir que permanezca aqu, seor Garden; pero podra usted llevarme en coche hasta San Francisco. Tengo cosas que comprar all. Y podramos detenernos en cualquier restaurante y comer juntos, si a usted le parece. Pete Garden estuvo a punto de aceptar en el acto, pero repentinamente record a Joe Schilling. No me es posible. Negocios de urgencia. Ah, s. Conversaciones estratgicas con respecto a La Partida. As es repuso Pete, ya que le era imposible negarlo. Usted coloca La Partida por encima de cualquier otra cosa. Incluso por sobre los llamados profundos sentimientos hacia mi persona... Es que lo he citado. Le llam anoche para que viniera a verme esta maana. Tengo que saludarle inmediatamente. Aquello a l le pareci una fuerte razn, evidente por s misma; pero no a Patricia, y nada poda hacer para remediarlo. El cinismo de aquella mujer era demasiado profundo hacia l para ser modificado en cualquier forma. No me juzgue, seor Garden repuso Patricia. Puede que tenga razn; pero... Y se dirigi hacia l ponindose una mano en la frente como si sufriese fsicamente. No puedo soportarlo, seor Garden. Lo siento. Me marchar, Pat. Me gustara verla...

Bien, puedo hacer una cosa. Puedo verle esta tarde a la una y treinta en la ciudad baja de San Francisco, en el Market. Podemos almorzar juntos. Cree usted que podr desembarazarse de su esposa y de ese amigo suyo jugador para esta cita? S. Bien, as queda convenido. Y Patricia continu su limpieza. Dgame por qu ha cambiado de opinin respecto a verme, Patricia. Qu es lo que ha recogido usted en mi mente? Tiene que haber sido algo importante. Prefiero no decirlo. Por favor... La facultad teleptica tiene un inconveniente bsico. Usted no puede conocer esto. Propende a captar demasiado, es demasiado sensitiva para los pensamientos latentes o marginales de la gente, lo que los viejos psiclogos llamaban la mente inconsciente. Existe una cierta relacin entre la facultad teleptica y la paranoia, la ltima es la recepcin involuntaria de los pensamientos agresivos u hostiles, reprimidos en las dems personas. Y qu ley usted en mi subconsciente, Pat? He ledo... un sndrome de accin potencial. Si yo fuese una premonitora podra decirle mucho ms. Usted podra hacerlo, o puede que no lo haga. Pero... y le mir fijamente es un acto violento, y tiene que ver con la muerte. La muerte... dijo Pete como en un eco. Quiz continu Patricia usted intente suicidarse. No lo s, es algo no formado an. Tiene que ver con la muerte..., y con Jerome Luckman. Y es una lstima que no pudiera usted revertir su decisin de tener algo que ver conmigo. Sera una accin equivocada por mi parte, tras haber captado en su mente tal sndrome, para tener sencillamente que abandonarle. Gracias, Pat. No quiero tal cosa en mi conciencia. Odiara tener que or en el programa de Nats Katz al da siguiente, que usted hubiera tomado una dosis masiva de emfital, por cuya droga est usted obsesionado. Y Patricia le sonri, con una sonrisa desprovista de toda alegra. Le ver a la una y media dijo Pete. En el Market. Al menos, pens, que el sndrome informe que tena que ver con la violencia y la muerte y con Luckman, se manifestara violentamente antes de esa hora. Podra suceder repuso Patricia, siempre leyendo sus pensamientos. Esa es otra cualidad del subconsciente, el actuar al margen del tiempo. No se puede decir si se captan las sensaciones en minutos de distancia de su actualizacin, o en das o incluso en aos. Todo eso permanece conjuntamente borroso e inseparable. Sin otra palabra ms, Pete dio la vuelta y sali del apartamento de Patricia Mc Claim. De la prxima cosa que se dio cuenta, fue la de hallarse volando en su coche sobre un enorme desierto y que se le haba hecho tarde. Toc sobre el transmisor del coche y le pregunt: Dame la seal horaria. Las seis de la tarde, seor repuso la voz mecnica del efecto Rushmore. Hora y media de la Montaa. Dnde estoy?, se pregunt a s mismo Pete Garden. Por dnde vamos? pregunt al coche. Le pareca el Estado de Nevada, con sus terribles desiertos desprovistos de toda vida. Volamos sobre la parte oriental de Utah. Cundo sal de la costa? Hace dos horas, seor Garden.

Qu es lo que he hecho durante las ltimas cinco horas? A las nueve y media sali usted del condado de Marn hacia Carmel, y hacia la sala de juego de La Partida, en el edificio que al efecto tiene en Carmel. A quin vi all? No lo s, seor. Contina dijo Pete, trastornado profundamente. Permaneci usted all una hora. Despus, sali y se dirigi hacia Berkeley. Berkeley! Tom usted tierra en el Hotel Claremont. All permaneci poco tiempo, cosa de algunos minutos. Entonces, sali usted en direccin a San Francisco y tom tierra en el Colegio del Estado y se dirigi al edificio de la Administracin. Y no puedes decirme lo que hice all? No, seor Garden. Estuvo all como cosa de una hora. Despus sali usted y me tom de nuevo. En esta ltima ocasin me estacion en la ciudad baja de San Francisco, en el Market, donde despus de dejarme sali usted a pie por la ciudad. Y en qu direccin anduve? No pude darme cuenta. Sigue. Volvi usted a las dos y cincuenta minutos, me tom nuevamente y puso vuelo hacia el este. Eso es lo que he hecho desde entonces. Y no hemos tomado tierra desde San Francisco? No, seor Garden. Y a propsito, estoy muy escaso de combustible. Deberamos descender en Salt Lake City si es posible. Claro que s convino Pete. Dirgete all. Gracias, seor Garden. Y el coche alter su vuelo en tal sentido. Pete permaneci unos momentos aturdido y despus conect el videfono con su apartamento de San Rafael. En la pequea pantalla apareci la cara de Carol Holt. Ah, hola! salud la joven. Dnde ests? Bill Calumine ha llamado; quiere que el grupo se rena temprano para discutir sobre la estrategia a seguir en el juego. Quiere estar seguro que t y yo estemos presentes all. Estuvo por ah Joe Schilling? Pues claro que s. Qu es lo que quieres decir? Volviste al apartamento temprano, te sentaste en el coche y hablaste con l, despus saliste en vuelo y no s ms. Qu es lo que ha ocurrido desde entonces? pregunt Pete con voz ronca. No entiendo lo que quieres decir. Qu es lo que hice? pregunt Pete. Fui a alguna parte con Joe Schilling? Dnde est ahora? Pues no lo s repuso Carol. Qu diablos te ocurre? Es que no sabes lo que has hecho hoy? Acaso es que sufres perodos de amnesia? Por favor, dime cuanto haya sucedido pidi Pete Garden. Te sentaste en el coche, hablaste con Joe Schilling y despus l se march, supongo. Espera un momento, tengo algo puesto en la estufa. Carol desapareci de la pantalla, y Pete esper contando los segundos de ausencia de su mujer, hasta que volvi. Lo siento, Pete. Veamos. Bajaste la escalera. Carol pareci meditar un momento. Hablamos alguna cosa. Despus bajaste la escalera definitivamente y sa fue la ltima vez que te vi, hasta que me has llamado ahora. De qu estuvimos hablando t y yo? Me dijiste que queras jugar con Schilling como compaero esta noche. La voz de Carol apareca fra y resentida emocionalmente. Bien, digamos que discutimos un poco. Al final... Y le mir ms atentamente: Si es que no lo sabes... No lo s, contina, por favor.

No hay ninguna razn para que tenga que decrtelo. Pregunta a Joe, si es que quieres saberlo; estoy segura que le tienes informado del particular. Dnde est Joe? No tengo la menor idea repuso finalmente Carol, y cort la comunicacin. Estoy seguro pens Pete, que arregl con Joe la cuestin de jugar de compaeros para esta noche. Pero se no es el problema... El problema es lo que he hecho en todo el da, prcticamente. Por qu no puedo recordarlo? Puedo no haber hecho nada en absoluto, esto es, nada fuera de lo usual y que no tenga la menor importancia. Aunque habiendo ido a Berkeley..., quiz fuese all a recoger algunas de mis cosas olvidadas en el apartamento. Pero, segn el efecto Rushmore del coche, l no haba ido para nada a su antiguo apartamento de Berkeley; haba ido, en cambio, al Hotel Claremont, que era precisamente donde se alojaba Luckman. Evidentemente haba tenido que ver a Luckman..., o intentado verle. Sera mejor que se lo dijese a Schilling. Hallarlo y hablar con l. Decirle que por razones desconocidas se haba encontrado perdido el da entero, prcticamente. Tendra la culpa el choque producido por la visita a Patricia Mc Claim? Y resultaba evidente que se haba encontrado con ella en la ciudad baja de San Francisco, segn haban convenido. Pero de ser as, qu es lo que haban hecho? Cul era su relacin con ella, en aquel momento? Quiz l hubiese tenido xito, o por el contrario, se podra haber convertido en un antagonista ms claramente definido que en su visita matinal a Patricia Mc Claim... No exista forma de saberlo, segn el fallo de su memoria. Y aquella visita al Colegio del Estado de San Francisco... Sin duda alguna, se haba dirigido a visitar a Mary Anne, la hija de Pat. Santo Dios! Qu da, para perderlo as! Utilizando el transmisor del coche, llam a Joe Schilling, a la vieja tienda de discos en Nuevo Mxico, consiguiendo una respuesta indirecta por el dispositivo Rushmore: El seor Schilling no se encuentra aqu. l y su loro salieron para la costa del Pacfico; puede usted entrar en contacto con l a travs del seor notario del distrito, el seor Pete Garden en San Rafael. Aquello era demasiado. Pete se limpi la frente perlada de sudor y cerr la conexin del transmisor. Transcurridos unos minutos, llam a Freya Garden Gaines. Ah, hola, Peter salud alegremente Freya al aparecer en la pequea pantalla, contenta de verle. Dnde ests? Te suponamos junto a... Estoy buscando por todos los medios a Joe Schilling dijo l. Tienes alguna idea de dnde pueda encontrarse? No. No le he visto. No le llevaste a la costa para jugar de compaero contigo contra Luckman? Si tienes alguna noticia suya, dile, por favor, que me dirijo a mi apartamento en San Rafael y que all le espero. De acuerdo, Pete dijo Freya. Ocurre algo? Quiz s repuso Pete y cort la transmisin. Eso es lo que yo quisiera saber, pens Pete, cada vez ms trastornado. Tienes suficiente combustible para dirigirte directamente hacia mi apartamento de San Rafael, sin detenerte en Salt Lake City? pregunt al coche. No, lo siento, seor Garden. Bien, vayamos cuanto antes en busca de ese condenado combustible dijo, pero volvamos a California tan pronto como sea posible. Reneg unos instantes y continu sentado, esperando con impaciencia el viaje de regreso, yendo en aquellos momentos hacia Salt Lake City, advirtiendo ya bajo el aparato la vasta extensin desrtica del pas.

VII Cuando consigui llegar finalmente a San Rafael, ya era casi de noche; tom tierra con las luces del coche encendidas y lo estacion al bordillo de la acera del edificio en que se hallaba su apartamento. Al salir del coche, una sombra emergi de la oscuridad y corri hacia l. Pete! Era Patricia Mc Claim, vistiendo un pesado abrigo y con los cabellos anudados al cuello en forma de un gracioso moo. Qu ocurre? dijo, captando el aire de urgencia que se desprenda del grito de Pat. Un segundo. Ella se aproxim a l, sofocada y casi sin respiracin, con los ojos dilatados por el miedo. Quiero leer en tu mente. Qu es lo que ha ocurrido? Dios mo! exclam ella. No puedes recordarlo... Todo el da perdido, Pete. Pete, ten mucho cuidado. Ser mejor que me vaya, mi marido me espera. Adis. Te ver tan pronto como pueda. Patricia se le qued mirando fijamente por un instante y despus desapareci calle abajo, corriendo y perdindose inmediatamente en la oscuridad. Pete comenz a subir las escaleras de su apartamento, como un autmata. En la sala de estar estaba esperndole Joe Schilling con su barba rojiza desordenada, como de costumbre. Al verle, Joe se levant. Dnde diablos has estado metido? Est Carol aqu, o ests solo? pregunt Pete a su vez. Y mir a su alrededor. No se adverta el menor signo de su esposa. No la he visto desde esta maana. Desde que estuvimos los tres reunidos. Te hablaba de tu ltima mujer, Freya, y ella me dijo que t... Cmo entraste aqu? Es que no est Carol? El apartamento estaba desierto. Escucha, Joe dijo Pete. Algo ha ocurrido hoy. Te refieres a la desaparicin de Luckman? Pete se qued helado por la sorpresa, mirando fijamente a Joe Schilling. No saba que hubiera desaparecido Luckman. Claro que s, t has sido el nico que me lo ha dicho. Y entonces, la sorpresa se reflejaba en la mirada fija del viejo Joe. Ambos permanecieron en silencio. Me llamaste desde tu coche dijo Joe; yo me encontraba en la sala de juego de Carmel, estudiando las partidas del grupo. Despus, escuch la actuacin de ese Nats Katz en la televisin, en el programa de la tarde. Luckman desapareci esta maana. Y no ha sido hallado todava? No. Schilling sujet a Pete fuertemente por los hombros. Por qu no puedes recordar? Tuve un encuentro. Con una telpata. Patricia Mc Claim? Ya me lo dijiste, te encontrabas notablemente trastornado. Yo puedo asegurarlo, porque te conozco bien. Aludiste a algo que ella haba descubierto en tu mente, en tu subconsciente, y me hablaste de algo que tena que ver con tus impulsos obsesivos de suicidio. Y entonces, cortaste repentinamente la comunicacin. Acabo de verla hace un momento dijo Pete. Y se dirigi errabundo por el piso hacia las grandes ventanas que daban a la calle. En su mente confusa estaba la reciente imagen de Patricia con su urgente aviso. Tendra aquello que ver con la desaparicin de Luckman? Pens Patricia que l tuviera algo que ver con aquello?

Voy a prepararte un trago dijo Joe. Mientras he estado esperndote descubr dnde guardas la bebida. Este whisky escocs no est mal; pero por lo que a m respecta, no creo que sea mejor que... Todava no he cenado dijo Pete. No me apetece la bebida. Y se dirigi a la cocina y al frigorfico, con la vaga idea de encontrar algo que comer. Yo he trado unos buenos filetes de ternera y algunos dulces que he comprado en San Francisco. Magnfico aprob Pete. No nos queda mucho tiempo para irnos a Carmel. Se supone que llegaremos temprano esta noche. Pero si Luckman no aparece... Lo est buscando la polica? Han preguntado por l? No lo s. Ni lo dijiste t ni ese fulano de Nats Katz. Te dije yo lo ocurrido, algo que indicase que yo supiera alguna noticia sobre el particular? No. Esto es terrible, Dios Santo dijo Pete. Y cort unos trozos de carne y de pan con las manos temblorosas. Por qu? No s por qu. No te sorprende lo sucedido? Schilling se encogi de hombros. Quiz sera una buena cosa que alguien se hubiera encargado de l. Bastante mala suerte tenemos a diario, Pete. No resolvera eso nuestros problemas colectivos? Su viuda jugara en su lugar y podemos batir fcilmente a Dotty Luckman; conozco su sistema y es mediocre. El videfono son. Ponte t dijo Pete, temblando de miedo. Bien repuso Joe saliendo hacia el cuarto de estar. S? Y la voz lleg claramente hasta Pete Garden. El que llamaba era Bill Calumine. Algo ha ocurrido. Deseo que vengan todos inmediatamente a Carmel. De acuerdo, ahora salimos repuso Joe, volviendo a la cocina. Lo he odo dijo Pete. Deja una nota para Carol. Dicindole, qu? Tampoco lo sabes? Dile que vaya a Carmel, llegamos al acuerdo que..., es que no lo recuerdas? Yo jugara las manos, pero ella estara all presente observando detrs de m, viendo en la forma en que tiro y juego en cada turno. Es que no recuerdas nada de todo eso, es posible? No. Ella no estaba de muy buen humor advirti Joe. Vamos, es tiempo de marcharnos. Haz un bocadillo con esos filetes y llvalos a mano. Al dejar el apartamento, se encontraron con Carol Holt en el vestbulo del edificio, saliendo en aquel momento del ascensor. Tena un aspecto cansado. Al verles, se detuvo. Bien? dijo ella indiferente. Supongo que lo habrn odo. Hemos odo el aviso general de Bill Calumine, si es eso lo que quieres decir dijo Schilling. No, me refiero a Luckman dijo Carol. Puesto que acabo de llamar a la polica, si quieren verlo, vengan conmigo. Utilizando el elevador, descendieron los tres hasta la planta baja. Carol llevando la delantera se aproxim hasta donde tena estacionado su coche, tras el de su marido y el de Joe Schilling. Lo descubr a medio vuelo explic Carol, inclinndose hacia el coche con las manos metidas en el bolsillo del abrigo. Vena hacia ac y a medio vuelo, se me vino a

la imaginacin la idea de si me habra dejado olvidado el bolso en el antiguo apartamento donde viva ltimamente con mi antiguo marido. Estuve hoy all recogiendo algunas cosas que me haba dejado olvidadas. Pete y Joe abrieron la puerta del coche. Encend la luz de la cpula del coche continu Carol y le vi. Han tenido que ponerle ah mientras tena el coche estacionado en mi antiguo apartamento; pero es muy posible que ya estuviera depositado mucho antes, esta misma maana, mientras me encontraba aqu todava. Ah pueden verlo..., en el suelo, fuera de la vista desde la parte delantera. Yo... lo toqu, tratando de encontrar mi bolso. Y permaneci silenciosa e impresionada. A la suave luz de la cpula del coche, Pete pudo ver el cuerpo enroscado tras los asientos delanteros del vehculo volante. Era Luckman, no exista la menor duda. Incluso muerto, su cara redonda de mejillas aplastadas como una gran ciruela, era fcilmente reconocible. Pero ya no tena su piel el color rubicundo de siempre: apareca a la luz artificial de un gris pulposo. He llamado inmediatamente a la polica dijo Carol, disponiendo que nos encontrramos aqu precisamente. En la lejana y sobre el oscuro cielo de la noche, se oyeron ya fcilmente audibles las sirenas de los coches voladores de la polica.

VIII Encarndose con todos los miembros del grupo Pretty Blue Fox, Bill Calumine les dijo: Seoras y caballeros: Jerome Luckman ha sido asesinado y cada uno de nosotros se ha convertido en una persona sospechosa. Esta es la situacin. No es mucho lo que pueda decir a ustedes. Naturalmente, esta noche no habr juego en La Partida. No s quin puede haberlo hecho dijo Silvanus Angst, pero quienquiera que sea, merece toda clase de felicitaciones concluy con una risita entre dientes, esperando que alguien ms se uniera a su particular regocijo. Cllese! le reproch Freya. Silvanus se sonroj. Pero yo tengo razn, es una de las mejores noticias... No es ninguna buena noticia el que todos nosotros estemos bajo sospecha de asesinato intervino Calumine. No s quin lo ha hecho, o incluso si realmente lo hizo cualquiera de nosotros. Y estoy seguro que no supone ninguna ventaja para el grupo; nos encontraremos frente a tremendas dificultades legales y complicaciones jurdicas para recobrar los dos ttulos de propiedad de California, que perdimos frente al muerto. No lo s todava, es demasiado pronto an. Lo que precisamos es un asesoramiento legal. Estoy de acuerdo dijo Stuart Marks, y todos los dems asintieron unnimemente. Tomaremos entre todos un buen abogado. S, es indispensable opin Jack Blau. Necesitamos que nos ayude y que nos proporcione los medios de recuperar esos dos ttulos perdidos. Que se someta a votacin sugiri Walter Remington. No es preciso votarlo dijo Calumine irritado. Resulta obvio que necesitamos los servicios de un gran abogado. La polica estar aqu en cualquier momento. Permtanme preguntar esto: Si alguno de los presentes lo ha hecho, podra declararlo ahora mismo? Tras las palabras de Calumine se hizo un pesado silencio. Nadie se movi de su asiento. Est bien, pues. Y Calumine tom el videfono y marc un nmero. Cualquiera que lo hiciera y por el motivo que haya sido dijo Schilling y ponindolo en el coche de Carol Holt Garden, ha cometido un acto brutal y horrible. Es algo totalmente inexcusable. Freya sonri levemente. Podemos excusar al asesino; pero no que pusiera el cuerpo dentro del coche de Carol Holt, la seora de Garden. Realmente, estamos viviendo en una poca singular. Usted sabe que tengo razn gru, irritado, Schilling. Freya se encogi de hombros. Mientras, en el videfono, Calumine estaba diciendo: Deme al seor Barth, por favor, es muy urgente. Y se volvi hacia Carol que se sentaba entre Pete y Joe Schilling en un amplio sof. Me estoy preocupando especialmente de su proteccin, seora Garden, al buscar un consejero legal, puesto que el cadver fue encontrado en su propio coche. Carol no es ms sospechosa de lo que puede serlo otra persona cualquiera dijo Pete. Al menos, esperaba que no lo fuera. Por qu tendra que ser ella? Era evidente que lo notific inmediatamente a la polica, en cuanto descubri el cadver de Luckman. Mientras encenda un cigarrillo, Joe le dijo a Pete: As, he llegado demasiado tarde. Nunca tuve la oportunidad de poder batir por la mano a Luckman. A menos que no lo haya hecho ya dijo Stuart Marks. Qu quiere decir con eso? dijo Joe volvindose vivamente hacia Marks. Diablos! Qu es lo que piensa que quiero decir?

Sobre la pantalla, apareci la figura del abogado de Los ngeles, Bert Barth, con sus alargadas facciones, que segn dispuso Calumine el aparato, se diriga hacia el grupo entero: Llegarn en forma de equipo explic el abogado; ya lo saben, un vug y un terrestre, es la costumbre en los crmenes capitales. Llegar ah tan pronto como pueda; pero eso me llevar por lo menos media hora. Estn preparados para que esa pareja policaca sean buenos telpatas, tambin es la costumbre en tales casos. Pero recuerden: la evidencia obtenida por la telepata, no prueba nada legalmente ante un tribunal terrestre, esto es algo slidamente establecido por la ley. Eso suena como una violacin de lo previsto en la Constitucin de los Estados Unidos, al obligar a un ciudadano cualquiera a que declare contra s mismo dijo Calumine. Y eso tambin afirm el abogado. La totalidad del grupo permaneci silenciosa escuchando la conversacin entre Bill Calumine y el letrado de Los ngeles. Los telpatas de la polica, pueden obtener informacin de sus mentes y determinar si son culpables o inocentes; pero es preciso que se determine otra clase de evidencia frente a un tribunal. Usarn de sus facultades telepticas hasta el mximo, de eso pueden ustedes estar seguros. En aquel momento, el efecto Rushmore del apartamento entr en actividad y avis en voz alta y audible: Hay dos personas en la puerta que desean entrar. Policas? pregunt Marks. Son un titanio y un terrestre dijo el efecto Rushmore, y entonces dirigindose hacia los visitantes del exterior, pregunt: Son ustedes de la polica? S, lo son confirm al grupo. Puedo dejarles pasar? S, djales paso libre dijo Calumine, tras un rpido cambio de miradas con el abogado. El hombre de leyes continu: Lo que tienen que tener presente ustedes, es esto: segn la Ley, las autoridades pueden disolver el grupo hasta tanto no se resuelva el caso. En principio, esto supondr una medida que turnarn para evitar futuros crmenes que puedan cometerse por grupos de jugadores de La Partida. Por el momento, ser una simple medida punitiva, que castigar, naturalmente, a cualquiera que se halle implicado en el crimen. Disolver el grupo... Oh, no! exclam Freya desmayadamente. Seguro que s intervino Jack Blau. No lo sabas? Es la primera cosa en que pens en cuanto me enter del asesinato de Luckman; saba que nos dispersaran. Y mir irritadamente a su alrededor, como si quisiera encontrar a la persona responsable del crimen cometido. Bien, quiz no lo hagan... opin Walter Remington. Se oy tocar a la puerta de la habitacin. Era la polica. Permanecer en la pantalla advirti el abogado desde Los ngeles en vez de desplazarme a donde se encuentran ustedes ahora. Quiz pueda asesorarles mejor de esta forma. Y desde la pantalla poda ver perfectamente la puerta de entrada a la habitacin. Freya se levant para abrir la puerta. En el umbral, apareci un alto y esbelto joven terrestre y junto a l, un vug. El terrestre, dijo: Soy Wade Hawthorne. Y mostr una billetera de piel en cuyo interior apareca su tarjeta de identificacin. El vug permaneci con su aire misterioso e indiferente, corriente entre los de su raza, y pareca hallarse afectado por el aire sobrecargado de la estancia. Bordado sobre la guerrera del uniforme, apareca el nombre: E. B. Black.

Adelante invit Calumine, dirigindose hacia la puerta. Soy el interventor del grupo, me llamo Bill Calumine. Sostuvo la puerta y dej pasar a los dos agentes, entrando primero el vug E. B. Black. Tenemos que hablar primero con la seora Carol Holt Garden expres el vug mentalmente, transmitiendo el pensamiento a todo el grupo, puesto que el cuerpo apareci en su coche volador. Bien, yo soy Carol Garden. Y se puso en pie con calma y segura de s misma, hasta que los dos agentes estuvieron frente a ella. Nos permitir usted que rebusquemos telepticamente en su mente? pregunt el polica terrestre. Ella mir hacia la pantalla del videfono. Dgales que s aconsej el abogado. Y dirigindose a los policas, el letrado les dijo: Soy Barth, su abogado y consejero legal, y me encuentro en Los ngeles. He aconsejado a mi cliente, el grupo Pretty Blue Fox, que coopere con ustedes abiertamente. Tendrn su mente dispuesta para cualquier bsqueda teleptica que ustedes intenten; pero tambin estn advertidos, y ustedes tambin lo saben, que cualquier evidencia obtenida por ese medio, no tendr validez legal frente a un tribunal. Eso es correcto, seor Barth afirm el polica terrestre. Despus se dirigi a Carol y el vug se desliz suavemente tras l, producindose un completo silencio. Parece ser, segn ha relatado por telfono la seora Garden dijo el vug por transmisin de pensamiento, que ella descubri el cadver en pleno vuelo y que lo notific inmediatamente a nuestro Cuartel General. El vug entonces se dirigi al polica terrestre: No s que la seora Garden tuviese un conocimiento anterior de la presencia del cuerpo en el vehculo. Al parecer, pues ella no tuvo absolutamente nada que ver con Luckman, con anterioridad al descubrimiento del cadver, no es as? As es convino el terrestre. Pero... Y mir a su alrededor por toda la habitacin. Hay algo en relacin con su esposo, el seor Garden. Nos gustara examinarle a usted primero, seor Garden. Pete, con la garganta seca, se puso en pie. Puedo hablar con nuestro abogado un momento en privado? dijo al polica Hawthorne. No repuso el terrestre con voz enrgica, aunque agradable. Ya les ha asesorado a ustedes convenientemente en este asunto, dndoles el consejo pertinente; no hay razn para que le permita que... Estoy enterado de tal consejo dijo Pete. Lo que quiero es saber las consecuencias que se derivaran si me negase a tal inspeccin mental. Atraves la habitacin y mir a la pantalla. Bien? pregunt al abogado. Se ha convertido usted en el sospechoso nmero uno dijo Barth. Pero est en su derecho; puede negarse. Pero le aconsejo que no lo haga, si no quiere permanecer constantemente vigilado y perseguido. De todos modos, ellos le investigarn la mente ms pronto o ms tarde. Es que siento una aversin total a que me lean la mente protest Pete. En cuanto descubrieran su amnesia, pens Pete, adoptaran el convencimiento que habra matado a Luckman. Y quiz lo habra hecho. Aquel razonamiento le choc brutalmente. Veamos, cul es su decisin? insisti el polica terrestre. Creo que ya han empezado a hacerlo dijo Pete. Barth tena razn, si se negaba a dejarse inspeccionar la mente, de una u otra forma acabaran hacindolo, por lo que resultaba intil resistirse. Adelante, pues concluy, sintindose malhumorado y dbil ante una fuerza superior a su voluntad. Se dirigi hacia los dos policas con las manos en los bolsillos.

Transcurri algn tiempo en el mayor silencio. He captado los pensamientos del seor Garden anunci el vug radiando su propio pensamiento y dirigindose a su compaero terrestre. Y t? S, tambin yo anunci Hawthorne asintiendo con la cabeza. El polica terrestre se dirigi hacia Pete. No conserva memoria del da de hoy, verdad? Ha tratado de reconstruirlo por los informes suministrados por su coche, o al menos por afirmaciones del auto-auto. Puede usted preguntar al efecto Rushmore de mi coche, si lo desea. Bien, su coche le inform que usted hizo una visita a Berkeley. Pero usted no sabe si fue para ver a Luckman, y de ser as, si usted le vio o no. No puedo comprender por qu existe en su mente esa especie de bloqueo; ha sido quizs impuesto por usted mismo? En caso afirmativo, cmo lo ha hecho? No puedo proporcionarle la respuesta a esas preguntas contest Pete. Eso es algo que puede leer por s mismo... Hawthorne adopt una actitud seca. Cualquiera que intentase cometer un crimen capital, podra, por supuesto, saber que los telpatas actuaran sobre l, que tendra que habrselas con ellos y tratar de bloquear en un estado de amnesia un determinado perodo de actividades particulares. Y dirigindose a su compaero, el vug E. B. Black, le dijo: Supongo que tendremos que llevarnos al seor Garden detenido. Es posible respondi el vug. Pero es preciso que examinemos a los dems miembros del grupo, como algo necesario. Y dirigindose al grupo, anunci: Se les ordena desde este momento, disolver este grupo de Pretty Blue Fox, quedando en situacin ilegal para cada uno de ustedes respecto al propsito de jugar La Partida. Esta orden estar en vigor hasta el momento en que se haya descubierto el culpable del crimen que se investiga. Todos se volvieron hacia la pantalla. Es legal afirm el abogado Barth. Ya lo haba advertido a ustedes. Y el letrado de Los ngeles pareca resignado con el giro de las cosas. Yo protesto de tal decisin, en nombre de todo el grupo dijo Bill Calumine. Hawthorne se encogi de hombros. No pareca muy preocupado por la protesta de Calumine. Yo he captado algo fuera de lo usual anunci el vug a su compaero. Por favor, rebusca mentalmente en la mente de todos los dems para ver si ests de acuerdo conmigo. El polica terrestre asinti con un gesto y fue paseando lentamente entre ellos, uno por uno y despus se volvi hacia el vug. S, en efecto dijo. El seor Garden no es el nico incapacitado para recordar lo que hizo en el da de hoy. En total, hay seis personas en este grupo con similares lapsos de fallo en la memoria: la seora Remington, el seor Gaines, el seor Angst, su esposa, el seor Calumine y el seor Garden. Ninguno de ellos tiene la memoria intacta. Asombrado, Pete mir a su alrededor y comprob las expresiones de estupor en los rostros de sus compaeros de grupo. Se hallaban en idntica situacin a la suya... Y probablemente, como a l mismo, les parecera nica su situacin respectiva. Estoy viendo dijo el terrestre que nos va a dar mucho que hacer el identificar al asesino del seor Luckman, en vista de esta nueva circunstancia. No obstante, estoy seguro que lo haremos, es cuestin de tiempo. Y mir a su alrededor con un gesto de sincero disgusto. En la cocina del apartamento, Janice Remington y Freya Gaines preparaban caf. Los dems permanecan en la sala de estar con la pareja de detectives. Cmo mataron a Luckman? pregunt Pete a Hawthorne.

Por medio de una aguja de fuego, desde luego. Tenemos que realizar la autopsia, naturalmente, pero ya tenemos la certeza que ha sido as. Y qu diablos es una aguja de fuego? Un arma blanca que qued despus de la guerra y que fue llamada de esa manera, conservada por algunos militares o fuerzas de la polica, y que de vez en cuando se emplea, aunque raramente. Tiene como fundamento el empleo de un haz de rayos lser, con eficacia a largas distancias. Desde la cocina lleg el caf, Hawthorne acept una taza y se sent para tomarla. El vug hizo un gesto negativo rehusando la bebida. En la pantalla, la imagen en miniatura del abogado Bert Barth dijo en aquel momento: Seor agente Hawthorne, a qu persona intenta usted detener? A las seis que poseen memorias deficientes? Me gustara saberlo; porque tengo mucha prisa en resolver otros asuntos urgentes. Es muy probable que lo hagamos as y dejemos en libertad a las dems repuso el detective terrestre. Tiene usted alguna objecin que hacer? Y el agente terrestre pareca divertido, por el gesto que puso. No irn a detenerme, a menos que no haya un cargo concreto protest Angst. La polica podr detenerle a usted o a cualquier otra persona, al menos durante setenta y dos horas dijo el abogado. A ttulo de observacin, desde luego. Pueden existir diversos cargos que formular. Por tanto, le recomiendo que no se resista, seor Angst; despus de todo, han asesinado a un hombre. Esto es un asunto serio. Gracias por su ayuda dijo Calumine a Barth, con un fondo de irona, segn le pareci a Pete Garden. Me gustara preguntarle an una cosa ms: puede usted comenzar a encargarse de todo este asunto y tratar de impedir que se disuelva el grupo de La Partida? Ver lo que puedo hacer repuso el letrado. Deme algn tiempo. Hubo un caso igual el pasado ao en Chicago. Un grupo de aquella ciudad fue disuelto por iguales causas, durante unas semanas, y naturalmente el asunto fue llevado a los tribunales. Recuerdo que el grupo gan el caso judicialmente. De todas formas, lo estudiar. Y cort la comunicacin. Tenemos suerte, al disponer de una representacin legal dijo Jean Blau, con aspecto asustado, aproximndose a su marido en busca de proteccin. Sigo manteniendo que lo sucedido ha sido lo mejor; Luckman nos hubiera arruinado a todos. Hizo una mueca a los dos policas y dijo a continuacin: Es posible que yo lo hiciera. Como ustedes mismos reconocen, no puedo recordarlo. Francamente, si lo hice, me alegro de veras. Angst, al expresarse as, pareca no sentir el menor temor ante la polica, y Pete Garden sinti envidia de su actitud. Seor Garden dijo el detective terrestre, he captado un pensamiento en usted muy interesante. Muy temprano, esta misma maana, usted fue avisado por alguien no he podido determinar qu persona es, en el sentido que usted estaba abocado a cometer un acto de violencia con respecto a Luckman. Tengo razn? Levantndose, el detective se aproxim a Pete. Le importara tratar de recordar esto lo mejor posible? Esa es una violacin de mis derechos respondi Pete Garden, quien dese que el abogado an se encontrara en el videfono. Le pareci que tan pronto como Barth se hubo despedido, la actitud del polica se haba endurecido. El grupo se encontraba ahora a merced de la polica. No es precisamente eso respondi el agente. Estamos gobernados por diversas regulaciones legales y el doble aspecto racial de nuestro cometido se ha establecido para proteger a aquellos que tienen que ser investigados. Actualmente nos encontramos empeados en el arreglo definitivo de esta cuestin. Se pusieron ustedes dos de acuerdo para perseguir nuestro grupo? pregunt Calumine. O fue la idea de ese individuo? Y seal al vug E. B. Black.

