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HUGO

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LA CORBATA CELESTE

29

MILLAR

EENOS AIRES
AGENCIA GENERAL DE
libreras
.

y publicaciones

EDITORIAL BAYARDO
Sarmiento 865

vadavia 1571 - 73

"^"-

1922

s.

t-*W S*

ffe-it:

^*k

M'

CL^cr

B
Mi
ta

Zenobia

tia.

No s qu sospechas o qu cavilaciones nacieron en mi Una maana me llam a su estrado, con un breve menque
la serva.

saje de laj o venmulata


a su pieza.

I^nda^djecr mi amita

que,

si le

viene bien, se llegue

Para obedecerle, deba cruzar el gran patio cuadrado, de aquel casern en que vivamos, si no quera que me viese don Tarquino Fonseca, el portugus, que a esa hora ya estaba en el despacho de mi padre, departiendo con l de negocios Pero llova a cntaros, y las grgolas, estiradas como
vomitaban la primera agua del tejado. El verano haba sido lluvioso, y los techos estaban limpios, por lo cual un viejo esclavo fu luego a cerrar los canales, a fin de que el agua cayera en el aljibe. A pesar de los aos, veo en mi memoria ese aljibe nuestro, de mrmol blanco, como lo vi en esa maana lluviosa, ^olvidable, pues en tal da comenzaron las estupendas, risueas y aun trgicas aventuras que nos envolvieron a mi padre y a m. Nuestro aljibe era el orgullo de la familia, tal vez del barrio, por ser uno de los tres primeros construidos en Buenos Aires, haca 1770, y de su agua famosa por lo fresca y pura, se surtieron los vecinos durante medio siglo.
serpientes,

HUGO WAST

Mil veces he visto llegar con un cntaro sobre la cabeza, a una negra esclava de la familia del brigadier Azcunaga, que viva en el otro costado de la plaza, prxima a la catedral.

decir mi amito que cmo est su merced y cestn todos por aqu, y que si quiere hacer el favor de un cantarito de agua, porque la del aguatero no est asentada todava. mi padre, o mi ta Zenobia, o yo, o cualquiera que la atenda, le franqueaba la entrada, y hasta le ayudaba a baldear, saboreando la satisfaccin de que gente de tanta alcurnia acudiese a nosotros por algn servicio. Todo el da rechinaba la roldana de palo, colgada de una reja de hierro forjada en las fraguas de la lomillera de mi padre. Por aquella reja trepaba una madreselva, que daba sombra al agua, y que esa maana, azotada por la lluvia, iba volteando sus flores, mustias con la sensacin del otoo

Manda
Y

mo

prximo. Ms mustio estaba yo; y como la lluvia no escampase y no me gustara encontrarme con el portugus, me anim a cruzar el patio a grandes zancadas, y llegu a la pieza de mi ta, sacudindome como un perro. te has mojado los pies? Jess, hijo!.

la salud. Dios conserve muchos aos. A mi ta,ZefaTHrDios ya la haba conservado en buena salud b"asfTites aos, diez a quince ms de los que ella confesaba; pero tena tan buenas carnes, eran tan frescos los colores de su cara redonda, tan ingenuo el oyuelo del mentn, tan chispeantes los ojos sagaces o tiernos, segn los casos, y tan negros los tirabuzones de su cabellera, que sus afanes sentimentales y sus inofensivas coqueteras no le sentaban del todo mal. Era de nariz respingada, mal-

La Dios mucho No
i

bendicin, mi ta te haga un santo ...

Pero no

te

has mojado

es nada,

mi

ta.

Iva juve;iti4d es as,

Algunas gotas. despreocupada con

nos

la

I<A

CORBATA CEI.ESTE

ciosa, "ata",

segn

el

tes chiquitos. Ella lo saba,

apodo de sus amigos, y tena dieny a menudo se rea, nada ms

que por mostrarlos.

Un mechn blanco la parta la cabellera, pero slo muy de maana nos era dado sorprendrselo. Me bast, pues, advertir la insolente mecha deshonrando la amable cabeza de mi ta, para comprender que algo trascendental la preocupaba. La hall sentada a la turca, sobre el ancho estrado de su dormitorio. Era ste amplsimo, y estaba ahlajado con muebles hermosos, una aparatosa cornucopia, herencia de la abuela, con su gran espejo de marco dorado envuelto en gasas, por librarlo de las moscas; una cmoda de caoba, con cuatro cajones rechinantes y tapa de mrmol rosado; un solemne sof de crin, en cuyas entraas haba po'.vo del siglo XVIII; muchas sillas de Jacaranda, acolchadas y graciosas como damiselas del tiempo del miriaque y en la pared principal una gran estampa de San Antonio y el Niito, con una repisa al pie, donde mi ta colocaba tiestos con flores frescas, y encenda los martes dos velas de cera, baadas por ella misma, para propiciarse la voluntad de aquel poderoso abogado de las nias solteras. Cuando eso aconteca, no gustaba de que entraran a su pieza y si alguien vea las velas llameantes, encontraba al momento una excusa Son por las intenciones de Juanita Carrizo, que ayer tarde, en la plaza, se pele con el novio ; para que el santo
;

los arregle.

por Crucita Egao, para que encuentre pronto haga feliz. Tengo la sospecha de que, aparte de sas, muchas velas se encendieron por la intencin de mi ta. Desde temprano acomodbase sobre un "chuse", en el estrado, junto a un braserito de cobre, donde herva una pava, o una lechera, segn fuesen mates de agua o de ledie
quien
la

Son

bien:

Cuando

llegu, la mulata,

con

la

gruesa bombilla revol-

vi la yerba en el

mate de

plata, verti

un chorrito de

le-

8
;

HUGO WAST

che hirviente, y chup entreabri la ventana y escupi las primeras chupadas, hasta que lo hall a su paladar. Ech un terroncito ms de azcar, un nuevo chorrito de leche, y me lo ofreci. Srvase, nio Jos Antonio. Gracias he tomado ya mi chocolate. Lo cogi entonces mi ta, con su mano blanca y regordeta, y empez a sorberlo con deleite. Tres tandas de mate se tomaba diariamente. Al levantarse, mate de leche, para entonar el estmago despus de siesta, mate de agua, para hacer tiempo, y al acostarse, mate de tomillo, que le traan a mi padre las carretas cor-

dobesas.

Has madrugado mucho? Baltasar, tu padre, me

dijo

ayer que tendras trabajo desde muy temprano. As debi ser, mi ta; pero la luva ha impedido descargar unas* cajas de mercaderas llegadas en un buque que ha forzado el bloqueo. Malditos franceses refunfu entre dientes y pensar que hay criollos confabulados con ellos Mi ta era la nica persona en la casa entendida en asun-

tos polticos.

Mi

padre, ni orlos mentar quera; bastbale

estar al corriente de los decretos del gobernador,

Manuel de Rozas, para apresurarse a cumplirlos


una hilacha
celeste.

don Juan y as su

chaleco era color sangre de toro, y no exista en la casa ni

haba heredado su despego por la poltica y a la vez su adhesin a la causa de don Juan Manuel. Slo mi ta, federal de estirpe y de convicciones, comentaba apasionadamente los sucesos y se empapaba en los chismes de las tertulias, y lea con avidez los furibundos artculos de Marino, en la "Gaceta". Don Tarquino, el portugus, est ahora en la pieza de

Yo

tatita,

dije.

Ya?
La expresin de
don Tarquino,
el

socio de

su rostro no dejaba lugar a duda de que mi padre en sus vastos negocios

l^A

CORBATA CEI^EST
le

de tienda, lomillera y estancias, pulsin que a mi.


la

inspiraba la

misma

re-

Sera verdad que don Tarquino Fonseca, el portugus, haba amado, la amaba an, y ella ni le quit nunca las esperanzas, ni lo quiso aceptar, guardndose quiz para
altos destinos?

ms

Pero quin era ese hombre ? Poco sabamos de l que vino con Alvear despus de la guerra con el Brasil; que ingres como dependiente de la tienda de ropa hecha, fundada por mi padre en la Recoba vieja, y que por su actividad y mansedumbre, se hizo el brazo derecho del patrn, y despus su socio. Tena un esclavo brasileo, negro retacn y robusto, encanecido ya, cuyo nombre de Brumoso, produca la misma sensacin que sus modales reservados, y su fisonoma her:

mtica.

como

ni el

amo

historia de

don Tarquino

ni el siervo hablaron jams de el portugus no sali nunca


sillita

s,

la
la

de

categora de leyenda. Mi ta me indic una

Sintate aqu;
.

de paja, que estaba a su lado.

y hablaremos.

Me sent intranquilo por su sonrisa enigmtica, y aguard su pregunta. Josg Antonio por qu no te casas ? -T^^^Htli; tid? Ests en edad, y. Pero con quin, si no tengo novia? Qu no has de tenerla Por qu no te casas con
.
.

Leonor Matorras?

No supe, de pronto, si arrugar el ceo, disgustado de que otros ojos que los de Dios espiaran mis sentimientos, o sonrer, dejando desdoblar la infinita dulzura que me llen el alma al or aquel nombre. Resolv arrugar el ceo, pero no fui capaz, y baj la cabeza para esconder la sonrisa. Mi ta, segura del efecto, coment alegremente, entrecerrando un ojo Jess me ampare Si te has impresionado, hijo

10

HUGO WAST

Han corrido mil aos sobre esas impresiones, y puedo ahora confesar que ni^LtSnnnr Matnrras, ni yo mismo, sabamos tanto como pareca saber mi ta. Qu era lo que yo senta por aquella muchacha, distinguida, bonita y pobre, tres cosas unidas harto frecuentes
entonces
Potos.
?

vuelta de casa, en la calle del de antigua data, no se ocupaba ms que en buscar el esqueleto del Mammuth Americano. Ignoro cmo se le despert la aficin por desenterrar huesos antediluvianos, ni para qu le sirvi. Pero s que de repente se ausentaba, y Leonor deca, ponindose colorada, que andaba por Lujan, cavando en las barrancas
la

Los Matorras vivan a

Don Jernimo, viudo

y buscando

el

Mammuth.

Solia volver a horas inusitadas, con algunas bolsas de huesos, que en mi ignorancia, me parecan idnticos a los

que blanqueaban en las inmediaciones del matadero de la Convalecencia. Pero, si el padre era fantstico, y no pensaba ms que en el Mammuth, ni hablaba de otro asunto, Leonor era industriossima, y de las maravillas de sus manos vivan ambos, con ms las dos chinas que les servan, y el perro que cuidaba las gallinas, atado al pie de la higuera, y de noche suelto y embravecido. Se deca que don Jernimo era unitario y que su casa, ms de una vez haba servido de escondite a los conspiradores. Pero no era el fsico del buen caballero, lo que poda autorizar tales dceres. Delgaducho, casi transparente, viva temblando como una hoia, y slo en pleno verano sola despojarse de una capa espaola, nada arrogante en sus hombros. Su cabeza espumosa, bajo su pelo tupido, crespo y blanco, tena perfil ovejuno, rasgos prolongados y dulces, de modo que nadie, a primera vista hubiese credo que bajo la mala capa de Matorras, se esconda el "buen bebedor"
del castizo refrn. l, con su hija

y con "los Leones", dos

viejitos botica-

I,A

CORBATA

CEI.ESTIS

11

Eso amor La escucho, Vamos Jos engaar.


i

de la Universidad, eran los ms asiduos conde mi ta. Yo acostumbraba ser de la reunin, y me empapaba en las explicaciones de don Jernimo acerca de los terrenos terciarios, del mioceno, del plioceno, del oligoceno demostraba tan singular inters por cosas tan arrevesadas, que mi experta ta Zenobia no tard mucho en plantearse la cuestin: Por qu le interesan tanto a Jos Antonio los huesos del Mammuth? Declaro que yo tambin me la propuse, pero no la haba resuelto an, cuando ella me ech encima com.o un vaso de agua de rosas, la terminante respuesta: Eso es la flecha de oro pregunt hacindome el desentendido. La qu ?
rios de la calle

tertulios

es

...

ta,

Lo deseas ms claro ? como si me hablara en griego. Antonio Supongo que no me querrs


!

Alc

la

cara y

me anim
la

a afrontar los hermosos ojos,


. .

llenos de picarda.

En mi vida he engaado Entonces confesars que desde hace tiempo. fuera por qu habra de negarlo? No niegues, pues Tampoco afirmo Nunca he pensado en esto Verdad que hablas ms con dnnjfrnnimn que con
la quieres,

Si

as

lo

lo

es

es indicio de 'fymal. enrojec de vergenza, porque era se mi permanente remordimiento. Yo que hallaba interesantes las disertaciones de Matorras sobre los terrenos terciarios, y tena palabras para responderle, no bien me quedaba a solas con
;

Leonor pero eso mismo

Yo

Leonor, el corazn se me enloqueca y en mi cerebro se haca la absoluta tiniebla. Me costaba una. violencia indecible dominar mis nervios, para escucharla siquiera a ella, imperturbable, y sonriente, duea de s, y ay duea tambin de m.

Eso

es

amor,

certific

mi

ta

por qu no

te

casas?

12

HUGO WAST

No me extraaba orle una proposicin matrimonial. Era su especialidad creo que no lleg a cuajar en su barrio, y aun en m.uchas cuadras alrededor de la plaza de la Victoria, ningn noviazgo en que ella no interviniese. Ahora que soy viejo, cuando asisto a reuniones de campanillas, donde hallo a los hijos de nuestros amigos de entonces, me suelo decir: "Esta chica tan mona, le debe sus cabellos de oro a mi ta, porque su abuela se estaba por casar con un moreno, cuando ella le hizo el noviazgo con un ingls". bien: "estos pollos existen gracias a mi ta, que arregl una grave cuestin entre Fulanito y Zutanita, vecinos entonces de la calle del Potos, hace cincuenta aos. Sin aquel arreglo, Fulanita habra sido monja, y Zutanito fraile, y estos pollos estaran en el limbo". La diplomacia de la buena seora era en aquellos asuntos exquisita y sutil. Saba muy bien, que en la mayora de los casos, las alusiones directas, los razonamientos y la claridad son de una esterilidad que afrenta a la Lgica. Por qu, pues, se me ech encima con aquella pregunta, que me dej un minuto sin hablar? Ahora mismo no s qu habra contestado, de exigirme respuesta. Felizmente mi ta, que acababa de infringir uno de los principios de su escuela diplomtica, no insisti en su pregunta, pero sigui machacando en aquel clavo. Para unos, Agustina Rozas es la mujer ms linda de Buenos Aires; para otros, es Catalina Benavdez; yo prefiero a Leandra Gmez; mas, por encima de todas, par:

ceme que

est Leonor.

Yo

asent con Slo que,

prosigui mi

un

gesto.

ta

Leonor
:

Matorras es

pobre, se gana su vida y apenas asiste a los safaos. En otros tiempos, stas eran cualidades muy apreciadas. Pero los mozos de ahora no piensan as se fijan ms en el peinetn, en la mantilla y en un rico vestido, que en la persona. Por eso ella no es la reina de los salones porteos. Los ojos se fijaron en m. Yo continuaba perplejo sobre la verdadera intencin de mi ta.

I,A

CORBATA CELESTE

13

lata

Despus de un rato de silencio, dirigise a la joven muque le serva el mate Hija, cbamelo con azcar "quemada". Benita sac del anafe una brasa v la ech en la azucarera, y un humo blanco y oloroso llen la pieza. Dnde hallaras una criatura como Leonor? me ])reo^unt mi ta, y yo tuve que esforzarme para disimular mi turbacin al responderle: No creo que exista ninguna que la aventaje. Pues bien, pdesela a su padre y csate con ella. Yo miraba en ese momento a la mulata, que arrojaba el carbn semiapagado en la leche hirviente, para darle aquel grato sabor de caramelo, y cre notar que la cucharilla temblaba en su mano graciosa y gil. Ya me haba parecido que atenda demasiado a la conversacin, y que cuando yo hablaba, se quedaba quieta. Pero slo tiempos despus obtuve la clave de lo que ese da no me pareci ms que excesiva curiosidad. La lluvia azotaba los cristales de la ventana y se colaba en hilos por las rendijas, formando un charquito sobre

las

Gracias a Dios que ayer mi Dicen que Recoba


i

desparejas baldosas.
.

arroll el tripe

exclam

ta

la

Tal vez se est anegando se pasa las horas hablando de bueyes perdidos con tu padre. En eso oyse en la galera la, voz de mi padre, Pero, qu, pensar seguir lloviendo todo el da? exclamaba el buen seor afligido, acordndose tambin del tejado de su tienda. Luego sentimos que ambos se paseaban por el corredor y yo me imagin que de un momento a otro aparecera en la puerta del cuarto de mi ta, la figura encapotada de _don ^Tarquino. Ella debi de pensar cosa anoga, porque se rebuJ en er asiento y se tante el peinado, y con un manotoncito disimul el blanco mechn, y aguard sonriendo a los dos personajes. en efecto, no bien hizo sus preparativos, se obscureci el cuadro de la puerta.

vieja se llueve a cntaros. la tienda, mientras don Tarquino

14

HUGO WAST
das,

Buenos mi seora doa Zenobia Temprano comienza nos a nosotros? pregunt mi padre.
gus, inclinndose hasta
el

dijo el portu-

suelo.

la tertulia

se

recibe tambin

Mi
cabra,

tia se

prendi

al

pecho

la

paueleta roja, de pelo de

y los acogi luciendo sus dientes y ruborizndose como una chicuela. Adelante! no gustan ustedes algunos matecitos de

leche,

mientras pasa

la

lluvia?