Yo estoy completamente de acuerdo en la disolucin del Pretty Blue Fox contest Hawthorne, a despecho de lo que le digan a usted sus prejuicios raciales tan evidentemente arraigados. Creo que pierden ustedes el tiempo tratando de combatirle por la asociacin con los vugs coment Pete Garden. Aproximndose lentamente a Pete, Joe Schilling le dijo: No estoy satisfecho en absoluto con la actitud de ese abogado de Los ngeles. Se ha mostrado demasiado blando y facilitado prcticamente las cosas a la polica; creo que necesitamos otro abogado con ms energa. Creo que tienes razn, Joe. Yo tengo un buen abogado en Nuevo Mxico, que se llama Laird Scharp. Le conozco tanto profesional como socialmente desde hace mucho tiempo; su forma de operar me es muy familiar y es totalmente distinto a Barth. Y puesto que parecen decididos a ir contra ti, me gustara que fuera l y no ese abogado que ha aportado Calumine. El problema consiste dijo Pete en que la ley militar prevalece en muchos aspectos, ya lo sabes, de acuerdo con el Concordato entre Titn y la Tierra. Me siento en eso un poco pesimista. Si la polica se obstina en llevarme, creo que podr hacerlo. Algo haba equivocado e iba mal en todo aquello, pens Pete. Algo con un terrible poder operativo, que haba actuado contra seis miembros a la vez del grupo... Quin saba dnde poda tener lmite justo la situacin? Si haba podido bloquear la memoria de los seis al mismo tiempo... El vug E. B. Black radi mentalmente: Estoy de acuerdo con usted, seor Garden. Es un caso inslito y desconcertante. Hasta ahora no habamos tenido que enfrentarnos con un apunto as. En casos aislados, individualmente, han procurado darse un electroshock e incluso arreglrselas para una obliteracin de clulas cerebrales de la memoria. Pero ste no parece ser el caso, desde luego. Cmo puede estar seguro de eso? pregunt Stuart Marks. A lo mejor esas seis personas se han procurado un electroshock conjuntamente, tratadas por un psiquiatra en cualquier hospital psiquitrico. Los aparatos estn siempre a la mano, no es nada inaccesible. Y mir a Pete Garden con franca hostilidad. Mire lo que ha hecho usted... Por causa suya todo el grupo ha sido disgregado! A causa ma? A causa de ustedes seis, los que sean reafirm Marks mirando sombramente a su alrededor. Ni que decir tiene que uno de ustedes, o ms de uno, han matado a Luckman. Y han procurado colocarse en una situacin legal antes de hacerlo... Nosotros no matamos a Luckman! protest indignada la seora Angst. Usted no lo sabe recalc rencorosamente Marks. Usted no recuerda nada. No es as? Por tanto, no trate de actuar en doble sentido, recordando lo que no hizo y no recordando lo que haya podido hacer. Bill Calumine tom la palabra con voz glacial. Marks, maldita sea! No tiene usted derecho moral ninguno a expresarse de esa forma. Qu quiere usted significar acusando de esa manera a los propios miembros de su grupo? Debo insistir en que continuemos actuando conjuntamente, sin permitir escisiones. Si comenzamos a luchar entre nosotros mismos, y nos acusamos los unos a los otros, la polica estar en condiciones de... Y se call sbitamente, interrumpiendo su discurso. Estar en condiciones de qu? pregunt suavemente Hawthorne. Estar en condiciones de localizar al asesino? Eso es precisamente lo que intentamos hacer, y usted lo sabe. Sigo insistiendo en que permanezcamos unidos continu Calumine, dirigindose al grupo. Los que estn con sus memorias intactas y los que no la tengan; todava

seguimos siendo un grupo y es a la polica a quien le toca hacer una acusacin y no a nosotros mismos. Si continas comportndote as dijo a Marks, propondr una votacin para expulsarte del grupo. Eso no es legal protest airadamente Marks. Y t lo sabes. Mantengo lo dicho: uno o varios, han matado a Luckman, y no veo por qu tenemos que protegerlos. Ello significa la separacin de nuestro grupo. En nuestro propio inters, debe ser descubierto el asesino cuanto antes. Despus, podemos continuar jugando los dems. Quienquiera que fuese el que haya matado a Luckman opin Walter Remington no lo ha hecho en su propio inters; en realidad, ha actuado por todo el grupo. Puede haber sido el acto de un solo individuo, una decisin individual; pero todos salimos beneficiados con ello: tal persona nos ha salvado la piel a todos los dems. Por consiguiente, resulta ticamente de lo ms reprobable que cualquier miembro del grupo ayude a la polica a su detencin. Y temblando de rabia se encar con Marks. Luckman no era santo de nuestra devocin dijo Jean Blau, y nos causaba miedo a todos; pero ello distaba mucho de poder crear un estado de nimo como para que cualquiera pudiera asesinarlo, supuestamente en el nombre del grupo. Estoy de acuerdo con Marks y creo que debemos ayudar a la polica a determinar quin lo hizo. Vamos a votar la cuestin propuso Angst. S afirm Carol. Lo decidiremos polticamente. Deberemos mantenernos unidos o deberemos traicionarnos unos a otros? Les dir cul es mi voto abiertamente: resulta un tremendo error para cualquiera de nosotros, el... El polica terrestre la interrumpi: No tiene usted eleccin, seora Garden, usted tiene necesidad de cooperar con nosotros. Es la ley. Usted puede ser forzada a hacerlo. Yo lo dudo mucho opin Bill Calumine. Seores, voy a ponerme en contacto con mi abogado de Nuevo Mxico. Cruz la habitacin hacia el videfono y comenz a marcar la llamada oportuna. Existe alguna forma pregunt Freya al detective terrestre para que una memoria colapsada pueda ser restaurada? No, en el caso que las clulas cerebrales de los centros de la memoria hayan sido destruidas contest el detective. Y me parece que ste es el caso que nos ocupa. Resulta difcilmente verosmil que esos seis miembros del grupo hayan sufrido simultneamente una prdida parcial de la memoria. Por lo que a m respecta, mi da fue claramente reconstruido por el efecto Rushmore de mi auto-auto dijo Pete Garden. Nunca ha sealado que yo fuese a ningn hospital psiquitrico donde pudiese haber sido sometido a un electroshock. Pero usted se detuvo en el Colegio del Estado de San Francisco dijo Hawthorne. Y su Departamento Psiquitrico tiene un equipo de electroshock, muy bien pudo usted haberlo utilizado. Y los otros cinco? l da no ha sido reconstruido para ellos por el efecto Rushmore, como lo ha sido para usted contest el detective. En el suyo, adems, existe una mayor omisin, ya que una buena parte del da est muy lejos de aparecer comprensible. Tengo a Sharp en la pantalla advirti Joe Schilling. Quieres hablarle, Pete? Le he descrito brevemente la situacin. El vug E. B. Black se interpuso sbitamente. Un momento, seor Garden. Conferenci unos instantes telepticamente con su compaero terrestre y despus se dirigi a Pete. El seor Hawthorne y yo hemos decidido no detener a ninguno de ustedes, puesto que no hay una evidencia directa que implique a cualquiera de ustedes en el crimen. Pero si les dejamos marchar, tendrn que

convenir en llevar un tattletale constantemente con ustedes. Pregunten a su abogado, el seor Sharp, si ello es aceptable. Qu diablos es un tattletale? pregunt Joe Schilling. Un dispositivo especial de informacin dijo Hawthorne. Nos contar fielmente lo que hagan ustedes en cualquier momento. Tiene eso un contenido teleptico? pregunt Pete Garden. No. Aunque yo bien quisiera que lo tuviese. En la pequea pantalla del videfono, apareci Laird Sharp, un hombre joven y dinmico. He odo la proposicin, y sin ir ms all ni discutirlo, desde este momento considero tal medida como una neta violacin de los derechos de esas personas. Cuidado con lo que habla dijo el detective Hawthorne. Sepa lo que hace o tendremos que detenerles a todos. Estar con ellos inmediatamente repuso el abogado. Oiga, seor Garden continu dirigindose a Pete, no permita que les coloquen ningn dispositivo de ningn gnero, y si descubren que lo hacen, destryanlos. Salgo ahora mismo a encontrarme con ustedes. A m me resulta obvio que sus derechos estn siendo abiertamente violados. Qu te parece, te gusta? pregunt Joe a Pete. S. Yo... tambin tengo que estar de acuerdo dijo Bill Calumine. Parece un hombre ms enrgico que Bert Barth. Y volvindose hacia el grupo dijo: Ofrezco la sugerencia que retengamos y nos quedemos con los servicios de este nuevo abogado colectivamente. Se alzaron las manos y la mocin qued aprobada por aclamacin. Les ver a ustedes dentro de un rato se despidi Sharp cerrando el circuito. Un buen tipo coment Schilling volviendo a sentarse. Pete crey sentirse mejor entonces. Resultaba confortador saber que alguien se ocupaba de luchar por los propios asuntos. El grupo pareca, entonces, menos tenso. Daba la sensacin que poco a poco iba despertndose del estupor en que haba estado sumido. Tengo que proponer otra mocin dijo Freya, hablando al grupo. Propongo que Calumine quede descartado y que votemos por otro interventor de La Partida que sea ms capaz y enrgico. Por..., por qu? pregunt Bill Calumine desconcertado. Por habernos propuesto a esa inutilidad de abogado al principio dijo Freya. A ese Barth que no ha hecho ms que echarnos a la polica encima. Es cierto opin Jean Blau; pero yo creo que ser mejor que contine como interventor, a pesar de todo. Le evitaremos apuros. Los apuros y dificultades son algo que no podemos evitar en estas circunstancias dijo Pete. Ya estamos bien metidos en ellos. Y tras un pequeo intervalo, continu: Yo estoy de acuerdo con la mocin de Freya. Tomado por sorpresa, el grupo entero comenz a murmurar. Votemos propuso Angst. Estoy de acuerdo con Pete. Yo voto por la destitucin de Calumine. Cmo puede secundar una mocin semejante? dijo Calumine mirando rencorosamente a Pete Garden. Es que quiere usted algo ms vigoroso? Yo creo que no le conviene. Por qu no? La cara de Calumine estaba roja por la rabia. Porque, personalmente, usted tiene mucho que perder. Qu es lo que le hace hablar as? se interes entonces Hawthorne. Pete mat a Jerome Luckman afirm Calumine.

Y cmo lo sabe usted? Me llam y me dijo que iba a hacerlo dijo Calumine. Esta maana, muy temprano. Si usted me hubiese rebuscado mejor mentalmente, lo habra encontrado; no estaba muy escondido en mi memoria. Hawthorne se qued silencioso por un momento, evidentemente rebuscando telepticamente la mente de Calumine. Despus se volvi al grupo y colectivamente hablando, les anunci: Lo que dice es cierto. La memoria de ese recuerdo est en su mente. Pero..., no lo estaba cuando la rebusqu hace un rato. El polica terrestre mir a su compaero, el vug E. B. Black. No estaba, en efecto replic el vug dando su conformidad. Yo tambin lo he sondeado. Y con todo, ahora est tal memoria claramente depositada en su mente. Ambos policas se volvieron hacia Pete.

IX Yo no pienso que mataras a Luckman, Pete deca Joe Schilling a su viejo amigo. Ni tampoco creo que llamaras a Calumine para avisarle que ibas a cometer el asesinato. Creo que algo o alguien est manipulando nuestras mentes misteriosamente. Tal pensamiento no estaba en la cabeza de Calumine originalmente, cuando los dos policas le sondearon mentalmente. Un pesado silencio sigui a las palabras de Joe. Ambos se encontraban en el Tribunal de Justicia de San Francisco, esperando el proceso incoado. Era una hora ms tarde. Cundo supones que Sharp llegar hasta aqu? pregunt Pete. Dada la hora que es, en cualquier momento. Shilling comenz a pasear. Calumine ha sido sincero, desde luego; l cree ciertamente que t le dijiste tal cosa. En aquel momento se oy el ruido de unos rpidos pasos a lo largo del corredor y apareci Laird Sharp vistiendo un pesado abrigo azul con una cartera de piel en la mano, dirigindose hacia ellos a toda prisa. Acabo de hablar con el fiscal del distrito. He conseguido que rebaje la acusacin de homicidio, hasta un simple establecimiento de homicidio con deliberado propsito de falta de pruebas por parte de la polica. He resaltado el hecho que el seor Garden es el notario de La Partida, con propiedades en California. Podr usted poner una fianza. Y a propsito, ya he hablado a un agente de caucin a efectos de la fianza que le pondr en libertad provisional. Gracias dijo Pete. Es mi deber dijo Sharp. Despus de todo usted me paga para eso. Tengo entendido que se ha producido un cambio de autoridad en el grupo. Quin es el interventor, ahora que Calumine ha quedado fuera de tal cometido? Mi ltima esposa, Freya Garden Gaines. Bien, de todas formas la cuestin real es que me interesa saberlo, a efectos de mis honorarios. No es igual una sola persona que tratndose de un grupo como el Pretty Blue Fox... Bien est, eso tiene poca importancia; sepa desde ahora que yo le garantizo su minuta objet Schilling. Bien. Vayamos pues a aclarar el proceso y a depositar la fianza con el agente. Y, entretanto, podramos tomar una taza de caf, qu les parece? Una excelente idea coment Schilling. Tenemos un buen elemento, Pete. Sin el seor Sharp esto sera un mal asunto para ti. S, ya lo s respondi Pete Garden preocupado. Permtame hacerle una pregunta que podemos considerar en blanco dijo el abogado Sharp a Pete. Mat usted a Jerome Luckman? Pues no lo s, ciertamente respondi Pete. Dice usted que seis personas... Por amor de Dios! Qu ser lo que se ha mezclado en todo esto? As, usted pudo haberlo matado realmente. Usted, cualquier otra persona del grupo, o entre todos... Debo comunicarle una noticia que considero desagradable, seor Garden. La viuda de Luckman, Dotty, est haciendo una enorme presin sobre la polica para que el caso se precipite y se resuelva inmediatamente. Eso significa que tratarn seguramente de obtener una confesin lo ms pronto posible, y ello ser probablemente ante un tribunal militar... S, todava las consecuencias de ese maldito Concordato, del que parece que nunca nos vamos a ver libres... S, ya lo comprendo dijo Pete, con aire fatigado. La polica me ha dado una copia del informe de los agentes dijo Sharp, buscando en su cartera. Me cost algn trabajo; pero aqu la tenemos. Y extrajo de la cartera un voluminoso documento que deposit en la mesa, poniendo la taza de caf a un lado.

Ya le he echado un vistazo. Ese E. B. Black hall telepticamente en su memoria un encuentro con una mujer llamada Patricia Mc Claim, quien le dijo a usted algo relacionado con la posible comisin por parte de usted de un acto de violencia, relacionado con la muerte de Luckman. No interrumpi Pete. Que tena que ver con Luckman y con la muerte. No es lo mismo, en absoluto. Es cierto, seor Garden convino el abogado mirndole vivamente. Y volvi su atencin al documente. Abogado dijo Schilling, no tienen realmente nada contra Pete, aparte de esa falsa memoria de Bill Calumine... No tienen nada todava, es cierto asinti el abogado con un gesto. Excepto la amnesia que comparte usted con esos otros cinco miembros del grupo. Pero el problema radica en la suposicin que continen encarnizadamente siguindole a usted, bajo la presuncin que usted es culpable. Y en tales condiciones Dios sabe qu es lo que pueden hacer..., con ese asunto de usted y su auto-auto visitando Berkeley..., donde resida Luckman. Usted no sabe por qu fue all o si realmente fue y consigui verle en vida. Puede haberlo hecho usted perfectamente, seor Garden. Pero nosotros debemos suponer, por descontado, que no lo hizo. Existe alguien de quien usted sospeche, y de ser as, por qu? De nadie. Incidentalmente continu el abogado da la casualidad que conozco algo respecto al abogado del seor Calumine, ese tal Bert Barth. Es un hombre excelente. Si usted depuso a Calumine por causa de Barth, estuvo en un error. Barth suele inclinarse a actuar con precaucin y prudencia; pero una vez que comienza un asunto, difcilmente se le escapa. Pete y Joe se miraron recprocamente. De cualquier forma dijo el abogado, la suerte ya est echada. Creo que lo mejor que puede hacer, seor Garden, es buscar a toda costa a esa mujer psinica, Patricia Mc Claim, y descubrir qu fue lo que hicieron hoy y qu ley ella en su mente, mientras usted estuvo con ella. Me parece muy bien respondi Pete. Podramos ir all ahora mismo? pregunt Sharp guardando el documento en la cartera. Slo son las diez en punto, an podramos verla antes que se fuera a la cama. Mientras se ponan en pie, Pete reflexion y dijo al punto: Existe un problema. Ella tiene a su marido, a quien no conozco. Ya me comprender... Ya veo dijo Sharp asintiendo con un gesto. El abogado medit unos instantes. Quiz ella no tuviera inconveniente en venir volando hasta San Francisco, yo podra llamarla. Si no, dnde cree usted que podramos verla? No ser desde luego en tu apartamento sugiri Joe. Carol est all. Yo dispongo de un lugar apropiado. No lo recordars, pero t lo encontraste para m, en San Anselmo, dentro de tu jurisdiccin. Est a unas dos millas de tu apartamento actual. Si quieres, yo llamar a Patricia, que sin duda me recordar. Tanto ella como su marido Al, me han comprado discos de Jussi Bjoerling. Le dir que venga a encontrarnos a mi apartamento. Me parece magnfico asinti Pete. Joe se dirigi al videfono al fondo del restaurante para hacer la llamada. Es un buen tipo dijo Sharp a Pete, mientras aguardaban. Ah, s, extraordinario. Supone que pudo l haber matado a Luckman? Asombrado, Pete reflej en su cara el mayor estupor. Vamos, no se ponga as dijo el abogado. Es slo pura curiosidad. Usted es mi cliente, seor Garden, y, profesionalmente, yo tengo que considerar sospechoso a

cualquiera que se relacione con usted, incluso a Joe Schilling, a quien conozco desde hace ochenta y cinco aos. Tambin es usted un vejestorio? dijo Pete, sorprendido. Con tales energas, supona, francamente, que tendra usted unos cincuenta aos. S asinti Sharp. Yo tambin soy un geritrico, como usted. Ciento quince aos de edad. Pues s, como antes le deca, Schilling pudo muy bien haber cometido el crimen; odia a Luckman desde hace muchos aos. Ya conoce usted la historia de cmo Luckman le redujo a la penuria. Entonces, por qu tendra que haber esperado hasta hoy para matarlo? Mirndole astutamente, el abogado respondi: Schilling ha venido hoy aqu para volver a jugar contra l, no es as? Tena la idea de batir a Luckman si volvan a enfrentarse; es una idea que ha debido repetirse miles de veces obsesivamente, desde que Luckman le arruin en La Partida. Quiz Joe vino aqu, con todo preparado para jugar por su grupo contra Luckman y perdi los nervios..., descubriendo en el ltimo momento que cuando llegase el momento preciso, no podra nunca batir a Luckman, o al menos temiera no poder hacerlo. S, ya comprendo... As, debi hallarse en una posicin insostenible, comprometido a jugar y a ganar a Luckman, no simplemente por l mismo, sino en nombre de todos sus amigos..., y se dio cuenta, sencillamente, que le resultaba imposible conseguirlo. Y qu otra salida pudo tener que... El abogado se interrumpi sbitamente por el regreso de Schilling. No deja de ser una teora interesante concluy Sharp, y se dispuso a recibir nuevamente a Schilling, que en aquel momento estaba junto a ellos. Cul es esa interesante teora? pregunt Schilling, sentndose nuevamente a la mesa. La que un enorme poder desconocido est manejando las mentes del grupo Pretty Blue Fox, convirtindolas en un instrumento incorporado a su voluntad. Creo que exagera usted, Sharp, pero de todos modos, en cierto aspecto puede ser muy bien el caso. As se lo he dicho a Garden hoy mismo. Qu ha dicho Patricia Mc Claim? pregunt Pete. Vendr a vernos a este mismo lugar anunci Joe. Por tanto, pidamos otra taza de caf; creo que le llevar un cuarto de hora. Se haba acostado ya. Media hora ms tarde, Pat Mc Claim, vistiendo una trinchera muy fina con pantalones y zapatos de tacn bajo, entr en el restaurante y se aproxim a la mesa que ocupaban los tres hombres. Hola, Pete salud a Garden. Tena un aire fatigado y su rostro apareca plido, con los ojos ms dilatados que de costumbre. Seor Schilling... Y... Se qued estudiando un instante al abogado. Soy una telpata, seor Sharp. S, ya s quin es, el abogado de Pete. Pete se imagin lo que podra hacerse con el talento teleptico de Patricia puesto a su servicio. No dudaba de la inteligencia y eficacia de Sharp; aunque rechazaba totalmente lo que crea una disparatada teora acerca de lo dicho por el letrado respecto a Joe Schilling. Har cuanto est en mi mano para ayudarte, Pete dijo Patricia mirando a Garden. Su voz era suave, pero se adverta en ella que haba dominado perfectamente la situacin, y el pnico sufrido unas horas antes, haba desaparecido. No recuerdas nada en absoluto de lo ocurrido entre los dos, esta tarde. Pues no, as es tuvo que admitir Pete. Bien. Lo pasamos maravillosamente, para dos personas casadas con otras personas a su vez, completamente diferentes.

Encontr usted algo en la mente del seor Garden, cuando estuvo esta tarde con l, relacionado con Jerome Luckman? pregunt el abogado. S repuso ella. Un tremendo deseo de que muriera Luckman. Entonces, no saba que Luckman haba muerto apunt Joe. Es eso correcto? interrog, curioso, Sharp. Patricia asinti con un gesto. Tena un miedo terrible. Senta que... Y Patricia vacil unos instantes. Crea sentir que Luckman volvera a ganarle a Joe de nuevo, como hizo hace aos, y Pete estaba inmerso en una verdadera fuga psicolgica, una retirada de la situacin que concerna a Luckman. Y sin ningn plan para matarlo, desde luego dijo Sharp. No. Si pudiera establecerse claramente que Luckman fue muerto a la 1:30 dijo Schilling, no aclarara las cosas totalmente para Pete? Probablemente dijo el abogado, quien dirigindose hacia Pat, pregunt: Testificara usted eso ante un tribunal? S. A pesar de su esposo? Pat permaneci unos momentos vacilante, y despus asinti con un gesto. Y..., dejara usted que los telpatas de la polica explorasen su mente? Oh, Cristo! exclam Pat echndose hacia atrs en el asiento. Por qu no? dijo el abogado. Usted est diciendo la verdad, no es cierto? S..., s, claro est. Pero..., es que existen muchas cosas ms, asuntos muy personales... Resulta irnico coment Sharp que una telpata se pase la vida huroneando en las mentes de los dems, y cuando tiene que dejarse explorar la suya... Pero usted no comprende! exclam Pat. Creo que yo trato de comprender intervino Joe Schilling. Usted y Pete tuvieron hoy una cita y algo ntimo que tratar entre ustedes, verdad? Y su marido no lo sabe, como tampoco la esposa de Pete. Son cosas propias de la vida. Si usted permitiese a la polica que explorase su mente, con ello podra salvarse la vida de Pete, acaso no vale la pena? O quiz sea que usted no tenga el propsito de decir la verdad y la polica haya que descubrirlo... Estoy diciendo la verdad afirm Patricia irritadamente, con los ojos chispeantes. Pero..., no puedo permitir que los telpatas de la polica me investiguen mentalmente. Eso es todo. Y se volvi hacia Pete. Lo siento mucho, Pete. Quiz algn da sabrs por qu. No es nada que tenga que ver contigo, ni que tenga que descubrir mi marido. Realmente no hay nada que tenga que ser especialmente descubierto, pues lo cierto es que nos encontramos, estuvimos dando un paseo, almorzamos juntos y t te marchaste. No hay nada ms. Joe, esta joven seora est sin duda mezclada en algo extralegal dijo astutamente el abogado. Si la polica explora su mente, est perdida. Quiz sea una pose particular dijo Patricia, aparentando indiferencia, aunque por la expresin de su rostro, se comprenda que el letrado tena razn. En que asunto podra estar Patricia implicada?, quiso sabor Pete. Era extrao..., nunca lo hubiera imaginado de ella; Patricia Mc Claim pareca tan retrada, tan introvertida en sus cosas... As no podemos contar con usted para que declare en favor de Pete en el tribunal continu el abogado, aunque exista la evidencia que l no saba nada de la muerte de Luckman... Y la mir intensamente.

O en la televisin dijo Patricia que se supone que Luckman fue asesinado en un momento, ya tarde, del da de hoy, cerca de la hora de la cena. Por tanto, mi testimonio no podra ayudar mucho, de todas formas. De veras que oy usted eso? pregunt Sharp. Es singular. Yo tambin lo o viniendo desde Nuevo Mxico. Y de acuerdo con el locutor Nats Katz, no ha podido todava determinarse el momento de la muerte de Luckman. Se produjo un pesado silencio. Es una verdadera lstima dijo Sharp con resentimiento que no podamos leer en su mente, seora Mc Claim, en la forma en que puede usted leer en las nuestras. Sera una cosa muy interesante. Valiente payaso es ese fulano de Nats Katz coment Pat. No es ningn locutor, de todos modos; es slo un vulgar cantor de canciones modernas y un grabador de discos estpidos. Con dedos tensos, tom un cigarrillo y lo encendi. Usted podra realmente ir en busca de la ltima edicin del Chronicle. Ah podran encontrarlo. Bien, no importa dijo el abogado. Ya que de todas formas usted no est dispuesta a declarar en favor de mi cliente. Tienes que perdonarme dijo ella a Pete. Diablos! exclam Pete. Si no quieres declarar, es que no quieres, eso no tiene ms discusin. Y de algn modo tendi a creer que el tiempo de la muerte de Jerome Luckman se habra establecido en algn momento del da, ya tarde. En qu especie de asunto ilegal podra estar mezclada una mujer tan encantadora como usted, seora Mc Claim? pregunt Sharp. Pat no respondi. La cosa podra tener resonancia advirti nuevamente el abogado y entonces, las autoridades desearan explorar su mente, tanto si quiere como si no. Dejemos estar este asunto dijo Pete. Sharp se encogi de hombros. Por m, como usted quiera, seor Garden. Gracias, Pete dijo Pat, y continu fumando en silencio. Todava una pregunta, seora Mc Claim dijo el abogado, transcurridos unos momentos. Como usted habr ya ledo en la mente del seor Garden, hay adems otros cinco miembros del grupo Pretty Blue Fox que padecen de la misma amnesia con respecto al mismo perodo relativo al accidente. As es. No existe la menor duda que intentarn determinar en qu forma emple el seor Garden el da de autos, minuto a minuto, valindose de la informacin de los efectos Rushmore y cuantos hallen a mano. Podra usted ayudarnos en explorar a esas cinco personas para conocer qu saben las autoridades? Y eso, para qu? pregunt Joe. No s por qu dijo Sharp. Sera preciso que ella nos diese antes la necesaria informacin. Pero y vacil mordindose el labio inferior me gustara descubrir todos los pasos que esas cinco personas han dado durante el da y en qu forma se han podido interferir con los del seor Garden. En el perodo exacto desconocido por esa amnesia colectiva. Denos usted una teora suya sobre la forma de actuar en tal caso sugiri Schilling. Es posible que esas seis personas hayan actuado de comn acuerdo, como parte de un plan complicado, y quiz de largo alcance. Puede haber sido un plan largamente elaborado en el pasado y que tal plan pudiese ser hecho desaparecer por medio del electroshock o algo as. Pero los miembros del grupo no supieron hasta hace pocos das que Luckman tendra que venir a jugar aqu dijo Schilling.

La muerte de Luckman puede que no sea ms que el sntoma de una estrategia de gran alcance dijo el abogado. Su presencia aqu vino a perturbar la operacin efectiva de este plan de grandes dimensiones. Y mir a Pete. Qu tiene usted que decir a todo esto? Creo que esa teora es mucho ms complicada y adornada por la fantasa, de lo que es la situacin en s misma repuso el interpelado. Posiblemente dijo Sharp. Pero es evidente que era necesario cegar mentalmente y al mismo tiempo a seis personas en el da de hoy, cuando podra esperarse lgicamente que con una o dos hubiera sido suficiente. Con dos personas adems del asesino, la prosecucin de este asunto ya sera bastante difcil, creo yo. Claro que puedo estar equivocado; quienquiera que sea el que se encuentre tras todo esto, tiene que estar actuando con la mxima precaucin. La Grande y Omnipotente Seora Partida dijo Pete. Cmo? Ah, s dijo el abogado. La Partida, el juego en que la seora Mc Claim no puede tomar parte a causa de tener demasiado talento. La Partida que cost a Joe Schilling su fortuna y a Luckman la vida. Es que este homicidio no la convierte a usted en algo menos amarga, seora Mc Claim? Quiz usted no est tan a la cuarta pregunta, despus de todo. Qu le hace decir eso? pregunt excitada Patricia. Y por qu tiene usted que emplear el trmino amarga? Nunca le vi a usted antes de esta noche, verdad? O es que mi amargura es tan bien conocida? Todo est bien registrado aqu, en esta cartera dijo el abogado sealndola. La polica ya ha huroneado en la mente de Pete. Y ahora, dgame algo ms, seora Mc Claim, como persona psinica suele usted tener contacto con otras personas de iguales facultades? A veces respondi Pat. Conoce usted de primera mano las categoras de la capacidad rjsinica? Por ejemplo, todos sabemos que hay telpatas, premonitores, psicoquinticos, y as, y que existen, adems, otras personas de ms raro talento. Existe tambin una subvariedad de personas psinicas que pueden manejar la alteracin del contenido de la psique de otras personas que carecen de tales facultades. Una especie de psicoquinesis, no es cierto? Pues no..., que yo sepa dijo Patricia. Usted comprende bien lo que le he preguntado. S, claro que s respondi ella asintiendo con un gesto. Pero para mi conocimiento, que es limitado, no existe talento psinico que pudiese explicar satisfactoriamente la amnesia de seis miembros del Pretty Blue Fox simultneamente, ni la alteracin en la mente de Bill Calumine respecto a lo que dijo que Pete le haba comunicado. Dice usted que sus facultades psinicas estn limitadas observ el abogado mientras escrutaba intensamente a Patricia Mc Claim. Entonces, no es imposible que una tal clase de facultad especial, o sea, que una persona de tal talento psinico especial, pudiera existir. Por qu tendra un psinico cualquiera que desear la muerte de Jerome Luckman? pregunt Patricia. Por qu tuvo alguien que desear hacerlo? pregunt a su vez el abogado. Es obvio que alguien le ha matado. Pero alguien del grupo Pretty Blue Fox. Tenan razones para hacerlo. No existe nadie en el grupo capaz de bloquear la mente de seis personas al mismo tiempo y de alterar, adems, la memoria de una sptima. Sabe usted que tal capacidad exista en alguna parte, fuera de aqu? pregunt Patricia.

S afirm Sharp. Durante la guerra, ambos bandos usaron tcnicas de tal especie. Eso tiene sus antecedentes en los procedimientos soviticos de mediados del siglo XX, con el lavado de cerebro. Horrible dijo Pat, temblando ligeramente. Uno de los peores perodos de nuestra historia. En la puerta del restaurante apareci una mquina automatizada de vender peridicos, con la ltima edicin del Chronicle. Su efecto Rushmore comenz a pregonar: Informacin especial de la muerte de Jerome Luckman! El restaurante, excepto en la mesa que ellos ocupaban, se hallaba vaco, y la mquina vendedora de peridicos, siendo homotrpica, se dirigi hacia ellos diciendo nuevamente: El Chronicle con sus propios circuitos investiga y descubre nuevos y apasionantes detalles, no encontrados por el Examiner y el News-Call-Bulletin! Y comenz a agitar el peridico frente a las tres personas all sentadas a la mesa. Sacando una moneda, Sharp la insert en la ranura de la mquina, que automticamente le entreg un ejemplar, volvindose hacia la calle en busca de ms clientes. Qu es lo que dice? pregunt Pat, mientras Sharp lea el editorial especial del caso Luckman. Tiene usted razn confirm Sharp moviendo la cabeza. La muerte de Luckman, se produjo ya tarde, casi de noche. No mucho antes que la seora Garden encontrara el cadver en su propio coche auto-auto. Por tanto, es justo que le presente mis excusas. Es posible que Pat tambin sea una premonitora. Las noticias no haban salido cuando ella dijo eso. Por tanto, lo ha previsto, y conoca esta informacin antes de ser editada. Qu til sera en la redaccin de un peridico! No resulta muy divertido dijo Pat. Es una de las razones por las que las personas psinicas se vuelven tan cnicas, todo el mundo recela de ellas, no importa lo que hagan. Vayamos a algn sitio donde poder tomarnos una copa sugiri Joe Schilling. Hay algn buen bar en el rea de la baha? pregunt a Pete. T tienes que conocer bien todo esto, ya que siempre has sido un hombre de ciudad y un cosmopolita. Podemos ir al Blind Lemon de Berkeley dijo Pete. Tiene casi dos siglos de antigedad. Aunque, podramos permanecer en Berkeley? pregunt al abogado. No hay ninguna razn que lo impida repuso ste. No creo que vaya a encontrarse con Dotty Luckman en un bar, o que le remuerda la conciencia, no es verdad? Pues claro que no. Tengo que volver a casa dijo Pat. Adis a todos. Y se puso en pie. Acompandola hasta el auto-auto, Pete le dijo: Gracias por haber venido. En la oscuridad de la acera, ya en la calle, Pat aplast la punta del cigarrillo con el zapato. Pete dijo, aunque t hubieras matado a Luckman o ayudado a matarlo, yo..., quiero seguir conocindote mejor. Slo habamos comenzado a hacerlo esta tarde. Me gustas muchsimo aadi sonrindole. Valiente lo se ha armado con todo esto. Ustedes, jugadores sin seso, tomando el juego tan en serio, hasta llegar a desear, al menos alguno de ustedes, matar a un ser humano por su causa. Quiz tenga que alegrarme de no poder jugar y de permanecer al margen de La Partida. Y se empin sobre la punta de los pies y bes a Pete. Te ver despus. Procurar llamarte al videfono cuando pueda. Pete permaneci viendo cmo desapareca por el aire el auto-auto de Patricia con las seales rojas intermitentes, parpadeando en la lejana, hasta desaparecer en la obscura noche de la costa del Pacfico.

En qu podra ella hallarse mezclada?, se pregunt Pete mientras volva a entrar en el restaurante. Nunca se lo dijo Pat. Quiz podra descubrir algo a travs de sus hijos. Era muy importante que pudiera descubrirlo, s... De una importancia vital. No le habrs credo le dijo Joe al sentarse nuevamente en la misma mesa. Es una lstima. Creo fundamentalmente que es una persona honesta, aunque Dios sabe en qu extraas cosas puede hallarse envuelta. Seguramente que tienes derecho a considerarla sospechosa. No sospecho de nadie replic Pete. Me preocupa lo que a m me concierne. Las gentes psinicas son realmente distintas a nosotros coment el abogado. Quiero decir, en esa misteriosa facultad. Esa mujer... Y Sharp sacudi la cabeza. Yo creo que ha estado mintiendo. Cunto tiempo ha sido su amante, seor Garden? No lo ha sido nunca afirm Pete. O al menos as lo crea. Era una vergenza haber olvidado algo como aquello, no poder estar cierto de una tal circunstancia de su vida... No s si desea usted tener suerte o no coment el abogado pensativamente. Pues claro que s, desemela usted dijo Pete. Creo que la necesito. Cuando Pete Garden volvi a su apartamento en San Rafael, encontr a Carol de pie junto a una ventana en la sala de estar, mirando con la vista perdida en la lejana y absorta. Apenas si contest al saludo de su marido, su voz pareca distante y extraviada. El abogado Sharp ha conseguido mi libertad bajo fianza le dijo a su mujer. Parece que van a acusarme con... Ya lo s repuso Carol con los brazos cruzados. Estuvieron aqu esos dos detectives, Hawthorne y Black. Me han parecido dos personas misteriosas, el uno con su aparente sencillez y el otro con lo que pueda una suponerse cmo acta. Los dos parecen tipos duros, de todas formas. Qu estuvieron haciendo aqu? Registrando el apartamento. Tenan un mandato judicial para actuar as. Hawthorne me habl de Pat. Tras una pausa, Pete dijo: Es una vergenza. No, yo creo que la cosa est bien as. Ahora sabemos exactamente en qu lugar nos encontramos t y yo, y la relacin que existe de uno para el otro. T no me necesitas en La Partida, Joe Schilling me reemplaza para ese fin. Ni tampoco me necesitas aqu, en casa. Volver, pues, a mi propio grupo. Lo he decidido. Y apunt hacia el dormitorio, donde Pete pudo ver entonces dos maletas sobre la cama. Quiz podras ayudarme a bajarlas hasta el coche. Deseo que te quedes dijo Pete. Para servir de burla? Nadie se burlar de ti. Claro que s lo harn. Todos los componentes de Pretty Blue Fox lo hacen o lo harn ms tarde. Ya ha aparecido en los peridicos. Quiz s respondi Pete desconcertado, sin haber cado en la cuenta de tal cosa. Si no hubiera descubierto el cadver de Luckman, no me habra enterado de lo de Patricia Mc Claim. Y si no hubiese conocido lo de esa mujer, yo habra tratado, y seguramente con xito, de haber sido una buena esposa para ti. As puedes reprochar a quien haya matado a Luckman, el haber arruinado nuestro matrimonio. Quiz se sea el motivo por el que lo hicieron. Matar a Luckman. Lo dudo mucho. Nuestro matrimonio no es cosa tan importante para el resto de la gente. Cuntas esposas has tenido, en total? Dieciocho. Yo he tenido quince maridos dijo Carol. Eso hace treinta y tres combinaciones de varn y hembra. Y sin una suerte, como suele decirse, de ninguna de tales combinaciones...

Cundo ha sido la ltima vez que has mordido el papel-conejo? Carol sonri levemente. Oh, lo hago con frecuencia. No podra resultar de nosotros. Es demasiado pronto todava, no crees? Ahora, con ese nuevo tipo de papel-conejo de Alemania Occidental... He ledo lo publicado sobre el particular. Registra la impregnacin incluso despus de una hora. Es un alivio dijo Carol. Bien, de todos modos, no tengo ninguno de esa nueva clase, no tena la menor idea que existiera. Conozco una farmacia que est toda la noche abierta dijo Pete. Est en Berkeley. Vamos all y compremos un paquete de ese nuevo papel-conejo. Por qu? Siempre existe una oportunidad, la posibilidad. Y si tuvimos suerte, espero que no desees romper nuestras relaciones matrimoniales. Bien, de acuerdo respondi Carol. Toma mis dos maletas y llvamelas al coche. Iremos hasta esa farmacia de la que hablas. Si estoy embarazada, volver nuevamente aqu contigo. En caso contrario, te dir adis. Estamos de acuerdo respondi Pete. No haba mucho ms que aadir, y no poda forzarla a que permaneciese contra su voluntad. Deseas realmente que me quede? pregunt Carol mientras descendan hasta el coche. Desde luego que s. Por qu? Lo cierto es que no saba por qu. Bien... comenz a farfullar. Olvdalo interrumpi Carol y vete a tu coche. Sgueme con l, no tengo ganas de viajar contigo, Pete. Poco despus se hallaba en pleno vuelo sobre San Rafael, siguiendo el rojo trazo luminoso de las luces de posicin del auto-auto de Carol. Se sinti invadido de melancola, y de una extraa angustia. Malditos policas; con haber disgregado el grupo tenan en la mano la posibilidad de huronear en las acciones de todos y de cada uno por separado. Pero no haba que reprochar las cosas a la polica, sino a l mismo. De no haberse descubierto mutuamente a las dos mujeres, se habra evitado tanta complicacin innecesaria. La verdad es que su vida se complicaba demasiado, hacindose ms y ms compleja, pensaba Pete. Demasiado para manejrselas por s solo. Carol haba recibido demasiados disgustos en tan poco tiempo, desde que lleg al grupo Pretty Blue Fox. Primero, la llegada de Luckman, despus el sustituirla por Joe Schilling, ms tarde el cadver de Luckman acurrucado en la parte trasera de su coche. No era para maravillarse que ella quisiera irse de all cuanto antes y para siempre. Por qu tendra que desear quedarse Carol? No haba realmente razn alguna para ello. Pronto llegaron volando sobre la baha y fueron reduciendo el crculo de vuelo hasta aterrizar suavemente en el estacionamiento prximo a la farmacia. Carol, un poco ms adelante, esper hasta que Pete sali de su coche y se aproxim a ella. Hace una noche deliciosa dijo Carol. Conque solas vivir aqu... Qu vergenza haber perdido esto! Pero, por otra parte, si no lo hubieras perdido, nunca nos hubiramos conocido, Pete... S, as es repuso brevemente Garden. S, en efecto, ni aquello habra sucedido, ni muchas otras cosas. Se encaminaron hacia el establecimiento. El efecto Rushmore de la farmacia les salud al llegar. Eran los nicos clientes en aquel momento de la noche. Buenas noches, seores dijo la voz mecnica. En qu puedo serles til? Tiene noticias de una nueva clase de papel-conejo instantneo? pregunt ella.

S, seora repuso inmediatamente. Un nuevo descubrimiento cientfico de la A. G. Chemie de Bonn. Aqu lo tiene usted. Y por un orificio existente al extremo de un tubo transparente de la registradora, apareci el paquete con el medicamento. Es el mismo precio que el antiguo, seores. Pete deposit el importe y el matrimonio sali nuevamente, hacia la zona desierta del estacionamiento. Todo para nosotros dijo Carol. Este enorme lugar con mil luces y slo poblado de circuitos Rushmore. Esta farmacia es algo espectral, una farmacia para los muertos... Diablos! exclam Pete. Hace mucho a favor de la vida que an queda en el mundo. El nico problema es que hay pocos seres vivos. Quiz pueda haber uno ms que aadir a la lista de los vivientes dijo Carol, mientras desenvolva el paquete y tomaba una tira de papel-conejo, que se puso entre los dientes y mordi. Vamos a ver de qu color se torna. Y esper unos segundos a ver la reaccin qumica. Ya sabes que es blanco para la reaccin negativa y verde cuando es positiva coment Pete. En la oscuridad reinante en el estacionamiento resultaba casi imposible distinguirlo. Carol abri la puerta de su auto-auto, encendiendo la luz de la cpula transparente del vehculo volador, aproximando la tira de papel ensayada. El papel apareca claramente de color verde. Estoy embarazada, Pete dijo Carol sin atreverse a creerlo. Hemos tenido suerte! Y los ojos se le llenaron de lgrimas. Esto es una bendicin de Dios...; es la primera vez en toda mi vida que siento algo tan maravilloso como en este instante. Y permaneci silenciosa, respirando con dificultad a causa de la enorme emocin que la embargaba. Esto hay que celebrarlo! exclam Pete trastornado de alegra. T crees? Vamos a la radio y que lo propaguen por todo el mundo! Oh..., es fantstico dijo Carol. S, tienes razn, sa es la costumbre. No habr alguien que se sienta envidioso de nosotros? Entrando en el coche, Pete puso en marcha el transmisor y conect la onda especial de urgencia, con transmisin en toda la gama de ondas. Al, al! grit literalmente. Quieren conocer una maravillosa noticia? Aqu es Pete Garden del Pretty Blue Fox de Carmel, en California. Carol Holt Garden y yo, que estamos casados hace slo un par de das, hemos utilizado esta noche un papel-conejo de la Alemania Occidental y... Me gustara estar muerta dijo entonces Carol. Cmo? Qu dices? Y Pete la mir fijamente sin dar crdito a sus odos: Ests chiflada! ste es el acontecimiento ms importante de nuestra vida! Aadimos una nueva vida a la poblacin de la Tierra. Esto equilibra la prdida de Luckman. No es as? Vamos, vamos, seora Garden, di algo en el micrfono. Me gustara que todos ustedes tuvieran la misma suerte que yo he tenido esta noche. Tienes mucha razn! Yo tambin lo deseo a todos cuantos nos escuchan aadi Pete en el micrfono del equipo transmisor. Bien, ahora deberemos permanecer juntos coment Carol con voz suave. Pues claro que s convino Pete. Es justo, es lo que habamos decidido. Y..., qu hay sobre Patricia Mc Claim? Al diablo con toda la gente que hay en el mundo, excepto t! Excepto t, yo y el nio que venga al mundo... S... repuso sonriendo. Ahora, volvamos a casa.

Crees que estars en condiciones de conducir? Mejor ser que dejemos tu coche aqu y volvamos en el mo, yo conducir. Y dndose prisa acarre las maletas hasta su propio coche auto-auto y volvi para acompaarla tomndola por el brazo. Vamos, sintate y ponte cmoda. Ocup el puesto del piloto y se sujet el cinturn de seguridad. Pete dijo ella, te das cuenta lo que esto significa en trminos de La Partida? Carol se haba vuelto plida. Todos los ttulos de propiedad puestos en la banca nos pertenecen automticamente. Ahora ya no hay Partida! An debemos conseguir algo. Es preciso que miremos bien en el manual. Est bien repuso Pete, medio ausente, preocupado con conducir el auto-auto por el espacio. Pete dijo Carol, quiz puedas recuperar Berkeley. Creo que no hay ninguna oportunidad. Hubo, al menos, una Partida subsiguiente a esto, la nica que jugamos la pasada noche. Es cierto. Tendremos que solicitarlo al Comit de Reglamento del Satlite Jay para que lo interpreten debidamente, supongo. Pete no se preocupaba de La Partida en aquel momento, en absoluto. La idea de tener un hijo, fuese varn o hembra, haba cerrado cualquier otra idea o preocupacin en su espritu, y todo aquello ocurrido en conexin con la llegada de Luckman y su muerte, y la disolucin del grupo... La suerte, pens Pete. Y tan tarde en su larga vida. Teniendo ya ciento cincuenta aos. Tras tantsimos intentos, tras los fracasos de tantas y tantas combinaciones genticas... Con Carol a su lado condujo el auto-auto a travs de la baha de San Rafael en direccin a su apartamento. Cuando llegaron, Pete se dirigi hacia la vitrina que contena los medicamentos en el cuarto de bao. Qu ests haciendo? pregunt Carol, siguindole a corta distancia. Voy a celebrar esto. Voy a tomar la borrachera ms grande que haya tomado en toda mi vida. Sac de la vitrina cinco tabletas de Snoozex y, tras vacilar unos instantes, un puado de comprimidos de metanfetamina. Esto me ayudar explic a Carol. Bien, adis. Se trag las tabletas juntas y se dirigi hacia la salida del apartamento. Es la costumbre. En la puerta se detuvo unos instantes. Vas a tener un hijo, Carol. Voy a celebrarlo a mi gusto. La salud gravemente y cerr la puerta tras l. Un momento despus estaba nuevamente en su coche, saliendo disparado al cielo en busca del bar ms prximo. Dios sabe a dnde voy y cundo volver. Ciertamente que no lo s..., ni tampoco me preocupa lo ms mnimo. Juiooo!, grit, loco de alegra conforme el coche tomaba altura. El sonido de su voz rebot como un eco y volvi a gritar de nuevo.

X Despertada sbitamente en pleno sueo, Freya Gaines aproxim torpemente la mano al videfono hasta encontrar el interruptor que abri para recibir la comunicacin. Hola! farfull medio dormida, tratando de saber qu hora sera. Mir al reloj de nmeros luminosos prximo a la cama. Eran las tres de la madrugada. Las facciones de Carol Holt Garden se formaron en la pequea pantalla del aparato. Freya, has visto a Pete? pregunt, con voz llena de ansiedad. Sali y todava no ha vuelto. Estoy terriblemente preocupada y no puedo conciliar el sueo. No respondi Freya. Por supuesto que no lo s. Le ha dejado la polica en libertad? Sali bajo fianza. T tienes... alguna idea de los lugares que suele frecuentar durante la noche? Los bares deben estar todos cerrados a esta hora. He esperado hasta las dos, pensando que como mucho, volvera a las dos y media; pero... Trata de encontrarle en el Blind Lemon de Berkeley dijo Freya y comenz a cortar la comunicacin. Quiz est muerto pens. Estrellado contra cualquier puente, por donde haya podido tirarse de cabeza, o aplastado con su propio coche... Es que est celebrndolo dijo Carol. Celebrando, qu? Estoy embarazada. Completamente despierta por el choque recibido en aquel instante, Freya le respondi: Ya comprendo. Es sorprendente. Tan pronto... Tendrs que haber usado esa nueva clase de papel-conejo alemn, supongo. S. Mord una tira esta misma noche y se volvi verde; por eso Pete se ha marchado del apartamento. Me gustara que volviese. Es tan emocional, y con esas crisis depresivas y suicidas que tiene, ya sabes... T ests preocupada con tus problemas y yo con los mos concluy Freya. Felicitaciones, Carol. Espero que sea un nio. Y apag la pantalla nerviosamente. El muy bastardo!, pens Freya descompuesta de los nervios, furiosa y llena de amargura incontenible. Y continu en la cama, de espaldas, mirando fijamente al techo, con los dientes apretados y luchando por no llorar. Pude haberlo matado se dijo a s misma. Espero que est muerto y que nunca vuelva ms con ella. Vendra all?, Freya se incorpor en la cama de un salto ante la repentina idea que as pudiera suceder. Qu ocurrira de hacerlo? A su lado, en la cama, Clem Gaines continuaba roncando como un oso. Si Pete apareca por all, no debera permitirle entrar, no quera volverle a ver ms en su vida. Pero, reflexionando, lleg a la conclusin, animada por alguna razn, que Pete nunca volvera por su apartamento. No, no ira a buscarla. Sera a la ltima persona a quien ira a buscar. Encendi un cigarrillo y se sent en la cama, fumando y mirando fijamente al vaco y en silencio. Seor Garden dijo el vug, cundo fue la primera vez que comenz usted a notar esas sensaciones vacas de sentido, como si el mundo que le rodea fuese algo irreal? Pues tanto tiempo como puedo recordar. Cul ha sido su reaccin? La de una depresin, generalmente. Me habr tomado millares de tabletas de amitriptilina, que slo producen un efecto temporal y pasajero. Sabe usted quin soy yo? pregunt el vug. Veamos dijo Pete, pensando. El nombre de doctor Pelphs le rondaba por la cabeza.

Doctor Pelphs, Eugen Pelphs dijo con la esperanza de acertar. Casi acert usted, seor Garden. Soy el doctor E. R. Philipson. Bien, y cmo hizo para dar conmigo? Puede recordarlo? Que cmo pude dar con usted? Pues..., porque estaba usted all. Es decir, aqu. Saque la lengua. Por qu? Como si fuese una mueca de falta de respeto. Haaah...! No es preciso ningn comentario adicional; la cosa est clara. Cuntas veces ha intentado usted suicidarse? Cuatro repuso Pete. La primera teniendo veinte aos, la segunda, a los cuarenta. La tercera... No es preciso que contine. Cun cerca estuvo usted de tener xito? Muy cerca, s, seor. Especialmente la ltima vez. Y qu fue lo que le detuvo? Una fuerza mayor que mi propia voluntad. Tiene gracia murmur el vug con una risita burlona. Me refiero a mi esposa. Betty, s, era se su nombre. Betty Jo. Ella y yo nos encontramos en la tienda de discos antiguos de Joe Schilling. Betty Jo tena unos pechos firmes y duros como melones. O sera su nombre Mary Anne? Su nombre no era Mary Anne dijo el doctor E. R. Philipson, porque est usted refirindose ahora a la chica de dieciocho aos, hija de Patricia Mc Claim, y ella nunca ha sido su esposa. Yo no estoy calificado para estimar sus pechos. Ni los de su madre. En cualquier caso, usted apenas si la conoce, todo lo que sabe de ella es que es una devota de ese cantante de la televisin Nats Kats, a quien usted no puede soportar. Usted y ella no tienen nada en comn. Miente usted como un rufin exclam Pete. No estoy mintiendo. Me estoy encarando con la realidad, cosa que usted no puede hacer, al menos ahora, y por eso se encuentra usted aqu. Est usted inmerso en un intrincado y formidable sistema de evasin mental de enormes proporciones. Usted y la mitad de sus amigos de La Partida. Quiere usted realmente escapar de semejante estado? No..., quiero decir, s. S o no, qu importa eso? Y sinti que el estmago le daba un vuelco. Me puedo marchar ahora? Creo que he gastado todo mi dinero. Se dej usted solamente veinticinco dlares dijo el vug. Bien, ser as, seguramente. Pero creo que mejor sera tener esos veinticinco dlares. Eso hace surgir un delicado punto de tica profesional, con respecto a lo que me ha pagado. Bien, devulvame ese dinero. El vug dej escapar un suspiro, resignado. Esto es una partida de ajedrez en tablas. Ms vale que yo tome una decisin por ambos. Vale veinticinco dlares la ayuda que le he prestado para salir de este paso? Eso depende de lo que usted desee. Se encuentra usted en una situacin de una dificultad que aumenta progresivamente. Probablemente podr matarle en breve, como le ocurri a Luckman. Tenga un especial cuidado con su esposa, ahora embarazada; ella es extremadamente frgil y sensible en este punto. Bien, lo har, lo har. Lo mejor que puede usted hacer, seor Garden, es inclinarse al imperativo del tiempo. Existe poca esperanza que pueda usted lograr mucho, realmente, pero es una persona y debe esforzarse en comprender las circunstancias. Pero fsicamente, usted est desprovisto de fuerza. A quin puede dirigirse? A E. B. Black? Al seor

Hawthorne? Podra intentarlo. Ellos podran ayudarle; pero puede que no lo hagan, ahora que hay un sector perdido de su memoria. S, es cierto repiti Pete. Un sector perdido de mi memoria. Y qu hay con respecto a eso? Usted ya lo ha reconstruido muy bien con los efectos Rushmore de los diversos mecanismos. Por tanto, no se asuste sin motivo. Pero, mat yo a Luckman? Ja, ja dijo el vug. Cree usted que voy a decrselo yo? Es que se ha vuelto loco de remate? Quiz sea as dijo Pete. Tal vez sea yo un ingenuo. Y volvi a sentirse mal, peor que antes todava. Dnde est el servicio para caballeros? O podra decir, el servicio para humanos? Mir a su alrededor tratando de hallar un indicio. Todos los colores de las cosas que le rodeaban aparecan totalmente cambiados y extraos y cuando trat de andar, se sinti ingrvido o casi sin peso en el cuerpo. Demasiado ligero. No estaba en la Tierra. Aquello no era un G de gravedad normal para retenerle sobre la superficie, era slo una fraccin. Y pens: Estoy en Titn. La segunda puerta a la izquierda le dijo el mdico vug. Gracias contest Pete, marchando con cuidado para no flotar en el ambiente y darse en pleno vuelo con alguna pared de las que le rodeaban pintadas de blanco. Escuche, qu hay de Carol? Sepa que slo me importa la madre de mi hijo. Nada tiene ningn sentido, ha dicho usted antes dijo el vug. Una broma y bastante pobre por cierto. Estoy comentando simplemente el estado de su mente actual. Las cosas raramente son lo que parecen. Le deseo suerte y sugiero que se entreviste con E. B. Black, es persona dispuesta a colaborar. Puede confiar en l. No estoy tan seguro respecto a Hawthorne. El vug le habl en tono ms alto. Y..., cierre la puerta del cuarto de bao cuando entre, para que no le escuche. Me siento a disgusto cuando un terrestre est enfermo. Pete cerr la puerta. Cmo podra salir de all?, fue la primera idea que concibi al entrar en la habitacin. Era preciso escapar de all. Pero, cmo podra salir fuera de Titn, antes que nada? Cunto tiempo habra pasado? Das..., semanas, tal vez. Tengo que volver a casa con Carol. Han podido matarla a estas horas, en la forma en que mataron a Luckman. Pero... Ellos? Quin? No lo saba. Tendra que habrsele explicado de algn modo. Lo habra hecho alguien? Cmo haba conseguido aquellos ciento cincuenta dlares? Lo que hubiese ocurrido era culpa suya solamente. Se fij en una ventana abierta en la parte superior de una pared. Acerc una gran vitrina metlica del cuarto de bao y la puso bajo la ventana con intencin de alcanzarla. Hizo un supremo esfuerzo y consigui aferrarse con las manos y tirando fuertemente llevar su cuerpo hasta ella. Empujando, la ventana se abri. Haba el suficiente espacio. Sin pensarlo ms salt por ella dejndose caer. La oscuridad le envolva por todas partes, s, sera la obscura noche de Titn. Caa..., caa oyendo como el aire silbaba contra su peso en cada por el aire, como si fuese una pluma o ms bien como un vug con una gran superficie en proporcin a su pequea masa. Tropez a los pocos instantes con el suelo y rebot. Dio unas vueltas y se incorpor notando el dolor en sus piernas y en los pies. Le pareci haberse roto un tobillo. Se puso finalmente en pie. Una callejuela empedrada conduca hacia una calle bien iluminada. A su derecha advirti un anuncio rojo de nen. Era la Plaza Dave. Y un bar. Haba conseguido escaparse de all, dejndose slo el sombrero. Se apoy contra la pared, esperando que se le amortiguara el dolor del tobillo. Un polica automtico pas y su circuito Rushmore le habl: Se encuentra bien, seor?

Oh, s, gracias. Me haba detenido un momento, por una necesidad imperiosa, ya sabe... Gracias de todos modos. El polica automtico dio la vuelta y se march. En qu ciudad me encuentro?, se pregunt Pete totalmente confuso y extraviado. El aire hmedo, ola a cenizas. Chicago? San Luis? El aire era tibio y pegajoso, muy lejos del aire limpio de San Francisco. Se encamin con dificultad calle abajo alejndose de la Plaza Dave. El vug del interior del edificio del que haba escapado, continuara all desplumando a los clientes terrestres en su forma educada y convencional. Se ech mano en busca del portamonedas del pantaln. Haba desaparecido. Dios Santo! Pens en el abrigo; pero lo tena puesto. Menos mal. Aquellas pldoras que tom debieron haberse mezclado con la bebida ingerida, all estaba el problema. Pero estaba bien, no estaba herido, solamente un tanto magullado y dolorido. Pero se encontraba perdido. Se haba perdido a s mismo y haba perdido el coche. Coche! llam, tratando de alertar a su auto-auto y advertir al mecanismo especial del efecto Rushmore que a veces sola responder, aunque en otras no. Era cuestin de oportunidad. Vio llegar unas luces; un par de focos le iluminaron. Su coche rod a lo largo del bordillo de la acera y se detuvo ante l. Aqu estoy, seor Garden. Escucha dijo Pete farfullando torpemente las palabras, mientras pona la mano sobre el tirador de la puerta. Dnde estamos, por todos los diablos? En Pocatello, Idaho. Es posible? Es la verdad, seor Garden. Puedo jurrselo. Tu circuito Rushmore est perfectamente en funciones, verdad? Abri la puerta del auto-auto y se introdujo en el asiento del piloto, encontrando cegadora la luz de la cpula transparente. Repentinamente sinti el temor extrao que alguien haba en el interior. Mir, y en efecto, alguien estaba sentado en la parte trasera del coche volador. Hola, seor Garden! dijo la figura intrusa del coche. Quin es usted? Qu ocurre ahora? Le conducir a donde quiere ir. Yo no quiero ir a ninguna parte dijo Pete. Quiero permanecer aqu. Por qu me mira con ese aire tan divertido? No recuerda haber venido a buscarme? Fue idea suya venir a esta ciudad y a diversas otras, realmente. Y ella solt la risa. Era una mujer. Pete se sinti relajado. Quin diablos es usted? No la conozco. Vaya! Claro que s me conoce. Nos encontramos en la tienda de Joe Schilling, en Nuevo Mxico. Mary Anne Claim murmur Pete. Y pas a la parte trasera para tomar asiento junto a ella. Estaba usted celebrando el embarazo de su esposa dijo Mary Anne con calma. Pero, qu ha ocurrido para que te encuentres aqu? Primero, fue usted a nuestro apartamento del condado de Marn. Yo no estaba all, porque estaba en ese momento en el Colegio de San Francisco, consultando unos libros en la biblioteca. Mi madre se lo dijo y usted vol a San Francisco, a la biblioteca del Colegio y all me recogi. Entonces nos dirigimos hacia Pocatello, porque fue idea suya que a una chica de dieciocho aos tuvieran que servirla en un bar de Idaho. Y bien? Al llegar aqu, se march usted solo y yo me he quedado sentada en el coche esperndole. Hasta ahora en que ha asomado usted por aquella callejuela llamando al coche.

Ya comprendo. Y se recost en el respaldo del asiento. Me siento enfermo. Deseara volver a casa. Le llevar a su hogar, seor Garden dijo la chica. El coche se alz suavemente contra el cielo y Pete Garden cerr los ojos. Cmo es que me he visto mezclado con ese vug? pregunt pasados algunos instantes. Qu vug? En el bar, supongo. Ese doctor... Philipson. Y cmo quiere que lo sepa? Yo no estuve all. Bien. Viste algn vug? Vi a uno de ellos, cuando transcurrido un rato entr en el bar; pero me hicieron salir en seguida. Cuando entr no vi ninguno. Soy una bestia dijo Pete. Yo bebiendo en el bar, mientras t esperabas sentada en el coche. Espantoso! No me ha importado, en absoluto dijo Mary Anne. Tuve una agradable conversacin con el dispositivo Rushmore entretanto. Aprend muchas cosas sobre usted. No es as, coche? El coche repuso gentilmente con su voz mecnica: As es, seorita Mc Claim. Me aprecia. Todos los efectos Rushmore me tienen simpata afirm la chica. Debo resultarles encantadora. Y solt una graciosa risa cantarina. No hay duda dijo Pete. Qu hora es? Sobre las cuatro. De la madrugada? Apenas si poda creerlo. Cmo era que el bar estaba todava abierto? No permitan a ninguno estar abierto a semejante hora en ningn Estado. Quiz habr mirado mal el reloj dijo la chica. No. Lo has visto bien dijo Pete. Hay algo que va mal, terriblemente mal en todo esto. Y mir a la chica. Pero en el puesto de piloto del coche apareca sentada la viscosa figura de un vug. Coche pregunt Pete. Quin est sentado en el mando? Dmelo, por favor. Mary Anne Mc Claim, seor Garden repuso el efecto Rushmore. Pero el vug continuaba sentado. Poda verlo perfectamente. Ests seguro? Positivamente seguro. Como le dije antes dijo el vug, yo puedo encantar a los circuitos Rushmore. Adnde vamos? pregunt Pete. A su casa. Le llevo con su esposa Carol. Y despus, qu? Despus, yo me ir a la ma a acostarme. Quin es usted? pregunt a la cosa all sentada. Qu es lo que piensa? Ya me est viendo. Puede referrselo a cualquiera, al seor Hawthorne el detective, o mejor todava a E. B. Black. Cualquiera de ellos le echar a patadas. Pete cerr los ojos. Cuando volvi a abrirlos, la que estaba sentada a los mandos del coche volador era nuevamente Mary Anne Mc Claim. Tenas razn le dijo al coche. O no la tenas? Dios pens. Me gustara estar ya en casa. Ojal no hubiera salido esta noche. Estoy realmente asustado. Joe Schilling podra haberme ayudado. Llveme a casa de Joe Schilling, a su apartamento, Mary Anne, o sea, cual fuere su nombre.

A esta hora de la noche? Est usted loco. Es mi mejor amigo. En todo el mundo. Sern las cinco de la madrugada cuando lleguemos all. Se alegrar de verme dijo Pete. Y mucho ms, al darle ciertas noticias. De qu se trata? pregunt Mary Anne. Ya lo sabes dijo con precaucin. Es sobre Carol. Y sobre el nio. Ah, s repuso la joven moviendo la cabeza. Como dijo Freya, espero que tengan un nio. Freya dijo eso? A quin? A Carol. Cmo lo sabes? Usted telefone a Carol desde el coche antes de llegar a la Plaza Dave, queriendo asegurarse que ella se encontraba bien. Ella estaba trastornada. Usted le pregunt por qu y ella dijo que haba llamado a Freya, preguntando por usted, y Freya le dijo que lo ignoraba. Al diablo con Freya! No le reprocho por pensar as. Esa mujer es un tipo esquizoide y dura. Hemos estudiado eso en psicologa. Te gusta el estudio? Me encanta. Crees que te interesaran las cosas de un viejo como yo de ciento cincuenta aos? No es usted tan viejo, seor Garden. Slo est un poco aturdido. Se sentir mejor cuando llegue a su apartamento. Y le dirigi una breve sonrisa. Todava soy potente afirm Pete. Ah est como testimonio el embarazo de Carol. Juiii! grit como un chiquillo. Hay que dar tres gritos dijo Mary Anne. Es maravilloso: una criatura ms en la Tierra. No es un encanto? Nosotros no solemos hablar de terrestres, hablamos de gente. Has cometido un error. Oh exclam Mary Anne sin inmutarse. Equivocacin anotada. Forma tu madre parte de esto? Es por eso por lo que no quiso que la polica le investigase la mente? Puede que s. Cuntos hay mezclados en esto? Oh, millares dijo Mary Anne..., o el vug, porque a pesar de su apariencia o de cuanto hubiera dicho, Pete estaba seguro que era un vug. S, hay miles y miles, por todo el planeta. Todo esto me resulta muy extrao dijo Pete; porque t tienes todava que esconderte de las autoridades. Creo que tendr que decrselo a Hawthorne. Mary Anne se puso a rer. Pete alarg la mano rebuscando algo en la guantera del coche. Mary Anne quit el revlver dijo el coche. Tuvo miedo que la polica le detuviese; si lo descubriesen podran llevarlo a la crcel. Eso es dijo la chica. Tu gente mat a Luckman. Por qu? Ella se encogi de hombros. Lo he olvidado. Lo siento. Quin es el prximo? La cosa. Qu cosa? Mary Anne, con ojos chispeantes, le respondi: La cosa que crece dentro de Carol. Mala suerte, seor Garden; no es un beb.

Pete cerr los ojos de nuevo. Lo primero que supo despus es que volaban cerca del rea de la baha. Estamos casi en casa dijo Mary Anne. Vas a dejarme escapar? Por qu no? No lo s. Se senta enfermo realmente, en su asiento del coche volador, como un animal asustado y acorralado. Mary Anne no haba dicho nada ms, ni l tampoco. Qu espantosa noche, Dios Santo, pens para s. Pudo haber sido maravillosa, en su primera suerte. Y en su lugar... Entonces, no podra considerar razonablemente bien el problema del suicidio continu Pete reflexionando porque la situacin se haba hecho peor, y resultaba una lstima considerarlo como una solucin. Mis propios problemas son simplemente de percepcin comprob. De comprender bien las cosas y despus responder adecuadamente, con mente equilibrada. Lo que tengo que recordar es que ellos no estn todos mezclados en el asunto. El detective E. B. Black no lo est, ni tampoco el doctor Philipson. Es preciso que consiga ayuda de alguien, en algn sitio, en cuanto me sea posible. Est usted en lo cierto afirm Mary Anne. Acaso eres telpata? Me temo que lo sea, ciertamente. Tu madre me dijo que no lo eras. Mi madre le minti a usted. Es ese Nats Katz el centro de todo esto, quiz? S. Se me haba ocurrido dijo Pete, recostndose nuevamente sobre el respaldo del asiento, y tratando de no volver a sentirse mal como antes. Bien, ya hemos llegado dijo la chica, mientras el coche, rizando una serie de curvas, se estacionaba suavemente en la calle de San Rafael, junto al bordillo de la acera. Deme un beso pidi la joven antes de irse. En la ventana del apartamento estaba la luz encendida y Carol deba estar all esperndole, o cualquiera otra persona que se hubiese ido a dormir dejndose la luz sin apagar. Un beso dijo Pete como repitiendo el eco de las palabras de la chica. De veras? Pues claro que s afirm Mary Anne inclinndose hacia l en espera de la caricia. No puedo. Por qu no? Porque no s si eres t o si eres una cosa en su lugar. Ah, qu absurdo! dijo Mary Anne. Qu le ocurre, Pete? Est usted como perdido en un sueo permanente! De veras lo crees as? S mirndole con exasperacin. Se ha drogado usted anoche y ha bebido como una bestia y estaba terriblemente excitado con Carol, adems del miedo de la polica. Ha estado usted alucinado como un loco durante ms de dos horas. Pens usted que ese psiquiatra, el doctor Philipson, era un vug, y despus, que yo tambin era otro vug. Dirigindose al coche, Mary Anne pregunt al circuito Rushmore: Soy un vug? No, Mary Anne respondi el efecto Rushmore. Lo est viendo? Sin embargo, no puedo hacerlo insisti Pete. Permteme salir del coche. Encontr la manecilla de la puerta y sali al exterior, temblndole las piernas. Buenas noches, Mary Anne le dijo. Buenas noches.

Pete se dirigi hacia la puerta principal del edificio. El coche dijo para que lo oyese: Me tiene usted muy sucio y descuidado. Es una lstima repuso Pete sin volverse, abriendo la puerta con la llave, entrando y cerrando aqulla tras l. Cuando lleg a su apartamento, Carol le esperaba en el umbral, vestida con una leve bata de casa de color amarillo. He odo llegar el coche dijo. Gracias a Dios que has vuelto! Estaba tan preocupada por ti...! Gracias por haberme esperado farfull Pete. Pas junto a Carol y se dirigi al cuarto de bao, donde se lav las manos y la cara con agua fra. Quieres que te prepare algo de comer o beber? Es tan tarde... Una taza de caf me vendra muy bien, gracias. Carol, en la cocina, dispuso caf para ambos. Hazme un favor, Carol pidi Pete. Llama a informacin de Pocatello y pregunta si el doctor E. R. Philipson se halla en la lista del videfono. Est bien. Y Carol oper en el videfono. Estuvo hablando unos instantes con la frecuencia de los circuitos homeostticos y despus cerr la comunicacin. S, lo est. Estuve en su consulta dijo Pete. Y me cost ciento cincuenta dlares. Su tarifa es demasiado cara. Te ha dicho el circuito si Philipson es un terrestre? No me lo dijeron. Slo me informaron de su nmero. Carol le ofreci la lista de los centros informativos del videfono. Voy a llamar y a preguntar. A las cinco y media de la maana? S. Y marc el nmero. Transcurri algn tiempo, y el telfono al otro extremo, llamaba una y otra vez. Finalmente, tras haber canturreado la cancin de moda, Pete vio cmo se conformaba en la pequea pantalla la cara del doctor Philipson. Doctor Philipson? pregunt Pete. S. El mdico mir a Pete escrutadoramente y con cara de pocos amigos. Ah, es usted... Me recuerda usted? Pues claro que s. Usted es el cliente que Schilling me envi, le estuve viendo durante una hora al anochecer. Joe Schilling pens Pete. Pues no lo saba. Es usted un vug, verdad? Y me llama para eso? S. Es algo muy importante. No soy un vug respondi el mdico, y cerr el circuito. Pete se apart del aparato. Creo que me ir a la cama. Estoy destrozado dijo a Carol. Qu te parece? Y t, ests bien? S. Un poco cansada. Vmonos a la cama, pues. Carol sonri. Est bien. Me alegro de veras que hayas vuelto; sueles hacer siempre cosas como esta de venir a casa a las cinco de la madrugada? No. Y nunca ms volver a hacerlo, pens. Al sentarse en el borde de la cama y quitarse los zapatos, Pete encontr algo, un forro de un sobre de fsforos colocado en su zapato izquierdo, en el empeine. Dej el zapato en el suelo y tom el sobre de las cerillas, colocando la cartulina bajo la lmpara para leer

mejor lo que all haba escrito. Carol, al otro lado, se haba acostado y aparentemente estaba dispuesta a dormirse inmediatamente. Sobre la cartulina haban escritas a lpiz las siguientes palabras: Estamos totalmente rodeados por esos chinches felpudos de los vugs. Aquello estaba escrito por su propio puo y letra. Aqul haba sido su gran descubrimiento de la noche. Su brillante descubrimiento. Lo escribi porque tuvo el temor de haberlo olvidado. Pero, dnde lo haba escrito? En el bar? De vuelta a la casa? Probablemente cuando lo descubri, estando charlando con el doctor Philipson. Carol dijo a su esposa. Ya s quin mat a Luckman. Cmo, quin? dijo ella despertndose. Todos nosotros, sin duda afirm Pete. Los seis que perdimos la memoria, Janice Remington, Silvanus Angst y su mujer, Clem Gaines, la mujer de Calumine y yo, s, lo hicimos bajo la influencia directa de los vugs. Y le mostr la cartulina de las cerillas a su mujer. Lee lo que escrib yo mismo aqu, para el caso que no pudiese recordarlo, y que volvieran a bloquearme la mente. Incorporndose en el lecho, Carol se fij con detenimiento en el sobre de las cerillas y en la escritura. Estamos totalmente rodeados por vugs. Perdona, Pete; pero tengo que rerme de esto. Pete mir a su mujer, atnito. Ahora comprendo por qu has llamado a ese mdico de Idaho y le has preguntado eso. Pero no es un vug, ya lo viste t mismo en la pantalla y le has odo. S, eso es cierto admiti. Quin ms es un vug? Ya que has escrito esto... Mary Anne Mc Claim. Creo que el peor de todos ellos. Oh, vaya respondi Carol con un gesto. Ya veo, Pete. Es con quien has estado esta noche. Ya trataba yo de imaginar quin sera, puesto que supona que sera con alguien, con alguna mujer. Pete oper en el videfono que tena junto a la cama. Voy a llamar a los dos detectives. Ellos no estn mezclados en este asunto. No me extraa que Patricia Mc Claim no quisiera dejarse inspeccionar por los telpatas policas. Pete, no lo hagas esta noche dijo Carol alargando la mano y cortando el circuito. Pero pueden venir por m esta noche. En cualquier momento... Maana insisti Carol. Por favor... Podra llamar entonces a Joe Schilling? Hazlo si quieres. Creo que no deberas hablar con la polica, ahora, en la forma en que te encuentras. Slo te proporcionaras ms disgustos todava y meterte en un mayor aprieto. Solicit informacin y obtuvo el nuevo nmero que Joe Schilling tena ahora en el condado de Marn. A los pocos instantes, el rostro sooliento de Joe apareci en la pantalla, con su barba y sus cabellos desordenados. S? Qu ocurre? Ah, Pete... Carol me llam y me dijo que tena buenas noticias, hablndome de la suerte que haban tenido. Dios Santo! Es fantstico! Oye, Joe, me has enviado t a un tal doctor Philipson en Pocatello? Quin? Pete repiti el nombre y las facciones de Joe Schilling se cambiaban por momentos con el mayor asombro de lo que oa. Perdona, Joe dijo Pete. Te he despertado para una tontera. No pens que lo haras.