Los dos

socios entraron.

padre vena restregndose las manos, y como no hique alguna alegra desbordaba en l. La sonrisa de mi ta se desvaneci, recelando, seguramente, de la inusitada alegra. Era^ipadre un hombrecito de buena salud, pero de pocas carnes. Usctfea gafas de oro, sin las cuales habra podido pasar por una fiel reproduccin del procer argentino don Juan Jos Passo, y vindole echbanse de menos en su indumentaria los zapatos de hebilla y el pantaln corto. Escasebale el cabello, y por miedo de constiparse, usaba entre casa un gorro de terciopelo negro bordado por mi ta, que puso en tal labor sus cinco sentidos. Sobrbale, en cambio, a don Tarquino, y era su pelo un casquete color de azafrn, alborotado e indcil que chorreaba desde el crneo por las patillas, hasta el bigote, hirsuto como dos pinceles plantados por el cabo, bajo la fuerte nariz. Contrastaba su pelambre leonina con sus ojos azules, lnguidos y enamorados, sus manos de mujer, pequeas y hbiles, y su hablar meloso. Era muy alto, y la sillita que le indic mi ta muy baja. Al sentarse pareci quedarse en cuclillas, mirando por los cristales empaados, los naranjos de la huerta que pintaban manchas obscuras en el cendal de la niebla. De vez en cuando, el portugus, al tomar o devolver el mate de leche, con que _Bjai^ le obsequiaba, echaba una mirada gatuna sobre mi ta, que hablaba con mi padre de los tejados de la recoba. Y yo, en tanto, cavilaba sobre los motivos que la decidieron a acordarse de Leonor MatorraS y acariciaba la vaniciera fro supuse

Mi

I,A

CORBATA CELESTE

15

dosa ilusin de que pudo ser ella misma quien la incitara. Porque, es hora de referirlo, mi ta de tiempo atrs, vena tejiendo a mi alrededor una de sus amables intrigas, empeaba en casarme con Manuelita, la hija de don Juan Manuel de Rozas. Diariamente iba a casa del Restaurador, porque mi buena letra y la gran amistad que lo vinculaba con mi padre me haban ganado el honroso cargo de oficial primero en su despacho. Viendo a mi padre enfrascado con mi ta en el asunto de los tejados y no deseando conversar con el portugus, ped permiso para irme a la oficina. Mi ta, se puso disimuladamente el dedo ndice sobre la boca y gui tan levemente un ojo, que slo yo comprend el sentido de su indicacin: "Guarda secreto sobre lo que he dicho". Oh!, no haba riesgo! Mi defecto fu siempre el callar demasiado estoy cierto de que muchas de mis penosas aventuras acaecieron por tal causa. Pero, por qu haba cambiado mi ta de propsitos? Por qu pensaba ahora en Leonor, olvidando a Manue-

lita?

envolv en una capa jerezana con vueltas de terciome trajera de Espaa don Po Len, el boticario desplegu un inmenso paraguas de mahn, de color anteado, y sal santigundome. En aquellos tiempos tena Buenos Aires escassimas calles empedradas, de tal modo que en los das de lluvia era una verdadera cruga el vadear los profundos arroyos de lodo amarillento. El agua de los tejados caa sobre la ^acera mal pavimentada de ladrillo, por la boca de cien vboras estiradas; y el pobre transente vease obligado a caminar zigzagueando, como borracho, huyendo de los chorros o esquivando los charcos o las rejas voladas, que se echaban sobre los desprevenidos. La casa de don Juan Manuel, en la calle de la Biblioteca, distaba muy poco de la nuestra; pero llegu embarrado hasta los ojos.
pelo,
;

Me

que

HUGO WAST
Podra pintar exactamente cmo era la casa del dueo claros y fieles son mis recuerdos. La veo ahora tal como la vi ese da, solitaria bajo la lluvia persistente, cerradas sus persianas de hostil aspecto, silenciosa y ms imponente por la ausencia de guardianes y todo aparato militar. Entr en el despacho de don Juan Manuel /por la oficina del general Corvaln, TSa-^ ucrttr abferta sobre el fondo de aquella antesala, y se despert al or mis pasos. El viejo soldado dormitaba sobre un sof de cerda, en el

y seor de Buenos Aires, tan

patio.

me dijo, restregndose la barba mal afeiha ido a Palermo. Por ese tiempo don Juan Manuel ocupaba sus ratos libres en rellenar unos terrenos bajos, adquiridos a orillas del ro, a media legua de la ciudad. No era el da de los ms a propsito para paseos al campo, mas aquel hombre singular, de terciopelo y de bronce a la vez, lo mismo se plegaba a las leyes que se alzaba contra las comodidades. Pas al despacho del Restaurador, donde yo trabajaba, ante una mesita, medio oculta en el hueco de una ventana, jams abierta. Desde all, poniendo en limpio o copiando los documentos que l me entregaba, he odo conversaciones que me cuajaban la sangre, y he atisbado algunas raras vislumbres del alma recndita de don Juan Manuel. Sus visitantes, a fuerza de verme en ese rincn, haban concluido por olvidarme, y en cuanto a l, siempre me dispens su confianza. Mis lectores dirn si yo la detada;

No

est
se

fraud. La pieza era larga, pobre de muebles, mal iluminada por ventanales bajos, de vidrios chiquitos. Una estera de esparto en invierno salvaba un poco la fra desnudez del piso enladrillado. En el fondo, haba ima gran mesa de algarrobo, atestada de papeles, aparentemente en desorden, pero bien clasificados en la frrea memoria del Restaurador. All trabajaba l, sin levan-

I^ CORBATA CEIfESTE
tar la cabeza, horas y horas, su juicio o su resolucin, con

17

apuntando en cada papelote una linda letra espaola. Tena la vanidad de su caligrafa y cuando haba de dirigir una comunicacin autgrafa a un gobernante extranpasaba das haciendo palotes para embellecerla. hacerlo rabiar al Rey guarda chanchos, Luis Felipe. Voy a mandarle una nota de mi puo, que lo va

jero, se

Quiero
A

a dejar bizco. veces pienso que toda mi gracia ante l, fu que nadie como yo saba cortar plumas a su gusto, ni rasguear con tanta elegancia en los papeles de hilo agarbanzados, que entonces se estilaban. Generalmente destinbame las copias reservadas. me haba dicho Cuide que sta no se la vea Arana, entregndome una nota para el ministro el da antes, ingls, acerca del bloqueo y squeme dos copias para maana a primera hora. Me dispuse a trabajar, cuando las campanas de San Francisco dieron las nueve. Sent pasos en la antesala, y temiendo que fuera el ministro Arana, escond bajo un cartapacio el borrador. Pero no era l, sino el mismo don Juan Manuel que volva malhumorado. En la puerta del despacho se detuvieron temerosamente sus acompaantes.

Al verme,

A ver eso me Seor, todava no


!

se

me

aproxim.
dijo. est.

miraba con aquellos temibles ojos azules, destemplados, que enfriaban la mdula. Pero yo adivin que no

Me

me

vea,

que estaba abstrado en otras cosas, y obser-

v en su frente clsica una levsima, siniestra arruga. Difcilmente se hubiera encontrado un hombre ms hermoso. Y l lo saba, y cuidaba la elegancia de su postura, la posicin de su cabeza, la lnea sutil de sus labios, hasta el movimiento de sus manos pulcras.
H, Wast: La

corbata

celeste

18

HUGO WAST
j !

Nada de nervios Grande, blanco, algo triste, daba la sensacin de un mrmol. En las antesalas se oan voces apagadas; distingu la de Manuelita, que pregunt al general si estabfia ya de vuelta
"su
tatita".

No

entr, sin embargo,

y yo

lo

sent,

porque

ella di-

sipaba la clera de don Juan Manuel. Este comenz a pasearse; yo segua copiando la nota. De pronto, me dijo: Hoy no se ha puesto el cintillo! Se usaba ya la divisa federal, aquella famosa cinta colorada, con la leyenda: "Viva la federacin; mueran los salvajes unitarios", que los hombres debamos llevar en el sombrero o en el ojal de la chaqueta. Efectivamente seor ; respond un descuido, que no me ocurrir otra vez. Se sonri; algn pensamiento grato relampague en su mente. Se olvid ? Sali en medio de la lluvia, envuelto en la capa, y no advert que lo dejaba. Eso quiere decir que mis buenos federales no usan la divisa de puertas adentro. Bah La confianza que tengo yo en ustedes En su casa, slo mi amiga doa Zenobia es buena federal. Y todava no estoy seguro de que si fuese a Montevideo no se vestira de celeste.

Seor Mire, Balbastro


!
.

yo

lo s todo.

S hasta de qu modo

llevan la divisa, algunos. Por ah anda ese doctor Muiz, que se dice ms federal que yo, queriendo congraciarse con los unitarios. No ha tenido la impudicia de
visitar al general Paz con el cintillo puesto de ojal a ojal, en forma que slo se lea: "la federacin muera" f... Por qu hacen eso, si todo lo he de saber? Y recomenz sus paseos de punta a punta de la sala en un inquietante silencio. De fuera vena siempre rumor de conversaciones. Yo tena sincero afecto y profunda admiracin por el

I<A

CORBATA CELESTE

19

general don Juan Manuel de Rozas, pero no poda evitar el sentirme desazonado en su presencia. j^glbastro! SeiRjl ? Su padre me cree ladrn ? Alc la cabeza sorprendido. Con mano segura entresac un papel de la montaa de carpetas. ^Mire esto: es una cuenta, que se me pasa de la lomillera de su padre, por riendas y sillas suministradas a

la

interrogu, temeroso de que se hubiera Est mal ? deslizado alguno de esos errores que lo volvan implacable.

tropa.

Los precios estn bien, las sumas estn bien, pero la cuenta est mal. Ha mezclado lo mo con lo del Estado. Esta es una cuenta del Gobierno y en ella figura un repara m Entiende cado que le encargu para m lo mo lo pago yo, no me lo paga la Jos Antonio?
.
. .

patria

Me

arroj

el

papel sobre

la

mesa, y sali del despacho.

Lo tom
cuando
teaba.

aliviado con la ausencia del terrible gobernador,

lo vi regresar acompaado de don Juan Nepomuceno Terrero, uno de los pocos hombres a quienes tu-

Terrero no advirti mi presencia, y el gobernador se me haba olvidado. Trabajo como un burro, duermo poco, slo como una vez al da, y sin embargo estoy engordando, dijo don Juan Manuel, que gustaba hacer conocer su maravillosa tranquilidad de espritu, en medio de los odios y de los
hizo el que

lo acechaban, gobierno es fuerte, contestle Terrero. pas est tranquilo ; puedes dedicarte a engordar. El Restaurador se ri con amargura. Entonces no sabes que conspiran contra m?

riesgos

Tu

que

El

No puede ser! sin embargo. Los unitarios?


^As es,

20

HUGO WAST

Los

unitarios.
la

Se abri
se acerc al

y los federales! Algunos federales... puerta, y entr el general Corvaln, que


. .

Hgalo pasar
Sali Corvaln,

gobernador y

le

habi

al odo.

y don Juan Manuel

dijo,

con voz que

me

hizo estremecer: All est uno de los federales que conspiran! Quin es? Quin creers que es? El amigo entraable, desde mi juventud, el hombre que me lo debe todo, que me abraza cuando me ve, y a quien yo quera ms que a mis

hermanos.

No pude
de reojo.

reprimir

un movimiento de curiosidad y mir

Entr el presidente de la sala de Representantes, el doctor don Manuel Vicente de Maza. Comprend que Terrero haba quedado tan sobrecogido como yo. Aquellas palabras, pronunciadas con encono y dolor, llenaron nuestros odos como una sentencia de muerte. Don Juan Manuel tendi la mano al visitante. Luego se acerc a mi mesita, y me dijo: Puede copiar esa nota en la otra sala; que nadie se ^ la vea.

Recog mis papeles y me fui a la otra pieza. De qu hablaron aquellos tres amigos, uno de los cuales deba en breve bautizar con su sangre la poca del
terror
?

Se me encoge el corazn cuando pienso que yo pude, con una sola palabra, cambiar el destino de uno de aquellos hombres, y no lo hice. Tena el alma llena de sentimientos que me traan absorto. Esas cosas slo me llegaban como el rumor de un

mar

lejano, para luego olvidarlas.

Durante una hora copi aquel borrador con mi mejor letra, pero con la imaginacin ausente. era la pregunta que me "Por qu mi ta Zenobia?". formulaba ciento y una vez.
. .

I,A

CORBATA CELESTE

21

horas de aquella jornada, larga como me llam el Restaurador; ya el Maza se haba ausentado, pero l segua conversando con Terrero. Balbastro, dme esa nota. Copie esto. Extracte ese informe Yo cruzaba por entre los numerosos empleados de las oficinas, con mis cartapacios misteriosos, envidiados de ellos pero no ms feliz que ellos, agobiado por el peso de los secretos propios y ajenos. me dijo a las dos de la tarde; lleve Puede irse; esa cuenta a su padre, y no se olvide de la divisa, ni se la ponga como el manitico Muiz El tiempo haba mejorado. Brillaba un sol ardiente en los charcos de. la calle, y chispeaban las ltimas gotas en las bocas de los caos. Detrs de m, un sirviente cerr Ja recia puerta de algarrobo. La campanita de San Juan acababa de anunciar la hora de la comida, durante la cual todas las casas permanecan clausuradas, y en la ciudad no circulaban ms que los negros portadores de viandas, llevando de comer a

Fueron cayendo

las

nunca. doctor

Dos o

tres veces

los tenderos.

Sin embargo, en la calle de la Universidad encontr atado al poste de una esquina, el caballo tobiano conocidsimo del doctor Muiz, el insigne mdico de quien el Restaurador me haba hablado. Ya en aquella sazn el doctor Muiz padeca de la mana de don Jernimo Matorras y desenterraba fsiles en las barrancas de Lujan. Haba descubierto el Megaterio y el Gliptodonte de las Pampas, cuyos huesos regal don Juan Manuel despus del bloqueo al almirante Lepredour. En medio de la calle exista un inmenso pantano. Por no sumergirse en l, el doctor Muiz que visitaba a caballo a sus enfermos, se haba apeado en la esquina y caminaba por la vereda altsima, a pocos pasos de m. Lo vi llegar hasta la otra esquina y entrar en la botica del Len, o "de los Leones", como la llambamos, porque era su deo don Po Len, casado con su prima, doa

22

HUGO WAST

Mariquita Len, quienes haban encontrado modo de incorporar otro len a su modesto comercio, pintando una especie de gato amarillo en el mojinete, como confirmacin
del letrero..

Estaba a pocas varas de la casa de Leonor ; y aunque no era extrao, por cierto, que un mdico entrase en una botica, se me antoj que el doctor Muiz no iba con ese
destino.

Me

aguard en

el

umbral, contest a mi saludo y pidi


. . .

un remedio, con voz fuerte. Una toma de Le Roy, don Po

Yo

no era entonces,

mis aventuras, muy entender pizca de poltica. Pero las palabras de don Juan Manuel esa maana, haban aguzado mi atencin, hacia aquel hombre. Parecime demasiada precaucin la suya, y se me ocurri que de no divisarme, habra ido a golpear a la puerta de don Jernimo Matorras, su rival en la bsqueda del Gliptodonte y del

he sido despus, a pesar de suspicaz y haba llegado al ao 39 sin


ni lo

Mammuth.
Pero si era as, por qu disimulaba sus andanzas? Severdad que en la pobre casita de Leonor se conspiraba tanto o ms que en la aristocrtica tertulia del doctor Fernndez ?
ra
tal idea, llegu hasta la plaza de la Vicencharcada y desnuda, y cruzada en todo sentido por los sirvientes que llevaban las viandas a sus amos. Empuj la puerta de mi casa, y penetr en el patio anchuroso, radiante de sol, con sus ladrillos recin lavados por la lluvia, y perfumado por las flores que mi ta cuidaba en tinas

Entristecido por

toria,

alineadas contra la pared. Ella me vio, y me acogi con sonrisas ^jYa est aqu, Jos Antonio! Vamos a !a mesa!