Espera un momento dijo Joe. Escucha, hace unos dos aos, cuando estuviste en mi tienda de Nuevo Mxico, tuvimos una cierta conversacin. Qu pas sobre el particular? Me hablaste de algo relacionado con los efectos subsiguientes al uso del hidrocloruro de la metanfetamina. Me hablaste de ello y te llam la atencin sobre el particular; se haba publicado un artculo en la revista Scientific American por un psiquiatra en Idaho; creo que se trata de ese Philipson al que ahora te has referido. Recuerdo muy bien que afirmaba que las metanfetaminas pueden precipitar un episodio psictico. Tengo muy mala memoria, Schilling. Recuerdo, adems, que tu teora, como rplica, era que estabas tomando tambin trifluoperazina, un dihidrocloruro de cierta especie que compensaba esos efectos colaterales de las metanfetaminas. Ya me he tomado esta misma noche un puado de pastillas de metanfetamina de 7,5 miligramos, tambin. Y te has emborrachado? S. Por las barbas de Satans! Recuerdas lo que deca Philipson en su artculo sobre la mezcla de las metanfetaminas y el alcohol? Muy vagamente. El uno se potencia al otro. Has tenido algn episodio psictico, esta noche? No demasiado importante. Tuve momentos de absoluta lucidez. Aqu lo tengo, Joe. Voy a lertelo. Pidi a Carol que le diese la cartulina de las cerillas y ley lo escrito relativo a los vugs. Esto ha sido una revelacin, Joe. Una experiencia ma. S, hay vugs que nos rodean por todas partes. Schilling permaneci silencioso un momento. Oye, Pete. Quiero preguntarte algo ms acerca de ese mdico de Idaho. Fuiste a verle? Me has llamado por eso? Le pagu ciento cincuenta dlares por la consulta esta noche dijo Pete. En mi opinin, creo que mi dinero tiene ms valor que todo eso. Tras unos instantes de silencio, Joe volvi a decirle por el videfono: Te dir algo que te sorprender, quiz. Llama a ese detective, a Hawthorne. Eso es lo que quera hacer; pero Carol no quera que lo hiciera. Quisiera hablar con Carol solicit Joe. Levantndose de la cama de forma que pudiera quedar frente a la pequea pantalla, Carol habl a Schilling. Estoy aqu, Joe. Si consideras que Pete debiera llamar a ese detective... Carol, yo conozco a tu marido desde hace muchos aos. Ha tenido depresiones suicidas, regularmente. Al pronto, querida, puede aparecer como un manaco depresivo, sufre efectivamente de una psicosis afectiva, peridicamente. Esta noche, a causa de la maravillosa noticia del nio, ha cado en una fase manaca y creo que no es cosa de reprochrselo. S cmo piensa, es como si volviera a nacer. Quiero que llame a Hawthorne por una buena razn. Ese detective ha tenido ms que hacer con los vugs que cualquiera otra persona. Es intil que yo hable de eso con Pete, yo no s maldita cosa sobre los vugs, puede ser que se encuentren rodendonos por todas partes. No voy a discutir con tu marido de esa cuestin, especialmente a las cinco y media de la maana. Y sugiero que t hagas lo mismo. Est bien, Joe, gracias. Pete dijo Joe a su amigo, recuerda lo que voy a decirte cuando hables con Hawthorne. Cualquier cosa que digas, puede tornarse contra ti en el juicio emprendido. Hawthorne no es ningn amigo, pura y simplemente. Por tanto, ndate con cuidado. Est claro?

S convino Pete. Pero dime lo que piensas; ha podido ser a causa de esa droga con el alcohol? Dime t a m otra cosa respondi Joe a su vez, soslayando la pregunta. Qu fue lo que dijo el doctor Philipson? Una serie de cosas. Dijo, entre otras, que la situacin estaba de forma que me mataran a m como haban hecho con Luckman. Y que tuviese un cuidado especial de Carol. Y, adems, dijo... Pete se detuvo. Hay poco que yo pueda hacer para cambiar las circunstancias. Pareca amistoso? Pues s. Aun cuando es un vug. Cort la comunicacin y esper un momento hasta marcar el nmero de la polica, en el servicio de urgencia. Este puede ser un amigo, que pueda estar a mi lado, pens. A la polica le llev veinte minutos localizar a Hawthorne. Durante aquel tiempo, Pete tom ms caf y fue volvindose ms lcido. Hawthorne? salud, cuando la imagen de ste se form en el aparato. Lamento molestarle a usted tan tarde. Puedo decirle quin mat a Luckman. Seor Garden, nosotros ya sabemos quin lo hizo. Tenemos la confesin. Por esa causa he estado en nuestra oficina de Carmel. Quin, pues? Uno de nuestro grupo? No fue nadie del Pretty Blue Fox. Dirigimos nuestras investigaciones hacia la costa oriental, desde donde Luckman haba salido. La confesin ha surgido de un alto empleado de Luckman, llamado Sid Mosk. Con todo, an no ha sido posible establecer el motivo. Estamos trabajando en el asunto. Pete cort la comunicacin y se sent en el mayor silencio. Bien, qu hara entonces? Qu sera realmente lo que tendra que hacer? Acustate dijo Carol, mientras ella haca lo propio.

XI Se despert..., y vio junto a su cama a dos figuras, las de un hombre y una mujer. Quieto orden Patricia Mc Claim, en voz baja, indicando a Carol. El hombre que la acompaaba le estaba apuntando con una pistola de agujas de fuego. Era un individuo al que no haba visto jams en su vida. Si hace la menor resistencia, la mataremos a ella dijo, apuntando a Carol. Comprendido? El reloj de la mesa de noche marcaba las nueve y media de una hermosa maana, llena de sol y de luz que entraba a raudales por la ventana. Est bien contest Pete. Est comprendido. Vamos, levntate y vstete le orden Patricia Mc Claim. Dnde? Aqu mismo frente a ustedes? Mirando al hombre que la acompaaba, Patricia hizo un gesto. En la cocina. Los dos le siguieron, desde el dormitorio hasta la cocina, y Patricia cerr la puerta. Qudate ah mientras se viste. Yo vigilar a su mujer dijo, sacando una segunda arma de agujas de fuego y volvindose hacia la alcoba. No ofrecer resistencia alguna, si sabe que su mujer est en peligro; lo he recogido de su mente telepticamente. Es un sentimiento altamente pronunciado. Y mientras se vesta, aquel individuo totalmente desconocido vigilaba cuidadosamente a Pete Garden. Su esposa tuvo suerte, eh? Mirndole de reojo, Pete respondi: Es usted el marido de Pat? Eso es repuso el individuo. Allen Mc Claim. Me alegro de conocerle al fin, seor Garden. Y le dirigi una breve sonrisa. Pat me ha hablado mucho de usted. Poco despus, los tres caminaban por el corredor en busca del elevador del edificio. Lleg bien a casa su hija esta noche? pregunt Pete. S contest Pat. Muy tarde, desde luego. Lo que recog de su mente, era muy interesante. Afortunadamente no se durmi en seguida, se qued despierta bastante tiempo, pensando. As pude conocerlo. Carol no se despertar todava hasta dentro de una hora, al menos dijo Allen Mc Claim. Por tanto, no habr problema en que informe de su desaparicin. Lo menos hasta las once, no lo har. Cmo sabe usted que no se despertar? pregunt Pete. Allen permaneci callado. Es usted un premonitor? Tampoco hubo respuesta. Pero resultaba obvio que lo era. No creo que intente escaparse dijo Allen Mc Claim a su mujer, al menos as lo indica el estado de su mente. Una probabilidad contra cinco, buena estadstica, supongo. Llegaron al elevador y presionaron el botn. Ayer estabas preocupada con mi seguridad, y ahora esto dijo Pete a Patricia, haciendo un gesto hacia las pistolas de agujas de fuego. Por qu tal cambio? Porque mientras, saliste con mi hija respondi Patricia. Hubiera deseado que no hubiera sido as. Ya te advert que era demasiado joven para ti y te advert que te mantuvieras alejado de ella. Sin embargo recalc Pete, como pudiste leer en mi mente, yo haba encontrado a Mary Anne sorprendentemente atractiva. El elevador llegaba en aquel momento y las puertas se abrieron silenciosamente a ambos lados. En la puerta apareci el detective Hawthorne, que en el acto intent buscarse algo dentro de su chaqueta.

El ser un premonitor es algo que ayuda siempre. As nadie le sorprende a uno dijo Allen Mc Claim, y con la pistola de agujas de fuego dispar a la cabeza de Hawthorne. El detective recibi el impacto en el crneo, se tambale golpendose contra una de las paredes del ascensor y despus cay pesadamente al suelo. Entra orden Patricia a Pete. Tras l, entr ella y despus su marido, y con el cuerpo del detective muerto en el suelo, llegaron a la planta baja. Pete se dirigi al efecto Rushmore del elevador: Me han raptado a la fuerza y han matado a un detective. Pida socorro! Cancele esa peticin orden inmediatamente Patricia. No necesitamos ninguna ayuda. Gracias. Est bien, seorita repuso obedientemente el efecto Rushmore. Se abrieron las puertas del ascensor y los Mc Claim salieron tras Pete, pasando sobre el cadver del detective, caminando rpidamente hacia la calle, y por la acera en direccin a donde tenan los coches estacionados. Dirigindose a Pete, Patricia Mc Claim, dijo: Sabas por qu estaba Hawthorne en el ascensor, subiendo hasta tu piso? Te lo dir. Iba a detenerte. No respondi Pete. Me dijo en el videfono la pasada noche que acababan de saber quin era el asesino de Luckman, un individuo de la costa oriental. Los Mc Claim se miraron el uno al otro, sin decir nada. Han matado a un hombre inocente aadi Pete. No lo era ese Hawthorne. Hubiera deseado cazar al mismo tiempo a su compaero E. B. Black. Pero quiz lo hagamos ms tarde. Esa condenada Mary Anne dijo Allen, al llegar al coche estacionado en el bordillo. Alguien debera retorcerle el cuello. El coche alz el vuelo ganando altura en la hermosa maana de California. Esa edad suya es terrible. Cuando se tienen dieciocho aos, se cree saberlo todo, poseyendo la certidumbre de todas las cosas. Y despus, al llegar a los ciento cincuenta, las cosas cambian con signo contrario. T no lo sabes an, para opinar as dijo Patricia, que se haba sentado tras Pete tenindole apuntado con el arma mortal. Quisiera hacer un trato con ustedes dijo Pete. Quiero estar seguro que Carol y el nio permanecern seguros y que nada va a ocurrirles. Conmigo pueden hacer lo que quieran, si... Ya has hecho el trato le interrumpi Patricia. Carol y la criatura estarn seguras. Por tanto, no tienes que preocuparte por ellas. De todos modos la ltima cosa que haramos, sera molestarlos para nada. As es confirm Allen, quien dirigindose a Pete le pregunt sonriente: Qu tal se siente cuando se tiene suerte? Ya debera saberlo respondi Pete: Ustedes han conseguido ms hijos que cualquier otra pareja de California. As es dijo Allen; pero han pasado ya muchos aos desde la primera vez, s, muchos aos realmente. Pero usted se sali de rosca anoche, verdad? Mary Anne dijo que estuvo en trance. Absolutamente ciego. Peter call. Mirando hacia abajo, trat de captar la direccin del coche volador. Pareca que se diriga tierra adentro, hacia el clido valle de la regin central de California, con las sierras a lo lejos. Hacia las sierras totalmente desoladas y desrticas, donde no viva un alma. Dinos algo ms acerca del doctor Philipson solicit Patricia de Pete Garden. Pude captar algunos pensamientos mal formados. Le llamaste anoche al llegar a casa, no es as? S. Dirigindose a su marido, dijo Pat:

Pete llam y pregunt si el doctor Philipson... era un vug. Y qu respondi? Dijo que no era ningn vug continu Patricia. Despus llam a Joe Schilling, informndole y dndole la noticia que estamos totalmente rodeados por los vugs; as fue como Joe Schilling le sugiri que llamar a Hawthorne. Y eso fue lo que hizo. Por eso el detective lleg a verle esta maana. Le dir a usted a quin debi haber llamado, en vez de a ese detective dijo Allen . A su abogado, Laird Sharp. Demasiado tarde ahora opin Patricia. Aunque es posible que nos encontremos con Sharp en cualquier momento. Puedes hablar con l, Pete. Cuntale todo lo sucedido, cmo y de qu manera somos como una pequea isla rodeada por un mar poblado de criaturas no terrestres. Y se puso a rer, al igual que su marido. Creo que estamos asustndole insinu Allen Mc Claim. No afirm Patricia. He observado su mente y no est asustado, al menos de ningn modo como lo estaba anoche. Dirigindose a Pete dijo: Fue como una prueba para ti, ese viaje de vuelta a casa con Mary Anne, verdad? Te apuesto a que jams volvers a tener otro en toda tu vida. Y volvindose a su marido: Sus dos esquemas de referencias mentales van de un lado a otro; primero ve a Mary Anne como a una atractiva chica de dieciocho aos, y como terrestre, y despus se le aparece como... Cllate de una vez! restall Pete salvajemente. Y pudo haber sido as continu Patricia. Una amorfa masa de citoplasma dando vueltas en una red ilusoria... Pobre Pete Garden. Una bella ilusin para tus aos... Primero no pudiste encontrar un bar en donde pudieran servir a Mary Anne y despus... Ya est bien! interrumpi su marido. Ya es bastante. Esa rivalidad tuya por Mary Anne les hace dao a los dos. No deberas establecer competencia alguna con nuestra hija. Est bien... dijo Pat, y silenciosamente encendi un cigarrillo. Bajo el coche volador, las sierras se deslizaban lentamente. Pete observaba cmo iban quedndose atrs. Es mejor que llames aconsej Pat a su marido. De acuerdo. Y manipul en el transmisor. Aqu es Dark Horse Ferry, llamando a Sea Green Lamb. Contesta, Sea Green Lamb. Contesta, Dave... Una voz respondi en la radio. Aqu Dave Mutreaux. Estoy en el motel Dig Inn, en Sparks, aguardando vuestra llegada. De acuerdo, en seguida estamos ah. Dentro de cinco minutos. Allen cerr la transmisin. Todo arreglado dijo a su mujer. Creo poder preverlo. No habr complicaciones. Esplndido contest Patricia. Y a propsito dijo Allen dirigindose a Pete Garden, Mary Anne estar all, habr venido directamente en su propio coche. Habr otras muchas personas, a una de las cuales ya conoce usted. Eso ser muy interesante para usted, Garden. Todas son psinicas. Mary Anne no es una telpata, como su madre le dijo. A pesar de lo referido, se comport irresponsablemente con respecto a ella. La mayor parte de lo que le cont fue un cuento chino. Por ejemplo, cuando le dijo... Ya es bastante interrumpi enrgicamente Patricia. Allen se encogi de hombros. Lo sabr dentro de media hora, tambin lo preveo. Es que me pones nerviosa, eso es todo. Prefiero esperar hasta que lleguemos al motel Dig Inn. Y a Pete: A propsito, hubiera sido muchsimo mejor que la hubieras besado anoche, segn te lo haba pedido. Por qu? pregunt Pete.

Te habras enterado entonces de lo que era. De todas formas, cuntas oportunidades tendrs en tu vida de poder besar a chicas tan impresionantes como ella? Y su voz resultaba amarga y resentida como de costumbre. Te ests amargando la vida por nada dijo Allen irritado. Diablos! Me molesta verte as, Pat... A lo mejor puedo hacerlo ms tarde con Jessica, cuando sea mayor dijo Pete. Me temo que sea una cosa muy difcil afirm Allen. El coche estacion en la fina arena de la pequea explanada del exterior del motel Dig Inn. Sin dejar de apuntarle con las mortales armas de las agujas de fuego, los Mc Claim obligaron a Pete a salir del auto-auto y dirigirse hasta el edificio, de una sola planta, construido con adobes al estilo espaol. Un individuo de largos miembros, correctamente vestido y de mediana edad les estaba esperando y se aproxim a ellos saludando afectuosamente a los Mc Claim: Hola, Mc Claim! Hola, Pat! Y mirando a Pete, quiso saludarle igualmente en tono efusivo. Ah, el seor Garden, propietario que fue de Berkeley. Sabe usted? Estuve a punto de haberme puesto a jugar en su grupo, en Carmel. Pero, lamento decirlo, me asustaron demasiado con la amenaza del electroencefalgrafo. Dej escapar una risita entre dientes y continu: Soy David Mutreaux, antiguo componente del alto personal de Jerome Luckman. Ofreci la mano a Pete Garden, que ste rehus, sin una palabra. Bien continu Mutreaux algo molesto. Se ve que no comprende bien la situacin, seor Garden. Con todo, yo estoy un tanto confuso sobre lo ocurrido y lo que pueda sobrevenir muy pronto. Sern los aos, supongo. Se dirigi entonces hacia la puerta del motel. Mary Anne estar aqu dentro de unos minutos. Est bandose en la piscina. Con las manos en los bolsillos, Pat se dirigi hacia la piscina y permaneci observando a su hija. Si pudiera leerse en mi mente dijo sin referirse a nadie en particular, podra verse la presencia de la envidia. Se volvi de la proximidad de la piscina y se dirigi a Pete Garden. Ya sabes, Pete, cuando te encontr por primera vez, perd algo de eso. Eres una de las criaturas ms inocentes que jams haya conocido en toda mi vida. Me ayudaste a purgar y esclarecer el lado en sombras de mi personalidad, como dicen Jung y tambin tu amigo Joe Schilling. A propsito, qu tal est Joe? Me alegr de verle de nuevo la pasada noche. Qu tal le ha cado despertarse a las tres y media de la madrugada? Me felicit dijo Pete por la suerte que habamos tenido. Ah, s intervino entonces Mutreaux jovialmente, dndole unas palmadas a Pete en la espalda. Muchas felicidades y mis felicitaciones por ese embarazo de su esposa. Fue una desagradable advertencia la que hizo a Carol tu ex mujer, Freya Gaines, respecto a que esperaba que fuera un nio dijo Patricia, y esa hija ma pareci afectarse por ello; de ah proviene seguramente esa cruel segunda intencin que emplea conmigo. Pero no hay que reprocharle mucho a Mary Anne por lo que dijo anoche, Pete, porque la mayor parte de lo que experimentaste estuvo muy lejos de ser por culpa de la chica; eso estaba en tu propia mente. Estabas alucinado. Joe Schilling tena razn en lo que te dijo, las anfetaminas fueron las responsables. Tuviste sencillamente una oclusin psictica de la mente. De veras? Ella le mir fijamente. S, as fue. Lo dudo. Bien, pasemos al interior dijo Allen Mc Claim. Y ponindose las manos en forma de bocina, llam: Mary Anne, sal ya fuera de la piscina! Aproximndose al borde, la chica respondi:

Vete al infierno! Mc Claim se aproxim ms a ella. Tenemos asuntos que tratar, vamos, entra ya. Eres mi hija. Una bola de agua salt de la piscina y, dando una vuelta graciosamente por el aire, cay sobre la cabeza de Allen Mc Claim, mojndole la cara y el pecho. Allen salt hacia atrs mascullando una serie de maldiciones. Vaya, crea que eras todo un premonitor! dijo Mary Anne riendo a carcajadas. Pens que nadie podra tomarte por sorpresa. La chica subi por la escalerilla de la piscina y apareci con su esbelto cuerpo mojado a la luz de aquella radiante maana californiana. Se dirigi hacia una silla prxima y recogi una toalla de bao. Hola, Pete Garden! salud acercndose a l. Da gusto verte otra vez sin sentirse malo del estmago; anoche tenas un color verdoso en la cara como si fuera de musgo. Y sus blancos dientes resplandecieron al sonrer alegremente. Allen Mc Claim, quitndose de encima el agua cada sobre su cara y el cabello, se dirigi hacia Pete. Son ya las once dijo. Me gustara que llamara a Carol y le diga que se encuentra bien. No obstante, preveo que no querr hacerlo, o al menos eso es lo ms probable. En efecto, no quiero hacerlo. Mc Claim se encogi de hombros con indiferencia. Bien, no puedo prever lo que ella har, posiblemente llame a la polica, o quiz no. El tiempo lo dir. Y se encaminaron hacia el interior del motel. Un interesante elemento de las facultades psinicas continu Allen es que un intento suele invalidar otro. Por ejemplo, mi hija es psicoquintica, como lo ha demostrado muy bien, y yo no puedo predecir sus actos. Cuando se produce la sincronicidad de Pauli en un acontecimiento conectivo acausal, una persona como yo queda enteramente descartada. Patricia se dirigi a Mutreaux. Ha confesado ya Sid Mosk que mat a Jerome Luckman? S respondi Mutreaux. Rothman presion sobre l, presionado a su vez por Pretty Blue Fox, y la polica en California se ocupaba de comprobarlo a fondo, segn tenemos entendido. Pero de aqu a un rato se darn cuenta que es falso exclam Patricia. Ese vug, E. B. Black, conseguir rebuscar en sus mentes telepticamente... Espero que eso no importe mucho dijo Dave Mutreaux. En el interior del motel un acondicionador de aire zumbaba suavemente en el local, donde la gran sala de estar apareca en la penumbra y con un frescor agradable. Sentados aqu y all Pete comprob la presencia de cierto nmero de individuos charlando entre ellos telepticamente, sin duda, ya que no se oa una palabra. Le pareci por un instante que se hallaba en el local de La Partida, a media maana; pero evidentemente aquello no era La Partida. Aquella gente no eran jugadores. Se sent a su vez, sombramente, tratando de imaginarse qu sera lo que tendran que decir. Algunos permanecan totalmente en silencio, mirando fijamente al vaco, como presos de la mayor preocupacin. Telpatas, sin duda, comunicndose unos con otros. Parecan estar en mayora. Los dems..., slo pudo aventurar una suposicin. Premonitores, como Mc Claim, psicoquinticos, como Mary Anne. Y Rothman, quienquiera que fuese. Estaba all Rothman? Sinti la idea intuitiva fuertemente arraigada en su mente, que el tal Rothman estaba all presente y controlando la situacin. Mary Anne apareci surgiendo de una habitacin lateral, vistiendo una camisa en forma de T, pantaln corto, sandalias y sin sostn, mostrando sus pequeos pechos firmemente tensos bajo la ligera camisa. Se sent junto a Pete, frotndose vigorosamente los cabellos con una toalla, para secrselos.

Vaya racimo de elementos reunidos aqu le dijo en voz baja a Pete. No te parece? Ellos..., quiero decir mis padres, me hicieron venir. Y la chica frunci el entrecejo. Quin es se? Otro individuo acababa de entrar y se qued mirando a su alrededor. No lo conozco. Probablemente ser de la costa oriental, como Mutreaux... T no eres un vug, despus de todo dijo Pete a la chica. No, claro que no. Nunca dije que lo fuese, t me preguntaste quin era y yo te lo dije, ya pudiste comprobarlo. Era verdad. Mira, Pete Garden, t eres un telpata involuntario, estabas en estado psictico a causa de esas drogas en pldoras que habas tomado, mezcladas con el alcohol, y t pudiste captar mis pensamientos marginales, toda mi ansiedad. Lo que suelen llamar el subconsciente. No te advirti mi madre acerca del particular? Ella debe saberlo. S, s que me lo dijo. Y antes que a m, captaste tambin los temores del subconsciente del psiquiatra. Todos tenemos miedo de los vugs. Es natural. Son nuestros enemigos, hicimos una guerra terrible contra ellos, en la que no vencimos y ahora se encuentran aqu. Lo ves? Y con el codo le toc en las costillas. No pongas esa cara tan estpida, me ests escuchando, o no? S, te escucho. Bien, ests con la boca abierta como un bobo. Yo saba anoche que estabas alucinado como un loco en un trance paranoico, respecto a las hostiles y amenazadoras conspiraciones de criaturas extraas a la Tierra. Ello se interfiri con tus propias percepciones, pero afortunadamente, estabas en lo cierto. Ahora mismo estoy sintiendo ese temor, y volviendo a pensar en los mismos pensamientos. Los psicticos viven en un mundo as constantemente. De todas formas, el intervalo en que captaste telepticamente, fue desgraciado, porque ocurri estando yo cerca de ti y yo me di cuenta. La chica seal hacia las gentes que ocupaban la gran sala de estar del motel. Ves? Todos son peligrosos. Creo que deberas ir ahora mismo y avisar a la polica, tenemos que conseguirlo cuanto antes. Podra Pete creer a la chica? La estudi cara a cara, observando su cordial expresin, reflejada en sus adorables facciones, y no pudo decidir qu hacer. Si haba tenido alguna vez facultad teleptica, en aquel instante se hallaba muy lejos de poseerla. Mira, Pete continu la chica, todo el mundo tiene en potencia la facultad psinica. En casos de enfermedad grave y de profunda regresin fsica... Y se detuvo, cambiando el curso de sus ideas. De todos modos, Pete Garden, t te encontrabas en un estado psictico, borracho, drogado y alucinado, pero bsicamente t percibas la realidad con la que nos estamos enfrentando, la situacin que este grupo conoce y con la que tiene que contender inmediatamente. Comprendes? Mary Anne le sonri chispendole los ojos. Ahora ya lo conoces. Pete no lo vea; en realidad es que no quera verlo. Petrificado, se apart de ella. No quieres comprenderlo dijo Mary Anne pensativa. As es. Pero lo sabes ya. Es demasiado tarde para negarlo, e ignorarlo. Y aadi en un tono de dureza y de inmisericordia: Esta vez no ests enfermo, ni borracho, ni alucinado. Tus percepciones no estn distorsionadas. Por tanto, tienes que dar cara al asunto. Pobre Pete Garden. Pasaste bien la noche? No. No irs a suicidarte por eso, verdad? Porque eso no ayudara a resolver nada. Para que sepas, nosotros formamos una organizacin, Pete. Y t tienes que unirte a ella; aunque no seas una persona psinica, tendrs que seguirnos o te mataremos. Naturalmente, nadie quiere matarte. Qu sera de Carol, entonces? Iras a dejarla frente a Freya para que la atormentase?

No, si puedo evitarlo. Ya sabes que el efecto Rushmore de tu coche te dijo que no era un vug, no comprendo por qu no le diste crdito, nunca se equivocan. La chica dej escapar un suspiro. No, mientras funcionen adecuadamente, claro est, y no se toque a lo que no se debe. As es como debes siempre comprobar la presencia de los vugs: preguntar al efecto Rushmore, comprendes? Y le sonri alegremente. Por tanto, las cosas no estn tan malas. No se va a acabar el mundo por esto, tenemos el pequeo problema de conocer quines son nuestros amigos. Y ellos tienen a su vez idntico problema; a veces todo esto suele mezclarse. Quin mat a Luckman? pregunt Pete. Fuiste t? No repuso firmemente Mary Anne. La ltima cosa que hubiera hecho es matar a un hombre con tanta suerte, con tantos descendientes. La chica frunci el entrecejo. Pero anoche dijo Pete con lentitud te pregunt si tu gente lo haba hecho. Y t dijiste... Se detuvo, tratando de pensar con claridad y de discernir bien los acontecimientos, suprimiendo la confusin existente en ellos. S, dijiste: Lo olvid. Y dijiste tambin, al hablar del hijo que esperamos, que era una cosa y que no sera una criatura... Mary Anne se le qued mirando fijamente. No, Pete murmur sorprendida y plida por la sorpresa. Yo no dije semejante absurdo, estoy segura que no lo dije. Yo te o claramente insisti Pete. Lo recuerdo muy bien, es algo incomprensible; pero lo juro y te doy mi palabra de honor. Esa parte de mi memoria est perfectamente clara. Entonces, es que se hicieron conmigo... Y las ltimas palabras resultaron casi inaudibles, Pete tuvo que inclinarse sobre ella para poder orla. La muchacha continu mirndole fijamente, desconcertada y atnita. Pete, ests ah? dijo Carol abriendo la puerta de la soleada cocina del apartamento. Y mir con cuidado por todos los rincones. Pete no estaba en la cocina. Llena de luz y clida, apareca vaca. Dirigindose hacia la ventana mir a la calle. El coche de su marido y el suyo estaban estacionados en el bordillo de la acera. Por tanto, no se haba marchado en el coche volador. Abrochndose la bata de casa, se dio prisa para salir fuera del apartamento en busca del elevador. Tendra que preguntar al efecto Rushmore del aparato; el ascensor podra informarle seguramente. Presion el botn y a poco el elevador lleg a su nivel, y se abrieron las puertas. Carol lanz un grito de terror. En el piso del ascensor yaca el cuerpo de un hombre muerto. Era el detective Hawthorne. La seora dijo que no haca falta ayuda ninguna dijo el efecto Rushmore. Con dificultad, tras reponerse del choque, Carol pregunt: Qu seora? La de los cabellos obscuros. La afirmacin pareca sincera. Se fue el seor Garden con ellos? Llegaron sin l; pero volvieron con el seor Garden, seora. El hombre, que no era el seor Garden, mat a esta persona que yace aqu. Entonces el seor Garden dijo: Me han raptado a la fuerza y han matado a esta persona. Pida socorro!. Y qu hizo usted? La seora del cabello oscuro dijo: Anule esa peticin. No necesitamos ninguna ayuda. Gracias. Por tanto, no hice nada. Obr mal? pregunt el efecto Rushmore del ascensor.

Muy mal dijo Carol, en un susurro. Tendra que haber conseguido ayuda de cualquier forma. Puedo hacer algo ahora? S, llame al Departamento de la Polica de San Francisco y dgales que enven a alguien aqu. Dgales lo que ha sucedido. Ese hombre y esa mujer raptaron a la fuerza al seor Garden y usted no hizo nada... Lo siento mucho, seora Garden se excus el elevador. Volvindose, Carol camin rpidamente hacia su apartamento y se sent nerviosa y confusa a la mesa de la cocina. Aquellos estpidos y locos circuitos Rushmore, que siempre haban sido tan inteligentes y ahora dejaban de serlo... Todo ello comportaba un trastorno de lo usual, era algo inslito e inesperado. Y qu haba hecho ella? No se haba comportado mucho mejor. Dorma mientras llegaron y se llevaron a su marido. Aquello ola a la pareja Mc Claim, pens Carol ms detenidamente. Una seora de cabellos obscuros... Cmo podra saberlo, de todos modos? Son el videfono. Carol no tuvo fuerzas para contestar. Mesndose los cabellos y la roja barba, Joe Schilling esperaba nerviosamente en el videfono la respuesta a su llamada. Qu raro pens; quiz est durmiendo todava. Pero... No sera aquello, no. Dndose prisa, se puso la chaqueta rpidamente y sali de su apartamento en busca de Max, su viejo coche volador. Llvame al apartamento de los Garden orden. Puede ir andando rezong el coche. Vamos, te pondr unas cortinas si eres buen chico, Max. El viejo auto-auto, con cierta resistencia, se puso en marcha haciendo el camino por la calle. Schilling estaba nervioso, vigilando el lento pasar de los edificios uno por uno, hasta que al fin lleg a San Rafael. Satisfecho? dijo el viejo Max. Los coches de Pete y Carol aparecan estacionados en el bordillo de la acera, segn pudo comprobar al salir del suyo. Tambin se vean dos coches de la polica. Tomando el elevador subi hasta el piso de sus amigos. Encontr la puerta abierta y sin vacilar, entr. Un vug le sali al encuentro. Seor Schilling... le pregunt el pensamiento radiado del vug. Dnde estn Pete y Carol? pregunt Joe. Entonces pudo ver a Carol sentada a la mesa de la cocina, con la cara del color de la cera. Est Pete bien? Yo soy E. B. Black dijo el vug; probablemente me recuerde usted, seor Schilling. No se preocupe. Capto de sus pensamientos una completa inocencia en todo esto; por tanto, no le molestaremos interrogndole sobre lo sucedido. Carol levant la cabeza y mir desolada a su amigo. Wade Hawthorne, el detective, ha sido asesinado, y Pete ha desaparecido. Un hombre y una mujer llegaron hasta nuestro apartamento y se lo llevaron, segn lo que ha dicho el elevador. Ellos mataron a Hawthorne. Pienso que haya sido Patricia Mc Claim; la polica ha investigado en su casa y all no hay nadie. Su coche tambin falta. Pero..., no tienes idea de por qu pudieron haberse llevado a Pete? No, no lo s, ni siquiera s quines son ellos, realmente. Emitiendo un pseudpodo, el vug mostr un pequeo objeto a Joe Schilling. El seor Garden escribi esta interesante inscripcin dijo el vug: Estamos rodeados de vugs por todas partes. Esto, no obstante, no es as, como lo atestigua la desaparicin del seor Garden. La pasada noche el seor Garden llam a mi colega

muerto, el seor Hawthorne, y le dijo que saba quin haba matado a Jerome Luckman. En ese momento, nosotros ya creamos saber quin era el verdadero asesino, por lo que la noticia no nos interes. Ahora comprendemos que estbamos en un error. El seor Garden no dijo el nombre del asesino, desgraciadamente; porque mi compaero se neg a escucharlo. El vug se qued callado unos instantes. Mi compaero ha pagado bien cara su omisin. E. B. Black piensa que quien fuera el que mat a Luckman vino a apoderarse de Pete y en su huida se encontr a Hawthorne dijo Carol. As es, seora confirm el vug. He obtenido una preciosa informacin de la seora Garden. Por ejemplo, he sabido a quin vio anoche el seor Garden. Un psiquiatra que reside en Pocatello, en Idaho, fue el primero. Tambin a Mary Anne Mc Claim, a quien no hemos podido localizar, porque el seor Garden estaba borracho y confuso. l le dijo a la seora Garden que el asesino del seor Luckman no era una persona, sino las seis personas del grupo Pretty Blue Fox, las que tenan la memoria defectuosa atacada de amnesia. Esto, naturalmente, le inclua a l mismo. Tiene usted algn comentario que hacer, seor Schilling? No repuso Joe. Esperamos que el seor Garden est vivo dijo finalmente el vug E. B. Black. Por la entonacin de tales palabras, no pareca hallarse muy seguro.

XII Patricia Mc Claim capt los aterrados pensamientos de su hija. En el acto se dirigi a Rothman. Rothman, estamos infiltrados por el enemigo. Mary Anne lo dice as. Es cierto? pregunt Rothman, el tipo de ojos duros, de aspecto anciano y que tomaba asiento en el sitio principal, como jefe de la reunin. Mirando en la mente de Pete Garden, Patricia capt la memoria de su visita al doctor Philipson y la extraa sensacin de falta de peso y de falta de gravitacin sufrida por Pete en la consulta de Pocatello cuando marchaba por el corredor. S dijo Patricia. Mary tiene razn. Ha estado en Titn. Patricia se volvi a los premonitores del grupo all reunido, David Mutreaux y su propio marido. Qu creen que puede ocurrir? Una situacin variable murmur Allen preocupado. Es algo borroso. Su hija se dispone a hacer algo que nos resulta imposible decir dijo Mutreaux con voz ronca. Tengo que marcharme de aqu anunci Mary Anne a todos. Se levant con la mente invadida por el terror. Estoy bajo la influencia de los vugs. Ese doctor Philipson... Pete tena razn. Me pregunt lo que vi en el bar de Pocatello y pens que estaba alucinado. Pero no era mi temor lo que estaba captando. Vio la realidad. Y comenz a caminar hacia la puerta del motel. Debo marcharme lejos de aqu. Soy peligrosa para la organizacin. Conforme Mary Anne se diriga hacia la salida, Patricia conmin con urgencia a su marido: La pistola de agujas de fuego! Trale con una carga baja para que no resulte herida! Pronto! La detendr dijo Allen apuntando cuidadosamente a la espalda de su hija. Mary Anne se volvi por un instante y vio el arma en manos de su padre. De pronto, el arma se escap de las manos de Allen, salt por el aire y fue a estrellarse contra la pared. Un efecto poltergeist dijo Allen atnito. No podemos detenerla. Patricia, que tambin haba echado mano de la suya, sinti igualmente que su mano temblaba, luch por retenerla y acab por escaparse de sus dedos. Rothman! exclam apelando al jefe de la reunin. Pdele que se detenga... Deje mi mente en paz pidi Mary Anne a Rothman. Pete Garden, que se haba puesto de pie, ech a correr tras Mary Anne. La chica le advirti en el acto. No! grit Patricia a su hija. No lo hagas! Rothman tena los ojos cerrados, concentrando su mente en Mary Anne. Pero sbitamente, Pete Garden comenz a ascender por el aire, como un mueco roto, trenzando en el espacio una fantstica danza, como si estuviese desprovisto de esqueleto. Fue elevado por el aire hacia la pared ms prxima mientras Patricia gritaba a su hija. La figura suspendida en el aire vacil y se introdujo en la pared, pasando a travs de ella hasta quedar slo los brazos fuera, proyectados de una forma absurda. Mary Anne! grit nuevamente su madre. Por amor de Dios, hazle volver! Mary Anne se detuvo en la puerta del motel, presa de pnico, vio lo que haba hecho con Pete Garden, la expresin de las facciones de su madre y el horror de todos los componentes de la reunin. Rothman, enfocando todo su poder sobre ella, trataba de persuadirla. Tambin pudo comprobarlo. Y entonces...

Gracias a Dios dijo Allen como en un respiro. De la pared donde estaba incrustado, Pete Garden volvi a salir nuevamente y cay poco a poco hecho un ovillo sobre el piso; se incorpor casi en el acto y permaneci sacudindose la cabeza mirando a Mary Anne. Lo siento dijo la chica, suspirando. Mantenemos aqu la posicin dominante, Mary Anne, puedes creerlo dijo Rothman. Aun en el caso que ellos lo hayan conseguido. Examinaremos a todos los miembros de la organizacin, persona por persona. Qu tal si comenzamos por ti? Y dirigindose a la madre, le dijo: Intenta descubrir hasta qu grado han penetrado en ella. Lo estoy haciendo respondi Patricia. Pero es en la mente de Pete Garden donde encuentro lo ms importante de todo. Quiere marcharse con Mary Anne dijeron casi al unsono Mutreaux y Allen. Rothman se levant dirigindose hacia donde se hallaba Pete Garden. Ya ve usted nuestra situacin, nos hallamos en un desafo desesperado con los titanios y perdiendo terreno con ellos a pasos de gigante. Influya sobre Mary Anne para que se quede y volvamos a ganar lo perdido; debemos hacerlo, o todos estamos en peligro. Yo no puedo obligarla a nada dijo Pete, plido y temblando de pies a cabeza, casi incapaz de hablar. Nadie puede hacerlo dijo Patricia, y su marido lo confirm con un movimiento de cabeza. A ustedes, los psicoquinticos dijo Rothman dirigindose a Mary Anne, testarudos y voluntariosos, nadie puede decirles nada. Vamos, Pete dijo Mary Anne. Debemos marcharnos lejos de aqu; estamos de ms t y yo; ellos se nos han infiltrado peligrosamente, y es demasiado peligroso continuar en esta situacin. Y el rostro de la chica estaba marcado por la fatiga y el desaliento. Quiz tengan razn, Mary Anne le dijo Pete. Tal vez sea un error marcharse ahora. No creara eso una separacin en vuestra organizacin? Realmente ellos no me necesitan contest la joven. Yo soy dbil, esto lo demuestra. No puedo resistir a los vugs. Malditos vugs, los odio... Y en los ojos de la chica aparecieron unas lgrimas de rabia e impotencia. Garden dijo Mutreaux, el premonitor, puedo predecir una cosa: si usted se marcha de aqu, solo o con Mary Anne, su coche ser interceptado por la polica. S que un polica se dirige hacia usted, su nombre es... Mutreaux vacil. E. B. Black dijo Allen, tambin premonitor, acabando la frase iniciada por Mutreaux. Es el compaero de Hawthorne, agregado a la divisin de polica de la agencia de refuerzo y enlace de la costa occidental. Uno de los mejores elementos de los que disponen. Rothman aprob con un gesto. Llevemos este asunto con cuidado dijo Rothman. Vamos a ver, en qu momento, precisamente, la autoridad vug ha penetrado en nuestra organizacin? Anoche, tal vez? Anteanoche? Si podemos establecer este hecho, puede que podamos continuar adelante haciendo algo til. No creo que hayan calado muy hondo, al menos a m no han llegado ni tampoco a ninguno de los telpatas, de los cuatro que estn ahora presentes en esta habitacin, y un quinto se halla en camino. Nuestros premonitores tambin se hallan libres, al menos as parece. Est usted tratando de influenciarme, Rothman dijo Mary Anne, quien de todos modos, acab volviendo al lugar que antes haba ocupado. Puedo sentir cmo trabaja su mente. Rothman se dirigi a Pete Garden.

Yo soy una muralla contra los vugs, seor Garden, y les llevar mucho tiempo antes que puedan infiltrarse en mi persona. Su cara de cuero arrugado, apareca impasible. Este es un temible descubrimiento hecho hoy aqu; pero nuestra organizacin puede superarlo. Qu le parece, Garden? Tendr usted que necesitar nuestra ayuda. Para un individuo solo, la cosa es distinta. Pete afirm con un gesto, sombramente. Tenemos que matar a E. B. Black dijo Patricia. S convino Dave Mutreaux. Estoy de acuerdo. Con calma, seores dijo Rothman. Nunca hemos matado a un vug. Haber matado a Hawthorne ya es un problema suficientemente peligroso, aunque necesario. Tan pronto como destruyamos a un vug, a cualquiera de ellos, se les har evidente, no slo que existimos, sino cules son nuestras intenciones finales. No les parece? Mir a su alrededor buscando confirmacin a sus palabras. Pero ellos ya estn advertidos acerca de nuestra organizacin advirti Allen Mc Claim. Han podido infiltrarse profundamente en nosotros, sin conocer nuestra organizacin. Su voz era aguda, al borde de la exasperacin. La telpata Merle Smith habl desde el sitio que ocupaba en un rincn, por primera vez desde que comenz la discusin. Rothman, he estado explorando la mente de cada una de las personas que se encuentran en este motel, y no existe indicacin que nadie haya penetrado en nuestra organizacin, incluyendo a Mary Anne y al no-psinico Pete Garden, a quien ella dese traer aqu, si bien existe un rea particularmente inerte en la mente de Mutreaux, en la cual debera rebuscarse bien. Deseo que todos los dems telpatas lo hagan, y ahora. Inmediatamente, Patricia dirigi toda su atencin hacia Dave Mutreaux. Descubri que Merle estaba en lo cierto, exista una anomala en la mente de Mutreaux, que implicaba un factor desfavorable a los intereses de la organizacin. Mutreaux dijo Patricia, puede usted volver sus pensamientos hacia... Resultaba difcil darle un nombre a aquello. Ella tena en sus cien aos de prctica de investigacin teleptica, una experiencia extraordinaria de tal facultad; pero jams se haba tropezado con un caso parecido. Embrollada y excitada por la intriga que le produca el fenmeno, rebusc en los niveles profundos de la psique de Mutreaux, en los sndromes involuntarios y reprimidos del premonitor all reunido con ellos, y que hubiesen sido excluidos como parte de su ego y de la parte autocontrolada de su subconsciente. En su bsqueda teleptica, se encontr en una zona de caminos ambivalentes, dentro de una nebulosa situacin de deseos, ansiedades, dudas entremezcladas y deseos de su libido de naturaleza fantstica. No resultaba nada agradable tal zona de su mente, aunque ella ya estaba acostumbrada. Cada percepcin u observacin captada por Mutreaux, se hallaba all, insertada como algo imperecedero, en una especie de otra media vida, alimentndose de su energa psquica. Mutreaux no poda ser responsable de tal cosa. Era algo en contraposicin con todas las cosas que el propio Mutreaux crea consciente y deliberadamente. Y en abierta oposicin a los objetivos de toda su vida. Esa zona de su mente concluy Patricia es algo que no es posible explorar. Puede usted controlarla, Mutreaux? No puedo comprender qu est siendo discutido dijo Dave con una expresin de asombro en sus facciones. Todo en m se halla abierto hacia ustedes, de lo que estoy seguro; yo no oculto nada en absoluto, de forma deliberada. En aquel momento, Patricia consigui entrar en aquella zona misteriosa de la mente de Mutreaux, convirtindose as en una premonitora temporalmente; resultaba una fantstica sensacin el sentirse duea de tal facultad, adems de la que le era usual. Pudo captar, como una serie de engranajes, secuencias viables de posibilidades-tiempo, cada una de

ellas, impidiendo o evitando el juego de las otras. En algunas, Patricia pudo ver, aterrada, secuencias increblemente sospechosas... Mi propia hija, pens Patricia... As es posible que tambin pudiera descubrir esto en ella. Posible, aunque poco probable. La mayora de las secuencias mostraban un acercamiento con Mary Anne, y una tendencia a la separacin y escisin del grupo, ms bien que a su expansin. Por aadidura; vio en un instante, una escena en que los telpatas de la organizacin penetraban en Mutreaux. Y sin duda, el propio Mutreaux estaba advertido de aquello, puesto que tal escena exista en su consciente. Pero por qu? Qu podra haber asegurado a Mutreaux sobre tal cosa? O qu es lo que pudo descubrir? Los pensamientos de Mutreaux se volvieron difusos, un instante despus. Se est usted evadiendo advirti Patricia, mientras miraba con una seal a Merle y los otros telpatas de la reunin. Es la llegada de Don les dijo. Don era el telpata que faltaba a la cita, en camino al motel desde Detroit, y que podra llegar en cualquier momento. En el rea de premonicin de Mutreaux existe una secuencia, en la cual, Don, cuando llegue aqu estar en condiciones de huronear lo que implica tal zona de evasin, pudiendo, por tanto, abrirla y explorarla a fondo. Y... Patricia vacil pero los otros tres telpatas recogieron su pensamiento, de todos modos. Y destruir a Mutreaux por tal causa, pens. Pero..., por qu? No exista nada que sugiriera el poder de los vugs acerca de l, era algo distinto, y que la tena totalmente desconcertada. Sera cierto que Don pudiera hacerlo? No, slo probable. Y, cmo se sentira Mutreaux, sabiendo aquello, sabiendo que su muerte era inminente? Qu hara un premonitor bajo tales circunstancias? Pues lo mismo que otra persona cualquiera, descubri Patricia, rebuscando en la mente de Mutreaux. Correr, escapar. Mutreaux ponindose en pie, dijo apresuradamente: Debo volver al rea de Nueva York. Tengo miedo. Sus modales eran tranquilos, aunque ocultaba lo contrario en su interior. Lo siento, seores, no puedo continuar aqu concluy dirigindose a Rothman. Don es nuestro mejor telpata coment Rothman. Tendr que rogarle que se quede hasta que venga. La sola defensa de nuestra organizacin son nuestros cuatro telpatas, contra la penetracin de la que hemos sido objeto. Ellos podrn profundizar en la cuestin y decirnos lo que ocurre. Por tanto, es preciso que se siente y espere, Mutreaux. Y ste volvi a tomar asiento nuevamente. Pete Garden escuch, con los ojos cerrados, la discusin entre Patricia Mc Claim, Mutreaux y Rothman. Era algo terrible aquella organizacin secreta surgida entre ellos y la civilizacin titania, acerca de su dominacin sobre los humanos y lo que implicaba, donde se perdan los pensamientos confusos de Garden, no repuesto todava de la ltima noche, de la forma en que haba sido raptado a la fuerza de su propia casa y de la muerte brutal y repentina del detective Hawthorne... Dese de todo corazn saber si Carol se hallara bien, en aquellos momentos. Dios pens Pete Garden, es preciso salir de esta situacin. Pens en el momento en que Mary Anne con su facultad telequintica le haba proyectado como un objeto flotante a travs del muro y soltado despus, por alguna razn que le resultaba desconocida, en el ltimo momento. S, siento horror de esta gente se dijo a s mismo. De todos ellos y de sus facultades... En un momento determinado, Pete Garden abri los ojos. En la habitacin del motel, discutiendo en voz casi inaudible, aparecieron sentados nueve vugs. Y slo un ser humano sentado junto a ellos. Dave Mutreaux. Dave Mutreaux y l mismo en contraste con aquellos seres de otro mundo. Algo imposible y sin esperanza. Procur no hacer ningn movimiento, mirando fascinado a los vugs.

Uno de los vugs uno que hablaba con la voz de Patricia Mc Claim dijo en forma agitada: Rothman! Acabo de captar un increble pensamiento de Garden... Y yo tambin dijo otro de los vugs, confirmndolo. Garden nos percibe a todos, en este momento... Y vacil. Nos est viendo, a excepcin de Mutreaux, como vugs. Se produjo un profundo silencio. El vug que hablaba con la voz de Rothman, dijo entonces: Garden... Entonces es que la penetracin en nuestro grupo ha sido completa excepto por parte de Mutreaux, al menos..., no es cierto? Pete call. Cmo podemos considerarlo? continu diciendo el vug que se llamaba a s mismo Rothman. Cmo podemos continuar as? Estamos perdidos, si han de creerse las percepciones de Pete Garden. Debemos tratar esto racionalmente, posiblemente haya alguna esperanza. Qu dice usted, Mutreaux? Si Garden tiene razn, usted es el nico y autntico terrestre que hay entre nosotros. No comprendo nada de todo esto dijo Mutreaux. Pregntenle a l, no a m. Bien, seor Garden? dijo el vug Rothman con calma. Qu tiene usted que decir? Responde, por favor dijo Patricia, rogando. Pete, en nombre de todo lo que hay de ms sagrado... Pienso dijo finalmente Pete Garden que usted conoce de sobra, ahora, lo que hay en Dave Mutreaux y que sus telpatas no han podido acabar de explorar. l es un ser humano y ustedes no lo son. Y cuando llegue ese ltimo telpata... Destruiremos a Mutreaux afirm resueltamente la voz del vug Rothman.

XIII Deseo comunicarme con el abogado Laird Sharp pidi Joe Schilling al circuito homeosttico del videfono. Debe hallarse en este momento en cualquier lugar de la costa occidental, es todo lo que s. Era pasado el medioda en aquel momento. Pete Garden no haba vuelto a casa y Joe Schilling crea comprender que no volvera. No haba la menor probabilidad de tomar contacto con otros miembros del grupo Pretty Blue Fox, y Pete no estaba con ninguno de ellos. El que le hubiera raptado se hallaba fuera del grupo. Si se haba establecido ya la identidad de este problema, si es que lo hicieron los Mc Claim, pensaba Joe, entonces, por qu? Y el asesinato del detective Hawthorne, un error, cualesquiera fuesen sus razones. Nadie podra convencerle de la rectitud de tal accin. Yendo en busca de Carol, le pregunt: Qu tal te encuentras? Carol estaba sentada junto a la ventana, observando la calle y ensimismada en sus pensamientos. Me encuentro bien, Joe. El detective E. B. Black haba salido temporalmente fuera del apartamento, y as Joe cerr la puerta del dormitorio. Se dirigi a Carol. S algo acerca de los Mc Claim, que la polica desconoce. Dmelo, Joe le rog Carol levantando los ojos hasta l. Creo que Patricia Mc Claim est mezclada en alguna actividad extralegal, y que lo ha estado aparentemente desde hace algn tiempo. Esto tiene que ver, sin duda alguna, con el asesinato del detective Hawthorne. Estoy haciendo una suposicin y creo que est ntimamente conectado todo esto con su personalidad de psinica. Y su marido tambin. Aparte de esto, no puedo imaginar mucho ms. No puedo imaginar por qu han matado a un polica. Considera ahora con lo que se enfrentan: a todo el pas buscndoles sin tregua, mediante todas las agencias de la fuerza policial. Tienen que estar desesperados. O ser unos fanticos, pens. No hay cosa que la polica odie ms que al asesino de uno de sus miembros. Es la cosa ms estpida que puede cometerse. S, una accin fantica y estpida. Una mala combinacin... El videfono son y el circuito Rushmore avis a Schilling. Al habla su llamada, seor Schilling. El abogado Laird Sharp. Joe Schilling se situ frente a la pantalla. Laird dijo. Qu ocurre? pregunt el abogado. Tu cliente Pete Garden ha desaparecido. Y le explic con voz tensa y brevemente lo ocurrido en la maana. Yo tengo personalmente una desconfianza intuitiva de la polica continu Schilling. Por alguna razn especial, creo que no intentan resolver este asunto. Puede ser que tenga la culpa el vug E. B. Black. All se manifestaba sin duda la instintiva aversin a todo lo terrestre, pens Joe. Hum... respondi Sharp. Vamos a Pocatello. Cmo me dijiste que se llama ese psiquiatra? Philipson respondi el viejo Schilling. Es mundialmente famoso. Qu esperas sacar en claro con l? No lo s todava. Pero tengo una sospecha fundamentada. Ahora mismo vuelo a San Rafael, esprame que estar ah dentro de pocos minutos. Ahora estoy en San Francisco. De acuerdo, te espero dijo Joe, y cort la comunicacin. Dnde vas ahora, Joe? pregunt Carol con miedo en la mirada de sus bellos ojos. Qu piensas hacer con el abogado de Pete? Por el momento voy a buscar una pistola contest Schilling.

Cerr la puerta tras l y sali precipitadamente. Con una tena bastante, puesto que saba que a Sharp nunca se le caa del bolsillo la suya. Anoche me dijo Pete unas cosas muy extraas en el videfono dijo Joe, mientras volaban hacia el nordeste en el coche volador de Sharp, el abogado. Primero, que las cosas parecan encaminarse a matarle a l, en igual forma que lo haban hecho con Jerome Luckman. Y que haba que tener un especial cuidado con su mujer. Mirando a Sharp, continu: Y afirm que el doctor Philipson es un vug. De veras? dijo Sharp. Hay vugs por todo el planeta. Pero s algo ms con respecto a ese doctor Philipson sigui Schilling. Le muchos de sus artculos y de su tcnica teraputica. Nunca se ha hecho mencin alguna que fuera un habitante de Titn. Hay algo que va mal en todo esto. No creo que Pete viese a Philipson, ms bien creo que vio otra cosa o a otra persona. Un hombre como Philipson no est a la mano para verle en medio de la noche, como a otra persona cualquiera. Y dnde pudo conseguir Pete los ciento cincuenta dlares que record perfectamente haber pagado a Philipson por su minuta? Yo s que Pete nunca lleva dinero encima. Ningn notario de juego lo hace nunca, ya que manejan ttulos de propiedad y tienen crdito abierto especial en todas partes, y no dinero en efectivo. El dinero es slo para nosotros, los no jugadores de La Partida. Dijo que haba pagado a ese doctor? pregunt Sharp. A lo mejor tena a mano unos billetes por tal suma de dinero, o ms seguramente le fue presentada una factura por ese importe. No, Pete me dijo que le haba pagado anoche y que su dinero haba valido la pena. En las condiciones en que se encontraba Pete, borracho, estimulado por las drogas y bajo la influencia de una fase manaca a causa del embarazo de su mujer, no hubiera podido saber nada de lo que haca, ni recordar a nadie, ni el lugar en que hubiera podido hallarse. Joe sac la pipa y la bolsa del tabaco. Todo este episodio suena a algo muy extrao. Pete pudo haberse hallado alucinado temporalmente; pero esos datos concretos pueden conducirnos a una pista muy interesante. Qu es lo que le echas a esa endiablada pipa, Joe? pregunt el abogado. Todava no te has decidido a emplear un tabaco decente? Ah..., es una nueva mixtura llamada perro ladrador; pero no te preocupes que no muerde. Sharp se limit, a hacer una mueca de buen humor. La clnica psiquitrica del doctor Philipson en Pocatello, estaba situada en las afueras de la ciudad, en un terreno amplio de forma rectangular rodeado de csped y rboles y en la parte trasera una rosaleda muy bien cuidada. Sharp hizo tomar tierra a su coche volador en el camino de grava que conduca hacia la puerta principal del edificio. El lugar, en calma y muy bien cuidado, apareca desierto. Slo se vea un coche estacionado, el del propio doctor Philipson. Un lugar lleno de tranquilidad y de paz, pens Schilling; pero enormemente costoso a juzgar por la apariencia. La rosaleda le atrajo y se dirigi hacia ella, aspirando el delicado perfume de las mltiples variedades all cultivadas. Una mquina homeosttica regadora, paseaba lentamente por el inmenso jardn cuidando de su riego y conservacin. Un lugar maravilloso para una cura de reposo, pens Schilling, donde l debera seguramente venir por una temporada, si pudiera pagarlo. Se fij en que a cierta distancia, un borriquito de pelaje gris estaba amarrado a un poste, sacudiendo lentamente la cabeza. Mira le dijo al abogado. Dos ejemplares de las rosas ms bellas jams obtenidas. La Paz y la Estrella de Holanda. En el siglo XX fracasaron siempre al querer conseguir nueve puntos de color en los ptalos centrales explic a su amigo. Y aqu la tienes... Es maravillosa. Aqu puedes ver esta otra, bautizada con el nombre de Viajera del espacio dijo sealando a una de color naranja y blanco. Y Nuestra

Tierra. Aquella era una rosa roja tan obscura que pareca virtualmente negra con manchas de color ms claro entre los ptalos. Mientras se hallaban contemplando Nuestra Tierra se abri la puerta de la clnica y apareci en ella un hombre calvo, de bondadosa mirada, y ya entrado en aos. Puedo serles til, caballeros? pregunt amablemente. Venamos en busca del doctor Philipson dijo Sharp. Soy yo. Me temo que la rosaleda necesite de ms cuidados. He podido ver ya varias grefi en algunos rosales. Y seal a un grupo de rosas de un arbusto prximo. La grefi es una polilla procedente de Marte. Dnde podramos tener el gusto de charlar con usted? pregunt Joe Schilling. Aqu mismo dijo el doctor Philipson. Vino a visitarle el seor Pete Garden la noche pasada? S, ciertamente respondi el mdico. Y me llam por el videfono despus, a hora muy avanzada. Pete Garden ha sido raptado de su domicilio explic Schilling. Sus raptores mataron a un polica mientras le sacaban a la fuerza de su apartamento, por lo que suponemos que la cosa debe ser muy seria. La sonrisa que animaba la cara del mdico se desvaneci, como por encanto. Tambin eso... Y el anciano doctor mir a uno y despus al otro. Yo estaba en cierta forma preocupado por algo de lo que le ocurra. Primeramente la muerte de Luckman, y ahora seguida por esa del detective. Hasta entonces haba tenido la puerta de la clnica abierta y repentinamente cambi de idea. Quiz sea conveniente que hablemos sentados en el coche, mejor que en mi clnica dijo. As nadie podr ornos. Y el mdico se dirigi al estacionamiento. Hay diversos aspectos de esta cuestin que me gustara discutir con ustedes. Siguiendo al mdico, Schilling y el abogado tomaron asiento en el coche volador del doctor Philipson. Cul es su relacin con el seor Garden? pregunt a Schilling. Joe se lo relat brevemente. Es posible que nunca vuelva a ver vivo a Garden. Lamento mucho tener que decir esto; pero es casi cierto que esto vaya a ocurrir. Trat de advertrselo. Ya lo s, me lo dijo a m contest Joe. Yo apenas si saba nada de Pete Garden continu el mdico; nunca le haba visto antes en mi vida, y me resultaba difcil establecer una adecuada historia de su pasado; porque anoche estaba completamente borracho, enfermo y asustado. Me telefone a casa, cuando yo me haba ya acostado. Le encontr en la ciudad baja, en un bar. No recuerdo ahora cmo se llama ese bar. Era en el que se haba detenido a beber y a emborracharse. Con l haba una joven muy atractiva; pero ella no entr en mi consulta. Garden se hallaba en un creciente estado de alucinacin y necesitaba una rpida ayuda psiquitrica. Naturalmente, yo no poda suministrrsela a medianoche y en un bar. Su temor, era de los vugs coment Schilling. Pete crea que ellos se encuentran... rodendonos muy de cerca por todas partes. S, ya pude comprobarlo. Me expres tales temores. Varias veces y de diversos modos. Resultaba impresionante. Una de las veces, me mostr un trozo de cartulina que haba escrito y que se haba escondido en el zapato. El mdico mir a sus dos interlocutores. Qu es lo que ustedes saben en este momento de los problemas internos de Titn? Tomado por sorpresa, Joe Schilling respondi: Pues lo cierto es que nada. La civilizacin actual de Titn continu el mdico est agudamente dividida en dos facciones. La razn, que yo sepa, es muy simple: ahora tengo en mi clnica a varios titanios, que ostentan cargos importantes en la Tierra. Son personas que siguen

tratamientos psiquitricos conmigo. Esto es algo, en cierto modo, poco ortodoxo; pero he descubierto que puedo manejarme con ellos bastante bien. Es por esta razn por la que ha querido hablar con nosotros dentro de su coche? pregunt astutamente el abogado. S dijo Philipson. Aqu, nos hallamos fuera de su facultad teleptica. Los cuatro que hay ah dentro, son moderados, polticamente hablando. Es la fuerza dominante en los asuntos polticos de Titn y lo ha sido durante dcadas. Pero existe tambin un partido partidario de la guerra, una faccin de extremistas. Su poder ha ido creciendo; pero nadie, ni incluso los mismos titanios, saben hasta dnde llega esa fuerza poltica actual. En cualquier caso, su poltica hacia la Tierra es hostil. Tengo una teora sobre el particular. No puedo demostrarlo; pero lo he apuntado en diversos trabajos realizados. Creo..., slo es una suposicin, naturalmente, tnganlo en cuenta, que los titanios, bajo la instigacin del partido amante de la guerra, estn atacando nuestro ndice de fertilidad humana. Haciendo uso de cierta tcnica avanzada, los titanios son los responsables de mantener bajo el ndice terrestre de la natalidad. Por lo que respecta a Luckman continu el mdico, supongo que fue asesinado directa o indirectamente por los titanios; pero no por las razones que pueden creerse a primera vista. Es cierto que intentaba apoderarse de California, tras haberlo hecho con la costa oriental del pas, y que esto hubiera terminado en una absoluta dominacin econmica en la costa del Pacfico como ya lo hizo en Nueva York. Pero sa no es la causa de haber sido eliminado por los titanios. Probablemente han tratado de hacerlo desde hace ya muchos meses, quiz aos, habindolo logrado ahora al abandonar su seguro refugio y viniendo a Carmel a La Partida, donde ya no cuenta con un equipo de personas de talento psinico que le protegiera. Bien, pero en concreto, por qu le mataron? pregunt Joe Schilling. A causa de su suerte replic el mdico. Por su extraordinaria fertilidad. Su gran habilidad para tener hijos. Eso es lo que seriamente amenaza a los titanios, y no sus xitos econmicos en La Partida, los cuales les importaban un ardite. Ya veo murmur el abogado, pensativo. Y cualquier otro ser humano que tenga suerte, sera tenido igualmente en cuenta para ser hecho desaparecer de igual manera. Y ahora, escuchen. Algunos humanos saben esto o lo sospechan. Existe una organizacin, basada en los prolficos Mc Claim de California, de los que quiz ustedes habrn odo hablar; son Patricia y Allen Mc Claim. Tienen tres hijos. Por tanto, sus vidas estn en grave peligro. Pete Garden ha demostrado su facultad de tener hijos tambin y pone as a su reciente esposa en la picota, y, por tanto, le advert a tiempo. Le advert que tuviese cuidado porque tendra que encararse con una situacin en la que muy poco tiene que hacer personalmente. Yo lo creo as firmemente. Y... La voz del doctor Philipson se hizo ms tensa. Creo que la organizacin formada alrededor de los Mc Claim es intil y poco peligrosa. Es muy posible que ya est penetrada por las autoridades titanias de la Tierra, que resulta altamente eficaz en esta suerte de asuntos. Trabaja a su favor su facultad teleptica, resultando casi imposible ocultarles cualquier cosa, ya sean secretos militares, polticos o de carcter patritico. Es difcil, como digo, mantener tales secretos guardados por mucho tiempo. Se halla usted en contacto con la faccin moderada? pregunt Joe Schilling. A travs de sus pacientes, quiero decir. El mdico vacil antes de responder. Pues..., en cierto modo, s, dentro tambin de escasos lmites. En general he discutido tal situacin algunas veces, con ocasiones de sus tratamientos teraputicos. Creo haber descubierto lo que venamos buscando dijo Joe al abogado. Sabemos ahora dnde se encuentra Pete, quin le rapt y quin mat al detective Hawthorne. Es la organizacin Mc Claim, se llame como se llame. Y dondequiera que se encuentre.

Sus explicaciones han sido interesantes en extremo, doctor apunt astutamente el abogado. Hay otra cuestin que considero del mayor inters, igualmente y que an no ha surgido hasta el momento. De qu se trata? pregunt Philipson. Pete Garden crey que usted era un vug dijo firmemente Sharp. S, ya me di cuenta dijo en respuesta el mdico. Trat de explicarle en cierta forma la alucinacin sufrida. A un nivel intuitivo de su subconsciente, Pete Garden percibi la peligrosa situacin de la que hemos hablado. Sus percepciones, sin embargo, estaban distorsionadas, constituyendo una mezcla de telepata involuntaria y de proyecciones mentales, aadiendo a esto su estado particular de ansiedad... Es usted un vug? pregunt Sharp a quemarropa. Por supuesto que no respondi el mdico bruscamente. El abogado se dirigi al efecto Rushmore del coche volador y le pregunt en el acto: El doctor Philipson, es un vug? El doctor Philipson es un vug, en efecto contest el aparato. La respuesta la haba dado el propio coche del mdico. Doctor dijo Schilling. Tiene usted algo que objetar a esto? Y le apunt con un viejo pero eficiente revlver del 32. Me gustara or su comentario, por favor. No hay duda que ha sido una falsa declaracin establecida por el circuito Rushmore del coche explic Philipson. Pero admito que hay algo ms de cuanto les he referido. Yo soy parte de la organizacin formada alrededor de los Mc Claim. Es usted un psinico? pregunt Joe. As es afirm Philipson con un movimiento de cabeza. Y la chica que estaba anoche con Pete Garden es tambin miembro, Mary Anne Mc Claim. Ella y yo conferenciamos brevemente en relacin con la poltica a seguir con Pete Garden. Ella fue quien arregl las cosas para que yo le viera, pues a tales horas de la noche, yo suelo estar... Cul es su facultad psinica? pregunt a su vez Sharp, tambin apuntndole con su pistola del 22. El doctor Philipson mir a uno y despus al otro. Pues del tipo ms bien fuera de lo usual. Se sorprendern cuando se lo diga. Est bastante relacionada con la que posee Mary Anne, una forma de psicoquinesis, aunque bastante especializada, en comparacin con la suya. Yo soy uno de los extremos de la conexin de dos cabos establecida entre Titn y la Tierra. Los titanios vienen a la Tierra y en ciertas ocasiones algunos terrestres son transmitidos all, a Titn. Este procedimiento es una mejora en el sistema corriente de vuelo espacial y un mtodo en el que no hay fallos de tiempo. Y sonri con benevolencia mirando a sus dos interlocutores. Puedo mostrarlo a ustedes? Dios... murmur Sharp. Mtale. Lo ven? La voz del doctor Philipson lleg a odos de Schilling y Sharp; pero en aquel instante no pudieron distinguir de dnde proceda; una cortina de irrealidad se extendi ante sus ojos, privndoles de la conciencia de las imgenes reales de todos los objetos existentes a su alrededor. Como millones de pequeas pelotas de tenis, en una brillante cascada de puntos blancos, lo fantstico reemplaz a la realidad substancial de las formas habituales. Era, como pens Joe, una ruptura del acto de la propia percepcin. A despecho de s mismo, se sinti aterrado. Le tirar yo! dijo la voz de Sharp, oyndose a continuacin la descarga sucesiva de una pistola en rpida sucesin. Le he alcanzado, Joe? Yo... La voz de Sharp se desvaneci en el vaco y se hizo el ms completo silencio. Estoy aterrado, Sharp dijo la voz de Schilling. Qu nos sucede?

Sin comprender nada, movi las manos en la nada envolvente, rebuscando y palpando con ellas en un intil esfuerzo la corriente de subpartculas parecidas a las de una desintegracin atmica que surga por todas partes. Sera aquello la infraestructura del Universo? El mundo, al margen del espacio y el tiempo, ms all de todo medio de conocimiento... Repentinamente, apareci a sus ojos una enorme extensin plana, donde los vugs, inmviles, aparecan sentados en lugares fijos. O sera que se moveran a una velocidad increblemente lenta? Era una espantosa sensacin de angustia hallarse en aquella nueva situacin. Los vugs daban la impresin de intentar moverse; pero el tiempo pareca tener otra categora distinta a la conocida en la Tierra y continuaban aparentemente en el mismo lugar. Aquello sera para siempre, tal vez? Joe crey ver incontable nmero de vugs, sintindose incapaz de determinar la extensin de aquella superficie sin horizontes. Esto es Titn dijo una voz dentro de su cabeza. Sin peso, totalmente ingrvido, Joe comenz a moverse liberado de toda fuerza de gravedad, haciendo desesperados esfuerzos para estabilizar su propio cuerpo. Maldita sea! Aquello era absurdo, l no debera encontrarse all en semejante situacin... Auxilio! grit en el vaco que le rodeaba. Squenme de aqu! Dnde ests, Sharp? Qu nos ha ocurrido? Ninguna respuesta. Sus palabras se perdieron en la nada. Entonces crey sentirse caer con una mayor celeridad. Nada detena su cada, con referencia a lo usual; pero no obstante, all estaba, comprobando tan increble experiencia. A su alrededor se form el enorme hueco de una gigantesca cmara, una vasta extensin cerrada de carcter nebuloso y en toda su extensin, frente a l, de cara a un enorme tablero, aparecan sentados los vugs. Cont hasta veinte de ellos, y dej de contar; los vugs se hallaban por todas partes frente a l, silenciosos y sin movimiento; pero, no obstante, haciendo algo. Le pareci que se movan constantemente, no pudiendo imaginarse al principio qu sera realmente lo que estaban haciendo. Pocos instantes despus lo comprendi. Juegue le orden una onda teleptica de los vugs. El tablero de juego era tan enorme, que sus dimensiones le dejaron petrificado. Sus extremos se desvanecan en la distancia, perdidos en la infraestructura de la realidad en que Joe se hallaba. Pero con todo, directamente frente a l se hallaban los mazos de cartas, claramente distinguibles. Los vugs esperaban, le tocaba jugar su turno. Por fin pens Joe, estoy en condiciones de jugar de algn modo y sabiendo cmo jugar. Aquella partida pareca tan fantstica que no importaba su duracin, ni su principio ni fin. Desde cundo se estara celebrando? No haba forma de saberlo. Tal vez los mismos vugs lo ignoraban tambin. No, no podra recordarlo. Joe tir una carta y result ser un 12. Entonces, era llegado el momento que constitua el corazn de La Partida. El momento de tirarse un farol o dejarlo pasar, y en el cual tendra que avanzar su pieza del tablero o bien doce espacios o ninguno. Pero los vugs podran leer su pensamiento... Cmo podra jugar La Partida contra ellos? Imposible un juego limpio en tales condiciones! Pero tena que jugar, de todos modos. Te hemos esperado mucho tiempo le dijo una voz misteriosa en su cerebro. Por favor, no contines hacindonos esperar ms todava... Joe no saba qu hacer. Cul sera su parte en la banca? Dnde estaban sus ttulos de propiedad? Mir a su alrededor y no vio el lugar de la banca, ni nada parecido. Una partida de envite fantstica en que los telpatas participaban con apuestas que no existan... Qu absurda mascarada! Era preciso escapar de all a toda costa. Pero, habra alguna salida? Imposible hallar respuesta alguna.

Aquello era la reproduccin a gigantesca escala del juego de La Partida establecido en la Tierra, para que jugasen los terrestres, comprendi Joe. Pero el comprenderlo, no poda ayudarle en nada, puesto que no exista forma de salir de all. Recogi su pieza y comenz a avanzarla, casilla por casilla, doce espacios adelanten. Ley la inscripcin correspondiente: Un filn de oro en tus terrenos! Has ganado cincuenta millones de dlares de beneficio en dos minas productivas! No era preciso el farol, se dijo a s mismo Joe Schilling. Qu casilla..., la ms fabulosa que jams hubiera podido imaginar. Nunca habra existido tal casilla en los tableros de La Partida, all en la Tierra... Coloc la pieza en la casilla y volvi a su lugar. Ira alguno de los vugs a desafiarle? A solicitar la declaracin de haberse tirado un farol? Aguard unos instantes, pero nadie se movi en la infinita fila de jugadores vugs. Ni el menor movimiento. Bien. Estaba dispuesto. Adelante, pues. Es un farol dijo una voz. A Joe le result imposible identificar de dnde proceda el desafo, le pareci que tal declaracin haba partido de todos al unsono. Habra fallado la facultad teleptica de los vugs en aquel preciso momento? O sera que tal facultad de adivinacin se habra puesto de su lado para jugar La Partida? Se ha equivocado usted dijo Joe, mostrando la carta boca arriba. La carta no era un 12. Apareca claramente un 11. Es usted un farolero le dijo la corporacin de vugs reunida. Es sa la forma en que suele usted jugar La Partida? Debo hallarme bajo la tensin nerviosa del momento explic Joe. He debido ver mal la carta. Se senta furioso consigo mismo y aterrado. Hay algo de falso en todo esto continu. De todos modos, qu es lo que se apuesta en esto? En esta Partida, la ciudad de Detroit le respondi la voz conjunta de los vugs. No veo el ttulo de propiedad en ningn sitio respondi Joe, mirando al tablero en todas direcciones. Mire de nuevo le orden la voz misteriosa. En el centro de la mesa, vio lo que pareca ser una bola de cristal como un prensapapeles. Alguna cosa compleja y brillante, viva, se remova en su interior. Joe se inclin sobre el globo transparente para comprobarlo de cerca. Era una ciudad en miniatura. Edificios y calles, casas, fbricas... Era realmente Detroit. La necesitamos inmediatamente dijeron a coro los vugs. Alargando la mano, Joe Schilling movi la pieza una casilla menos. Aqu fue donde realmente puse la pieza dijo. La Partida explot. He sido estafado dijo Joe. As es imposible jugar. Cmo pueden ustedes garantizarlo? He hecho naufragar La Partida. Algo le golpe sobre la cabeza y cay instantneamente en la inconsciencia gris de lo desconocido.