II

La sospecha

Un padre nuestro por el alma del general Quiroga anunci mi ta despus de los postres, y se puso a rezar. Mi padre y yo contestamos. Otro padre nuestro por el alma del coronel Dorrego Terminado el rezo, con aquellas preces recomendadas por don Juan Manuel a sus amigos, bamos a levantarnos de la mesa, cuando se abri la puerta de calle. Ave Mara Pursima! De lo de don Jernimo. dijo mi ta, conociendo por la voz a la chinita de Leonor Sin pecado concebida Adelante Entr la muchacha arrebozada en un manto color pasa, trayendo al brazo un canastn que ola a pan ca'iente. Dej caer el rebozo, porque las sirvientas slo descubiertas hablaban ante los amos, y dio su mensaje de un resuello Manda a decir mi amita, la nia Leonor, que cmo estn, que cmo ha amanecido su merced, el seor Baltasar y el nio Jos Antonio, que por qu no fu a verla anoche, que la esperaba, que ella no pudo venir porque tuvo visitas, y que aqu le manda un pancito regalado, que ha hecho para que lo pruebe, que no le ha salido tan bueno, pero que con mate no ha de estar nada muy malo... Fu a hablar mi ta, pero la muchacha prosigui

; ; !

24

HUGO WAST

dice que es para que lo tome en su nombre, con seor Baltasar y con el nio Jos Antonio. Cmo lata mi corazn Ta Zenobia me ech una mirada, en que claramente quiso decirme Has visto ? y mi padre, que se adormeca en un silln, se espabil y se aproxim a la canasta, levant el mantelito de encaje, que la cubra y oli con avidez el dorado montn de pan
el
!

dulce.

Qu ricura
La

Benditas manos,

chinita ag^uardaba de

mi

ta la

Pero la dama haba fruncido el pareca atragantada. Enderez hacia una rinconera de cedro, donde guardaba los dulces, extrajo del bolsillo de la pollera un manojo de llaves y pas un par de tabletas colocndolas en una fuente de plata, refulgente com.o el sol. Dile a la nia Leonor, que est muy rico su pan, que muchas gracias, que lo voy a tomar en su nombre. murmur mi padre, que segua yo tambin, oliendo la canasta. que aqu le mando unas tabletas de San Juan, muy poquitas, porque no ha llegado el arria de muas anunciada

de tu nia Leonor respuesta de cajn. ceo, al or el elogio y


las

apenas para que las pruebe con el seor don Jernimo v que a la tarde le devolver la canasta ... Ah y decile a la nia que me han contado buenas cosas de ella, y que

estoy

muy

contenta.

Zenobia ech una mirada triunfante sobre mi padre, que dei de oler el pan y enarc las cejas. La chinita sali, mi padre arriesg dos o tres palabras aue quedaron sin contestacin y luego se fu a dormir la
esto, ta
siesta.

Con

Yo
sobre

pens que mi
el

ta

se ira tambin,
el

y me

arrellen

sof, a esperar

caf que

me

traera Benita.

Pero la dama acerc una sillita de hamaca, y se sent a mi lado. Don Tarquino el portugus habla de vender la tienda

quiere irse a

El? a

la estancia.

la

estancia?

I,A

CORBATA CEI<ESTE

25

la guerra ha subido el valor perjudica el bloqueo, pues lo que no consumen los gringos, lo consume el ejrcito. Yo no maliciaba a dnde iba le conversacin y permanec callado, receloso de la esplendorosa sonrisa de mi ta. Si te casaras, Jos Antonio, podras irte a la estancia en vez de l. Me qued perplejo, y estuve a punto de contestarle: Si Leonor me quisiera por marido, me ira al fin del

Tiene

buen

ojo.

Con
las

de las haciendas.

No

mundo. Pero

que ciertamente no pensaba: que se vaya, mi ta! Ese campo est en tierra de indios, y puede ser que un maln se lo lleve. Y endulc con una risita la expresin de este mal deso.

Djelo
No

dije otra cosa, en

Tu porvenir y tu fortuna estn en

pestae y sigui diciendo:

la estancia.

Deja

el

empleo del gobierno y cra vacas; pero antes, csate. Por qu no habl entonces? por qu se me atraves de nuevo el maligno pensamiento de que a mi ta se le importaba un pito de m y de Leonor, y me esconda su verdadero propsito? Hizo un mohn de disgusto por mi silencio, y sin aadir ms, sali del comedor. A unos los pierde la malicia, y a otros la inocencia. No s bien qu me perdi a m, pero fu uno de esos estados
del alma.
la plaza de la Vicborde de todas las fiestas oficiales y de todas las revoluciones. Nuestras horas eran medidas por la vieja campana del Cabildo, que convoc a los criollos

Por quedar nuestra casa en frente de


vivamos
al

toria,

de

Independencia. la ventana de la pieza de mi padre, asist en 1828 a la sublevacin de las tropas recin llegadas del Brasil, y conoc al general Lavalle, que dos semanas despus haba de cometer aquel error fatdico del fusilamiento del gobernador Dorrego, por cuya alma rezbamos todos los
la

Desde

das.

Tena yo diez aos entonces, y no

me

imaginaba viendo

26

HUGO WAST

al joven y brillante militar en su caballo tordillo a veinte pasos de mi reja, que el destino algn da me arrojara en su ruta. Durante muchos aos he pasado al margen de la poltica, sin que lograra interesarme. Yo tena aficin por otras cosas, me gustaba el comercio; me imaginaba que algn da sera ma la tienda de ropa hecha que fund mi padre en la recoba, y en la cual hizo su fortuna. En los das libres recorra las bandolas de la plaza, pequeos negocios ambulantes, en que se exponan mil baratijas industriosas. Me diverta ver a los pobres provincianos y a los negros encandilarse ante aquellas maravillas, y rendirse a la tentacin, dejndose explotar por el bandolero. Conoca todos los sitios de Buenos Aires en que se comerciaba, desde la plazoleta de la Fortaleza, hasta "el hueco de Lorea"; desde la plaza de Marte, donde en tiempos del Rey; se vendan los esclavos, y siguiendo por la antigua calle de los Mendocinos, hasta Barracas, donde mi padre tena un saladero. Me haba adormilado sobre el sof, oyendo zumbar las moscas, cuando disip mi somnolencia el rumor de unos

pasos.

Nio Jos Antonio, me


Le temblaba
la

dijo Benita,

aqu tiene
de por-

el caf.

mano, en que

traa el servicio

celana,
oro.

sobre una bandejita de cobre, bruida

como un

Estuve tentado de preguntarle la razn de su azoramiento, pero mi pereza venci a mi curiosidad. Tendra la chinita diez y ocho aos. De raza africana, haba nacido en nuestra casa y era gentilsima de figura, llena de gracia rstica en sus modales, y de luz en su fisonoma despejada, en sus ojos ardientes, en su risa juvenil. Tom la taza y la mir intrigado. Nio Jos Antonio, es verdad que se casa? Debi costarle un esfuerzo terrible aquella pregunta, no obstante la cordial y respetuosa familiaridad con que nos trataban nuestros sirvientes. Su voz era triste y ahogada.

I.A

CORBATA CEI^ESTE
Benita?

27

Qu

te importa, la

Y es con nia Leonor? Quin ha podido decir eso? Mi amita. Te ha dicho por crees todo. de vos, que como dos negros, se fijaron en m. Sus No es verdad entonces? imPor qu? pregunt con ya qu cosas? portan qu me puede importar pero a su A m no merc, nio Jos Antonio, Sos charlatana en que estaba, a un paso sof. No se movi del Y sos audaz! Quin ha mandado que hagas esa pregunta? Nadie, nio. No Por salvacin de mi madre Pero quera prevenirle ^De qu? De que nia Leonor tiene otros amores.
te
lo

Mir furtivamente

al patio,

y se atrevi a

insistir.

rerse

lo

ojos,

brillantes

fastidio

te

estas

sitio

del

te

es cierto
la

la

Me
tira.

puse de pie indignado; dej

la taza,

y con voz que

debi herirla

como un
!

latigazo,

la

increp por su

men-

Bribona qun te paga por mentir ? Esa nia est a la altura del sol, para que te atrevas a mancharla con tu lengua.
j
.

paseaba furioso por el largo comedor; ella permaneca junto al sof, tapndose los ojos con sus pequeas manos negras y fuertes, avezadas al trabajo, pero extraordinariamente bonitas. Nio Jos Antonio, murmur ahogndose con las palabras indciles, hace das que un mozo vive en casa de la nia Leonor ... Si no me cree por qu no va a

Me

verlo?

Me

sent

acongojado, y por primera vez med

la

in-

28

HUGO WAST
la infinita

mensidad de mi amor en
rimentaba.

angustia que expe-

Por qu Su merc me ha
No

lloras?
.

continu. Sacudi la cabeza, domin su resentimiento y se fu sin mirarme. La vi cruzar el patio defendindose del sol de la siesta con su charola reluciente, y sent un gran dolor por haberla herido. Porque no dud que sus palabras eran la ms penosa verdad que poda aprender. No s cunto tiempo me estuve all, rumiando esa

amargura.

Mi

padre, despierto ya,

me mand

llamar.

l, ayudndole en su correspondencia. Aqu estn estos borradores, ponlos en limpio, me dijo, y psalos al libro copiador. Me sent a trabajar como un autmata y l empez a medir a trancos la pieza, con las manos a la espalda, absorto en sus planes. Si yo hubiera sido capaz de observar, habra notado en su cara, en sus gestos, en su porte, una vivacidad desacostumbrada, como si lo asaltaran pensamientos alegres. prorrumpi de Aqu podramos hacer un tabique, pronto. prosigui mi padre, Una simple pared de soga, No te parece ? y tendramos dos piezas

Generalmente pasaba

las tardes

con

un despacho para t y otro para m aqu abriramos una puerta y estaras ms independiente y ms
;

Haramos
S, tatita.
. .

cmodo Cuando hube concluido


casi entrado el sol.

estaba la tarde

muy

avanzada,

Vamos
el

dijo

a dar una vuelta por la Alameda? mi padre. Todos los das acostumbraba salir de paseo, para
espritu de los cuidados de la fortuna.
estatura, pero tena

me
dis-

traer

Era pequeo de

un porte

seorial,

IvA

CORBATA CEI.KSTE

29

la

los

nariz al aire, los ojos avizores, la atencin atrada por ruecos sin edificar, calculando las casas que se podran construir.

De cuando en cuando

se detena

y golpeaba con su

rico

bastn algn ladrillo suelto.

"Bien quemado" murmuraba o "mal quemado",


si

encontraba una pila de ellos, tena la pretensin de por el sonido que daban, de qu horno procedan. La plaza a tal hora, se infestaba con el tufo de los fondines, que empezaban a llenarse de parroquianos. Mi padre olfateaba y deca mondongo a la catalana Sientes ? y sealaba con la contera de su caa los bajos de la casa de Escalada. Durante aos, cuando empezaba a hacer su fortuna como dependiente de un tendero barcelons, comi en aquel fondn, famoso por el mondongo a la catalana. Y todava, haca sus escapadas como un colegial, y abandonando el puchero chico o la carbonada de mi ta Zenobia, se meta en aquel antro a saborear el spero condumio. Poco ganoso de acompaarlo en el montono paseo, que sola terminar en un poyo de la Alameda, con un par de viejos de tiempos del Rey,, le dije que deba hacer una diligencia. Si pasas por lo de Matorras, treme un paquete de
saber,

rap.
i

Ni que hubiera

ledo

en mi pensamiento

Tena an-

siedad de llegar a casa de Leonor, para ver si me haba engaado la mulata, y no imaginaba ningn pretexto. llgate hasta la calle Potos, que te queda a una cuadra, y v si don Manuel Masculino ha terminado la

tabaquera de carey con el retrato del Restaurador, que hace tiempo le encargu. Santiguse al salir, mojando los dedos en una pila de piedrasapo y tom hacia el Fuerte, j^ yo me encamin con rumbo opuesto. La campana de la Catedral tocaba a oracin. El ngel del Seor anunci a Mara. murmur

30

HUGO WAST
una chinita; y
se

una seora anciana, que pas seguida de arrodill en la vereda.

Todos, hombres y mujeres, se detenan en la calle al toque del ngelus. Yo me descubr, y aguard con reverencia a que la dama terminara su rezo. Buenas noches, joven, me dijo, alzndose. No la conoca, pero en aquellos tiempos eso no era necesario para cambiar un saludo con todos los transentes. En la segunda esquina, quedaba la botica de Los Leones, muy prxima a la casa de don Jernimo Matorras. Misia Mariquita Len, que estaba entre sus potingues,

alcanz a divisarme. Jos Antonio, Jos Antonio! Dios mo! Qu fea era le dulcsima viejita! Tres almondiguillas echadas al viento, sola decir mi ta Zenobia, cuando yo era nio; una es la cabeza de misia Mariquita Len, otra es la pechuga, otra es lo

dems ...
en verdad que a cierta distancia misia Mariquita pacon tres almndigas, de mayor a menor. Me dijo que esa noche ira a jugar con nosotros a la lotera, de lo cual yo fing alegrarme, y mef dej marchar. Pero cuando me arrim a la puerta de Matorras, todava me grit con malicia Ah, picarn! t tambin? Vengo a buscar un paquete de rap para mi padre,
reca construida

contest, ruborizado

como una

nia.

Leonor,
chocarle

al

verme, corri llena de agasajos, pero debi

mi desacostumbrada reserva, pues se contuvo, y se arrim a la puerta, como cerrndome el paso. me contest fra y Buenas noches, Jos Antonio, recelosa. No est mi padre. No lo busco a l, Leonor ...

Entonces Te busco a

t.

Un martillo me golpeaba en las sienes: no saba lo que hablaba, porque la sangre arrebatada me aturda horriblemente. Tena ganas de gritarle: Quin es ese hom-

I^A

CORBATA CEIvSSTE

SI

bre que vive en tu casa ? quiero contarlo maana domingo, en el pretil de la catedral, para que Buenos Aires te conozca Ya la sombra llenaba el zagun, pero yo alcanzaba a verla plida y llena de angustia. Para qu me buscas? Vienes airado contra mi? me dijo simplemente, como si adivinase mis pensamientos
!

me

Quin vive aqui con ustedes?


latores
bles
se

Empuj

despreciara. la puerta,

y entr

al

zagun.

No bien pronunci esas palabras, advert mi error. En aquellos tiempos las delaciones eran frecuentes, y los deiba a aquella casa,

an entre quienes los utilizaban. Y yo, y de sopetn, al igual de los miseraque capitaneaba Cuitio, empezaba a gritar: "Quin
mal
vistos,

esconde aqui?"

contest; la vi morderse los labios, para dominar su ira o su dolor; se apart de m y pegndose a la pared, contest secamente

No me

Pasa y

registra

Qued embobado, mirndola. No acababa de comprender ni lo que yo dije, ni lo que ella quera decir, y ella
con irona aadi, abriendo de par en par le puerta de calle Estn all tus soldados? que pasen! Oh, Leonor! por exclam con infinita pena qu piensas eso de m? Y quise entrar, pero ella volvi a cerrarme el paso. Perdname, Leonor; no busco a nadie; no s ni lo que he dicho; he hablado, porque... A quin buscas, si no est mi padre? Estuve a punto de exhalar mi secreto de amor. No has comprendido que sufro? le hubiera dicho que tengo celos, porque te amo? Pero era tan hostil su actitud, tan desdeosa la sonrisa fugaz que ilumin su rostro, que me sent perdido, y me pareci que toda palabra de amor sera vana y ri-

"

dicula.

Me

vio vencido y

me

asest

un nuevo

golpe.

32

HUGO WAST

Qu dijistes entonces? Por qu preguntaste quines viven en esta casa, donde entras todos los das desde hace aos, como amigo de mi padre? No dijo "como amigo n?", porque en un momento se haban alejado nuestras ai|ps. Cree lo que quieras, Leonor contest desesperadamente. Lo que puede probarte que no soy ni un espa ni un desleal, es que me voy, sin preguntarte nada de lo que yo s y habra querido que t me explicaras. contest con crueldad ; ^Eso no me convence, mandars otros que hagan la pesquisa. Quin ha pasado tm minuto de confusin y de amargura tan intenso? No la odi, porque vea en m toda la culpa de aquel mal entendido, y porque en mi corazn entraba el dolor como una fuente de amor y de expiacin. Dios te perdone, Leonor le dije suavemente y me alej quebrantado, envejecido, ansiando la muerte. Anduve vagando por las calles lbregas de aquella colonial Santa Mara de Buenos Aires, que las gentes de ahora

no imaginan cmo fu. Era noche cerrada ya, y las mortecinas velas de sebo de los faroles pblicos, o los plidos quinqus de las pulperas, sealaban ms la temerosa obscuridad que nos envolva. Era grande el silencio. Un vientecito suave, con la primera frescura del otoo, haca llegar el sonido de una guitarra, que alguien tocaba en la vereda, a la puerta de su casa. Llegu hasta la calle del Restaurador, segn se denominaba, en honor de don Juan Manuel, la calle de la Biblioteca.