XIV La prxima sensacin de Joe Schilling fue la de encontrarse de pie en un desierto, sintiendo la fortificante gravedad de la Tierra sobre su cuerpo una vez ms. El sol, cegndole con su luz, le envolva por todas partes, calentndole fsicamente en la manera habitual. Se puso la mano en los ojos tratando de proteger su vista de los cegadores rayos del astro rey. No se detenga dijo una voz. Abri los ojos y vio, marchando a su lado a travs de la escabrosa arena, al doctor Philipson, el viejo, extrao y pequeo mdico psiquiatra de Pocatello, que le sonrea. Vamos, contine marchando le dijo con voz agradable y en tono familiar. Siga o moriremos aqu. Supongo que no le gustar la perspectiva. Quiere explicarme lo sucedido? pregunt Joe sin salir todava de su sorpresa, pero caminando como le haba indicado el mdico. El doctor Philipson, a su vez, caminaba con largos pasos por el desierto arenoso. Pues que ciertamente hizo usted saltar La Partida le dijo Philipson con una risita entre dientes. La verdad es que nunca se les pudo haber imaginado a ellos que usted cometiera una trampa. Ellos me la hicieron primero. Me cambiaron el valor de una carta! Para ellos, eso es algo legtimo, como movimiento bsico en La Partida. Es un juego favorito para los jugadores titanios, el ejercer sus facultades extrasensoriales sobre la carta, ya que se supone que existe una contienda entre ambos bandos; el que tira la carta lucha para mantener su valor constante, comprende? Al admitir el valor alterado, usted perdi; pero al mover su pieza de conformidad con ella, usted destroz La Partida. Y qu ha ocurrido con la banca? Detroit? El doctor Philipson solt una carcajada. Contina puesta en la banca, sin que la reclamen. Para que sepa, los titanios creen ciegamente en la correcta continuacin de las reglas del juego. No podr usted creerlo, pero es cierto. Con las reglas, todo, sin ellas, nada. Ahora yo s lo que harn, continuarn esperando indefinidamente de nuevo para volver a jugar contra usted, aunque supongo que no querrn hacerlo despus de lo sucedido. Ha debido ser algo fsicamente enervante para ellos. Transcurrir mucho tiempo antes que se recobren. Qu faccin representaban? La de los extremistas? Oh, no! Los jugadores titanios de La Partida son excepcionalmente moderados en su pensamiento poltico. Y qu hay con respecto a usted mismo? Yo admito ser un extremista dijo el doctor Philipson. Esa es la causa por la que estoy en la Tierra. Y a la cegadora luz surgi brillando su arma disparadora agujas de fuego. Ya casi hemos llegado, seor Schilling. Una colina ms y lo ver. Est construido en terreno bajo, para no llamar la atencin. Todos los vugs de la Tierra son extremistas? pregunt Joe. No. Qu ocurre respecto del detective E. B. Black? El mdico call. No es de su partido decidi Joe. El doctor Philipson continu en silencio. Deb haberlo credo cuando tuve la oportunidad dijo Joe Schilling. Tal vez s dijo por fin el mdico. Algo ms adelante, en la distancia, Joe pudo comprobar la existencia de un edificio de estilo espaol de tejado bajo y adobes de color amarillento bien ornamentado exteriormente. El motel Dig Inn, pudo leer Joe Schilling en el anuncio de nen, entonces inerte y apagado.

Est aqu Laird Sharp? pregunt Joe. Sharp est en Titn contest el doctor Philipson. Quiz deb haberlo hecho regresar, pero no por ahora, ciertamente. Es una criatura brillante, de cerebro gil, ese Sharp. Con un inmaculado pauelo de hilo blanco, el mdico se enjug la frente, conforme se adentraban ya por la empedrada explanada del exterior del motel. Debo admitir que no me preocupa mucho, ni tampoco la trampa que ha hecho usted all en La Partida de Titn. Pareci entonces tenso e irritado, y Joe se pregunt cul sera la causa. La puerta del motel estaba abierta y el doctor Philipson se asom tratando de ver el interior. Rothman? pregunt en voz vacilante. En su lugar apareci la figura de una mujer. Era Patricia Mc Claim. Lo siento, llego tarde comenz a decir el doctor Philipson. Pero este individuo y su compaero mostraron tal... Ella est fuera de control dijo Patricia Mc Claim. Allen no pudo evitarlo. Consigui escapar. Y corriendo junto a ellos, pas de largo y se dirigi hacia el estacionamiento en busca de su coche volador. Segundos despus haba desaparecido. El doctor Philipson refunfu, lanz una serie de maldiciones y retrocedi de la entrada del motel como si se hubiera sentido aplastado por algn peso misterioso. En la altura y en pleno cielo de medioda, vio una mancha blanquecina como un punto brillante subiendo y desapareciendo hacia lo invisible. Suba y suba, lejos de la Tierra, hacia donde nadie pudiera volverla a ver. La cabeza le dola por el resplandor de la luz y el esfuerzo y se volvi hacia el doctor Philipson. Dios mo! Qu ha sucedido?... Mire le dijo el mdico. Y apunt con su arma proyectora de agujas de fuego hacia la entrada y la recepcin del motel. Joe Schilling se aproxim y mir al interior, sin ver momentneamente hasta que sus ojos se acostumbraron a la oscuridad reinante en el saln. En el suelo yacan retorcidos una serie de hombres y mujeres, mezclados conjuntamente y lanzados all como monstruos multiformes, y como si hubieran sido descuartizados y apilados en confuso montn, en un imposible revoltijo. Mary Anne Mc Claim estaba sentada en un rincn, acurrucada y con la cara entre las manos. Pete Garden y un hombre de mediana edad, bien vestido y de buena apariencia, a quien Schilling no conoca, estaban de pie a su lado, silenciosos y con los rostros blancos, recubiertos de mortal palidez. Rothman llam Philipson, mirando fijamente a uno de aquellos cuerpos desarticulados. Se volvi hacia Pete Garden. Cundo? pregunt. Ella lo hizo murmur Pete Garden. Tuvo usted suerte dijo el hombre que acompaaba a Pete Garden. Si hubiera estado aqu, le habra matado igualmente. Es usted afortunado con haber llegado tarde. El doctor Philipson, temblando de pies a cabeza, levant su arma de agujas de fuego y apunt inciertamente a Mary Anne Mc Claim. No lo haga! grit Pete Garden. Ellos tambin lo intentaron, y al final... Mutreaux dijo Philipson. Por qu no hizo ella...? l es un terrestre dijo Pete Garden. El nico de ustedes que lo es. Por eso, ella no le toc. Lo bueno del asunto dijo Mutreaux, y la mejor cosa posible para cualquiera de nosotros, es no hacer nada. Moverse lo menos posible, eso es lo ms positivo. Y mantuvo fija la mirada en Mary Anne. Ni siquiera err contra su padre, aunque su madre consigui escapar. No s lo que le habr ocurrido.

La chica lo ha conseguido tambin dijo Philipson. Hemos esperado, pero no comprendimos bien. Arroj el arma, que rod por el suelo hasta chocar contra una pared. Su rostro estaba gris. Es que no comprende lo que ha hecho? S que lo comprende respondi Pete Garden. Ella sabe la peligrosidad de sus facultades y de ningn modo quiere volver a emplearlas de nuevo. Dirigindose hacia Joe Schilling, Pete continu: Parece ser que no consiguieron controlarla. Ejercieron sobre ella cierta fuerza parcial, que supo eludir. Presenci la lucha, que ha estado desarrollndose aqu, en las ltimas horas, hasta que lleg el ltimo miembro de la reunin. Y apunt hacia uno de los cuerpos desarticulados y esparcidos por el suelo, un hombre con gafas y cabellos rubios. Don, segn le llamaban ellos. Creyeron cambiar el curso de las cosas, pero Mutreaux lanz toda su facultad contra ellos. Todo ocurri rpidamente: en un momento determinado, todos estaban sentados ah en esa mesa, y al momento siguiente comenzaron a desintegrarse como muecos rotos. No fue nada agradable presenciarlo; pero, de todos modos, as es como ha ocurrido. Es una espantosa prdida farfull el doctor Philipson. Dirigi a Mary Anne una mirada cargada de odio. Bruja... Inmanejable... Nosotros lo sabamos, pero por culpa de sus padres la aceptamos tal y como era. Bien, tendremos que comenzar desde el punto de partida. Por supuesto, no tengo personalmente nada que temer de ella; puedo volver a mi situacin primitiva en Titn cuando lo desee. Presumiblemente, su poder no se extiende hasta tan lejos, y de ser as, es muy poco lo que podemos hacer. Correr el riesgo. Debo hacerlo. Creo que podra dejarle en el sitio, si lo deseara en este momento dijo Mutreaux. Mary Anne dijo llamando a la chica que continuaba en el rincn con las mejillas baadas en lgrimas, tienes que hacer alguna objecin si este ltimo vug vuelve a Titn? No lo s respondi desconsolada. Tienen a Sharp all intervino Joe Schilling. Ya comprendo dijo Mutreaux. Bien, eso cambia las cosas. Dirigindose a la joven le rog: No permitas que Philipson se marche. Est bien contest la chica. Philipson se encogi de hombros. Es un tanto en favor de ustedes. Bien, esto me gusta. Sharp volver a la Tierra y yo me ir a Titn. Su voz tena una entonacin calmosa, pero sus ojos aparecan opacos con la tensin del momento. Arregle eso ahora mismo orden Mutreaux. Por supuesto que s convino Philipson. No quiero permanecer en modo alguno cerca de esa chica, eso debe resultarle obvio incluso a ustedes. Y puedo decirles que no les envidio ni a ustedes, ni a sus congneres, dependiendo de un poder tan brutal y errtico como se; algo que puede volverse contra ustedes mismos en cualquier momento. Dej escapar un suspiro y aadi: Sharp se encuentra de vuelta de Titn. En este momento est en mi clnica, en Pocatello. Podemos comprobarlo? pregunt Mutreaux a Joe. Llame desde su coche, si lo desea dijo Philipson. Tiene que estar bien cerca, ahora mismo. Saliendo al exterior Joe Schilling se dirigi a uno de los coches estacionados. A quin perteneces? Al seor y la seora Mc Claim respondi el efecto Rushmore del coche. Necesito usar tu videfono. Schilling se sent frente al aparato del coche volador y oper una llamada para su propio coche situado en la clnica del doctor Philipson all en Idaho, en las afueras de Pocatello. Qu diablos quiere ahora? contest la voz cascada del viejo Max, su coche, tras una corta espera.

Est por ah Laird Sharp? Cualquiera se preocupa de eso ahora... Escucha comenz a decir Joe, pero en el acto el rostro de Sharp se dibuj en la pantalla. Te encuentras bien, Sharp? Sharp aprob brevemente con un gesto. Viste a los jugadores titanios de La Partida, Joe? Cuntos haba all? No podra decir su nmero... dijo el abogado. No solamente les vi, sino que les ech a perder el juego. As, se precipitaron en hacerme volver de nuevo. Toma a Max, ya sabes, mi coche y vuelve a San Francisco. Te encontrar all. Dirigindose a su viejo coche, le recomend: Max, tienes que cooperar con Laird Sharp, diablos. Est bien! respondi Max, irritado. Ya lo estoy haciendo! He odo su conversacin con el abogado dijo Mutreaux. Podemos dejar que Philipson se marche. Schilling mir a su alrededor. As haba sucedido. No se adverta el menor signo del mdico vug. Esto no se ha terminado coment Pete Garden. Philipson vuelve a Titn y Hawthorne ha muerto. Pero su organizacin ha sido destruida dijo Mutreaux. Mary Anne y yo somos los nicos que quedamos. No pude creerlo cuando vi que aniquilaba a Rothman. ste era el pivote sobre el que giraba toda la organizacin. Y se inclin sobre el cadver del vug Rothman, tocndolo. Bien, cul es la medida ms sabia que podemos tomar, dadas las circunstancias? dijo Joe a Garden. No podemos perseguirlos hasta Titn, no es as? La verdad era que no deseaba volver a enfrentarse con los jugadores titanios; pero con todo... Debemos contar con E. B. Black opin Pete Garden. Es lo nico que pienso puede ayudarnos ahora. De lo contrario estamos liquidados. Podemos confiar en E. B. Black, no es cierto? pregunt Mutreaux. El doctor Philipson dio a entender que as era, en efecto dijo Schilling. S, yo voto por que corramos ese riesgo. Y yo tambin convino Pete, y Mutreaux, tras unos instantes de reflexin, acab aprobando con un gesto de la cabeza. Qu te parece a ti, Mary? Pete volvi los ojos hacia la chica, que continuaba acurrucada y rgida en el rincn. No lo s, realmente dijo finalmente. No s a quin creer, ni en quin volver a confiar, incluso no s si debo creer en m misma... Es preciso hacerlo dijo Schilling a Pete. En mi opinin, cuanto antes. Debe estar buscndote, y debe estar con Carol ahora. Si no quiere cooperar... Entonces, se har con Carol concluy Pete, con voz sombra. Seguramente. Llmale dijo Pete. Desde aqu mismo. Juntos salieron hacia el coche estacionado de los Mc Claim. Joe Schilling llam al apartamento de San Rafael. Si estamos cometiendo un error pensaba Pete ello implicara la muerte de Carol y de nuestro futuro hijo. Quisiera saber lo que ser. Un chico, o una nia? Ahora tienen medios de averiguarlo y pueden decirlo tras la tercera semana de embarazo. Pete, por supuesto, aceptara de buen grado una cosa o la otra. Sonri ante la feliz perspectiva. En la pantalla se form la imagen del vug detective y Pete reflexion que se semejaba, o al menos era imposible decir lo contrario, a cualquiera otro vug titanio. As pareca el propio doctor Philipson. La idea resultaba alucinante. Dnde se encuentra usted, seor Garden? transmiti el altavoz del aparato. Ya veo que tiene usted ah al seor Schilling tambin. Necesita usted algo de la polica de la

costa occidental? Estamos dispuestos a despachar inmediatamente una nave en su busca, donde y cuando lo deseen ustedes. Vamos a volver ah dijo Pete. No necesitamos la nave voladora, gracias. Cmo est mi esposa? La seora Garden est ansiosa de tener noticias suyas; fsicamente est en condiciones muy satisfactorias. Aqu hay nueve vugs muertos anunci Pete Garden. El detective vug reaccion instantneamente. Son tal vez del Wa-Pei-Nan? Del partido extremista? As es. Uno ha vuelto a Titn, se hallaba aqu tambin, como el doctor Philipson, de Pocatello, Idaho. Ya sabe usted, ese psiquiatra mundialmente famoso. Le requerimos con urgencia, para que ocupe su clnica inmediatamente, sabemos que hay otros que la ocupan en este momento. En seguida nos ocuparemos de eso, seor Garden contest E. B. Black. Se encuentran entre los muertos los asesinos de mi colega Wade Hawthorne? S repuso Joe Schilling. Es un alivio, al menos dijo Black. Denos su localizacin justa y enviaremos a un compaero para que tome las medidas necesarias. Pete le suministr la informacin precisa. Bien, eso es todo concluy Schilling y la pantalla se apag. No saba qu pensar. Habran hecho lo mejor? No tardaran mucho tiempo en comprobarlo, de todas maneras. Y nuevamente juntos, volvieron hacia la habitacin principal del motel, escenario de la pasada tragedia, sin decir una palabra. Si nos ha captado dijo Pete a la puerta del motel, sigo diciendo, no obstante, que hicimos lo mejor que pudimos. Es imposible conocerlo todo. Y nada ms concluy con un gesto vago. Esto es como una pesadilla, cosas y personas yendo de un lado a otro. Esto es fantstico, Joe. Tal vez no me haya recobrado todava de la ltima noche. Pete, yo he visto con mis propios ojos a los jugadores de Titn afirm rotundamente Schilling. Eso debe bastarte. Y qu deberamos hacer ahora? Dar vida nuevamente al grupo Pretty Blue Fox afirm Joe. Y despus, qu? Jugar. Contra quin? Contra los jugadores titanios dijo Schilling. Tenemos que hacerlo, procurarn no dejarnos otra eleccin posible, acurdate de lo que te digo. Sin otras palabras entraron de nuevo en el motel. Mientras volaban de regreso a San Francisco, Mary Anne dijo con voz dbil: Ahora no siento su control sobre m tan fuertemente como antes lo senta. Parece haberse desvanecido. Esperemos que as sea dijo Mutreaux, mirndola. Dave pareca tambin terriblemente fatigado. Preveo dijo a Pete Garden que su grupo volver a cobrar vida como antes. Quiere saber el resultado? Desde luego. La polica se encargar de protegerlo. Para esta misma noche, contarn ustedes legalmente con la autorizacin para La Partida, al igual que antes. Se encontrarn ustedes en el local comn de Carmel y planearn la estrategia a seguir. Al llegar a este punto, se produce una divisoria paralela en el futuro. Discutirn ciertas medidas. Si su grupo lo permite, Mary Anne podra ser un buen elemento nuevo en La Partida. Cules son las futuras separaciones? pregunt Pete al premonitor.

Puedo ver uno de los aspectos, sin ella, muy claramente. Digamos sencillamente que no es muy bueno. El otro..., aparece confuso porque Mary es una variable y no pueden predecirse sus acciones dentro de los clculos causales, puesto que ella tiene la facultad de introducir el principio causal de la sincronicidad. Mutreaux permaneci silencioso durante unos instantes. Yo creo, sobre la base de mis premoniciones, que sera mejor que la atrajesen hacia su grupo. Aunque ello sea ilegal. Est bien convino Joe Schilling con un gesto. Est estrictamente contra la reglamentacin legal de las corporaciones de luego de La Partida. No es posible admitir a ninguna persona psinica, de ningn gnero. Pero nuestros antagonistas no son humanos no psinicos, son titanios y telpatas, todos. Comprendo el valor que ella puede representar. Con ella en el grupo, el factor teleptico est equilibrado. Por otra parte, ellos gozan de unas enormes ventajas. Y record la alteracin de la carta que haba tirado y su repentino cambio de un 12 en un 11. No era posible vencer contra tal fuerza. Pero tal vez con Mary... Yo ser admitido, tambin, si es posible continu Mutreaux. Aunque nuevamente nos enfrentemos con el problema legal. Pretty Blue Fox necesita estar en condiciones de comprender los acontecimientos que se le presenten. No se trata de un cambio de ttulos de propiedad ni una competicin entre jugadores para ver quin es el mejor. Es nuestra lucha contra un enemigo comn, renovada tras todos estos aos. Si es que cesa alguna vez... Creo que no cesar nunca opin Mary Anne. Nosotros lo sabamos, y la gente de nuestra organizacin. Tanto los vugs como los terrestres, todos estbamos de acuerdo en eso. Qu puede usted predecir de la asistencia procedente de E. B. Black y de la fuerza de la polica? pregunt Pete a Mutreaux. Puedo prever un encuentro entre el comisionado de la zona, U. S. Cummings, y E. B. Black. Pero no su resultado. Existe algo en lo cual U. S. Cummings est implicado introduciendo otra variable futura. Quisiera saber si U. S. Cummings es tambin un extremista. Cmo se le llama a ese Partido? El Wa-Pei-Nan inform Joe Schilling. As es como lo ha llamado E. B. Black. Nunca antes haba odo tales palabras, hasta que el detective vug las pronunciara, y desde entonces no haban dejado de rodar en su mente, tratando de desentraar su significado y su alcance. Pero le resultaban impenetrables, como algo cerrado y secreto para l. Y era una lstima, pens Joe, el no poder aproximarse a aquella secreta organizacin poltica y mezclarse en ella, colocndose en su lugar para poder predecir, con la ayuda de sus premonitores, un inmediato futuro... Schilling no se senta muy confiado, pero no dej traslucir su estado de nimo a sus compaeros de viaje en el coche volador. Bien, pronto aumentara el nmero de jugadores del grupo Pretty Blue Fox, y haran su primer movimiento contra los titanios. Contaran, seguramente, con la ayuda de Mary Anne y Mutreaux. Pero Mutreaux, no poda prever mucho y era difcil poder contar con Mary Anne, segn haba hecho resaltar Philipson. Y, con todo, estaba contento de tenerla con ellos. Sin la chica, Pete Garden y l habran quedado para siempre en aquel motel perdido en el desierto de Nevada, aplastados por la estrategia de los titanios... Estar encantado de contribuir a vuestros ttulos de propiedad dijo Pete Garden dirigindose a Mary Anne y a Mutreaux. Mary, t puedes disponer de San Rafael y usted, Mutreaux, de San Anselmo. Con tales ttulos pueden sentarse a la mesa de La Partida. As lo espero. Ninguno hizo el menor comentario, ni pareci sentirse optimista. Contra quin te echars un envite de farol? Contra los telpatas?, se pregunt Pete Garden. Buena pregunta. En realidad, era la cuestin sobre la que dependa todo. Y ninguno de ellos poda responderla. Ellos no podan alterar el valor de las cartas que

tiraban, pens Schilling, pero tendran a Mary Anne para ejercer la contrapresin necesaria. Si tenemos que desarrollar una estrategia dijo Pete en voz alta, necesitaremos la mente colectiva de todos en Pretty Blue Fox. Entre todos, creo que obtendremos la idea que nos resulte til. Lo crees as? pregunt Schilling. Pronto lo veremos.

XV A las diez de la noche, se reunieron de nuevo en la sala de juego del grupo, en el apartamento de Carmel. Primero lleg Silvanus Angst, quiz por primera vez en su vida, sobrio y silencioso; aunque como siempre llevando una botella de whisky envuelta en una bolsa de papel. Se sent a la mesa, tras lo cual llegaron Pete Garden y Carol Holt. No veo por qu haya de colocarse en nuestro grupo a gente psinica murmur Angst. Quiero decir que puede hacer que La Partida se vuelva algo imposible para siempre. Esperemos a que todos estn aqu dijo Calumine secamente, y el tono de su voz respecto a Silvanus resultaba inamistoso. Quiero conocer a ambos dijo a Pete Garden antes de decidir. S, quiero conocer a esa chica y a ese premonitor, del que tengo entendido fue un alto empleado de Jerome Luckman en Nueva York. Aunque Calumine haba sido destituido como interventor de La Partida, en las nuevas circunstancias haba vuelto automticamente a asumir la posicin anterior de autoridad en el grupo. Y quiz sera lo mejor, pens Pete Garden. Est bien murmur Pete, ausente. Se fij en el whisky que Angst haba llevado a La Partida. Un whisky del Canad esta vez, y de excelente calidad. Pete tom un vaso y solicit un poco de hielo del refrigerador, se mezcl una bebida y se volvi de espaldas a la habitacin mientras la tomaba, oyendo poco a poco las voces de los que se iban reuniendo. Y no un psinico, sino dos! S; pero est implicada nuestra suerte futura, es algo patritico... Ya lo veremos. En cuanto lleguen los psinicos, La Partida termina... Tambin puede darse el caso que se conviertan en los banqueros, o que se anulen para siempre en cuanto fracasemos contra..., cmo les llaman? El Woo Poo Non? El Chronicle de esta tarde les llama algo as. De cualquier modo es el nombre de guerra de los vugs. Ya lo sabes. Leste ese artculo? De lo que dice el Chronicle se infiere que esos jugadores del Woo Poo Non son los responsables de la baja natalidad que hemos venido sufriendo... De todos modos, en mi opinin, y sin discusin alguna, nuestro deber es permitir a esas dos personas psinicas que entren en Pretty Blue Fox. Ese detective vug, E. B. Black, nos inform que sera nuestra ventaja nacional para... Y t lo has credo? De un vug? Es un buen vug. No ests de acuerdo conmigo? dijo entonces Stuart Marks tocando a Pete Garden en el hombro. Ese es el problema fundamental que t estabas tratando de plantearnos, no es cierto? Pues no lo s repuso Garden. Realmente no lo s. Pete estaba deshecho. Que le dejaran tomarse su whisky en paz. Se volvi de espaldas nuevamente alejndose de la charla existente con tan contradictorias opiniones. Dese que Joe Schilling llegase cuanto antes. Dejmosles sentarse, digo yo. Es para nuestra propia proteccin. No vamos a jugar uno contra otro, sino que todos estaremos ahora en un lado para luchar contra los vugs, en el lado de enfrente. Y ellos pueden leer nuestras mentes y ganar automticamente, a menos que podamos emplear contra ellos algo nuevo. Y ese algo nuevo, slo puede derivar de la mente de dos personas con facultades psinicas, no tengo razn? De dnde, si no, podramos obtener esa ayuda? No podemos jugar contra los vugs. Se reirn de nosotros. Acurdate que influyeron en seis de nosotros, en esta misma habitacin, para constituir un grupo y matar a Jerome Luckman, y si son capaces de hacer eso... A m no. Yo no formaba parte de esos seis. Pero pudiste haber sido. No fuiste, simplemente, porque no se les ocurri utilizarte.

De todas formas, si has ledo ese artculo en el peridico, ya sabes lo que significan negocios para los vugs. Aniquilaron a Luckman y al detective Hawthorne y raptaron a la fuerza a Pete Garden y, adems... Los peridicos exageran siempre. Bah, es intil hablar contigo concluy Jack Blau alejndose y yendo al encuentro de Pete Garden. Cundo llegan esas dos personas psinicas? En cualquier momento respondi Pete Garden. En aquel momento, lleg Carol, quien, ponindole un brazo alrededor, le pregunt: Qu ests bebiendo, cario? Whisky canadiense. Todos me han felicitado dijo Carol por el nio que viene. Menos Freya, por supuesto. Yo creo que tambin habra deseado hacerlo, excepto... Excepto que no puede soportar tal idea concluy Pete por su mujer. Sigues creyendo que han sido los vugs, o al menos una fraccin de ellos, los culpables de nuestra baja natalidad? S. Por tanto, si les ganamos, el coeficiente de natalidad aumentar. Pete aprob con la cabeza. Y nuestras ciudades tendrn algo ms que millones de circuitos Rushmore diciendo mecnicamente S, seor No, seor. Y si no ganamos dijo Pete, bien pronto la cifra de natalidad habr terminado absolutamente en todo el planeta. Y nuestra raza se extinguir. Oh... Es una enorme responsabilidad dijo Freya, a su espalda. Ortelo decir, incluso. Pete se encogi de hombros. Joe estuvo en Titn, tambin. Estuvieron ambos? Joe, yo y el abogado Laird Sharp. De forma instantnea... S. Fantstico... Mrchate le dijo Pete Garden. No voy a votar para que se admita a esas dos personas psinicas dijo Freya. Ahora te lo digo, Pete. Es usted una idiota, seora Caines dijo Laird, que haba estado escuchando por all cerca. Yo tambin se lo puedo decir, al menos. De cualquier forma, me imagin que usted permanecera al margen de la votacin. Estn luchando contra toda una tradicin argument Freya. No puede echarse a la gente tan fcilmente tras cien aos. Ni siquiera para salvar la especie? le pregunt Sharp. Nadie ha visto esa partida de titanios excepto Pete Garden y usted con Joe Schilling. Incluso Pete no est muy seguro de haberlos visto... Pues sepa bien que existen. Y sera mejor que lo creyera usted. Porque usted ir pronto a verlos tambin. Con el vaso en la mano, Pete pase por la gran estancia y se asom a respirar el aire fresco de la noche californiana, permaneciendo en pie junto a un balcn, tomando a pequeos sorbos su bebida y esperando. No saba por qu. La llegada de Joe Schilling y Mary Anne? Tal vez fuese por aquello. O quiz sera por otra cosa ms, por algo con menos significado para l que aquello. S, estaba esperando que empezara La Partida. La ltima partida, quiz, que los terrestres pudieran jugar. Esperaba que llegaran los jugadores titanios. Patricia Mc Claim est muerta pens Pete; pero en cierto sentido ella no ha existido realmente nunca... Lo que yo vi fue un simulacro, una ficcin de la realidad. De lo

que yo me enamor, si era sa la palabra apropiada..., no existi realmente en absoluto, por tanto, cmo podra decir que lo he perdido? Es preciso poseer una cosa, para saber despus que se ha perdido realmente. De todos modos, lo mejor sera dejar de preocuparse por aquello, sigui pensando Pete en sus reflexiones. Haba otras muchas cuestiones ms importantes de las que preocuparse. El doctor Philipson haba dicho que los jugadores titanios pertenecan al sector moderado, y resultaba una irona que tuvieran que pensar en vencer no a la faccin extremista, sino al grupo centro. Quiz sera mejor as, puesto que podra afectar a la propia medula de la civilizacin vug, vugs muy distintos de E. G. Philipson, si bien parecidos al tipo de E. B. Black. Los nicos respetables, los que jugaban siguiendo las reglas y la ley. Aquello era lo que contaba, el hecho que los jugadores estaban ligados a una situacin legal. Si no lo fueran, si fuesen como los Mc Claim o como Philipson..., sera imposible encararse con ellos a travs de una mesa de juego en La Partida. Mataran a sus oponentes, simple y llanamente, como haban matado a Luckman y a Hawthorne, y asunto terminado. En aquel momento descenda un coche volador con las luces de posicin encendidas, y estacion en el bordillo de la acera junto a los dems. Se abri la puerta apareciendo un hombre que se dirigi inmediatamente hacia Pete. Quin sera?, quiso saber Pete Garden. Por ms esfuerzos que haca no vea la forma de conocerlo. Hola! dijo el individuo. Acabo de caer por aqu, tras haber ledo el artculo en el peridico homeosttico. Esto resulta interesante. No hay por aqu sino amigos, no es cierto? Quin es usted? pregunt Pete. Es que no me reconoce? contest framente. Pens que sera reconocido en todas partes. Puedo tomar asiento con ustedes en el grupo por esta noche? Amigos, amigos todos, s que me divertir mucho. Extendi la mano hacia Pete y dijo: Soy Nats Katz. Por supuesto que puede usted tomar asiento dijo Calumine. Es un honor para nosotros, seor Katz. Y agit la mano hacia todo el grupo creando un instante de momentneo silencio. Aqu tienen al renombrado y mundialmente famoso cantor Nats Katz, a quien vemos tan frecuentemente en la televisin. Ha solicitado jugar con nosotros esta noche. Hay alguna objecin? El grupo permaneci callado, incierto en reaccionar. Qu era lo que haba dicho Mary Anne sobre Katz?, se pregunt Pete. Era algo as como que Katz era el centro de lodo aquello... S, ella lo haba afirmado. Espere dijo Pete Garden. Bill Calumine se volvi rpidamente. Seguramente que no existir razn vlida para objetar en contra de la presencia del seor Katz entre nosotros. No puedo pensar seriamente que t... Espera hasta que Mary Anne llegue dijo Pete. Dejemos que ella decida sobre Katz. Ella no forma parte todava del grupo objet Freya. Se produjo un silencio embarazoso de unos instantes. Si se sienta dijo Pete yo me marcho. Y a dnde? pregunt Calumine. Pete permaneci callado. Una chica que todava no forma parte de nuestro grupo... comenz a decir Calumine. En qu se basa para oponerse? pregunt Stuart Marks. Es algo razonable? Algo que est en condiciones de poder expresar? Todo el grupo les miraba interesado, tratando de saber cul sera tal razn.

Nos hallamos en una posicin mucho peor de la que cualquiera de ustedes pueda suponer coment Pete. Existe una remota esperanza que podamos ganar a nuestros oponentes. Y eso? pregunt Marks. Qu es lo que le hace decir tal cosa? Pues pienso... que Katz est de la otra parte afirm Pete. Tras un instante de sorpresa, Katz se puso a rer a carcajadas. Era un tipo varonilmente hermoso, de correctas facciones, unos gruesos labios sensuales y unos ojos inteligentes. Vaya, otra ms! dijo con aire divertido. He sido acusado de todo, prcticamente; pero jams de semejante cosa. Soy un terrestre, seor Garden. Nac en Chicago, puedo asegurrselo. El rostro de Katz irradiaba simpata y buen humor y no pareca ofendido en absoluto, ms bien algo sorprendido. Qu quiere ver usted, mi certificado de nacimiento? Yo soy conocido por todas partes, y no comprendo semejante sospecha. Si fuese un vug ya hubiera surgido a la luz bastante antes, no lo cree usted? Pete acab de tomarse la bebida y las manos le temblaban ligeramente. He perdido el contacto con la realidad? se pregunt. Tal vez s. Quiz no me haya recuperado nunca de mi interludio psictico. Estar en condiciones y ser yo la persona que tenga que juzgar a Katz? Deba estar aqu? Quiz esto sea el fin para m se dijo. No para ellos, sino para m mismo. Me marcho fuera. Volver ms tarde dijo en voz alta al grupo. Y volvindose, dej el vaso sobre una vitrina y descendi los escalones de la residencia hasta el porche y se dirigi rectamente hacia su coche, donde entr, cerrando fuertemente la puerta. Quiz constitua un detrimento para el grupo ms bien que un elemento valioso, se dijo, pensativo. Encendi un cigarrillo, que al momento tir bruscamente en el dispositivo de cada del coche volador. Por todo lo que entonces reflexion, quiz Nats aportase a la partida la idea que necesitaban. Alguien se haba asomado al porche llamndole; la voz le result familiar: Eh, Pete! Qu est haciendo? Vamos, vuelva en seguida! Pete puso el coche en marcha. Vamos orden al circuito Rushmore. S, seor Garden. El coche arranc hacia delante, en seguida alz el vuelo y a los pocos instantes volaba sobre los tejados de la ciudad y por ltimo se dirigi en vuelo hacia el Pacfico, a un cuarto de milla hacia el oeste. Todo lo que tengo que hacer es disponer la toma de tierra. Dentro de un par de minutos estar sobre el mar, dijo Pete, hablando consigo mismo. Obedecera el circuito Rushmore semejante cosa? Probablemente. Dnde estamos? pregunt al dispositivo. Sobre el ocano Pacfico, seor Garden contest el efecto Rushmore. Qu haras si te ordenase descender sobre el agua? Se produjo un momento de silencio. Llamara al doctor Macy en... El dispositivo vacil, se oy el rpido engranaje de su cerebro electrnico en sucesivos intentos de combinaciones diversas y repuso finalmente: Me dejara caer. Segn se me ordena. Ya haba elegido. Deseaba hacerlo? No debera hallarme tan deprimido se dijo nuevamente Pete, no debera actuar en esta forma, realmente es estpido y nada razonable. Pero lo haba decidido. Durante unos instantes quiso ver el aspecto de las obscuras aguas del ocano bajo el aparato. Y repentinamente, toc el dispositivo de nuevo, haciendo que el coche volador surgiera hacia arriba trazando un amplio arco, en direccin a tierra. No, aquello no era para l, continu reflexionando. En el mar, no. Recogera algo en su apartamento, algo que pudiera ingerir, un tubo de barbitricos, tal vez. O de emfital.

Vol sobre Carmel, en direccin norte, y a poco el coche volaba sobre la parte sur de San Francisco. Pocos minutos ms tarde llegaba al condado de Marn. San Rafael se encontraba ms hacia delante, en lnea recta. Dio las instrucciones necesarias al circuito Rushmore para estacionar en la puerta de su apartamento y esper. Ya hemos llegado, seor dijo el circuito, frenando y abriendo automticamente la puerta. Pete sali, lleg a la puerta del edificio y la abri. Al llegar a su apartamento encontr la puerta abierta y penetr en el interior. Las luces estaban encendidas. En la sala de estar, se encontraba una persona de mediana edad, bien vestida, sentada en el centro de un divn con las piernas cruzadas, leyendo el Chronicle. Olvid usted dijo dejando el peridico a un lado que un premonitor previene cualquier posibilidad de lo que haya de ocurrirle despus. Un suicidio de su parte, sera absurdo. Y Dave Mutreaux se puso en pie con las manos en los bolsillos, sintindose completamente en su casa. Esto sera algo totalmente desafortunado en esta ocasin, amigo Garden. Por qu? Porque si desiste de hacerlo se encuentra usted ahora, precisamente, en el momento exacto de encontrar la respuesta al problema de La Partida. La respuesta de cmo poder jugar con una raza de telpatas. Yo no puedo drsela a usted, slo usted puede averiguarlo. Pero es preciso ir a La Partida. Y no murindose de aqu a diez minutos. Mutreaux seal con la cabeza en direccin al cuarto de bao, donde estaba el botiqun . Me he permitido efectuar un pequeo raid por mi cuenta, y mientras esperaba a usted, he hecho desaparecer todas esas drogas. El botiqun, pues, est vaco. Pete se dirigi hacia el sitio indicado y mir. No haba quedado ni una sola aspirina. Pudo ver el botiqun totalmente en blanco. Se dirigi irritado al circuito Rushmore: Le has permitido hacer tal cosa? Me dijo que era por su propio bien, seor Garden repuso en son de excusa. Ya sabe usted cmo se encuentra cuando est deprimido. Cerrando con fuerza la puerta del cuarto de bao, Pete volvi a la sala de estar. Se ha hecho usted conmigo, Mutreaux. Al menos con lo que tena en la imaginacin... Puede usted hallar otro camino, si insiste, naturalmente dijo Mutreaux, pero emocionalmente usted siempre se inclina al suicidio por medios orales. Venenos, narcticos, sedantes, hipnticos y as por el estilo. Dave sonri. Existe siempre una resistencia a hacerlo con medios diferentes. Por ejemplo, tirndose de cabeza al Pacfico. Puede usted darme alguna otra solucin para l problema de La Partida? No respondi Mutreaux. No puedo. Esto es enteramente una cuestin suya. Gracias repuso Pete sardnicamente. Le dir algo, sin embargo. Algo que le afectar. Una cosa que puede que le alegre o tal vez no. No puedo preverlo porque usted no est en condiciones de mostrar visiblemente sus reacciones. Patricia Mc Claim no ha muerto. Pete se le qued mirando fijamente. Mary Anne no la destruy. La dej con vida. No me pregunte por qu ni dnde est, porque lo ignoro. Pero preveo la presencia de Patricia en San Rafael dentro de las prximas horas. En su propio apartamento. Pete prefiri no decir nada y segua mirando sin pestaear al premonitor. Lo ve? continu Dave. Ninguna reaccin apreciable de ninguna especie. Tal vez sea usted ambivalente. Ella estar aqu poco tiempo, tiene que marcharse a Titn. Y no con los medios psinicos del doctor Philipson, sino en una nave interplanetaria. Ella est realmente de parte de ellos, naturalmente. De eso no existe la menor duda.

Oh, s, claro est afirm Mutreaux. Ella est de su parte, pero no ser causa que la detenga en su intencin de volver a su mundo. No dijo Pete, y comenz a salir del apartamento. Puedo ir con usted? pregunt Mutreaux. Para qu? Para evitar que se suicide. Es eso realmente, de veras? dijo Pete tras un corto silencio. As es, y usted lo sabe. Usted observ cmo dispararon y mataron a Hawthorne. Bien. Venga conmigo. Gracias. Resultaba difcil decir tal cosa. Dejaron juntos el apartamento, Pete ligeramente delante de Mutreaux. Al llegar a la calle, dijo Pete: Saba usted que Nats Katz, ese grabador de discos modernos, apareci esta noche en Carmel, en La Partida? S, me encontr con l hace una hora y estuvimos hablando. Me lo advirti. Ha sido la primera vez que he hablado con l, aunque desde luego, haba odo hablar mucho de su persona. Precisamente a causa de Nats me he interpuesto. Interpuesto? Pete Garden se detuvo y se volvi hacia Mutreaux que caminaba tras l. Y de una forma increble e inesperada, se encontr frente a una pistola de agujas de fuego. S, con Katz dijo Mutreaux con calma. Era demasiada presin la ejercida sobre m, Garden. No pude resistirla. Nats es extraordinariamente poderoso. Ha sido elegido para jefe del Wa-Pei-Nan, aqu en la Tierra, por una poderosa razn. Vamos, sigamos nuestro camino hacia el apartamento de Patricia Mc Claim. Y le apunt con la pistola. Por qu no me dej que me suicidara por mi cuenta? pregunt Pete tras unos momentos. Por qu tienen que intervenir tambin en esto? Porque usted tiene que venir con nosotros, Garden contest Mutreaux. Podemos hacer un buen uso de usted. El Wa-Pei-Nan no aprueba la solucin al juego de La Partida; una vez que hayamos conseguido penetrar en Pretty Blue Fox por mediacin de usted; podremos hacernos con ella a partir de ahora. Ya lo hemos discutido con la faccin moderada de Titn, y ellos estn determinados a jugar; a ellos les gusta jugar y gozan con la controversia existente entre dos culturas tan distintas, que debera resolverse dentro de una estructura legal. No es preciso decir que el Wa-Pei-Nan est en total desacuerdo. El propsito final es cancelarla definitivamente. Ambos hombres continuaron a lo largo de la obscura acera, en direccin al apartamento de los Mc Claim, yendo Mutreaux ligeramente tras Pete Garden. Tuve que haberlo imaginado murmur Pete. Cuando Katz se dej mostrar en La Partida tuve una intuicin; pero no supe actuar de acuerdo con ella. Sus enemigos haban penetrado en La Partida y al parecer, directamente, en el grupo suyo, por su propia mediacin. Entonces lament no haber tenido el valor suficiente para haberse tirado de cabeza al mar con el aparato volador; haba tenido razn y aquello hubiera sido mucho mejor para todos. Cuando empiece La Partida sigui Mutreaux yo estar all y usted tambin, Pete Garden, y ambos declinaremos el jugar. Quiz, mientras tanto, Nats se las haya arreglado para disuadir a los dems que lo hagan. No puedo prever lo que suceder despus; las alternativas que siguen son oscuras para m, por razones que no puedo dilucidar. Llegados al apartamento de los Mc Claim, encontraron a Patricia ocupada empaquetando dos maletas, y apenas si se detuvo para saludarles. He captado sus pensamientos cuando entraban dijo mientras acarreaba un brazado de ropa hacia las maletas, procedente del armario de su dormitorio.

En sus facciones, al mirarla Pete, se reflejaba el desnimo y el temor y se comprenda que estaba derrotada totalmente tras lo ocurrido en el motel, contra su hija Mary Anne. Se afanaba febrilmente para completar su equipaje, como si luchara contra algo inexorable. Adnde vas, Pat? A Titn? le pregunt Pete. S contest Patricia. Tan lejos de esa chica como pueda ir. All no puede alcanzarme y estar segura. Pete vio que le temblaban las manos y fallaba al querer cerrar las maletas. Aydame, quieres? pidi a Mutreaux. Dave la complaci en el acto. Antes que te marches, permteme hacerte una pregunta: cmo juegan los titanios en La Partida, siendo telpatas? Crees que eso es algo de lo que tengas que preocuparte? respondi Patricia, mirndole con el rostro intensamente plido. Y sobre todo, despus que Katz y el doctor Philipson estn sobre ti. S, ahora me preocupa y quiero saberlo insisti Pete. Ellos han estado jugando La Partida durante mucho tiempo, por lo que evidentemente han descubierto una forma de incorporar sus facultades, o... Ellos la traban, Pete le interrumpi Patricia. S, ya comprendo. Lo cierto era que no comprenda nada. Trabar, cmo? Y hasta qu extremo? Leyendo sus pensamientos, Patricia continu: Por medio de la ingestin de drogas. El efecto es similar a lo que la fenotiazina produce sobre los terrestres. Fenotiazinas dijo Mutreaux. En grandes dosis como las que se dan a los esquizofrnicos se convierte en un medio antipsictico. Disminuye las quimeras de los esquizofrnicos dijo Patricia, porque obtura el sentido teleptico involuntario y suprime de raz la respuesta paranoica a la bsqueda del subconsciente hostil en los dems. Los titanios poseen una medicacin que acta en la misma forma sobre ellos, y en las reglas de La Partida, cuando la practican, exigiendo de ellos la prdida de su facultad o al menos el suprimirla hasta ciertos lmites. l deber llegar en cualquier momento, Patricia dijo Mutreaux tras un vistazo a su reloj. Seguramente que tendrs que esperarle. Por qu? repuso ella, mientras continuaba afanosa recogiendo cosas de un lado a otro del apartamento. No deseo quedarme a ningn precio, slo deseo marcharme lejos y cuanto antes. Antes que suceda algo ms. Algo ms que tenga que ver con ella. Necesitamos estar los tres para ejercer suficiente influencia sobre Pete Garden recalc Mutreaux. Puedes salir al encuentro de Nats Katz. Ya te he dicho que no me quedar ni un minuto ms de lo preciso! Pero Nats Katz est ahora en Carmel dijo Mutreaux pacientemente y necesitamos llevarnos a Pete Garden cuando lleguemos all. No puedo ayudarles dijo Patricia, sin prestar atencin. Escucha, Dave, te lo digo honradamente, bajo mi palabra, slo hay una cosa que me importe: no volver a intentar nada parecido a lo que ya sucedi en Nevada. T estabas all, y ya sabes lo que estuve diciendo. La prxima vez, ella no fallar contigo, porque ahora ests de nuestra parte. Realmente te advierto que te marches tambin y cuanto antes, deja que Philipson lleve este asunto de las manos, puesto que resulta inmune a ella. Pero en fin, es tu vida la que se pone en juego y eso es cosa tuya. Y continu su frentica rebusca de objetos de valor o personales, mientras que Mutreaux continuaba amenazando con la pistola de agujas de fuego, esperando que apareciese el doctor Philipson. Trabarla, pensaba Pete Garden. Trabar las facultades psinicas en ambas partes de La Partida, como Patricia haba dicho. Podra existir un acuerdo con ellos; de parte de los

terrestres podra ingerirse la fenotiazina y que ellos usaran el medicamento al que estuviesen acostumbrados. As, ellos haban engaado cuando lean su mente. Y volveran a hacerlo. No podran confiar en que se inhibieran a s mismos. Los titanios parecan sentir que sus obligaciones morales terminaban cuando se enfrentaban a los terrestres. As es dijo Patricia, leyendo en la mente de Pete. Ellos no se traban la mente cuando juegan con ustedes, Pete. Y ustedes no pueden forzarles porque con vuestras propias estipulaciones, no reconocen tal derecho en el juego; no pueden mostrar, pues, ninguna base legal de vuestra parte para exigirles tal cosa. Podemos demostrar que nunca hemos permitido que los dotados de facultades psinicas se sienten a la mesa de juego dijo Pete. Pero lo hacen ahora. Tu grupo ha acordado que mi hija y Dave Mutreaux se incorporen a La Partida, no es as? Patricia le sonri de forma glacial, con sus bellos ojos opacos y casi sin expresin. As estn las cosas, Pete Garden. Es una lstima. Al menos t lo has intentado. Lanzando faroles. Telpatas. Trabndose por medio de medicamentos que actuaban como inhibidores del tlamo, obnubilando el rea extrasensorial del cerebro, pens Pete. Exista una obnubilacin de diversos grados, drogndose hasta cierto lmite; pero no totalmente, obteniendo una serie de gradaciones que dependa del uso y cantidad de la medicacin. Diez miligramos de fenotiazina, obnubilara el cerebro; sesenta, producan una completa obliteracin. Entonces..., supongamos que no miramos a las cartas que sacamos. Entonces no existira nada en nuestra mente que los titanios pudieran leer, ya que no sabramos el nmero que habramos obtenido en la tirada... Patricia se dirigi a Mutreaux. Est casi a punto de dar con el secreto, Mutreaux. Olvida que no va a jugar del lado de los terrestres, sino que tiene que seguirnos a nosotros en cuanto llegue a La Partida de Carmel. Y Patricia sac finalmente un bolso de mano que se apresur a cargar con diversos objetos de valor. Si tuvisemos a Mutreaux pens Pete Garden, y si pudisemos volver a ganarlo de nuestra parte, podramos vencer. Porque ahora s cmo hacerlo, finalmente. Lo sabes dijo Patricia respondiendo en voz alta a sus ntimos pensamientos. Pero, cmo va a ayudarte ahora? Pete dijo en voz alta: Podramos obnubilar su facultad premonitoria hasta un grado predeterminado y as se volvera imposibilitado de predecir nada. S, aquello sera posible con el uso de la fenotiazina en comprimidos, que actuara durante un perodo de horas, a dosis variable. El propio Mutreaux no sabra si se echaba faroles o no, ni cuan exacta pudiera ser su premonicin. Sacara su carta y sin mirarla, movera su pieza. Si su facultad premonitoria se hallase operando al mximo en aquel instante, su suposicin sera acertada, y no sera un farol. Pero si en el instante en que la medicacin tuviese su mayor efecto, en vez del menor sobre l..., entonces resultara un farol. Y el propio Mutreaux no lo sabra. Pero aquello podra arreglarse fcilmente, alguien podra preparar la correcta dosificacin de las grageas de fenotiazina para que surtiesen un efecto correctamente normal. Pero Dave no est al lado de ustedes en la mesa, Pete dijo Patricia. Sin embargo, yo tengo razn respondi Garden. As es como podramos jugar contra los jugadores telpatas de Titn y ganar. S, podra ser aprob Patricia con un gesto. Lo ha descubierto, al fin, verdad? pregunt Mutreaux a Patricia. En efecto, as es. Lo siento mucho por ti, Pete, por haberlo conseguido pero demasiado tarde. Tu gente se divertira mucho, verdad? Preparando la medicacin y

usando toda clase de complejos preparados y frmulas para que acten en la medida precisa. Pete Garden se dirigi a Mutreaux. Cmo puede estar ah sentado y traicionarnos? Usted no es un ciudadano de Titn, es un terrestre. Los dinamismos psquicos son reales, Pete repuso Dave, tan reales como la expresin de cualquier otra fuerza. Yo pronostiqu mi encuentro con Nats Katz y lo que iba a ocurrir; pero no pude evitar que as ocurriera. Yo no le busqu, l me encontr a m. Y por qu no nos avis con tiempo? insisti Pete. Cuando an se encontraba de nuestra parte, en La Partida. Podran ustedes haberme matado dijo Mutreaux. Tambin tuve la premonicin de tal particular alternativa futura. En ciertos aspectos, lo dije. Y... Mutreaux se encogi de hombros. No tengo nada que reprocharle, es lgico que usted adopte esa postura. Mi pase a los titanios determina el xito de La Partida. El habernos hecho con usted lo prueba. Pete dese dijo Patricia que le hubieras dejado intacta su reserva de medicamentos en el cuarto de bao, para haberlos tomado. Pobre Pete, siempre un suicida potencial, no es as? Siempre, que yo recuerde, es sa tu ltima salida. La nica solucin para todas las cosas... Bien, el doctor Philipson dijo que llegara aqu de un momento a otro dijo Mutreaux, inquieto. Ests segura que se hicieron las cosas en debida forma? No habrn secuestrado sus servicios los moderados? El doctor Philipson no estar nunca con los cobardes. De sobra conoces su actitud dijo Patricia, secamente y con energa. Pero no se encuentra aqu dijo Mutreaux. Algo va mal. Los dos se miraron recprocamente en silencio y con preocupacin. Qu es lo que prevs? pregunt Patricia. Nada respondi Dave con la faz plida. Por qu no? Si pudiese hacerlo lo hara, no resulta evidente? dijo Mutreaux. No lo s y me gustara conocer la causa. Se levant y se asom a una ventana para mirar al exterior del apartamento. Por un momento se olvid de la presencia de Pete, sosteniendo el arma mortfera de las agujas de fuego en la mano descuidadamente, preocupado de escudriar ms bien en las tinieblas de la calle. Le volvi la espalda a Pete y ste se lanz sobre l. Dave! grit Patricia, cayndosele al suelo un paquete de libros que tena en las manos. Mutreaux se volvi y del arma que sostena en la mano surgi una descarga que le pas rozando a Garden, y de la cual pudo sentir los efectos perifricos, que habran resultado mortales ms cerca. Levantando los brazos, Pete golpe a Mutreaux con ambos codos en la garganta al descubierto. La pistola se le cay de las manos y Patricia Mc Claim, sollozando, se agach a recogerla. Por qu? Por qu no pudiste haber previsto esto? dijo sealando al arma, frenticamente. Con la cara ensombrecida y los ojos cerrados, Mutreaux cay en un colapso fsico, haciendo esfuerzos sobrehumanos nicamente por la necesidad de sobrevivir a la asfixia. Voy a matarte, Pete restall Patricia, volvindose hacia l, mientras le apuntaba con el arma. El sudor le perlaba la frente, los labios le temblaban y las lgrimas le rebosaban mientras no apartaba sus ojos de Pete Garden. Yo puedo leer lo que hay en tu mente dijo y s muy bien lo que hars si no acto. Han conseguido disponer de Mutreaux para que est a su lado en la mesa y vencer en La Partida, ahora es de ustedes.

Dando un rpido salto de costado, evit nuevamente otra descarga del arma de Patricia, que se perdi en el vaco. Sus dedos se afianzaron sobre un libro que le arroj; pero el libro fall el objetivo y cay a los pies de Patricia como un objeto intil. Dave se recobrar todava farfull Patricia. Si lo has matado, quiz no importe mucho; as no podrn disponer de l para sus propsitos, y nosotros... Se interrumpi sbitamente. Volvi la cabeza al instante y escuch sin respirar. La puerta dijo. El pestillo gir lentamente. Patricia levant la pistola. Poco a poco, su brazo se dobl, retorcindose hasta que el can del arma apuntaba a su propia cara. Patricia miraba fascinada al arma, incapaz de apartar los ojos de ella. Por favor, te lo suplico..., no lo hagas... Te puse en el mundo... Te lo ruego... Sus dedos, contra su voluntad, apretaron el gatillo. El rayo mortfero le alcanz junto a los ojos. Pete apart la mirada de la horrible escena. Cuando volvi a mirar, la puerta del apartamento estaba abierta. Mary Anne se destacaba de la oscuridad del exterior, delinendose su silueta, y avanzaba despacio con las manos profundamente hundidas en los bolsillos de su abrigo. Su cara careca de expresin. Dave Mutreaux est todava vivo, verdad? pregunt a Pete. S contest Pete sin mirar al informe montn que yaca en el suelo y que en vida haba sido Patricia Mc Claim. Le necesitamos; por tanto, djale solo, Mary dijo a la chica. El corazn le lata horriblemente y pareca querer salrsele del pecho. Ya pude comprobarlo respondi la chica. Cmo pudiste saber... esto? Cuando llegu a la sala de juego de La Partida, en Carmel, con Joe Schilling dijo Mary tras una pausa, vi a Nats y lo comprend todo en el acto. Yo saba que Nats era el superior absoluto de toda la organizacin. Estaba a mayor altura an que Rothman. Qu hiciste all? pregunt Garden. En aquel instante, con la cara roja por la tensin, entr en el apartamento Joe Schilling, que se aproxim a Mary Anne, ponindole una mano en el hombro y apartndola a un lado. Mary permaneci a la expectativa. Cuando ella lleg explic Schilling Katz, estaba preparndose un whisky. Y ella... Hice que el vaso cambiara de lugar dijo entonces Mary Anne, con voz apagada: El vaso que tena en la mano, se movi cinco pulgadas de distancia, eso es todo. El vaso est en el interior del cuerpo de Nats continu Joe Schilling. Le cort el corazn lisa y llanamente. Hubo un terrible derramamiento de sangre. Joe y la muchacha permanecieron silenciosos. En el suelo, Dave Mutreaux continuaba luchando por evitar la asfixia y roncando paroxsticamente, tratando de conseguir aire para sus pulmones. Se haba quedado ya inmvil y con los ojos abiertos; pero no pareca darse cuenta de cuanto le rodeaba. Y qu ha sucedido con ste? pregunt Schilling. Con Patricia muerta y Nats tambin, Philipson... Pete Garden comprendi, en aquel instante, por qu el doctor Philipson haba evitado aparecer all. Saba que vendras dijo a Mary Anne. Y tena miedo de marcharse a Titn. Philipson se salv a s mismo, a costa de los dems. Supongo que s murmur Mary Anne. Apenas si puedo reprochrselo coment Joe. Se encuentra bien ahora? pregunt Pete a Mutreaux, inclinndose en el suelo para hablarle. Con un gesto mudo, Mutreaux asinti.

Es preciso que aparezca en La Partida y de nuestra parte. Usted ya sabe por qu, ya sabe lo que intento llevar a cabo. Mirndole fijamente, Mutreaux asinti nuevamente con un gesto. Yo me ocupar de l dijo entonces Mary Anne. Me tiene demasiado miedo para que haga nada por ellos, verdad? y con el pie sacudi el cuerpo cado de Dave Mutreaux. ste, todava atontado, se las arregl para asentir con la cabeza. Dele gracias a Dios que an est vivo dijo Schilling. S que lo est dijo la chica. Y dirigindose a Pete: Querr hacer algo por mi madre? Por supuesto que s. Y mir a Joe Schilling un instante. Por que no te vas al coche y esperas un momento? pidi a la joven. Vamos a llamar a E. B. Black y no te necesitaremos durante un rato. Gracias dijo Mary Anne. Y volvindose se encamin lentamente hacia la calle, mientras los dos hombres la observaban. Por ella venceremos en La Partida dijo Joe Schilling. Pete asinti silenciosamente con la cabeza. Por ella y porque Mutreaux viva todava. Vivo y ya no ms en situacin de actuar bajo la autoridad de los titanios. Hemos tenido suerte dijo Schilling. Alguien dej abierta la puerta de la sala de juego y ella vio a Nats antes que ste la viese a ella. Ella estaba todava fuera y Nats no pudo hacer nada contra la chica, hasta que fue demasiado tarde. Creo que contaba con la facultad premonitoria de Mutreaux, olvidando o no comprendiendo que ella es de un poder variable en su facultad psicoquintica. Se encontr desprovisto de la proteccin de la facultad premonitoria de Mutreaux, como si ste realmente no hubiera existido. Y as nos encontramos ahora nosotros pens Pete. Desguarnecidos de igual forma. Pero no era cuestin de preocuparse ms. La Partida estaba all, para seguir su curso contra los titanios, y no necesitaba la ayuda de ningn premonitor para verlo. Todo lo que haba que hacer, era esperar. Tengo completa confianza en ella dijo Joe Schilling. No me importa lo que pudo hacer, Pete. Esperemos que tengas razn, Joe respondi Garden. Se inclin sobre el cuerpo muerto de Patricia Mc Claim. Era la madre de Mary. Y su hija haba hecho aquello. Con todo, dependan de Mary Anne, Joe tena razn. No tenan eleccin posible.

XVI Esto es lo que tiene usted que aceptar y con lo que debe enfrentarse dijo Pete Garden a Mutreaux. Cuando juguemos, Mary Anne estar en la mesa al lado de usted, en todo momento. Si perdemos, Mary le matar, no lo olvide. Ya lo s murmur Mutreaux sombramente. Era obvio, tan pronto como muri Pat, que mi vida depende del triunfo de ustedes. Y se dio un masaje en la garganta mientras se tomaba una taza de t caliente. Y ms indirectamente, las vidas de ustedes tambin lo estn. As es convino Joe Schilling. Ellos llegarn a la Tierra en cualquier momento, dentro de la prxima media hora, si he comprendido bien dijo Mary Anne, sentada en un extremo de la cocina del apartamento de los Mc Claim, mientras que en la sala de estar el detective vug E. B. Black estaba entretenido consultando con los otros miembros de la polica terrestre de la costa occidental que le haban acompaado. Debemos comenzar en Carmel dijo Pete. Llam por el videfono y tuvo una entrevista con su psiquiatra, el doctor Macy, en Salt Lake City para que se preparasen los comprimidos de fenotiazina, los cuales deberan ser llevados hacia Carmel, por mediacin de una de las casas de productos farmacuticos de San Francisco hasta la sala de juego del grupo Pretty Blue Fox, y recibidas por Bill Calumine, en representacin del grupo, como siempre lo haba sido. Qu tiempo se lleva la fenotiazina para actuar? pregunt Joe Schilling a Pete. Una vez ingeridas, casi inmediatamente respondi Pete Garden. Los cuatro, una vez entrevistados por el detective E. B. Black y hechas las oportunas declaraciones, salieron de San Rafael en direccin a Carmel en el viejo coche cascarrabias de Joe Schilling, siguiendo tras l iba el de Pete Garden a poca distancia. Mary Anne miraba como ausente por una de las ventanillas del coche volador. Dave Mutreaux apareca tambin silencioso y ocasionalmente tocndose su garganta dolorida. En los asientos delanteros iban Pete Garden y Joe Schilling. El coche de Garden, vena a la zaga, vaco. Quiz fuese el ltimo viaje que hiciera, pens Pete. Llegaron a Carmel bastante pronto en el recorrido y Pete estacion el coche y apag el motor y el viejo circuito Rushmore. Los cuatro tripulantes salieron al exterior. De pie en la oscuridad de la noche, un grupo de personas aguardaban su llegada. De alguna forma extraa, la presencia de aquellas figuras les produjo un escalofro. Haba cuatro. Lanzndoles un rayo de luz desde la acera con los faros de Max, comprobaron su presencia. Tras una pausa, Joe Schilling murmur: Ahora comprendo. As es aadi Dave Mutreaux. As ser exactamente como habr que jugar. Espero que puedan ustedes continuar adelante. Pues claro que s podremos afirm Pete Garden. Las cuatro figuras silenciosas que aguardaban, eran simulacros de titanios. De ellos mismos. Un vug Pete Garden, otro Joe Schilling, otro vug Mary Anne y otro igualmente Dave Mutreaux. El ltimo, ligeramente escondido tras los tres primeros, era el de la chica y no pareca tan substancial como los dems. Mary Anne era, sin duda, un problema para los titanios. Incluso en aquel aspecto. Pete Garden se dirigi hacia los cuatro simulacros. Y si perdemos? pregunt. El vug que responda a su propia figura, dijo en el mismo tono preciso: Si pierde usted, seor Garden, su presencia ya no ser requerida por ms tiempo en La Partida y ser reemplazado. La cosa es bien sencilla. Canibalismo... murmur Joe Schilling.

No le contradijo el vug Joe Schilling. El canibalismo tiene lugar cuando un miembro de cualquier especie viviente se alimenta de los otros de su misma especie. Nosotros no somos de la misma especie que ustedes. Y el vug Joe Schilling sonri, con la misma sonrisa que tan bien conoca Pete Garden desde aos. Resultaba una soberbia imitacin. Y el grupo que habra del Pretty Blue Fox, tendra tambin cada uno de ellos su propio simulacro, entre los que se hallaban arriba, en la sala de juego?, se pregunt Pete. As es respondi el vug Pete Garden. Por tanto, podemos comenzar. La Partida comenzar inmediatamente, no existe razn alguna para demorarla. Y comenz a subir la escalera hacia el piso de La Partida, conociendo el camino perfectamente. Exista algo terrible en aquello, pens Garden. El celo y la oficiosidad con que el vug suba la escalera y que le hizo sentirse enfermo. Era la certidumbre absoluta de lo que haca, como si ya lo hubiera hecho antes mil veces ms. Pareca realmente un terrestre, en su propio hogar y acostumbrado a moverse con la normal facilidad de un ser humano. Pete observ que los otros tres simulacros se comportaban de igual modo. Se abri la puerta y el vug Pete Garden entr en la sala de juego de Pretly Blue Fox. Hola! le saludaron los componentes del grupo. Stuart Marks o sera el simulacro de Marks?, le mir con horror y despus dijo: Supongo que ya estamos todos, bien venido. Saludos a todos dijo Pete Garden lacnicamente. Se miraron unos a otros a travs de la mesa de juego, con los simulacros titanios a un lado y la gente de Pretty Blue Fox, adems de Mutreaux y Mary Anne, al otro. Un cigarro? dijo Joe Schilling a Pete. No, gracias murmur ste. En el otro lado, el simulacro de Joe Schilling repeta el mismo ofrecimiento, al de Pete: Un cigarro? No, gracias repuso el vug Pete Garden. Dirigindose a Bill Calumine, Pete Garden le dijo: Ha llegado el encargo hecho desde San Francisco, con esos medicamentos? Los necesitamos antes de comenzar. Espero que no haya disputa sobre el particular... El vug Pete Garden le respondi: Una idea valiosa la que han tenido para valerse de su aparato sensorial psinico. Tienen un perfecto derecho a hacerlo, as se confrontarn nuestros verdaderos poderes. Mir sonriendo al grupo Pretty Blue Fox y despus de un lado a otro de la mesa de juego. No tenemos objecin ninguna que hacer a la llegada de esos medicamentos que piensan tomar, nos parece natural. Calumine se aproxim: No es preciso esperar, seores. Los medicamentos estn aqu, en la cocina. Levantndose de su silla, Pete Garden se dirigi en compaa de Mutreaux hacia la cocina. En el centro de la mesa y junto a botellas de licores, hielo y aperitivos, haba un paquete sin abrir, sellado con un precinto. Pensemos por un momento indic Mutreaux mientras Pete Garden desenvolva el paquete lo que le ocurri a Patricia y a los otros de la organizacin, all en Nevada. Creo que es lo que me ocurrir a m. Pareca relativamente en calma, no obstante. No siento el absoluto desprecio de todos los rdenes que haba en el Wa-Pei-Nan continu Mutreaux, con el doctor Philipson y todos los dems. Pete Garden se tom una pldora de fenotiazina. Si usted conoce las fases del tiempo encerradas dentro de ese producto, los vugs estarn en condiciones de... No lo s repuso Pete Garden mientras se beba un vaso de agua. La casa preparadora ha informado que el alcance de su efecto vara desde un actuar instantneo, hasta diversas secuencias en gradacin precalculada, segn las circunstancias. He

tomado una gragea al azar; resulta igual a las dems, en su aspecto exterior, aunque interiormente estn diversamente dosificadas. Y le mostr la gragea a Mutreaux. ste se la tom con un poco de agua, con un gesto resignado y fatalista. Le dir una cosa dijo Mutreaux para su propio gobierno. Hace ya algunos aos, y a ttulo de experimento, me tom un derivado de la fenotiazina. Produjo un efecto colosal sobre mi facultad premonitora. Y sonri dbilmente a Pete Garden. Como le dije con anterioridad a la visita a Patricia Mc Claim, esta idea suya es una adecuada respuesta a la solucin de nuestros problemas, por lo que yo puedo calcular. Le felicito. Dice usted eso cordialmente por estar de nuestra parte, o por verse forzado a estarlo en el juego? No lo s muy bien dijo Mutreaux. Me encuentro en un perodo de transicin. El tiempo lo dir. Y volvindose, sali a la sala de estar, sin aadir otro comentario, dirigindose hacia La Partida y la gran mesa de juego. El vug Bill Calumine se puso en pie y anunci: Sugiero que nuestro bando tire antes que el suyo. Y tomando el bombo lo hizo girar con gran energa. El indicador se detuvo en el 9. Est bien respondi Calumine, encarndose con su simulacro vug, y l a su vez tir en el bombo, hacindolo rodar suavemente. El indicador comenz a detenerse, lleg hasta el doce, pareca querer detenerse all y pas al 1. Dirigindose hacia Mary Anne, Pete Garden le dijo: Ests resistiendo cualquier esfuerzo que hagan ellos sobre tu poder psinicoquintico? S respondi la chica, concentrndose en el indicador, que apenas se mova. El indicador se detuvo finalmente en el 1. Es correcto dijo Mary Anne, con voz apenas audible. Bien, ustedes, titanios, comienzan el juego concedi Pete, esforzndose por contener la decepcin que sufra en aquel momento. Muy bien dijo el vug simulacro que tena enfrente, sonrindose con burla. Procederemos, pues, a transportar el campo de alteracin de la Tierra, a Titn. Confiamos en que ustedes, terrestres, no tengan objecin ninguna que hacer. Qu? Esperen un momento! grit Joe Schilling. Pero la accin transformadora haba dado ya comienzo y era demasiado tarde para detenerla. La habitacin pareci temblar y comenz a volverse neblinosa. Los simulacros, sentados en la parte opuesta, comenzaron a alterar su forma, segn pudo apreciar Pete Garden. Era como si se dislocara su estructura y los contornos fsicos, hasta entonces terrestres, se distorsionaran y como si sus arcaicos y mal conformados esqueletos estuvieran en aquel momento inmersos en un extrao proceso de reconformacin progresiva. Su propio simulacro, sentado justamente frente a l, apareci a los pocos instantes con un aspecto horrible y repelente. La cabeza le colgaba desmayadamente y los ojos quedaron desprovistos de luz, como vacos y sin vida, recubiertos de una pelcula membranosa. El simulacro tembl ligeramente y por el costado, de pies a cabeza, se abri una rendija, por la cual intentaba salir el cuerpo de la verdadera criatura all encerrada temporalmente. El mismo fenmeno ocurra con los dems simulacros de los miembros terrestres del grupo. Al fin surgi la masa protoplasmtica del organismo viviente al exterior. El vug, ya en su autntica forma real, no necesitaba por ms tiempo continuar apareciendo en forma humana, ni soportar ms la envoltura terrestre. All apareca a la luz amarillenta del lejano sol. Los dems vugs fueron igualmente suprimiendo su envoltura terrestre y apareciendo en su forma titania. Al quedar liberados de su encierro pasajero, los vugs parecan flotar, ingrvidos como jirones de niebla y casi sin color apreciable. En el aire flotaban algunas pequeas partculas de la envoltura que haban llevado hasta entonces y que como

pequeas escamas repelentes cayeron sobre la mesa de juego. Pete Garden se apresur a apartarlas con asco y horror. Por fin aparecan los jugadores titanios de La Partida en su autntica forma. All estaba latente el gran asunto de La Partida, y el fraude de sus formas terrestres abolido, ya no haba necesidad de tal cosa, porque La Partida ya no se jugaba en la Tierra. Se encontraban en Titn. Con una voz que procur ser lo ms calmosa posible, Pete dijo: Todas nuestras tiradas las har Dave Mutreaux. Aunque deseemos sacar las respectivas cartas que nos corresponde a cada uno en La Partida. Los vugs, difundiendo sus pensamientos telepticos, contestaron con una carcajada general y despectiva, carente de sentido. Por qu?, se pregunt Pete a s mismo. Era como si al quedar los titanios en su verdadera forma viviente, la comunicacin entre los dos bandos hubiera sufrido un sensible cambio. Joe dijo Pete a Schilling. Si a Bill Calumine no le parece mal, me gustara mover nuestras piezas. Muy bien contest Joe aprobando con un gesto. Unos tentculos de niebla gris se extendieron sobre la mesa de La Partida y los vugs que se sentaban en la parte opuesta quedaron inmersos en una relativa oscuridad. Era como si los titanios se retirasen, rehuyendo el contacto con los terrestres tanto como les fuese posible. No pareca ninguna animosidad, sino ms bien una espontnea retirada. Quiz pens Garden nosotros estemos condenados a este encuentro desde el principio y que este resultado estuviese absolutamente determinado desde el primer contacto de nuestras distintas culturas. Se sinti vaco y deprimido. Pero reaccion instantneamente, ms determinado que nunca a vencer en La Partida ante sus oponentes titanios. Saque una carta dijeron los titanios, con sus propagaciones telepticas, como si todo el grupo titanio hablase por una sola voz, como formado por un gigantesco organismo, resultante de todos los dems. Un organismo macizo..., e inteligente. Pete Garden sinti odio y temor al mismo tiempo. Mary Anne dijo en voz alta: Estn empezando a ejercer influencia sobre las barajas! Est bien le advirti Pete. Contina manteniendo tu atencin, en la mayor medida que te sea posible. Pete comenz a sentirse cansado. Sera acaso que habran perdido ya? Sinti algo parecido, como si hubiesen estado jugando una partida eterna, sin descanso, y apenas si la haban comenzado. Bill Calumine alarg la mano y sac una carta. No la mires le advirti Pete Garden. Ya comprendo dijo Bill, irritado. Desliz la carta, sin ser observada, hacia David Mutreaux. ste, a la escasa media luz reinante, contempl la carta, concentrndose en ella. Siete cuadrados anunci. Joe Schilling, a una seal de Calumine, movi la pieza hacia delante, siete cuadrados o casillas. La que tena que ocupar tena la siguiente leyenda: Alza en los costos del combustible: Pagar cincuenta dlares a una Compaa de Servicios Pblicos. Levantando la cabeza Joe Schilling mir a la autoridad titania que se sentaba al extremo lejano de La Partida. Nadie pidi que se mostrase farol. Los titanios haban decidido dejar pasar el movimiento, no creyeron que lo hubiera. Mutreaux se volvi hacia Pete Garden:

Hemos perdido, es decir, vamos a perder; lo he previsto absolutamente, ello est en cualquier futura alternativa. Pero su capacidad resalt Schilling, es que la ha olvidado? Ser que estar ahora altamente reducida. Es una nueva experiencia para usted y est desorientado, no es cierto? Pero el caso es que no siento que se haya debilitado contest Mutreaux en tono claudicante. La autoridad titania se encar con el grupo terrestre. Desean retirarse de La Partida? De ningn modo respondi Garden, plido y sorprendido, mientras Calumine confirmaba con un gesto tal decisin. Qu es esto?, pens Pete Garden. Qu era lo que estaba ocurriendo? Es que David Mutreaux, a despecho de la amenaza de Mary Anne, les estaba traicionando? Hablo en voz alta dijo Mutreaux, porque ellos... Y seal a los oponentes vugs. Ellos pueden leer en mi mente de todas formas. S, aquello era cierto, se dijo Pete a s mismo, trabajando su mente con febril actividad. Qu podra salvarles de aquella situacin? Pete trat de controlar su pnico interno y su intuicin de completa derrota a manos de los vugs. Joe Schilling encendi un cigarro y se arrellan en su asiento. Creo que lo mejor es que continuemos dijo. El viejo Joe no pareca demasiado preocupado, pero con todo era seguro que deba estarlo. Como jugador veterano, pens Pete, no dejaba traslucir sus emociones, ni capitulaba de ninguna forma. Joe seguira hasta el fin y el resto de ellos tambin. Porque tenan que hacerlo. La cosa era tan simple como aquello. Si ganamos dijo Pete al vug oponente obtendremos el control de Titn. Ustedes tienen mucho que perder, y puesto en el juego tanto como nosotros. El vug se incorpor un tanto, tembl ligeramente y dijo con laconismo: Jueguen. Le toca a usted tirar le record Schilling. Es verdad. Sorprendido, el vug tir de su carta. Se detuvo, y entonces, sobre el tablero, su pieza avanz una, dos, tres..., hasta nueve casillas en total. La casilla rezaba as: Planetoide rico en tesoros arqueolgicos. Descubierto por sus exploradores: Gana setenta mil dlares. Sera un farol? Pete Garden se volvi hacia Schilling y Bill Calumine se inclin para conferenciar. Los otros, a su vez, tambin se reunieron murmurando. Yo pedira farol insinu Schilling. De un extremo a otro del equipo terrestre corri el rumor y la vacilacin en realizar una votacin para decidirlo. La votacin se inclinaba decididamente. Farol declar en voz alta Joe Schilling. La carta de los vugs se mostr cara arriba. Era un nueve. Ha sido correcto dijo Mary Anne. Lo siento, pero es as; no ha existido ninguna fuerza psinica que yo haya podido detectar en tal jugada. Preparen su pago, por favor dijo el vug. Y de nuevo surgi la risa burlona, o al menos as le pareci a Pete Garden, aunque no pudo estar muy seguro. En cualquier caso, resultaba un duro golpe para Pretty Blue Fox. El lado vug haba ganado setenta mil dlares de la banca por haber llegado a la casilla correcta, y otros setenta mil dlares adicionales de los fondos del grupo, debido a la inadecuada llamada de farol; ciento cuarenta mil dlares en total. Abrumado, Pete trat de esforzarse en mantener una postura conveniente, al menos en lo exterior. Nuevamente dijo el vug, solicito de ustedes que pueden retirarse. No, no dijo Schilling, mientras que se contaban los fondos necesarios y se pagaba al grupo ganador de los titanios.