Era
ley,

la

ms

solitaria

siniestra,

se esperaba hallar en ella el

movimiento y

precisamente porque la vida y la


militar Cien-

que faltaba en las otras. Poco tiempo antes haban fusilado a un

fuegos, que pas disfrazado por all. Era, como dijeron, un conspirador que ya tena en su foja de servicio la sospecha de la traicin que cost la vida a Dorrego? Era, como dijo l, en su descargo, un novio en trance de visitar a su amada con esa cautela?

tA CORBATA CELESTE

sabra contestar. Me asalt su recuerdo al enfrentar sombro casern, y de veras, ansi tener un mal encuentro, que probara su error a la que me tom por espa. Di vuelta a la manzana, tropezando ac y all con algn sereno, o en las puertas de las raras pulperas con a.gn borracho afirmado al poste de la esquina. Y llegu a mi casa, cuando ya empezaban a echarme de menos. Pareces un desenterrado, me dijo mi ta, examinndome a la luz de una palmatoria. Ests enfermo?

Yo no
el

S Tu padre pregimt hace un momento por


ta.

t.

Le has

trado el

rap?

corporndome. Fu a casa de nia Leonor? No hall a nadie? No. Por qu me engaaste


la

No contest nada; me fui a mi cuarto, y me ech de boca en la cama, ganoso de llorar. Una voz dulce, me sac del desvanecimiento en que ca Nio Jos Antonio, aqu le traigo una vela. Por qu me engaaste, Benita? le pregunt, inla
S, fui.

podra explicar qu era lo que trocaba mis sentimientos. Yo, que deba guardar un profundo rencor contra aquella chinita parlanchna e intrigante, la estaba hablando con dulzura. No lo he engaado, nio Jos Antonio. De seguro que su merced no entr a todas las piezas. Entr al zagun. Bueno, en el altillo del fondo, hace tres das vive un seor. Yo lo he visto ayer, cuando fui a buscar las gallinas que la nia Leonor le mand a mi amita. Desde la huerta lo vi esconderse.

No

Has
i

soado
pena,

La muchacha me mir con


incurable

como a un enfermo

se fu.

Pero, por qu haba de mentir?


H. Wast: La
corbata

celesU

III

Pepa

la

Fedrala

Las lluvias del verano haban sido tan copiosas que la ciudad se aneg en buena parte. Los terceros hinchados por las avenidas de los campos del sur, se volcaban sobre las calles. Dios gracias que las veredas eran altsimas, y que en las esquinas, frente a las pulperas haba paso de medio ladrillo, pues de otro modo hubiera sido imposible transitar. Fu necesario poner un centinela en algunos lugares donde se formaban pantanos, tan profundos, que se dic Tal ocurra en la el caso de ahogarse algn transente. esquina de la cal'.e de la Reconquista, en frente de la plaza, y en la de Cangallo y de la Florida. No recordaban los viejos creciente mayor del Ro de la Plata sus aguas cenagosas suban cuatro varas sobre las toscas ms a'.tas delante de la fortaleza, y batan, cuando el viento era del sur, hasta los poyos de la Alameda Por cierto que en tales das, mi padre y los tres o cuatro seorones concurrentes vespertinos de aquel paseo renunciaban a l. Reducidos a dar melanclicamente algunas vueltas alrededor de la pirmide de Mayo, si sus viejas piernas se cansaban, no tenan ms recurso que volverse a sus casas o sentarse en los bancos de ladrillo del Fuerte. No era mala diversin aquella. Las rias y las chaco-

LA CORBATA CELESTE

35

tas de los soldados con chirip rojo y chaqueta azul, que jugaban y beban, bajo el puente levadizo, y la humareda apetitosa de las fritangas preparadas al aire libre, las andanzas de las mujeres avispadas y risueas, ofreciendo sus vveres en tipas de cuero o en canastas de caa, formaban un cuadro original, con el fondo imponente de la fortaleza, donde estaba la casa de gobierno, y donde el Restaurador albergaba a los personajes ilustres que visi-

taban la ciudad.

Pero mi padre y sus camaradas estaban hartos de aqueescenas, y abominaban el tufo de las empanadas fritas en sebo, o de los chorizos asados en anafes o braseritos
llas

de barro.

Con la inundacin de los suburbios la ciudad estaba bloqueada. De las quintas no llegaban verduras ni frutas y las doscientas o trescientas cabezas de ganado mayor, que los estancieros mandaban diariamente, se haban reducido a la cuarta parte, y ciertos das no lleg al matadero un solo buey. Las tropas se empantanaban y los troperos, antes de perder los animales, los volvan a su querencia, o los soltaban a campo abierto, esperando repuntarlos cuando el tiempo mejorase. Aunque era cuaresma, y el consumo de carne se reduca mucho, con la rigurosa observancia de las leyes eclesisticas, siempre necesitaba Buenos Aires algunas reses para el mercado; de modo que en el mes de mayo del ao 39, se carnearon hasta los bueyes de los aguateros.

Don Juan Manuel, sabedor de que mi padre tena una novillada en las afueras, le pidi que se mostrase buen federal, arriesgndose a introducirla. as lo hizo mi padre. Una maana en que recibi un chasque de sus troperos, me dijo: No irs hoy a la oficina; ya est conforme en ello

el

Restaurador.

Acompame

la

Convalecencia.

Hoy

re-

cibo sesenta bueyes. Ms de cuarenta se han perdido en los pantanos del arroyo de los Perros. No importa: don

Juan Manuel quedar contento. Si todos sus amigos se

36

HUGO WAST

resignaran a perder algo, la ciudad no pasara estas penurias.

Aunque mi padre era hombre de a caballo, generalmente excursionaba en una galera tirada a la cincha por
briosas muas. Pero esa vez no haba que pensar en tal comodidad, porque no habra salido a cinco cuadras de la plaza Ma-

yor.

El maestro Pancho, un albail y carpintero incorporado a nuestra servidumbre, recibi orden de ensillar dos caballos, de los que mi padre tena en un sitio ajeno a la
huerta.

El deba acompaarnos, por ser ms conocedor que nosotros del camino, pero estaba atareado con una pared que construa en los fondos, y lo suplant el negro Brumoso, criado de don Tar quino, que pasaba horas bajo los arcos de la recoba, fumando chamico o silbando extraas tonadas. Mi padre, vesta a la par de todos los buenos federales, uniformados sobre los trajes de don Juan Manuel, chaqueta y pantaln azules, chaleco punz y corbata blanca ciendo el alto cuello puntiagudo; y as mont esa maana, no con tanta agilidad como en sus buenos tiempos, pero con bastante distincin en la apostura. Mi ta Zenobia, que acababa de llegar de misa, con hbito de franciscana, por cierta promesa hecha a San Antonio, sali pretextando que el mazamorrero llamaba, pero a mi entender con ganas de vernos partir.
Estaba all, en efecto, el mazamorrero, un tambero que diariamente nos traa aquella inolvidable mazamorra con leche, postre predilecto, ofrecido entonces de puerta en puerta, como hoy el pan o la carne. Bien montados los dos, nos dijo con gentilsima sonrisa, cuando acompaados de Brumoso tombamos Pero me gusta ms la chaqueta por el medio de la calle. azul de los buenos federales, que el frac color pasa que te has puesto, Jes Antonio.
criollo

I,A

CORBATA CELESTE

37

te

lo que a ti dije yo para mi capote gusta ms es lo que va adentro de la chaqueta azul. por primera vez se me ocurri que mi amada ta tena ganas de ser mi madrastra. Pero todava no comprend la razn que la moviera a estimular mis festejos a Leonor. Ay! qu malos das haba pasado yo, huyendo de su presencia, y de su casa, y de su nombre; creyendo a ratos en la versin de Benita, cuyos ojos ardientes espiaban la casa de Matorras desde los fondos de la nuestra. Felizmente no tuve ocasin de encontrarme con Leonor ni a solas ni delante de otros. Ignoro si mi ta advirti mi estado de nimo; a lo menos call.

Bah, bah!
Y

El matadero de la Convalecencia quedaba a una legua la plaza de la Victoria, ms que mediado el camino hacia la antigua Casa de Glvez o Puente de Barracas. A diez -cuadras del centro, empezaban las quintas cercadas de tunales, o tapiadas y rodeadas de zanjones llenos de agua. Marchaba delante el negro Brumoso que conoca la profundidad de todos los baches. Mi padre le segua, y yo iba detrs revolviendo mis
de
tristezas.
les pasar a los Matorras? pregunt mi paescarbando en mis propias cavilaciones. Hace varias noches que no van a casa; los Leones tampoco. Yo respond cualquier cosa, por salir del paso. He odo algunos chismes acerca de ellos. Qu ha odo, tata? interrogu con ansiedad. Que en lo de Matorras se juntan los unitarios. Ya stos no se animan a ir a la casa de Diego Arana, porque el nido est descubierto, y van a la de nuestro amigo. Lenguas ociosas, que hablan de ms, tata. Estoy cierto de ello, Jos Antonio Pero por qu no se les v?. Ya ella?. Mi padre tosi, escudri los tunales del camino, se-

Qu

dre,

38

HUGO WAST

al con el mango de la fusta un casern medio hundido en el barro. dijo, y Cunto ladrillo perdido, Jos Antonio volvi a carraspear y concluy su frase anterior, que me tena intrigado. A ella, qu novios le dan? Yo no s de ninguno. Pero tii andas ms que yo, donde se habla de esto, y deberas saberlo As es, tata; pero nada he odo. Y qu piensas? contest rotundamente, ms Que no tiene novio, por tranquilizarme a m mismo, que por convencer a mi

. .

emocionado interlocutor. Porque visiblemente mi padre se turb al or eso. Una luz inefable ba su rostro bondadoso, y con la mano trmula me seal otro montn de ladrillos, a la izquierda de la calle. Pero qu ganas de enterrar patacones exclam Mira esa casa, y piensa lo que valdra construida en uno de tantos huecos, en el casco de la ciudad. Lo que es aqu, ni los dueos querrn habitarla. Pasarn cien aos antes de que la poblacin se extienda hasta estos andu-

rriales.

result! Haban pasado cincuenta ciudad no slo llegaba al sitio aqul, que hoy es la calle San Juan a la altura de la de Salta, sino que el mismo matadero de la Convalecencia, todava distante, era envuelto por la edificacin. Brumoso no deca palabra. De pronto lo vi sacar una pistola, que sola llevar en sus andanzas, y apuntar a un carancho posado en un arbolito a cincuenta pasos de l; sin sujetar el caballo hizo fuego y cay fulminado el pa-

Qu mal profeta
la

aos y

jarraco.

exclam mi padre alegremente, y el Buen tiro! negro se volvi a mirarnos, chispeantes los ojos y lleno de orgullo. Negro Brumoso es bueno para esto dijo. Yo pensaba en Leonor.

I,A

CORBATA CELESTE

89

Haba o no acertado al decir qne no tena novio ? Era no verdad que alguien se esconda en su casa? A medida que nos acercbamos al matadero, el terreno se alzaba, y el camino se volva ms seco, de tal modo que pudimos galopar, algo apartados para no salpicarnos de

barro.

Oase a lo lejos la gritera de los peones de mi padre, que arreaban la boyada, para encerrarla en el amplio corral de palo a pique, donde se realizara la faena de
carnear.
pasto,

Pronto divisamos, sobre la gran llanura cubierta de y franjeada de cbilcales. el remolino de la bacienda cbcara y hambrienta, acosada por jinetes que galopaban revoleando sus arreadores de largos torzales. Algunos perros corran con ellos, encarnizados en la persecucin de algn buey, escapado del rodeo. Vuelta buey viejo Era una carrera desenfrenada, oue terminaba siempre

con el triunfo del hombre sobre la res indcil, obligada a volver a juntarse con las otras. el pen que haba ido ms leios a ataiarla, regresaba al trotecito. con el cavallo sudoroso, flotante a la espalda el rojo poncho de baveta. El paraje era despoblado, pues en la vecindad del matadero reinaba un espeso olor de sangre corrompida, que atraa a los buitres y a las gaviotas. Mi padre pic espuelas, deseoso de lucir su cabal^^adura y cruz por en medio de las bestias arremolinadas a
la

Cuando
te^lriT

puerta del corral. lo alcanc hablaba con el juez del matadero, 'into Olmos, un mocetn gallardo y fanfarrn, parienalegra.
to.

Nos acoei con

que del suelo no vn a npsar. Ya le he mandado cebar unos cimarrones, y del primer novillo qne carniemos, sacaremos yn matambre para churras-

Lrsfuese.

mi

quear.

40

HUGO WAST

Buenos dientes los tuyos, Jacinto, dijo mi padre que no gustaba de aquel duro manjar. No s qu haba en el carcter o en la figura del muchacho, que nunca pude pasarlo. Era alto, fuerte, blanco de tez, ojos zarcos, y rubio como el azafrn; mi ta tenalo en grande estima. Se mora por ser admirado en su fuerza, en su hermosura montaraz, en sus chocarreras, que se le antojaban donosuras. Quizs le hubiera perdonado estas manas, de no advertir sus asiduidades con Leonor. Vesta a lo gaucho, habiendo odo que don Juan Manuel no us otra indumentaria en su juventud; y las prendas, no le caan mal todo era rico el flotante poncho de vicua, el chirip de pao rojo, sobre el calzoncillo de hilo cribado, la camisa blanca, ceida por un tirador chapeado, y la bota de potro ennoblecida por las gruesas lloronas de plata. Le sombreaba la arrogante cabeza, un chamberguito adornado por el cintillo con la implacable leyenda: "Viva la Federacin; mueran los salvajes unitarios." Yo no era bajo, pero Jacinto me superaba en un palmo
; :

y medio. Desmontamos, y l oficiosamente fu a atar los caballos en un palenque, frente a la casilla del juez. De una horqueta de la tranquera, al arrimarnos, vol un carancho. Hoy van a estar de fiesta los mozos de fraque, dijo mi primo, sealndolo con el cabo del rebenque. Me puse colorado como el chirip del mozo, y no vse aument mi simpata por l.

Alrededor de la casilla, sobre el suelo, haba varias cabezas de vaca, secas y blanqueadas, donde se sent m padre, saludando a dos o tres gauchos que hacan la tertulia del juez.

Uno de los paisanos, en cuclillas, con el sombrero taba el fuego para el mate y el churrasco. La brisa ba en su renegrida melena que le llegaba hasta los bros, y cada vez que se agachaba, asombale por el del poncho, la punta de un largo facn.

avenjuga-

homborde

LA CORBATA

CEIvESTE;

41

Todos tenan
el

igual catadura

y llevaban ostentosamente

cintillo

federal.

Cuando

se encendi la lea, se incorpor, restregndose

los ojos llorosos.

Pase el fuego, compadre, le dijo Jacinto que acababa de armar un cigarrillo en chala. El paisano, con displicencia, desenvain el facn, pinch una astilla encendida, y se la alarg al juez del mercado.

un rincn, hasta que de surgi una tropa de negras harapientas, que caan como los caranchos en las horas de carneada, a juntar las achuras. Deba de conocerlas, porque enseguida, por encima de la palizada, trabaron conversacin en su misteriosa lengua Mozambique. Llamnos la atencin ver llegar luego, en un caballo de buena estampa, a un gauchito joven, que traa en ancas a una morena de cierta edad, grandota como un rancho, arrebozada en un manto canela, y ceida la cabeza con una vincha punz. Seguala una nube de perros de todos tamaos y pelajes, y por la pinta, hambrientos de
Brumoso,
se haba apartado a
los alrededores

tiempo atrs. La gran flauta! ah r"t PrfP ^'} Tvc\r\n^ qu haba de faltar, en oliendo carne fresca Grandes risotadas acogieron a aquella mujer, marimacho fogueado en todos lo sentreveros que libraron unitarios y federales desde el ao 28 hasta el 44, y agraciada por don Juan Manuel con los galones de alfrez. Toda la hacienda estaba encerrada en el inmenso corral, y los peones se preparaban para carnear. Eran los animales corpulentos, chucaros, de grandes cuernos y ojos salvajes, y de todos los colores conocidos. Un novillito ms nervioso y arisco que los dems, rompi la lnea de jinetes, que iba estrechndolos y quiso

escapar.

ese le carnearemos primero


salto,

grit

mi primo,

montando de un

y echndose sobre el fugitivo. Lo alcanz antes de que saliera del corral, lo tom de

42

HUGO WAST

travs y lo atropello tan violentamente en el encuentro de su brioso caballo, que lo tumb. No tuvo tiempo de incorporarse el pobre animal, cuando mi primo descabalg, facn en mano y en dos tajos le cort los jarretes.

tre

Mi

padre le dijo Este, por ser de buena carnadura, ser para el Ilus-

Restaurador de las leyes. El animal saltaba en el suelo, desangrndose y mu-

giendo.

Los perros que asesaban echados a


palos, se acercaron a

la

sombra de

los

lamer

la

sangre.

Un

levsimo cendal

de polvo dorado, envolva el paisaie. Cinco minutos despus, el novillo del Restaurador estaba con las patas al aire, rasgado largo a largo por un tajo profundo y recto. Aprendan, maulas, a despenar un bicho dijo Jacinto, limpiando en la caa de la bota el rico facn, en cuva empuadura haba clavado una onza de oro; y se volvi pausadamente a la casilla. Al esparcirse el olor de la sangre del primero sacrificado, empez entre los bueyes un furibundo y desgarrador concierto de bramidos. .jQu ests haciendo ah como un pazguato? di jle ,mi primo al eauchito que viniera con Pepa la Fedrala. El increpado tan duramente, se encogi de hombros y se mordi los labios finos, donde el bigote pona una tenue sombra. Desde que haba entrado al corral, permaneca recostado al palenque, mirando trabajar a los otros. (A ver si movs las tabas, y te comeds a avudarnos! De seguro que algo han de llevarse vos y la Fedrala. El tono con que el juez del mercado hablaba no era amistoso. El gauchito baj la cabeza, desprendi el lazo de la grupa de su caballo y se junt a los otros peones. Las negras y los perros, haban invadido ef corral, y

no bien

se

empezaba a degollar un buey, corran a dispu-

tarse los bofes.

'-

hA CORBATA CEI.KSTE;

43

Un
fresco.

vaho nauseabundo y clido se difunda en el aire De la tierra hmeda se alzaba un vapor que esfu-

contornos de las cosas lejanas. haba visto de cerca a Pepa la Fedrala, personaje tan pintoresco y original, an en esos tiempos en
los

maba

Yo nunca

que abundaban los tipos curiosos. !^e me aproxim sonriendo, lo cual la haca singularme^e simptica, no obstante lo despreciable de aquel rostro-marcado por la vida aventurera y azarosa. ver, mozo, si me hace prestar un cuchillo. Su tata me ha de dar un costillarcito, no es cierto? Mi padre, que examinaba la casilla del juez, calculando probablemente las mejoras que l habra introducido en aquel cuartujo de adobes, se ajust las gafas, y se encar con la mujer.

En dnde

vives,

Pepa ?

La
vista.

conoca de tiempo atrs, pero la haba perdido de


aqu,
la

mi amigo. Por Casa de Glvez. Lejos de Te pagan tu sueldo? aviada? De ande mi amo; un ranchito de tapado con
ests
barro,

cueros,

que se ha agenciado mi hombre, es toda mi


;

ri-

queza.

Bueno tendrs el costillar de regalo, pues has perdido la costumbre de ganrtelo. Ya no hay guerras, y yo no conozco ms trabajo que el de la lanza; contest Pepa, irguindose con altivez. Aunque dicen que el salvaje unitario La valle est por darnos el gusto de echrsenos encima. respondi mi padre, con displicenNada he odo

cia.

Yo s haba odo algo de ello, das antes en casa de don Juan Manuel. Jacinto que estaba atento a la faena de la carneada, se acerc a nosotros y dijo: Se habla de que los inmundos franceses se han entendido con el pardejn Rivera, para ayudarlo al asesino Lavalle y a los salvajes unitarios. Los ojos de Pepa la Fedrala se encendieron.

44

HUGO WAST

Amalaya! exclam.
Uno
mur
haya la hembra patriota! Desenvain el facn, y pulidamente, tomndolo por la hoja se lo alarg. Tome, doa Pepa, y no lastime el cuero, que anda

Bien

de los paisanos que entre sus barbas:

acompaaban a

Jacinto,

mur-

caro.

Blandi

el

arma Pepa, y

se ech al

medio

del corral,

donde

los peones, entre ellos su gauchito, tenan

enlazado

un buey.
lo

lo cogi por la cola, y de un tirn acost en el suelo. grit Pepa, echndosele enEste es mi costillar! cima, para impedir que se alzara de nuevo, mientras lo

La forzuda mujer

amarraban.

vejiga para llevar manteca al pueblo! le sobra, un rioncito, Pepa Si Todas las negras la acosaban y ella a nadie atenda absorta en la delicada tarea de desollar el buey, salvando el cuero de todo tajo. Hasta que una que le conoca la historia, le toc su
la
! .
.

A m, a Y a m

ella

misma

lo degoll.

Pepa,

la tripa

gorda!

flaco.

Dme cabeza, "mi alfrez"! Tuya ser contest Fedrala,


la

la

con voz autorio

taria.

Yo me

haba aproximado

al

grupo,

de pronto los

gritos del juez del matadero.

yo te voy a ensear a enlazar, sotreta! Parecime airada de veras la voz, y me dirig a la casilla, a tiempo que Jacinto se encaraba con el gaucho de
la

Ahijuna!
Fedrala.

^No fu de don, ronco de rabia o de miedo. Casi me has pegado con


intento,

-r-

murmur
la

ste, plido

argolla,
el

chambn
pas cerca

gauchito, revoleando del grupo donde estaba el juez.


el

Parece que

lazo,

lA CORBATA CELESTE

46

Humillado, por su torpeza, se encresp al or el nuevo Era un mocito empacado, se alz el ala del sombrero, y con la mano a la cintura esper al otro. Pero no hizo ni un movimiento, lo aguard no ms, y Jacinto fuera de juicio, ante la gallarda con que el mancebo lo miraba, le tir un revs con que habra podido matar a un caballo. El gauchito se agach y el terrible puetazo castig el aire solamente y acto continuo lo vimos echar mano al cuchillo, mas no alcanz a sacarlo, pues Jacinto lo volte de un garrotazo en la cabeza, con su pesado talero de
insulto.

hierro.

Fu una escena vivsima. Cuando nos acercamos, el gaucho yaca en tierra, baado el rostro en sangre. Uno de los compaeros de mi primo lo tante. ^No lo has muerto, Jacinto. Mejor! respondi ste, que se haba turbado un

poco Qu

ha de ser mejor

no

te la

va a perdonar

un

otro te hallar donde pueda cobrarte la deuda. L/Os dos se miraron; los otros compaeros parecan de acuerdo con este pronstico. Una negra despavorida, grit a Pepa, le estn matando a su hombre Jacinto se estremeci. dijo a Vale ms que lo despene de una vez, media voz uno de sus compaeros; y aqul, entonces, enarbol de nuevo el talero y fu a descargarlo sobre el hombre cado. No pude tolerar crimen tan cobarde, y me ech sobre
da

Jacinto,

Quin mata a un hombre Yo! contest cnicamente,


as

le

detuve

el

brazo.

repelindome de un
la cintura.

empujn. El era muy fuerte, pero yo lo abrac por Larg un juramento, y con la mano izquierda
del cuello:

me

agarr

Si

no me

solts

te

estrangulo!

46

HUGO WAST

lo

hubiera hecho

as,

aunque mi padre clamaba y

forcejeaba, por contenerlo, de no llegar la Fedrala, blandiendo el facn que chorreaba sangre. Abran cancha conmigo se las van a ver Ante aquella furia se clare la concurrencia a nuestro alrededor. Jacinto vio un nuevo adversario, y le hizo frente. Bien deca yo, que no era capaz de matarlo cado

exclam

ella ponindose en jarras, junto al gaucho tendido en tier jra vSu imprecacin era a la vez un desafo y una splica: Jacinto vacil ante aquella sangrienta y espantable figura, y comprendi el ridculo de batirse con una mujer. Ponele unos paos de rnica, si lo quers salvar dijo despreciativamente. Esa frase alivi la horrible tensin de todos los corazones La Fedrala, gritando como una gallina, se ech sobre el cuerpo del gauchito. No ests muerto, mi alma? verdad que no ests

llorosa, me vio y me dijo con una expresin de gratitud conmovedora: Usted, nio, me lo ha salvado! Haga Dios que algn da pueda pagarle esta deuda! yo en mi pensamiento, impresionado por su fealdad y su bravura, me dije: Haga Dios que nunca nos topemos, ni en ste ni en el otro mundo, buena mujer. Mi padre se me acerc, muy emocionado y rendido por el esfuerzo. Vamos a irnos, hijo. Cuando guste, tatita. Brumoso! treme el caballo! Luego aadi en Has sido imprudente, Jos Antonio, pero voz baja: has hecho bien; has salvado la vida de un hombre. No doy ahora un medio por la vida de Jacinto,

muerto ? Alz la cara

I.A

CORBATA

CEI.15STE;

47

le

se lo coma, pues se lo ha ganado, respond yo entre dientes. Nos despedimos con alguna frialdad de nuestro pariente, que sin invitarnos se haba puesto a churrasquear, y tomamos el camino del pueblo. Delante iba Btiuoscu Mira ese "Bribn me dijo mi padre, sealndomelo. Se ha escondido un par de matambres entre las coronas y el recado. Don Tarquino tiene buenos dientes, por lo visto. No han de ser para su amo, que es la honradez

Que con su pan

hice yo, y me puse a cavilar en lo que llenaba y mis das, mientras mi padre espoleaba suavemente su caballo para hacerle alargar el soi !

misma Hum mis horas

brepaso.

IV

Una

cancin en la noche

Llegu temprano a casa del Restaurador, y lo hall solo, examinando un papel, con aire de burlona complacencia. Ocup mi sitio, y me puse a cortar unas plumas, para hacer buena letra, si Dios me ayudaba, pues tena los nervios excitados y el corazn lleno de angustia. Encarpteme este pliego me dijo, entregndomelo con aquella mano pulcra y fina, como la de una reina, que tan rudamente empu durante veinte aos las rien-

das del gobierno.


lo

Era un retazo de papel ajadsimo, que deba de habertrado alguno de sus espas de la Banda Oriental, a
el

juzgar por

encabezamiento.
estaba

Empez a pasearse, conforme lo haca cuando nervioso. De pronto se detuvo y exclam: Rivera me ha declarado la guerra De eso

habla

esa carta. Hgale una carpeta especial, y pngale este ttulo: "Locuras del pardejn Rivera". Fu a sentarse ante una mesa grande, cargada de documentos, en aparente desorden, pero bien clasificados en asistente trjole un mate, y l lo su frrea memoria. tom, y reanud el comentario sobre la guerra con el presidente uruguayo.

Un

Qu

atolondrados son mis enemigos

Sabe adonde

I,A

CORBATA CEI^ESTE

49

ha firmado Rivera la declaracin? En un baile de msdisfrazado de Moro, con guantes y careta! respond yo. Malos auspicios para una guerra, Ser una mascarada, como la de los franceses... Seguramente Luis Felipe no sabe que sus buques se estn pudriendo en el Ro de la Plata. Voy a escribirle contndoselo. Crteme unas plumas, quiero ensayar la letra; as el rey guardachanchos ver que no soy un bandido, como ha dicho Thiers en la Cmara. Le alcanc una pluma recin tajada, y con pueril satisfaccin se puso a rasguear en una plana, encantado de los perfiles de su hermosa letra espaola. No le escribi, sin embargo, por ese tiempo, al rey Luis Felipe, pues estaban en plenas hostilidades; pero lo hizo despus, cuando se firm la paz, y su carta fu un modelo de caligrafa, como que se pas das enteros ensayndose. En realidad, mi pensamiento volaba lejos de las plumas, en cuya confeccin pareca absorto. Esa maana Benita, por quien llegaba a saber algo de la vida de Leonor, me dio una noticia: En qu andar la nia Leonor que ya le he visto tres veces en lo del seor Buitrago? Qu me importa a m lo que haga la nia Leonor! contest con violencia, y los ojos de la mulata resplandecieron de alegra. De veras que es graciosa esta muchacha! pens
caras,

vindola alejarse. Por qu mi ta no encender un par de velas a San Antonio, conforme a la intencin de esta criatura, a ver si alguien se la lleva de una vez? Estaba harto de sentirme acosado por sus malicias, y ya no saba qu cara poner para demostrar a cuantos sospechaban de m, que no se me importaba un ardite de

Leonor. Sin embargo, en aquellos das afanosos yo no cavilaba


en otra cosa.

Desmenuzando en mi taza un
H. Wast: La corbata
celeste

bizcochito fabricado por


4

50

HUGO WAST
ta,

siendo verdad lo que Besignificado especial. Bien poda ser. La mulatilla serva de mandadera a ta Zenobia, y lo mejor del da se lo pasaba de casa en casa llevando mensajes y regalos a las relaciones, y atisnita

mi

me puse a considerar si me contaba, tendra algn

del Socorro, era tucumano, y solan enviarle de su provincia, miel de caa y chancacas, y mi ta que gustaba mucho de esas golosinas, mandaba

bando secretos. El seor Buitrago, cura

a su fmula con pasteles, o tomillo, para que volviera con un platito de dulce de Tucumn. Si era cierto que Benita haba encontrado all a Leonor, poda decir yo como mi ta, en casos anlogos: "mala tos le siento al gato". Extraa anomala, y cmo somos de suspicaces cuando la pasin nos ciega! Por qu no me expliqu todo recordando que don Tritn Buitrago, el viejo cura del Socorro, viva con su hermana misia Inesita Buitrago de Corrales, casada con un viejo msico de los granaderos de San Martn, y madre de un grimilln de criaturas, a quienes vestan las manos industriosas de Leonor? Pens tantas bobadas, mientras cortaba las plumas, que un color se me cambiaba en otro.

est nado y plantando rboles. usted le hace falta el aire del


lo

Anda enfermo, amigo? No, seor gobernador. Pues No conoce mi quinta de Palermo? No, seor. Bueno, todava no hecha. Estoy secando
lo hallo

Don Juan Manuel

lo advirti.

intranquilo ...

el

ba-

Un

da lo voy a llevar. campo De un tiempo atrs ^


.
'

anduviera en amores... / a m, seor gobernador estuve a punto de exclamar es que ni V. E. ni mi ta, ni la mulata Benita se preocupen de mis cosas; y

noto mustio,

como Lo que me hace

si

falta

I,A

CORBATA CEI.ESTE

51

que en cambio de lo que ustedes me dejen de mirar, me mire un poco Leonor. Oh, Leonor! La campanita de San Juan tard mil aos ese da en marcar el minuto de mi liberacin, Tome un te de hojas de naranjo! me dijo don Juan Manuel cuando me desped y acustese; anda por darle un trancazo. Estaba resuelto a ver esa tarde a Leonor, y a pedirle misericordia. Ira a su casa, llamara a su puerta, y cuando ella saliera, me encontrara arrodillado sobre su umbral, con la humildad de un penitente del tiempo de Teodosio el Grande. Corra por la calle, lleno de amante impaciencia, pero al aproximarme a la "Botica de los Leones", se me calmaron los mpetus, y cuando enfrent la puerta de Leonor pas de largo Qu poda decirle, para ser bien acogido, y no apa-

recer

como un espa?

medida que me alejaba de la casa de Matorras, renaca mi resolucin de volverme y entrar. Di vuelta a la manzana, y me acerqu, pero misia Mariquita Len,

me

qu andas tan perdido, hijito? Hace mil aos que no te se ve; y si no fuera que noche de por medio vamos a la tertulia de Zenobita, podramos creer que el gringo Atkinson te ha llevado en su ballenera a Montevideo, con los unitarios que emigran, no diga eso exQu mal pensaba, seora clam temeroso de que su charla me pusiera en un com-

Por

sali al encuentro.

promiso,

Atkinson ...
lo
lo

Yo digo a hijo mo, porque verdad. No nombre, por Dios; mire que pierde. venir varias No nombrar; pero ya he veces a de Matorras Cmo anima a hablarme de en plena
te lo
t,

es la

lo

lo

visto

lo

se

esto

calle,

cuando las paredes oyen? Suavemente la sumerg en

el

antro de su botica.