Esto es una calamidad coment Calumine. No ha sobrevivido usted a tales prdidas en La Partida con anterioridad? pregunt Joe Schilling con voz ligeramente irritada. Y usted? rebati Calumine a su vez. S. Pero no hasta el final dijo Calumine. Al final, Schilling, no sobrevivir usted, al final ser derrotado. Exactamente igual a como est usted perdiendo aqu por todos nosotros. Joe permaneci silencioso. Tena las facciones plidas. Continuemos dispuso Pete Garden. Fue idea tuya traer aqu a este tipo dijo Calumine. No tendramos tan mala suerte sin l. Como interventor... Pero ya dejaste de serlo intervino la seora Angst en voz baja. Juego restall la voz tensa de Stuart Marks. Tir su carta que pas sin leer a Dave Mutreaux, esper y entonces, lentamente, movi su pieza a once casillas de distancia. La casilla deca: Un gato domstico guarda un lbum de sellos antiguos en un tico. Gana usted tres mil dlares. El vug dijo sin vacilar: Es un farol. Dave Mutreaux, tras una pausa, dio la vuelta a la carta. Era ciertamente un 11; el vug haba perdido y tenan que pagar. Se oy un prolongado murmullo. La suma no tena mucha importancia, pero prob a Pete que los vugs no eran infalibles y que se equivocaban. El preparado de fenotiazina actuaba ya rpidamente. El grupo Pretty Blue Fox tena una oportunidad. Entonces el vug tir otra carta y su pieza se movi hacia delante en nueve casillas. El lugar de descanso rezaba as: Devolucin por error de antiguos impuestos. Garantizado por el Gobierno Federal en ochenta mil dlares. El vug se estremeci un poco convulsivamente, oyndose un dbil y extrao ronquido que se escapaba de l. Aquello deba ser un farol, calcul Pete. Si lo era y no se reclamaba, en vez de perder tal suma, la percibira el grupo terrestre. Todo lo que se precisaba era hacer que la carta se volviese y que mostrase no ser un 9. Pero la votacin de Pretty Blue Fox fue la de dejar el turno, sin reclamar farol. Declinamos reclamar el farol declar Schilling. Con cierta repugnancia, el vug pag de sus fondos los ochenta mil dlares a la banca. No haba sido farol, realmente, y Pete respir con alivio. Los vugs haban perdido ahora la mitad de lo ganado anteriormente. Evidentemente, no eran jugadores infalibles. Y al igual que las gentes de Pretty Blue Fox, los vugs tampoco llegaban a sellar tan ntimamente sus sentimientos. No eran humanos, pero s seres vivientes de otra especie, con sus objetivos, sus deseos y ansiedades. Eran mortales, en suma. Instintivamente, Pete sinti compasin por el vug que acababa de perder. Es una pena que gasten ustedes su lstima dijo el vug, si es que tienen piedad de m. Todava soy superior a ustedes, terrestres. Por ahora respondi Pete Garden. Pero estn implicados en un proceso de decadencia. El proceso de perderlo todo. Pretty Blue Fox tir otra carta que, como las anteriores, fue pasada sin ver a manos de Dave Mutreaux. ste pareci inmvil por un lapso de tiempo que pareca interminable. Cante, vamos! restall finalmente Calumine. Tres murmur Mutreaux. La pieza terrestre fue movida por Joe Schilling. Pete ley: Un deslizamiento de barro amenaza los cimientos de una casa. Honorarios de reconstruccin: catorce mil dlares. El vug no se movi; tras unos instantes, declar:

No se pide farol. Dave Mutreaux mir a Pete Garden. Tom la carta y la mostr. No era un 3. Era un 4. El grupo haba ganado y no perdido catorce mil dlares. El vug haba fallado al no reclamar farol. Es sorprendente coment el vug que tal desventaja de ustedes les permita ganar, no obstante. Entonces tir a su vez, salvajemente, otra carta, y sobre la marcha coloc su pieza a siete casillas de distancia. Esta deca: Cartero herido frente a su puerta. Reclamacin ganada frente a los Tribunales: trescientos mil dlares. Dios de los Cielos!, pens Pete Garden. Era una cantidad de dinero colosal. Hizo un detenido escrutinio del vug, como lo hicieron todos los dems componentes del grupo Pretty Blue Fox, tratando de descubrir la menor indicacin. Era un farol, o no? Si dispusiramos de un simple telpata, pens Pete con amargura. Pero no. Nunca dispondran de Patricia, que como Hawthorne, haba muerto. Pero aun habindolo tenido, la autoridad vug lo habra neutralizado, aquello era evidente. Ambas partes de La Partida haban jugado siempre sobre aquellas mismas bases: ambas estaban preparadas. Si perdemos sigui Pete reflexionando me matar yo mismo antes que caer en manos de los titanios. Se rebusc en los bolsillos, tratando de averiguar lo que tendra en ellos. Solamente un par de comprimidos de metanfetamina, quiz las nicas que se salvaron de la razzia cometida por Mutreaux en su cuarto de bao. Cunto tiempo llevaran all? Un da? Dos? Le pareca que debera hacer meses. En otro mundo distinto. Hidrocloruro de metanfetamina. Aquel producto podra transformarle en un telpata temporal, no de largo alcance, pero ciertamente facultado en un grado decisivo. La metanfetamina era un estimulante del tlamo, su efecto era el opuesto al causado por las fenotiazinas. Lo pens: S! Se las trag de un golpe, con la propia saliva. Esperen orden al grupo. Escuchen, quiero hacer yo mismo la decisin de esta jugada. Sera preciso que esperasen al menos diez minutos para que la droga hiciese su apetecido efecto. Creo que hay juego sucio de vuestra parte declar el vug oponente. Uno de sus miembros ha ingerido drogas estimulantes. Joe Schilling le sali al paso enrgicamente: Ustedes aceptaron previamente las fenotiazinas, y, desde luego, el uso de medicacin en esta Partida. Pero no estoy preparado para tratar con una facultad teleptica que emane de su grupo contest el vug. Investigu mentalmente a todos ustedes y no se mostraba ninguna evidencia, ni plan alguno para obtener tal facultad teleptica. Eso parece un agudo error de su parte objet Joe Schilling. Y volvindose hacia Pete, a quien observaban ansiosamente todos los miembros del grupo, pregunt: Bien? Pete Garden continuaba esperando, con los puos cerrados, a que la droga hiciese su efecto. Pasaron cinco minutos, durante los cuales nadie habl una palabra. El nico sonido audible era el que haca Schilling chupando de su cigarro mexicano. Pete dijo bruscamente Bill Calumine. No podemos esperar tanto tiempo, resulta imposible soportar esta tensin. Es cierto confirm Joe Schilling, mordiendo su cigarro. Tena la cara perlada de sudor. Vamos, toma tu decisin, aunque est equivocada. Ha sido un farol dijo Pete en aquel instante. Tena que ser, o el vug habra dejado de hacer cualquier comentario. Dirigindose hacia el vug, declar: Reclamamos que es farol por su parte. El vug no se estremeci. Finalmente, volvi la carta boca arriba.

La carta era un 6. Y haba resultado, ciertamente, un farol. Me dej enajenar declar Pete loco de alegra. Y las anfetaminas no me ayudaron para nada, el vug puede decirlo, puesto que puede leerlo en mi mente, as soy muy feliz al proclamarlo en voz alta. No dispona de suficiente droga, ni en mi organismo existe alcohol alguno. No se ha desarrollado ningn sistema teleptico en mi personalidad. Realmente no s cmo conocerlo. El vug, temblando y coloreado de un oscuro matiz, pag billete tras billete los trescientos mil dlares al Pretty Blue Fox. El grupo terrestre estaba muy cerca de vencer y ganar en La Partida. Lo saban y sus oponentes tambin. Era algo para no ser dicho con palabras. Si no hubiera perdido el nervio coment Joe Schilling mientras encenda otro de sus cigarros mexicanos, hubiera tenido al menos un cincuenta por ciento de oportunidades. Primero se mostr avaro y despus asustado. Sonri a sus compaeros del grupo. Una mala combinacin para este juego. Era la combinacin que, ya hace muchos aos, me ayud a quedar barrido de La Partida. Cuando jugu en la partida final contra Jerome Luckman. Creo que tengo perdida esta partida contra ustedes, los terrestres, por todo lo que puedo calcular anunci el vug. No desea continuar? demand Joe Schilling, quitndose el cigarro de la boca y mirando con detenimiento al vug, que pareca totalmente fuera de control. Su rostro apareca duro y tenso hasta el mximo. Y el vug, mirndole, dijo a continuacin: S, deseo continuar. Todas las cosas parecieron explotar ante los ojos de Pete Garden, el tablero se disolvi y sinti un horrible dolor al mismo tiempo que se daba cuenta de lo sucedido. El vug estaba murindose y en su agona haba intentado destruirlos a ellos, al mismo tiempo. Aquello continuaba, pero en otra dimensin diferente. Todo suceda en otro mundo distinto de la Tierra. Estaban sobre Titn. Su suerte haba sido mala en tal respecto. Decisivamente mala.

XVII La voz de Mary Anne le lleg fresca y apacible: Estn intentando manipular con la realidad, Pete. Usan la misma facultad con que nos trajeron hasta Titn. Deber hacer lo que pueda? S le suplic Pete. No poda verla, se senta yacente en una profunda oscuridad, como sumergido en un estanque, donde no existiese materia alguna, sino ms bien su total ausencia. Dnde estaban los otros? Esparcidos seguramente por todas partes, tal vez sobre millones de millas del espacio vaco, en un vaco carente de significado. O quiz sobre milenios de espacio-tiempo. Se produjo un gran silencio. Mary llam Pete en voz alta. No obtuvo ninguna respuesta. Mary! grit desesperadamente, tratando de asirse a algo en la oscuridad. Has desaparecido tambin? Sigui escuchando, pero sin la menor respuesta a su llamada. Transcurrido un tiempo que no pudo calcular, le pareci, al menos, or alguna cosa. En la oscuridad, un ente vivo se diriga hacia l. Como si percibiese de algn modo una extensin sensorial de aquel ser viviente, o un dispositivo que siguiese su camino. Pete Garden crey estar seguro que alguien se le aproximaba, en una forma misteriosa e incomprensible. Era algo ms viejo y antiguo que el vug contra el que haba estado jugando. Debe ser algo que existe entre nuestros dos mundos, pens Pete. Entre el lmite de la realidad que marcaba la diferencia entre los hombres y los vugs. Vete, aljate de m, dijo, afanndose para repeler aquella cosa de algn modo, o al menos huir de su presencia. Aquella criatura se haba aproximado mucho ms. Joe Schilling! Aydame! grit. Yo soy Joe Schilling dijo la misteriosa criatura. Y se dirigi hacia l ms de prisa an. Ambicin y temor dijo. Una mala combinacin. Al diablo con que t eres Joe Schilling! grit Pete en el colmo del terror, rodando o tratando de hacerlo para escapar de all. La ambicin por s sola continu diciendo aquella cosa no es en s tan mala, es el primer motor que impulsa al ser, psicolgicamente hablando. Pete cerr los ojos. Santo Dios! Era Joe Schilling. Qu haban hecho los vugs con l? Qu haba sido de l y de Joe en aquella oscuridad? Lo habran hecho los vugs? No sera en su lugar la verdadera forma en que se apareca? Se inclin, encontr el pie y febrilmente se desat un zapato, que se sac arrojndolo con toda su fuerza contra el espectro que tena delante. Humm! dijo aquella cosa. Tendr que pulverizarlo de una vez. Y se retir. Jadeando, presa del terror ms absoluto, aguard su retorno. Tena la seguridad que lo hara. Joe Schilling, dando traspis en aquel inmenso vaco, rodaba de todas las formas posibles; pareca que iba a caer a un abismo y se recuperaba nuevamente. Sin soltar el cigarro que llevaba encendido, luchaba por respirar y tomar aliento. Pete! grit en voz alta. Escuch. No exista direccin determinada, ni la sensacin de aqu o all, ni el menor sentido de quin era o dejaba de ser, ninguna divisin entre el yo y el no-yo. Silencio. Pete Garden dijo de nuevo, y esta vez crey sentir algo, aunque an no lo oa realmente perceptible. Eres t? S, soy yo respondi Pete Garden. Pero, con todo, no lo era.

Qu ha ocurrido? dijo Joe. Qu maldita cosa nos hace esto? Estamos cayendo a una milla por minuto, no es cierto? Pero conseguiremos volver a la Tierra, tengo fe en que encontraremos el camino de vuelta. Despus de todo, vencimos en La Partida, verdad? Escuch de nuevo. Se oy la voz de Pete: Acrcate ms. No respondi Joe. Por cierta condenada razn, yo... no me fo de ti. De todos modos, cmo puedo acercarme ms? No hago ms que dar vueltas en el vaco... Y t tambin? Acrcate ms repeta la voz montonamente. No, se dijo Joe a s mismo. No crey en la voz, se senta aterrado. Mrchate! grit, y como paralizado, aguard. La voz no se alej. Envuelta en la oscuridad reinante, Freya rumiaba furiosa: Nos han traicionado... Hemos vencido, hemos ganado La Partida y no hemos conseguido nada... Aquel bastardo organismo... Nunca debimos haber confiado, ni poner fe alguna en la idea de Pete Garden para jugar con l. Suya ha sido la culpa y de Joe Schilling. Los matar a los dos. Con las manos intent encontrar algo a que asirse pensando en que ya poda matar a alguno de ellos. Quiero matar! Mientras, Mary Anne, en idntica situacin, trat de llamar a Pete Garden: Escucha, Pete, nos han desprovisto de cualquier forma de aprehender la realidad. Somos nosotros los que hemos cambiado. Estoy segura. Puedes orme? Ninguna respuesta. Ni el menor sonido. Nos han atomizado sigui pensando Mary, como si nos hallsemos cada uno de nosotros en estado de una extrema psicosis, aislados de todo lo dems y de cualquier atributo en nuestros mtodos de percibir la sensacin de tiempo y espacio. Este es un espantoso y terrible aislamiento... Tiene que ser eso. Qu otra cosa, si no? Pero no puede ser real... Tal vez sta sea la realidad fundamental, la que existe bajo las capas conscientes de la psique, quiz ste sea el modo en que nosotros somos, realmente. Ellos estn haciendo que nos mostremos as, y nos estn matando con la verdad acerca de nosotros mismos..., con su facultad teleptica y su capacidad de moldear y reformar la mente, de introducirse en ella infusamente... Pero Mary Anne reaccion huyendo de tales pensamientos. Y entonces, bajo ella, vio algo que viva y se mova. Eran unas criaturas encanijadas, extraas, fantsticas, aplastadas por enormes fuerzas en unas formas miserables, mal conformadas y distorsionadas. Hundidas all abajo hasta aparecer diminutas y ciegas. Mary Anne mir con detenimiento. La luz de un enorme sol poniente ilumin la escena hasta que pocos momentos despus, se fue diluyendo en una roja oscuridad y finalmente en la negrura de la noche. Ligeramente luminosos, como organismos de una vasta profundidad, las encanijadas criaturas seguan viviendo. No era agradable contemplar aquello. Mary Anne las reconoci: S, somos nosotros, los terrestres, tal y como nos ven los vugs. Cerca del Sol, sujetos a fuerzas inmensas de la gravitacin. Mary Anne cerr los ojos. S, ahora comprendo continu pensando la chica. No es de extraar que nos combatan; para ellos, somos una raza vieja y decrpita a la que hay que forzar a abandonar la escena, pues su poca ya pas. Despus, all estaban los vugs. Unas criaturas resplandecientes, sin apenas peso, llevadas a un nivel ms lejano, ms all del peso aplastante de la fuerza de la gravedad, sobre una pequea luna, muy lejos del viejo Sol. Quieren mostrarnos as... As es como realmente aparecemos ante ustedes. Es de esta forma como quieren atraparnos? pregunt Mary Anne a la presencia resplandeciente y ligera que como una espiral se contorneaba frente a ella; la de un

titanio. La vista de la situacin debe ser igual para nosotros? Vuestra apreciacin no puede reemplazar a la nuestra. O s ha de ser? Es esto lo que desean? La joven esper la respuesta, con los ojos cerrados por el miedo. Idealmente dijo en forma teleptica un pensamiento que le lleg claramente, ambas visiones pueden coincidir. Sin embargo, en la prctica, la coincidencia verdadera es imposible. Abriendo los ojos, vio una enorme burbuja de protoplasma gelatinoso, ostentando ridculamente una etiqueta de color rojo sobre la frente que deca: E. B. Black. Qu? pregunt Mary Anne, y mir a su alrededor. El vug E. B. Black radi a la joven sus pensamientos. Existen dificultades. No hemos terminado de resolverlas, de aqu las contradicciones existentes dentro de nuestra propia cultura. He prevalecido sobre los jugadores contra los que han luchado ustedes en su grupo. Usted se halla en este momento en la Tierra, en el apartamento de su familia, en San Rafael, donde tambin estoy yo, dedicado a mis investigaciones criminales. La luz y la fuerza de la gravedad terrestre, actuaban rpidamente sobre Mary Anne. Se incorpor trastornada todava por la reciente experiencia. Vi... comenz a decir. Usted vio lo que nos tiene obsesionados interrumpi el vug. Es algo que no podemos desechar. El vug se aproxim ms a la joven, ansioso porque sus pensamientos se hicieran ms claros para Mary Anne. Nos damos cuenta que esto es parcial y que no es lcito para nosotros, los terrestres, soportarla, ya que a vuestro turno, tienen tambin una visin diferente de nosotros. Sin embargo, nosotros continuamos percibiendo de los terrestres la misma visin que acaba de experimentar. Habra sido injusto permitir que hubiesen ustedes continuado teniendo esa visin de referencia tan extraa para sus mdulos de comprensin. Vencimos en La Partida, contra ustedes dijo Mary Anne. Nuestros ciudadanos lo saben. Nosotros repudiamos los esfuerzos punitivos de nuestros jugadores derrotados. Lgicamente, habiendo vencido, ustedes tendran que retornar a la Tierra. Cualquier otra cosa sera inimaginable. Excepto, claro est, para nuestra faccin de extremistas. Sus jugadores? No sern castigados. Estn demasiado altamente situados en nuestra cultura. Dese por contenta de encontrarse aqu, seorita Mc Claim concluy el vug bruscamente. Y los otros miembros del grupo nuestro? pregunt la joven. Dnde estn en este momento? No se hallaban en San Rafael, por supuesto. Estn en Carmel? Se hallan esparcidos dijo E. B. Black con tono irritado. Mary Anne no pudo distinguir si la rabia era contra ella, contra los miembros del Pretty Blue Fox o contra sus conciudadanos, los vugs. La situacin general, en s, era lo que pareca tenerle molesto . Les ver de nuevo, seorita Mc Claim. Ahora vuelvo a mis investigaciones... El vug se aproxim y ella se retir, sintiendo horror de algn contacto fsico con la criatura de Titn. E. B. Black le recordaba mucho al otro, aquel vug contra el que haba jugado y ganado y despus falseado su victoria. No han falseado nada dijo telepticamente el vug E. B. Black, contradicindola. Su victoria ha sido simplemente... retirada de ustedes. Sigue pertenecindoles y de hecho la disfrutarn..., a su debido tiempo. En la voz del vug se notaba un cierto regusto especial. E. B. Black no apareca entristecido en absoluto por la suerte de los miembros del Pretty Blue Fox ni por el hecho que sus componentes estuviesen esparcidos, aterrados y confusos. En el caos. Puedo ir a Carmel? pregunt la joven.

Por supuesto que puede usted ir a donde le plazca, seorita Mc Claim. Pero Joe Schilling no est en Carmel. Tendr usted que ir a buscarlo a cualquier otra parte. S que lo har. Le buscar hasta encontrarle, y a Pete Garden tambin. Hasta que el grupo se encuentre reunido de nuevo pens la joven. Como cuando nos encontrbamos sentados alrededor de la mesa de La Partida, frente a los titanios, y como lo estaba en Carmel, hasta haca tan poco tiempo atrs. Tan poco tiempo y pareca una eternidad... Mary Anne sali decididamente de su apartamento, sin volver la cara atrs. Una voz quejumbrosa pareci aguijonear a Joe Schilling, y ste trat de huir de ella; pero finalmente la tuvo literalmente encima. Oh, oiga, seor Schilling, espere un momento. En la oscuridad en que se hallaba le pareci flotar ms cerca, siempre ms cerca hasta toparse con ella, hasta sentirse incapaz de respirar. Le retendr un rato. De acuerdo? Se produjo una pausa. Bien dijo aquella voz resumiendo. Le dir a usted lo que me gustara. Puesto que est aqu, visitndonos, ello supone realmente un honor distinto, ya comprender. No es fcil verle en Portland. Mrchense lejos de m repuso Schilling. Intent servirse de las manos pero le pareci que se le enredaban en unas redes pegajosas de materia invisible. La voz continu: Uh... He aqu lo que Es y yo queremos preguntarle. Por casualidad, tiene usted el disco de Erna Berger de..., cmo se llama...? Ah, s, Die Zauberflote, ya sabe usted. Respirando pesadamente, Joe Schilling respondi: El aria de La Reina de la Noche. S, eso es! Y con la alegra de haber hecho un importante descubrimiento la voz segua presionando de cerca inexorablemente, pareciendo que nunca se apartara de su lado. Da dum-dum DUM da-di di, da-da dum dum cant otra voz, esta vez la de una mujer a coro con la del hombre. S, lo tengo contest Joe. Es una grabacin suiza de La Voz de Su Amo. Las dos arias de La Reina de la Noche. Por ambas caras. Podemos comprarla? dijeron ambas voces casi al unsono. S. La luz, gris y fragmentada comenz a fluir ante sus ojos, y trat por todos los medios de incorporarse. Estaba en su tienda de discos de Nuevo Mxico?, se pregunt a s mismo. No. Las voces aquellas haban dicho que estaba en Portland, en Oregn. Qu diablos estaba haciendo all? Por qu el vug le dejara caer en aquel sitio? Y mir a su alrededor. Se encontr en una sala de estar desconocida, perteneciente a un viejo edificio, con suaves pisos de madera, frente a un antiguo divn tallado a mano en el que se sentaban dos figuras familiares, pequeas y achaparradas, las de un hombre y una mujer que le miraban con ansiedad. No tiene actualmente ese disco, por casualidad? pregunt Es Sibley. Junto a l, los ojos de su mujer, Les Sibley, brillaban excitados. En un rincn un fongrafo tocaba a todo volumen The Cherrey Duet; Joe Schilling, por una vez en su vida, hubiera deseado ponerse los dedos en los odos y suprimir aquellos espantosos ruidos. Resultaban demasiado chillones, demasiado estridentes; le producan dolor de cabeza y tom aire profundamente para salir del estado de atontamiento en que se hallaba. No dijo al fin. Est en mi tienda. Sinti un terrible deseo de tomarse un buen caf o una taza de t. Se encuentra bien, seor Schilling? pregunt Es Sibley.

S, gracias. Joe pens en aquel instante, qu habra sido del resto del grupo, disperso y precipitado como hojas secas sobre las llanuras de la Tierra. As habra sucedido, con toda seguridad. Pero de ser as, el grupo estaba de regreso. La Partida haba terminado. Escuchen dijo Joe Schilling remarcando las palabras. Mi coche..., est ah afuera? Esper que as fuese y rog para que fuese cierto. No contest Les Sibley. Le recogimos y le trajimos hasta aqu, es que no lo recuerda? Seguramente es que no recuerda haber llegado hasta aqu dijo entonces la mujer, mostrando sus raros dientes y riendo a la par que su marido. Quisiera llamar a Max dijo Schilling. Tengo que irme. Lo siento. Se puso en pie con aire de despedida. Hasta la vista. Pero..., y el disco de Erna Berger! protest Es Sibley, decepcionada. Lo enviar por correo. Se dirigi hacia la puerta de la casa. Le pareci ya tener una vaga idea de dnde se encontraba. Tengo que encontrar un videfono y llamar a Max. Puede usted llamar desde aqu le dijo Es Sibley conducindole a travs de la entrada. Si quiere, podra descansar un rato y... No, gracias. Y acercndose al aparato marc el nmero correspondiente. S? Era la voz de su viejo coche auto-auto Max. Soy Joe Schilling. Ven a recogerme. Joe le dio la direccin y entonces volvi de nuevo a la sala de estar mientras llegaba su famoso coche volador. Se acomod en un butacn, pensando en la experiencia pasada, e intent en forma optimista poder encontrar alguno de sus delicados mexicanos o su pipa. La msica continuaba ms fuerte an. Se sent y aguard. Cada minuto que transcurra le haca sentirse mejor, y darse cuenta de cuanto le haba sucedido. De pie en un boscaje de eucaliptos, Pete Garden comprendi en seguida en qu lugar se hallaba. El vug que le haba soltado all, debi comprender bien sus intenciones. Estaba en Berkeley. En su vieja y antigua circunscripcin, que haba perdido frente a Walt Remington, quien a su vez la pas a manos de Pendletton Associates, y de aqu a manos de Jerome Luckman. En un banco rstico, de piedra, se hallaba sentada una mujer joven y rubia que le miraba sin hacer el menor movimiento. Era su esposa, Carol Holt. Carol, te encuentras bien? S, Pete aprob con un gesto, pensativamente. Estoy aqu desde hace bastante tiempo, pensando en tantas cosas como tengo en la cabeza. Ahora comprendo que tuvimos mucha suerte con tener a nuestro lado a esa chica, Mary Anne Mc Claim. S, tienes razn convino Pete. Se dirigi hacia ella, vacil, y termin por sentarse a su lado. Se hallaba realmente contento de volver a verla. Tienes idea de lo que ha podido sucedemos, de haber sido una criatura malevolente respecto a nosotros? Te lo dir, Pete. Nuestro hijo hubiera podido morir en mi seno. Te das cuenta de lo que eso significa? S, es verdad admiti Pete Garden, y en aquel instante sinti que el corazn le lata con fuerza inusitada, asaltado por el temor y la duda. No tengas miedo, Pete dijo ella. Mary Anne no lo har. Ya no es ningn peligro para nosotros dos. En muchos aspectos, creo que esa chica es ms sensible de lo que lo somos nosotros. Y muy razonable y madura. He pensado mucho en eso, mientras estaba aqu. Me ha parecido que han transcurrido aos. Pete golpe cariosamente el hombro de su mujer, y despus se inclin y la bes.

Espero que puedas conseguir que te restituyan Berkeley de nuevo, Pete. Supongo que Dotty Luckman lo tiene ahora; pero no ser muy difcil recuperarlo. Ella no es muy buena jugadora. Espero que Dotty se ponga en situacin de perderlo. Ahora est en posesin de todos los ttulos de propiedad que Jerome Luckman le dej al morir. Crees que podremos retener a Mary Anne en el grupo? No. Es una vergenza. Carol mir a su alrededor, por el alto y copudo conjunto de rboles que les rodeaban. Es delicioso estar aqu, en Berkeley. Me doy cuenta de por qu te has sentido tan desgraciado al perderlo. Luckman no goz realmente al ganarlo, por la ciudad en s; yo creo que fue solamente el placer de ganarlo frente a ustedes. Carol hizo una breve pausa. Pete, estoy pensando que ahora que se ha vencido a los titanios, el coeficiente de natalidad en nuestro mundo progresar abiertamente... Dios nos ayude repuso Pete, si no ocurre as... Tiene que ser afirm Carol. Algo me dice el corazn que as ser. Yo soy la primera de muchas mujeres. Llmale talento psinico o premonicin de mi parte, pero s positivamente que suceder de esa forma. Cmo le pondremos a nuestro hijo? Creo que eso depender, segn sea chico o chica. Puede que sean un par de mellizos sonri Carol. Entonces, Freya tuvo razn, a su manera esquizoide, cuando dijo que esperaba que fuese una criatura, implicando con ello que no estaba segura que fuese cierto. Muy bien podran ser gemelos. Cundo ha sido el ltimo caso de unos gemelos? Pete se saba la respuesta de memoria. Hace cuarenta y dos aos dijo. En Cleveland. Los seores Toby Perata. Nosotros muy bien podramos ser los prximos insinu Carol. No es probable. Pero hemos ganado, recuerdas? S que lo recuerdo. Pete puso los brazos alrededor del cuerpo de su mujer y la abraz. Dando tumbos en la oscuridad, sobre lo que pareca ser el bordillo de una acera, Dave Mutreaux lleg hasta la calle principal de una pequea ciudad de Kansas, en donde se haba encontrado tras la experiencia sufrida en Titn. Delante de l vio las luces de la ciudad, suspir con alivio y se dio prisa por llegar. Lo que necesitaba era un coche, no quera molestarse en llamar al suyo. Dios sabra dnde estara en aquel momento y cunto debera esperar hasta que llegase, presumiendo que pudiera tomar contacto con l. En su lugar se adentr en la ciudad y por la calle nica y ms importante, hasta llegar a una agencia de coches voladores. Alquil uno, sali con l y se detuvo un momento sentado en el interior, haciendo acopio de su energa. Se dirigi al efecto Rushmore del coche y le pregunt: Escucha bien esto: soy un vug o un terrestre? Veamos respondi el circuito Rushmore. Usted es el seor David Mutreaux, de la ciudad de Kansas. Es usted un terrestre, seor Mutreaux. Responde esto bien a su pregunta? Gracias a Dios dijo Mutreaux con un suspiro de alivio. S, es una respuesta magnfica. Puso el coche volador en marcha, y alz el vuelo hacia la costa occidental y con direccin fija a Carmel, en California. Ser para m lo ms seguro volver con ellos reflexion Mutreaux. S, estar seguro con las gentes del Pretty Blue Fox. Quedar libre de toda autoridad titania, ya que el doctor Philipson est en Titn y Nats fue aniquilado por el poder telequintico de Mary

Anne Mc Claim. La organizacin, subvertida desde su comienzo, ha quedado reducida prcticamente a cero. Nada tengo que temer. De hecho, yo ayud a ganar La Partida. Y creo que lo hice bastante bien. Trat de imaginarse la recepcin que le haran. S, all volvera a encontrarles, con tema de conversacin para mucho tiempo, de la experiencia pasada, todos reunidos peridicamente y destapando de tanto en tanto una botella de buen whisky canadiense. Le pareci, conforme se aproximaba a Carmel, que ya oa las voces de sus compaeros, saludndole afectuosamente y gustando de la victoria obtenida. Todos estaran all. Al menos, casi todos. Era suficiente para l. Dando tumbos por el inmenso desierto de Nevada, Freya Gaines se dio cuenta que le llevara mucho tiempo llegar hasta el apartamento conjunto de La Partida en Carmel. De todas formas pens, qu importancia tena la cosa? A quin tena especial inters en encontrar? Su mente estaba todava confusa por los pensamientos de lo ocurrido en la gran Partida contra los titanios. Yo no repudiar estos sentimientos, se dijo a s misma, llena de veneno. Pete ya tena a su mujer embarazada, ya nunca volvera a poner su atencin en ella, por mucho tiempo que viviera. En el bolsillo encontr una tira de papel-conejo; sacndolo, lo despoj de su delicada envoltura y lo mastic. Con la luz de su cigarrillo comprob el color y lo tir rabiosamente lejos de s. Nada. Siempre haba sido igual para ella. La culpa era de Pete; lo que haba hecho con Carol Holt, pudo muy bien haberlo hecho con ella. Dios bien saba cuntas veces lo intentaron, debi ser varios miles de veces. Evidentemente, es que Pete nunca dese tener xito con ella. Un par de focos le alumbraron desde lejos y hacia el frente. Se detuvo con precaucin, con la respiracin alterada, imaginando quin podra ser el que se acercaba. Un coche volador tom contacto con el suelo suavemente, con sus luces de posicin luciendo intermitentemente. Se abri la puerta. Seora Gaines! le salud alegremente una voz. Mirando con cuidado, Freya se aproxim al coche. Tras el volante, se sentaba un viejo de agradable aspecto. Me alegro de haberla encontrado le dijo. Suba y salgamos de este espantoso desierto. Adnde quiere ir exactamente? A Carmel? No, no quiero volver a Carmel. Jams volver por all. Dnde, entonces? Qu tal le parece venir a Pocatello, en Idaho? Por qu Pocatello? pregunt Freya. Pero entr en el coche volador, era infinitamente mejor que continuar caminando por aquel espantoso desierto sin fin en la oscuridad, sin nadie que pudiera ayudarla, y, desde luego, nadie del grupo. A ellos nada les importara lo que pudiese haberle ocurrido. El conductor se present a s mismo: Soy el doctor E. G. Philipson dijo con una corts sonrisa. Ella se le qued mirando fijamente. Ella conoca, positivamente, quin era. O mejor dicho, lo que aquella cosa era. Quiere quedarse aqu, por ventura? Si lo prefiere, puedo dejarla nuevamente aqu... No, claro que no murmur Freya, y se recost en el asiento. El doctor Philipson, tras mirarla detenidamente, se dirigi a ella: Seora Gaines, en qu forma le gustara trabajar para nosotros, como un cambio en su vida? Y su expresin apareci entonces totalmente desprovista de humor. Es una proposicin interesante contest Freya. Pero es algo que me gustara considerar bien. No puedo decidirlo en este momento. Algo muy interesante, s, pens en aquel instante. Tiene usted todo el tiempo que quiera, seora dijo Philipson. Somos pacientes. Puede decidirlo cuando mejor le convenga.

Freya, por toda contestacin, le mir sonriendo. Y sintindose seguro de s mismo, el doctor Philipson condujo su coche hacia Idaho, atravesando rpidamente el oscuro cielo de la noche de la Tierra. FIN