52

HUGO

WA^ST

Me mir con fijeza, desconfiando de mi federalismo, y fu a repetirme algn chisme peligroso, cuando yo, que columbr en la trastienda la rechoncha figura de don Po Len, ech a correr calle arriba, abandonando la idea
de hablar con Leonor. Las palabras de misia Mariquita acerca de las entrevistas de Atkinson con Matorras, me haban alar-

mado Empuj
.

la

puerta de mi casa, y sombrero en mano,

entr en el comedor, que cuadraba el gran patio, y donde ya estaba sentado a la mesa mi padre. Tarde vienes, Jos Antonio. contest yo atndoLa misia Mariquita Len, les va a dar algn disgusto me al cuello la servilleta

'

a los Matorras. Qu ocurre? Me ha detenido para contarme a gritos que ha visto al seor Atkinson entrar en casa de don Jernimo. ^Y eso qu tiene? Ella dice que en la ballenera de Atkinson se estn escapando los unitarios. Mi padre hizo un gesto de aburrimiento, y se puso a golpear el vaso con el lomo del cuchillo. Poltica, poltica Por qu las mujeres se metern en poltica? No es mejor que atendamos nosotros nuestros negocios, mientras don Juan Manuel atiende, como l sabe, los de la patria? qu nos importa a nosotros que los unitarios, que los federales, que los franceses, que Rivera, que Oribe, que Lavalle, que Mandeville, que, que, que ? Ta Zenobia lleg a tiempo de cortar la letana de mi padre Estaba el horno fro dijo, depositando en un extremo de la mesa una bandeja de pasteles. Detrs de ella vena la mulata con otra charola ms grande, tambin de pasteles, calientitos, dorados, con las

cuatro alitas abiertas, de azcar.

como

leones asirlos, y salpicados

IvA

CORBATA CELESTE

53

vestidos caseros, un delantal inmaculado ceido a robusta cintura, recogidas las mangas en forma que se apreciaban los oyuelos de los codos, y envuelta la cabeza con un rico pauelo de espumilla, animada la tez y los ojos chispeantes, como las hornillas del fogn, mi ta estaba para pintarla. exclam mi padre, tirndole un Bravo, Zenobia pellizcn al brazo. Le mandaremos una fuente al obispo Medrano, para que nos diga de qu convento son, repiti ruborizada mi ta, El horno estaba fro; pasndose la yema de los dedos por donde casi la pellizc mi padre. No me han salido muy bien. Le mandaremos tambin al cannigo Buitrago.

Con

la

al ttulo.

Ya cannigo? pero No Pocas ganas que


es
es,

hija;

ser,

y
!

es

bueno acostumbrarlo
dije yo, fastidiado, re-

le tiene

cordando lo que me contara Benita. Hasta el barbero cuando va a su casa le llama "el seor cannigo". Mi padre me mir severamente, porque el seor Buitrago era uno de los dos o tres camaradas, con que sala cada tarde a desentumecerse en el paseo de la Alameda. Ha sido tu maestro de latn, Jos Antonio; no est bien que le pierdas el respeto. La mulatilla, que estaba con los brazos cruzados sobre el pecho, en frente de nosotros, atenta a la conversacin y pronta a meter su cuchara, con aquella inverosmil confianza de las criadas de la poca, aprovech la circunstancia y dijo Ayer, cuando , fui con el mandado de su merced, estaba la nia Leonor en lo del seor cura. Van con frecuencia, observ mi padre, pinchando un pastel de la bandeja, y delicadamente se puso a partirle la pancita, rellena -de brosa con pasas y aceitunas. Conversaba medio en secreto con el seor don Santiago, agreg la muchacha. Don Santiago Corrales, era el marido de Inesita

Buitrago.

54

iirCo

WAST

Mi ta arrug la frente. De una cuchillada feroz, mi padre despanzurr el pastel, y lo alej con el plato, se acomod las gafas, y niir con fijeza a la joven. Habrse visto bachillera igual qu has querido decir con eso? Los pobres pasteles pagaron la nerviosidad, provocada por las palabras de la mulata. Uno qued hecho picadillo bajo el tenedor de mi ta; otro fu abollado por

el

es

...Como dicen que seor Santiago contest taimada y graciosa unitario Dios bendiga, lengua de trapo!exclam
si

mo.

el

es

o no

...
te

la

criatura.

mi pa-

dre.

rindose, como si se le hubiera quitado una preocupacin, se puso a engullir el despanzurrado pastel. Mi ta le clav los ojos extraada del inters que l manifestaba. Una sirvienta, iba y vena con otros platos humean-

y copiosos. En oyendo el nombre de Leonor en boca de Benita, yo me pona inquieto a mi pesar. Sin ganas de seguir comiendo, me levant, y fui a sentarme en el sof de crines, que guarneca un rincn de la pieza. dijo mi padre, repro^En la mesa, como en misa,
tes

bando mi irreverencia.

Me duele No vas a comer ms? No, mi voy a esperar


la cabeza, tata.

ta;

el

caldo; tomar una ta-

za,
la

y saldr a dar una

vuelta.

esos tiempos el caldo servase, no al principio de comida, como ahora, sino al final, y el que nos haca mama Felisa, nuestra cocinera, era para resucitar muertos.

En

tom, pues, una taza de caldo con una yemita, que bati amorosamente, y esper a que rezaran los padrenuestros por las almas de Dorrego y de Quiroga, para pedir la bendicin y marcharme. No te olvides de pasar por lo de don Manuel Masculino, a ver si me ha acabado la tabaquera; me en-

Me

mi

ta

I.A

COPvBATi. CEIvESTE

5o

aunque por la comend mi padre; ms largo que la obra de la catedral.

el

pinta eso va a ser

si

pasas por

dmele a Inesita aunque no estn


nios.
.

Socorro, me grit mi ta, voy a mandar unos pasteles que que muy buenos, son para que los coman los
le
;

Era la hora sagrada de la siesta. Ni chicos ni grandes andaban por la calle, los grandes porque dorman y los chicos, porque sus padres los encerraban, para librarlos de riesgos y de travesuras. En la desolada plaza, se vea uno que otro negro conductor de viandas, que al volver a su casa, se entretena huroneando las bandolas. La tienda de mi padre estaba abierta; desde mi casa veanse los percales que desbordaban, clavados sobre las paredes a uno y otro lado de la entrada, al alcance de las parroquianas, que podan juzgarlos al pasar. Como quedaba debajo de los arcos de la recoba, don Tarquino se atreva a exponer sus mejores telas, lo cual les era imposible imitar a otros tenderos, cuyas casas no tenan abrigo contra el sol y la lluvia y el polvo.

Almorzando temprano, a esa hora el portugus haba descabezado ya su siesta y en la trastienda jugaba a la malilla con dos o tres peninsulares, que acudan all a matar el tiempo y a hablar de su comercio. La verdad es que entonces las gentes se inmiscuan menos en poltica, y trataban ms de sus negocios que de los del estado. lo sumo, el bloqueo de los franceses, que restringa la importacin de mercancas europeas, serva de tema frecuente a las conversaciones de mesa redonda en el caf de Catalanes, o en el de Mallcos, lugares de reunin muy concurridos. Don Tarquino sali al advertir mi presencia, antes que sele un ardite de las cosas del gobierno, aunque ms tarde supe que con la apariencia nos engaaba. Ostentaba sobre la escasa barriga un llamativo chaleco rojo, y tenasele por un buen partidario de don Juan Manuel.

56

HUGO WAST

Bru ir, me fu a la tienda. mostrador: ni an dormido per da su aire servil y taimado, que lo asemejaba a su seor y se espabil al sentir mis pasos. me dij( Amito Fonseca juega con los amigos, levantando la tapa del mostrador para que pasara. Don Tarquino sali al advertir mi presencia, antes qu( yo pudiera distinguir nada en aquella penumbra, apena; diluida por la claridad que renda un traguluz abierto ei

No

sabiendo yo a dnde
el

moso roncaba sobre

el tejado.

El obsequioso portugus se restregaba las manos, co si le regocijara el verme. Cmo est mi seor don Bernab? y mi seo rita doa Zenobia? y su merced, seor don Jos Anto nio? Don Tarquino, con botas charoladas, sombrero de fel pa y rauda capa, como asista a nuestras tertulias, en

mo

casi

un personaje.
del

sin medias porque el armatoste salvaba las apariencias, de medio cuerpo pan abajo, trascenda a abandono y a avaricia. Y en qu podemos servirlo, mi seor don Jos Antonio ? Haba yo tomado asiento entre los amigos, y maqul nalmente me puse a barajar los naipes. La verdad es, seor don Tarquino, que en nada. le contest amablemente y l, atrado por mis modales se ubic a mi lado y se dispuso a escuchar. Pero qu haba ido a hacer yo a esa cueva lbrega donde todo me era repulsivo, desde las horrendas zapatillas del portugus hasta los ronquidos de Brumoso, sir contar el olor a tripe de Bruselas, que la anegaba, ni las figuras de los contertulios, ansiosos, aguardando que el manantial de mis palabras refrescara la agotada con-

Pero detrs

mostrador, en zapatillas,

y hasta

sin pantalones, en los das clidos,

versacin

Atolondrado, sin rumbo, como un cohete, haba salido de mi casa, sintiendo la necesidad de aclarar lo que

1,A

CORBATA CEI^ESTE

,57

ocurra

en

la

familia

de Matorras, y sin saber dnde

hallara las noticias.

Ciertamente que no sera


noticias de Leonor,
terio.

all, adonde me daran las que necesitaba para aclarar el mis-

no es vicio de todos dije fingiendo una que acompaaron mis tres oyentes, a esta hora me aburro en casa; y me he venido a acompaarsiesta

La

sonrisa,
los.

me met las manos en el bolsicon ganas de no haber dicho nada y de huir cuanto antes de all, cuando uno de los camaradas de don Tarquino, un tal don Jos Alaguer, pulpero cataln, de la plazoleta, me solt una pregunta llena de miel. Y cundo es el casorio, mi seor don Jos AnDada mi
y
explicacin,
llo,

me qued

tonio

El
?

Don Tarquino
que

casorio de quin? el de don Tarquino? gui el ojo, hizo vaya, vaya!,

y dej

Toda la ciudad est llena de la noticia del casamiento del seor don Jos Antonio... Con quin ? pregunt sobresaltado. Con la hija del Ilustre Restaurador de las Leyes el Excmo. seor Gobernador ... Pues se llena con poco la ciudad murmur el otro Eso cuentan en todas partes, compaero de don Tarquino, mirndome con tanto cario que alguien lo hubiera tomado por mi padre. As son las tonteras que se cuentan! La seEsta no lo parece. Porque vamos a ver. orita doa Ma nueHta Ortiz de Rozas^ Seor don~Jos, no mente a esa hermosa nia, en

los otros se rieran.

cosa tan Por No

insustancial

qu no haba de ser cierto lo que todos dicen? se necesita ms razn que la de no serlo, contest amoscado, y los tres compadres se callaron, temiendo haberme desagradado con su charla.

58

HUGO WAST

yo

me

aquello que, desde


las tertulias.

puse a pensar por qu no poda ser cierto algn tiempo vena susurrndose en

Manuelita Rozas era entonces una gallarda moza, a la que no le faltaban cortejantes, ya por la atraccin de su persona gentilsima, ya por su situacin de hija de don Juan Manuel. Ella pareca inaccesible a todo homenaje, y enteramente consagrada al cuidado de su "tatita" lo que no dej de acarrearle disgustos. Decase que aos atrs, Rivera Indarte se enamor de ella, y en versos que hoy me parecen muy malos, pero que haca tolerables la ingenuidad de los tiempos, cant su belleza, como cant tambin las glorias militares de
;

su padre.

nia no simpatizara con aquel hombreque la persegua con sus lnguidos ojos azules, o que no le hubiera llegado la hora de amar, las declaraciones de Rivera Indarte se estrellaron en la indiferencia de Manuelita y su fervoroso cantor se hizo el ms sangriento e implacable propagandista de la guerra santa contra don Juan Manuel. Por mi parte, si valoraba perfectamente las prendas de Manuelita Rozas, me habra guardado muy bien de dejarme impresionar por ellas, aunque no tuviera la defensa de otro gran amor. Cuan difcil se volvera mi situacin en casa del Restaurador, si yo incurra en galanteos a su hija! Pero en mi estado de espritu, esa tarde no me pareci tan desatinada la aventura, y record mil pruebas de la amistad de Manuelita Rozas, en las cuales poda fundar una esperanza. En fin de cuentas, si lo que todo el mundo vea o crea ver, no era una locura, por qu no hacer que fuera

Fuese que

la

cillo

plido, concentrado de pasin,

verdad ?
Sal
las
sillas

de
la

calles

la tienda de don Tarquino a la hora en que empezaban a animarse y los tenderos a sacar

vereda de

la

sombra.

Me

acord del encargo de

LA CORBATA CEI^ESTE
mi padre, y
retrato

59

fui a ver cmo andaba la tabaquera con Restaurador. Senta mi corazn aliviado y me habra echado a correr, como un pilludo de no temer encontrarme con alguno de nuestros graves amigos. Experimentaba la alegra de un da de asueto. Con slo haber pensado en que poda amar a otra persona que a Leonor, parecame liberado para siempre de ese dulce tormento. Como si en un minuto pudiera cambiarse el destino! Pas a media cuadra de la casa de Matorras, y ni siquiera la mir. Don Manuel Masculino, era un viejecito en quien el ms lerdo habra adivinado a un artista. Por ejemplo, no conoca bien el valor de los billetes* que cada seis meses vomitaban las prensas de don Juan Manuel; y eso que hasta a Micaela, vendedora de alfajores y boUitos en un zagun de la calle de la Victoria, saba decir cunTambin tos pesos de papel hacan un cuatro boliviano. ignoraba el valor del tiempo; cliente que llegaba, era mosca en nido de araa; en cuanto se mova, don Manuel Masculino dejaba sobre su mesita el buril o el martillito y le tenda los brazos Qu! Se est por ir ya? pero hombre! no ha visto lo mejor. Tengo all en esa cmoda un costurerito que me ha encargado la seora doa Josefita Ezcuel

me

del

rra.

si no bastaba el anuncio para detener al oyente, se levantaba con vivacidad ratonil, abra la cmoda y sacaba el costurero que estaba labrando para la cuada del Restaurador. luego anunciaba algo superior. Abajo de aquella cmoda, envuelto en unos papeles de seda, tengo un peinetn, casi terminado, para mi seora doa Aniceta Villarino de Lagos. Pero qu peitietn! Media vara de alto, de carey finsimo, con el re-

trato de

don Juan Manuel y un


l

letrero

que dice Fedepensaba yo en

racin.

Mientras

exhiba

tales

maravillas,

60

HUGO WAST

cmo

luciran los magnficos peinetones sobre las trenzas rubias de Leonor, peinadas en aquel estilo delicioso que la juventud alegre de la Revolucin Francesa lla-

"peinado de

la guillotina".

Los tiempos, decan algunos, empezaban a asemejarse, y al orlo yo, no dejaba de estremecerme considerando la tierna blancura de aquel cuello, como aderezado
para la cuchilla. Tena resuelto no acordarme de la gentil hija de Matorras, y empezaba ya a faltar a mi resolucin. le dije me No me muestre ms peinetones inspiran malos pensamientos. El seor Masculino me mir sorprendido, guard sus tesoros, y me dio f^alabra de concluir la caja de rap, no

bien tuviera un tiempito.

El

retrato
las

del

Restaurador ya est; no
el

me
ir

faltan

ms que

cuatro rositas de oro que han de

en

las

esquinas, las dos charnelitas y

resorte del cierre.

luego pulirla. Supe en casa que Ins Buitrago y doa Marica Len y alguna otra vieja, por su estilo, haban anunciado visita para esa noche. Huyendo de ellas, y ms que todo temiendo que llegaran Matorras y su hija, me fui al caf de Mallcos, en frente del Colegio, donde se reunan muchos jvenes,

de mi

clase.

estaban tenebrosas, y transitables slo por sobre las que agonizaban a largos trechos las velitas de sebo de los faroles. Pero el tiempo era esplndido. Ya hacia el este se dilua la noche, en el resplandor de la luna llena, cuyo disco de oro no tardara en refulgir sobre el lomo oscuro del gran ro. Como no haba merendado, me aproxim al puesto de a Micaela en un zagun de la calle de la Victoria, y le compr dos reales de tortas calientes. En ms de una ocasin aquella mulata coja me haba
calles
las altas veredas,

Las

LA CORBATA CELESTE

61

servido de Mercurio para hacer llegar a Leonor algn mensaje intencionado. Y de ah, nio Jos Antonio? no hay novedades

por

Ust

la calle del

sabr,

Potos? a Micaela.

Hace aos que no paso por

esa calle.

Jess, qu embustero! Bien dicen que con las glo-

rias se

pierden las memorias. la entiendo... ahora hay ojos que lo miran de ms alto... sali aquello, pens yo, sorprendido de que se hablara tanto de mis presuntos festejos a Manuelita Rozas. Por los gustos se venden los mantones, dijo la mulata meneando la cabeza, como si desaprobara el cambio que presuma en mis inclinaciones amorosas.

No Como Ya

La

luz

vacilante

del

farolito

descataba cmicamente su rostro. rer, lo que pareci enfadarla.

que alumbraba la mesa La mir y me ech a

Pues

yo

me qued

con

las

que en su casa se visten

de celeste!

Era un desafo de esclava de unitarios, que traba mis opiniones de federal.

me

enros-

exclam, por sondear el conocimiento que Bah pudiera tener de lo que ocurra en casa de Matorras: Quin ha visto a Leonor con trajes celestes?
!

Yo!
Si

debera decirlo, a Micaela. un espa de don Juan Manuel, aunque ande noviando con su hija, se le pueden contar las
as,

fuera no Como ust no


Sent

es

cosas. jer por la confianza

Yo saba que los Matorras son unitarios, pero no me imaginaba tanta imprudencia en Leonor. Por qu contrariar as las rdenes del Restaurador? Vaya! por qu l ha dado en la flor de mandar

un profundo agradecimiento hacia que en m tena.

la

buena mu-

62

HUGO VVAST

desatinos ? No ha de ser duea una de vestirse con los trapos que quiera, o que tenga? Asi es, a Micaela. Est buena ust para acompale contest riendo. arla a Pepa la Fedrala, Me mir con desdn y escupi. Sac un cigarro de tabaco negro, abri el farolito, encendi, y se puso a fumar, silenciosa y hosca. Luego me dijo, mirndome intensamente: No se imagine, nio Jos Antonio, que lo han de querer ms en la calle del Colegio que en la del Potos. Me turb aquel dicho. En mis relaciones con Leonor, tan antiguas y cordiales, no haba mediado nunca una declaracin franca. Yo crea entenderla y hacerme entender sin palabras, que se me antojaban vulgares y rudas. Pero en esos das me acongoj el pensamiento de que hubiera valido ms una frase corta y simple, que aquellos imaginarios coloquios. Quedbame el consuelo de pensar que Leonor no siendo ms lerda que otros, tal vez habra penetrado

mi

secreto.

bien abr la puerta del Caf de Mallcos, a cuya entrada arda un reverbero, me chistaron de diversos puntos del saln, que bulla como un colmenar. Aqu, Jos Antonio! Quien hablaba levantndose de entre un grupo, era Pedro Rodrguez, compaero mo en la secretara del Restaurador. Un mozo gallego, en chancletas y mangas de camisa, con un estropajo indecente refregaba el marmol de una mesita, donde mi amigo con otros camaradas se dispona a echar una partida al truco. Sentme con ellos, y ped

No

un

candeal.
la

Saqu mis

tortas

calientes

las

amonton

sobre

les dije, he merendado, y tengo hambre. Pero qu haba de sentir eso, cuando en mi alma re/naca la amortiguada ilusin! Tienes ms cara de enamorado que de hambriento
i

No

mesa.

I,A

CORBATA CEI^ESTE

QS

respondi otro

de los amigos, Antonino Reyes, militar y empleado tambin del gobierno. Se cambiaron una guiada, y antes de que yo me hiciera cargo de su observacin, dijo Rodrguez: Qu te parece la noche para una serenata? De lo menos oportuna: las calles son barriales. Y eso puede estorbarnos? sabes que don Francisco Munilla nos presta su piano? Munilla era el dueo del caf, excelente pianista, dueo de un rico Stoddart de cola. Pero a quin se le ocurre dar una serenata con piano? A nosotros! gritaron los tres o cuatro camaradas que rodeaban la mesa. Tenemos dos guitarras, una vihuela y tu voz de baNo has repasado tu parte del Don Juan? rtono. quin recorre la ciudad con un Es un disparate

piano Nosotros Con como estn? Vaya! Nos acompaarn


i ! j

las cales

los tres gallegos del caf,

que son forzudos, y saldremos a la media noche. Don Francisco Munilla se nos aproxim en ese ins-

Yo presto piano hablndonos pero ustedes me cuentan una No ser un secreto de estado? pregunt mente Reyes. Ustedes dirn Es verdad que maana
les
el

tante.

dijo

al odo,

noticia

jovial-

llega el ge-

neral
la

Paz? Nos quedamos calados. Sabamos que el vencedor de Tablada y de Oncativo, el ms reputado de los milipor
el

tares unitarios, haba sido puesto, en libertad

Res-

taurador, pues das antes uno de nosotros copi la nota dirigida al jefe de la crcel de Lujan, donde estaba el ilustre prisionero. Pero no nos pareci prudente divul
garlo.

Si

no

lo

niegan, es verdad.

64

HUGO WAST

Piense Me han
tendr
la

que le parezca, don Francisco. dicho que no viene enteramente libre: que ciudad por crcel.
lo

As era en efecto, y tampoco lo negamos. Antonino Reyes aprovech la ocasin para hacer una pregunta que poda tener su importancia poltica. Usted que anda bien con tirios y troyanos, debe de saber lo que voy a preguntarle. Munilla, en efecto, guardaba con nosotros y nuestros enemigos una neutralidad benvola, aunque generalmente se le supona ms unitario que federal. Es verdad que del sur de la provincia han mandado a la Banda Oriental un mensajero a entrevistarse con

Lavalle ?

manos. Pero

en Buenos Aires, esperando una ballenera para cruzar el ro. Y hasta se le nombra: Marcelino Martnez Castro. Yo no saba nada; me qued sorprendido, y me asalt una aguda sospecha. Munilla movi la cabeza. Si lo supiera... quizs no lo dira; pero no s nasi

Lo

ignoro!

exclam don Francisco, alzando

las
[

est ya

Y
El

da, nada.

se alej de nosotros, preocupado. recinto estaba lleno de gente, y los

mozos y an

patrn, no se daban tiempo de echar un parrafito en cada mesa, porque de todos lados se les llamaba, a gritos; quien peda un candeal, quien un chocolate o un caf, quien un cigarro hamburgus o un medio de tabaco de Virginia o una baraja. De la pieza vecina nos llegaba el ruido de los tacazos y de las bolas del billar. Nosotros jugbamos partidas tras partidas, esperando la hora propicia para las serenatas, que era el filo de la media noche. Queramos salir cuando la ciudad estuviera dormida, para no tropezar con algn grupo de seoras, demoel

LA CORBATA CELESTA

65

la luz del farolillo del esclavo radas en alguna tertulia. o del sirviente, que les alumbraba el camino de sus casas, podran reconocernos. Todava hay luz en el puesto de a Micaela, dijo Rodrguez, que se asom a la esquina. respondi Munilla. Esa es la ltima en apagarse, Cuando la mulata se va con sus trebejos, no hay cuidado de encontrar a nadie. Una hora despus, veinte mozos nos echamos a la calle y el pesado Stoddart nos pareca ligero como una

guitarra.

Aunque no temamos embarrarnos hasta la rodilla, agradecimos cordialmente la ayuda que nos prest la luna esplendorosa en la romntica hazaa. La primera serenata, dijo Munilla envolvindose en su capa, ha de ser para la hija del Restaurador. Tal indicacin en labios de un hombre cuya capa estaba forrada de terciopelo azul claro, colores excecrados por los buenos federales, me pareci hecha de acuerdo con los compaeros, que me miraban maliciosamente. No me desagrad lo intencionado de sus palabras. Senta de nuevo la tentacin de enamorarme de Manuelita, por libertarme de Leonor. Oyendo mencionar a Martnez Castro, se me ocurri que poda ser el hombre, que segn Benita, se econda en su casa. Y creyndolo as, me abrasaba la duda: es una intriga poltica? es una aventura de amor? apunt Y ha de ser Jos Antonio el que cante, Reyes. Tena yo una hermosa voz de bartono, y como en aquellos tiempos, ms que en los actuales, estaba difundido el gusto por la buena msica, cantaba muy bien algunos trozos del Don Juan de Mozart. La casa de don Juan Manuel, en la calle del Colegio, apareca siniestra y sombra, an bajo la ola de plata que cubra la dormida ciudad. Todos los faroles estaban apagados. Un centinela que cabeceaba afirmado contra un can de bronce clavado

H. Wast: La

corbata

celeste

66

HUGO WAST
la

en

esquina, se enderez lleno de estupor, ante aqueextraordinaria procesin de gente que llevaba al parecer un cadver gigantesco, rondeado de guitarras. Alto ah quin vive! exclam preparando la tercerola
lla
!
i

La Qupatria gente? Qu gente quiere que amigo! contest riendo Antonino Reyes gente de paz, buenos federaque andamos dando serenatas. Y ese cajn? Es un piano. Y primera cancin va a para nia Ma Ah eso me gusta
sea,
le
les,

la

ser

la

nuelita.

Pusimos

el

piano en

lo

ms parejo de

la

calle;

tom

asiento Munilla, preludi alguno sacordes, y en la noche dulcsima, llena de los vagos perfumes de los jardines otoales, se difundi la serenata inmortal.

Yo ataqu briosamente mi papel; sin duda puse en la voz un poco de lo que me desbordaba en el alma, an contra mi voluntad. No s si cant para Manuelita o para Leonor pero s que mis compaeros me miraban sorprendidos, y que Munilla y los dems acompaantes vibraban con mi propia emocin. Una, dos, luego tres, y ms ventanas se fueron abriendo en las casas del barrio, y se oyeron risas y cuchicheos detrs de las celosas. De pronto, arriba de nuestras cabezas, en el balcn de Manuelita, se abri una ltima ventana, y sentimos que un piano acompaaba al nuestro, y al callarnos para escucharlo, una voz pursima de mujer repiti la primera estrofa.
;

Deh, vieni alia finestra o mi tesoro; Deh, vieni a consolare il pianto mi. Se neghi a me di dar qualche ristoro Devanti agli occhi tuoi morir vogl'io.

LA CORBATA CEI^ESTE

76

Despus se cerr la ventana, y nunca supimos si la diva fu Manuelita o alguna de las nias que generalmente la acompaaban en su casern, lbrego y triste desde la muerte de su "mamita", doa Encarnacin Ezcurra.

V
Espa del Restaurador

En Yo

la

balconada de Riglos,
la

sobre

la

plaza, a breve

trecho de

catedral,
la

vi

el

domingo a Manuelita des-

pus de

la

misa de

una.

antes haba ido a la del alba en San Ignacio, ansioso de ver a Leonor, que prefera esas horas, bien fuera por devocin, o bien por que no se comparasen sus tocados sencillos, con los atavos lujosos de otras nias. en balde aguc la mirada para descubrirla en el grupo de mujeres que oan aquella misa temprana, cabeceando todava en el templo, alumbrado apenas por

y por la dudosa luz del amanecer. Volv a mi casa renegando de ella y de m, sobre todo de m, que no sabia anclarme en una resolucin definitiva, pues un minuto despus de resolver enamorarme de la dulce y amable Manuelita, ya estaba cultivando la secreta ilusin de conquistar a la otra. Me fui a la catedral, a la hora en que daba cita la sociedad elegante, especialmente las muchachas que iban a alabar a Dios, y de paso a exhibirse en el ancho peristilo lleno de mozos paquetes.
los cirios del altar

Me pareci reconocer a la hija de don Juan Manuel en una elegantsima devota, que estaba junto al comulgatorio. Tena un soberbio peinetn, cubierto por una

r.A

CORBATA CEI^ESTE

69

gasa negra en que jugueteaban las ligeras corrientes de aire de los ventanales, lo cual impeda verle la cara, agachada sobre su libro de oraciones. Oy la misa arrodillada sobre el "chuse" con flecos, que, tendi a sus pies

una

estilo

y que le serva tambin para sentarse, al morisco. Algunos de mis compaeros debi de observar la frecuencia con que yo me distraa del santo sacrificio, por contemplar aquella figur.^ Bravo, Jos Antonio! ya me han dicho que te casirvienta,

sas

sonre, sin contestar, y para no escandalizar a los devotos con mis distracciones, busqu manera de abandonar el templo. En el peristilo haba ya muchos hombres esperando la salida de la concurrencia. Manuelita Rozas no slo tena la donosura de sus veinte aos y toda la gracia de las porteas de estirpe, sino el prestigio de concentrar en su persona, la esperanza de los federales. El peligro de que don Juan Manuel, blanco de tantos odios, pudiera desaparecer dejando inconclusa su obra, se aminoraba con la idea de que su hija, despus de l, empuara la vara del gobierno con mano tan firme como la suya. Insensiblemente nuestros sentimientos republicanos iban deformndose, al punto de que llegbamos a pensar en las conveniencias de establecer la dinasta de Rozas. Todava callbamos, por instintivo pudor, pero cuando, dos aos ms tarde enviaron al Restaurador aquella mquina infernal, de la que salv por un azar increble, la idea haba hecho tanto camino, que algunos personajes de autoridad, le consultaron sobre el caso. Don Juan Manuel, con toda frescura, contest que "la. nia se hallaba impuesta de los asuntos del gobierno", y no encontr desatinados a sus amigos. Todos, pues, miraban en Manuelita la heredera, si no del trono, a lo menos del poder; y yo, pobre diablo, a

Me

70

HUGO WAST

quien los cuchicheos de la poblacin, presentaban como su novio, poda pavonearme con los honores de futuro
prncipe consorte.

Mas debo hacerme justicia. Nunca vi en ella ms que una joven agraciadsima, sin la belleza delicada y sorprendente de su padre, pero con una elegancia humana, y un prodigioso don de gentes, que la haca reina en los
salones

Entre tanta gente, y con los monumentales tocados de aquel tiempo de miriaques y peinetones, y vistiendo de negro todas las damas, conforme a los ritos sociales, no advert en qu momento sali Manuelita de la catedral, ms de pronto alcanc a divisarla en el balcn de la casa de don Miguel de Riglos, junto con otras nias. Se sonri al saludarme, y yo me imagin que recordaba la serenata de Don Giovanni; ms nada en su sonrisa ni en su gesto, me permiti creer que ella me sinti cantar ante su puerta cerrada, y me dio la respuesta:
"Deh, vieni

alia finestra,

o mi tesoro!"

Pobre de m Esa siesta, mientras en mi casa dorman todos, yo hecho un duende recorra los corredores
sonoros como claustros. Me iba ganando de nuevo la tentacifl de volver a lo de Matorras, para saber qu pensaban de mi ausencia, qu pensaba ella sobre todo, que se guardaba de m, como de un espa. Mi ta Zenobia no me hablaba ya de su proyecto, mas no pareca haberlo olvidado, pues sorprend en sus ojos un fulgor de inteligencia y de malicia. En cambio sospechaba que deba ocultarme de mi pauna voz interior me adverta que en mi propia dre. casa, alguien ms conspirara contra mis ilusiones. La tarde era ventosa y fra. Cuando el rumor de mis pasos no cubra los otros vagos ruidos de la ciudad adormecida, senta zumbar el

viento y chirriar las veletas de las torres.

LA CORBATA CELESTE;

71

Siempre ese ruido inacabable y agrio y el sonido de la campanita de San Juan, han sido, por no s qu misteriosas evocaciones, fuente de melancolas para m. En la plaza desierta, bajo el sol de otoo, el viento alzaba columnas de polvo dorado, que se retorcan y desmenuzaban alrededor de la pirmide de Mayo. El reloj del Cabildo dio las cuatro. O los pasos ligeros de Benita, que cruzaba el corredor, y me pareci sentir su mirada escrutadora y ardiente.

Deb llamarla, y decirle: Qu te hice para que as turbaras mi corazn con tu malicia? Por qu me engaaste? Pero aquella voz que me prevena en secreto, pareca mi congoja y mis decirme: "No te ha engaado!" dudas crecan. Huyendo de su presencia me fui al segundo patio, separado por una tapia, en la cual se apoyaba nuestra cocina, de media agua, con su chimenea de ladrillos, empenachada de humo. Mama Felisa, la madre de Benita, estaba sentada junto a la puerta, fumando, con los ojos semicerrados.

aguardando a mis ahijados. Aquella mulata cuarentona, y de buen aspecto, criada en la casa, era como un miembro de la familia. Yo la llamaba "mama Felisa", y hasta le peda la bendicin, besando sus dedos amorcillados, cuando de nio, ella me acostaba, y me adormeca, con sus inolvidables cuentos de nimas en pena. Algunos amoros misteriosos, ya olvidados, no la haban hecho desmerecer en la confianza de mi ta, ni la haban desmontado del orgullo de ser duea y seora del segundo patio y de la huerta. All reinaba, y en los das de fiesta, cuando iban loa ahijados de mi padre y de mi ta, a jugar a las cuatro esquinas o a la gallina ciega, mama Felisa vigilaba neshijo!

Qu hace, mama Estoy viviendo,

Felisa?

t -

HUGO WAST
y nos hartaba de

tros juegos, curaba nuestros chichones

bizcochitos y de dulces. Por su posicin mi padre y mi ta eran muy solicitados como padrinos, y asi se fueron llenando de ahijados de todos colores, pues lo mismo apadrinaban a las rubias espigas de los O'Gorman y Atkinson, que a los mulatillos mal habidos por las chicas de nuestra relacin. Todo el mundo reconoca la capacidad de mi ta para
elegir el nombre de sus ahijados. Por ejemplo, los cinco varones de Inesita Biutrago, llambanse: Adocilio, PoRutilio, Duilio y Clandestino, y jams logramos cilio, saber de dnde los sac, si de algn noveln romntico, o de su cabeza, que es lo ms probable. Los domingos, llegaban despus de siesta, y se acercaba uno a uno con las manos juntas: La bendicin madrina Dios me lo bendiga y me lo haga un santo Un episcopal golpecito en el cachete, un "medio" de plata, deslizado en el bolsillo del pantaln por los discretos dedos de mi ta, y luego la sacramental pregunta: Ya fueron a la doctrina ?

madrina Bueno, pasen a

S,

la

huerta

Felisa les dar de meren-

dar.
tos.

Jueguen
.

al

pimpn serafn y no

me

corran los paaquellos chatortas fritas

Qu haban de jugar al serfico pimpn rras En palpando el "medio", y algunas de mama Felisa, volaban a apedrear a los calle de los Aendocinos. An sin ellos, la huerta zumbaba como

perros en

la

con

una colmena dems ahijados. Ese domingo todava no haba llegado ninguno, y la
los

casa estaba en calma.

Qu caviloso andas! me
Me
hice
el

dijo

mama

Felisa.

desentendido. Con las manos a la espalda, di algunos pasos por el patio, en cuyo suelo, escarbaban
las gallinas.

Mama

Felisa,

sin

inmutarse,

segua

pitando.

Yo

la

I.A

CORBATA CELESTE

73

miraba con el rabillo del ojo; pareca una clueca echada a la puerta de la cocina. El viento sacuda las veletas y zumbaba en las rendijas de las ventanas, pero aquel sitio era abrigado, y la barrita de humo de su pucho, suba plcidamente en el
aire.

Bien podra hacerme unas tortas fritas, le dije en vez de pasarse espiando si cavilo o dejo con sorna de cavilar. Bendita sea la flor de la maravilla! qu te ha molestado en mi pregunta? La malicia con que la hizo. No hay cosa bien dicha, cuando es mal recibida. Me qued callado, deseoso de que hablara, sin que yo

la

podas pedrmelas pero con quers tortas otros modos, dijo No quiero que se moleste por m. Pero no se meta en que no importa. Adis, mi plata! qu vbora ha picado, hijito? Su tono resentido y afectuoso me desarm. No haga mama No he tenido intencin de ofenderla viento norte me nervios. No, Jos Antonio; que otra Por ejemplo Por ejemplo, amor. Quiere decirme quin ha trado ese chisme? ropa, hijo mo! conoce por encima de Si Qu me conoce? Que andas inquieto, como lechera con atada,
Si
fritas
al rato. lo
le

interrogase.

te

caso,
;

Felisa.

el

altera los

lo

te los altera es

cosa.

el

le

se te se

la

la cra

perdonando

la

comparacin.

Me ech a rer, y ella se levant resoplando, y se fu a revolver sus trebejos para frerme las tortas.

Bien podas habrmelo dicho ms temprano. no preocupe. Ser otra Nunca tarde cuando hay corazn.
Si es tarde,
es se

vez.

Yo quera sondearla, para ver qu saba de m. acerqu y le di una palmadita en el hombro.

Me

le

74

HUGO WAST

Vieja! ya sus ojos no ven claro! Tendrs pena de muerte, no a mi edad. Prefiero morir joven, he de a viejo para andar viendo iganle exclam volvindose a m, con macintura y nos a de desafo qu visiones son
si

llegas

si

llegar

visiones.

las

la

aire

sas?
der,

Me

querrs decir ahora, que no andas


triste?

al trasper-

serviran los aos y el cario, si no te supiera de memoria, mejor que tu padre, mejor que tu ta, si desde que muri tu santa madre, cuando tenas dos aos, no has conocido otra ma-

enamorado y

De qu me

dre que yo?

Se enjug

los ojos

que se

le

llenaron de lgrimas, sin

y yo agach la cabeza. Crea lo que quiera, mama. Pero dgame a quin se refiere? de quin se le ocurre que estoy enamorado? Anda inocente exclam empujndome con dul-

duda por

el

humo

de

la cocina,

zura hacia afuera. las. yo de vos

Cuando me

se saben sin preguntarque nadie me lo cuente. dispona a replicarle, para hacerla cantar
lo s todo, sin

Estas cosas
!

El Antonio,
su delantal.

claro, lleg Benita,

y me

call.

seor, su tatita, me manda en su busca, nio Jos dijo, retorciendo nerviosamente la punta de

Eel sa la mir con embeleso. -Bueno" nlkana te har semitas con chicharrn. Mi padre me aguardaba en su cuarto. Cuando llegu estaba golpeando con los nudillos el marco de la puerta. murmur, Este es algarrobo bien seco, no as el de la pieza contigua, que ya se ha arqueado. Se dirigi luego a m. Quieres acompaarme a lo de don Trifn Buitrago? Est enfermo? No; por qu haba de estarlo? Como usted, tatita, los domingos a la tarde suele visitar a don Jernimo Matorras

J4ama

I,A

CORBATA CEI^ESTE
confusin;
si

75

Mi

respuesta

frente blanca

Se me antoja cambiar hoy


.

le produjo una singular noble, se puso colorada.

su

de costumbres. Pero

no

quieres ir

Por el contrario, tena yo inters de ir a casa de don Trifn a pispar algo acerca de Leonor, cuyas visitas all me resultaban misteriosas como andanzas de conspirador. Pero antes de salir, acudiendo a un mensaje de mi ta, fuimos a su cuarto a tomar un mate de leche y a comernos una rosquita de maizena. Tena ya su anafe con rojas brasas, la yerbera y el mate de plata listos, y una charola de crujientes biscochitos recin horneados. Con una pantalla de palma, ella misma avivaba su fuego. pregunt Con que van a lo de don Trifn? arrugando la rosada naricilla, flanqueada por un lunar con pelos. Tambin ella pareca encontrar extraa la visita. Mi padre se atus las guedejas, respondi cualquier cosa, sin mirar a mi ta, que clavaba en l sus ojos perspicaces, comi una rosquita, y se despidi con toda cor-

tesa.

En la calle azotada por el viento, no se vean sino algunas mujeres arrebozadas que iban a los oficios o a las novenas de tal o cual cofrada algunos chicuelos que salan alborotadamente de la doctrina, apedreando a los perros del arroyo; otros que se detenan en la plaza, a jugar al tejo.

Mi padre saludaba a todos con deferencia. Hasta poco tiempo antes, l y don Bernardino Rivadavia conservaban el abolido pantaln corto y el zapato de hebilla del tiempo del Rey. Como Rivadavia andaba emigrado, mi padre por no ser solo en usar aquellas prendas, haba adoptado indumentaria ms moderna; pero se adverta en su persona y en sus maneras al caballero de rancias costumbres. Caminbamos por las altsimas y escabrosas veredas, adelante yo, y detrs mi padre, que se entretena en gol-

7G

HUGO WAST
las

pear con su bastn los caones de bronce clavados en


esquinas.

El amor, de pronto, una As habla Zenobia. son sus palabras y debe querer placer y nace un sentimiento que Ah ahora caigo Pero cmo puede
dijo

es

flecha de oro.
significar,
el

ta

S es

esas

del cual
!

el

dolor.

ser tan ver-

sada

ella

y como decan del derecho natural los jurisconsultos romanos, es lo que la naturaleza ensea a todos los animales quod natura anima animalia docuit. La ciencia del amor no est en los libros. Est en la vida. Eso es; en la vida. protest yo. Pero no en la vida de ella, tata Mi ta no puede entender de estas cosas. Deseaba ponerlo en el camino de una explicacin, por averiguar si se haba percatado de que mi ta quera ser
el

Es

Mi padre

en ese tema? se ech a


instinto
;

rer.

mi madrastra.
Pero en vano Mi padre entenda de otras cosas ms que de eso. Por varias cuadras me habl de un probable casamiento de ella con don Tarquino y casi me pide albricias para contarme su descubrimiento: Hace tiempo que Tarquino la quiere... Ya lo he observado contest. ; Tambin t? Eres perspicaz, hijo.
!

De casta viene galgo ser rabilargo. muy halagado, y prosigui Se volvi a Pero no corresponda, antes. Y ahora? Ahora no has con cunta coquetera
le

al

rer,

ella

le

s;

visto

se

arregla,

y cmo se ha embellecido? quin le dara la edad c[ue tiene? Eso es amor, o yo no s dnde tengo

la nariz.

Es

S, tata,

estamos de acuerdo correspondencia fina y discreta a los afanes de


. .

IvA

CORBATA CELSTIS
l la

77

Tarquino.
ce veinte

Sabas que
!

quiere en secreto desde ha-

Diablo Ms de
el

aos?

dame

tanta constancia en ese hombre ? una vez me ha hecho confidencias. Gursecreto. Por fin parece que el cielo va a pre.

miar su tesn. Tentado estuve


la

de explicarle que

las

pizpireta
;

dama no eran homenajes rendidos

coqueteras de al por-

y que el cielo no llevaba miras de premiarle de manera, que sera como tirar margaritas a los goPero me contuve, porque pareca tan satisfecho rriones. de sus descubrimientos que hubiera sido crueldad destugus
esa

engaarlo.

Con qu cara iba a hacerle yo una declaracin por cuenta de mi ta, dicindole, ms o menos: Padre mo, quien la ha traspasado con la flecha de oro no es don Tarquino sino su merced? prosigui mi padre, El es rico y est en buena edad para hacerla efliz. Verdad es que pocos datos tenemos de su vida pasada, pero en veinte aos que lleva aqu, se ha portado siempre como hombre de pro. Por aquellos tiempos la iglesia del Socorro, vena a quedar lejos de la ciudad aristocrtica, en la procelosa barriada de la plaza de Toros, o de San Martn, o del Retiro, que todos esos nombres tuvo, y hasta conserv

simultneamente. El cura jBuitrago que serva esa pobre parroquia, viva all como en un desierto, entre cercos de pitas, donde florecan las mosquetas y al borde de las barrancas, propicias para los encuentros con la gente recia y de
avera.

Pero porque

resignaba a desempear all su ministerio, haba dejado entender el ilustrsimo seor obispo Medrano, que pronto se le hara cannigo de la Santa Iglesia Catedral.
se
le

Don
siempre

-"J^ri^fTi

haca

mminente,

aos que aguardaba la canonga, pero siempre inaccesible, porque

78

HUGO WAST
pla-

nunca faltaba algn percance que desbarataba sus


nes.

Son

los jesutas!

a seguir esperando, aunque


cima.

deca cariacontecido y resuelto la vejez se le echaba en-

Estaba convencido, de que los jesutas lo vetaban, y ese tiempo, los padres de San Ignacio cultivaban buenas relaciones con el Restaurador, don Trifn los crea omnipotentes en la curia. Algn da se pisarn, y yo ser cannigo! Cuando yo era nio l me daba lecciones de latn, y recuerdo que al despedirme besaba con agrado aquella mano blanca y fina, con que se acariciaba los plidos carrillos, rasurados siempre como si acabara de salir de la barbera. Tena para ello un muchachn que lo afeitaba despus de la siesta, cuando llegaba yo con mis cuadernos y el indigesto Nebrija.

como en

Invariablemente al finalizar la operacin, el cura se pasaba el dorso de la mano por el mentn, y si estaba bien descaonado, se diriga a una arrinconada petaca de cuero, y extraa una chancaca de Tucumn, envuelta en chala de panojas.

Toma

Aprend todo el latn que don Trifn poda ensearme, y slo de tarde en tarde volv a su casa, aunque me
recibiera con inmutable cario.

Tena miedo de que un da se empeara en leerme unas memorias que redactaba para matar las horas de su destierro en la misma parroquia del Socorro. Despus he
sabido que antes se cortara la lengua que confiar a nadie los secretos que su pluma volcaba en el papel. Porque don Trifn era federal, amigo de don Juan Manuel, y sin embargo en sus memorias apareca como un acerbo historiador de aquellos tiempos tan turbios que ni los que no han vivido en ellos, pueden juzgarlos sin
pasin.

Don

Trifn nos acogi esa tarde con gran regocijo, y

LA CORBATA CELESTE
corri a su petaca a sacar algunas golosinas, adentro. le mandaban sus parientes de tierra

79

de

las

que

est con la visita de otras mujeres; Corrales ha ido a la campaa, dice que a traer una puntita de vacas para el matadero; mis sobrinos se fueron a saludar a su madrina; yo estaba solo y triste, y ustedes vienen
se

Inesita

a alegrarme.

Cuando

usted

ejerza

sus

funciones en la catedral,

nuestras visitas no sern extraordinarias. El futuro cannigo sonri dulcemente. Usted sabe lo que yo le he dicho. Ellos son

hoy poPe-

derosos,
ro

respondi mi padre, contagiado por la As es! prevencin del cura contra los jesutas. prosigui don Trifn Y ese da no est lejano bajando la voz. Se asom a la puerta, y luego volviendo a su silla, que acerc ms a nosotros, nos dijo: que ha venido a verme el coronel don Vi Sabe cente Gonzlez. A pesar de mis ideas polticas, el nombre de aquel servidor y protegido de don Juan Manuel, me era particularmente odioso. Qu relacin poda existir entre aquel montaraz semibufn, semiasesino y el inofensivo cura del Socorro? No le conoca tal amistad, dijo mi padre con acento desdeoso. Don Trifn se ruboriz, y tartamude una excusa. Ha venido con la ms original de las ocurrencias Sin duda se habra callado, pero el gesto avinagrado de mi padre y la displicencia que yo puse, lo indujeron a

porque tienen privanza con un da la perdern

el

Restaurador.

Usted sabe que es ms ardiente devoto del ResDesgraciadamente, eso se propala, contest mi padre. Lo dice mismo don Juan Maauel.
el

explicarse.

taurador.

el

80

HUGO WAST

Lo
den

dir, cin creerlo.

si

acaso

lo creyere, se pier-

y su causa. Pero siga, seor cura. Pues ha venido a confiarme que los jesutas estn a punto de caer en desgracia. Cmo puede saber esas cosas un hombre que se pasa en el campo, sin llegar casi a la ciudad? Djeme contarle, seor don Baltasar. En la Guardia del Monte donde l vive, hay un prraco a quien tacha

Para un hombre de laya "Carancho Mon observ dando a aquel miserable nombre manos mismo daba que no tienen que idas en sangre, sern federales cura, porque que amigo Llama
la

de "federal

tibio".

del

del

te",

yo,

el

se

los

las

te-

tibios...

as

al

dice

es

del

hermano del Restaurador, don Gervasio Rozas y porque no ha podido inducirle a hacer en la iglesia un paralelo
entre

Vaya Pues

el

Restaurador y N. S. Jesucristo. una pretensin est resuelto a hacerlo l, desde

el

pulpito

el

los jesutas? otra cosa, fn, tamborileando con sus dedos marfileos el brazo del silln de vaqueta ; a consultarme si se puede sostener sin caer en hereja, que don Juan Manuel fu concebido sin pecado original...

Se ha pedido a por consejo de don Juan Manuel! Estupenda locura gru entre mi padre, creyendo muy capaz don Juan Manuel de una Se habrn hecho naturalmente? Se han negado Y usted piensa negarse, como respondi don TriA m ha venido por
mn?

da de Pentecosts! Nos echamos a rer, imaginndonos al "Carancho del Monte", predicando en la iglesia de su pueblo semejantes desatinos. Y ha venido a pedirle que usted le haga el serlo

los jesutas,

dientes

diablu-

ra as.

cruces,

Nos quedamos

callados,

mirndolo,

esperando que

IvA

CORBATA CEI^ESTE

gl

mismo nos dijera su respuesta. Pero don Trifn se puso a contemplar el vuelo de las moscas en un haz de rayos de sol, que entraba por la ventana; y no habl. Yo me levant a dar unos cuantos pasos, y se me ocurri decir,

por tantear
lo

el

terreno,

ga,

Ese bribn no ha venido a pedir lecciones de teoloque pasa aqu. sino a espiar Pero aqu no pasa nada Los tiempos son muy revueltos. Se conspira en to;

das partes, y los ms leales partidarios de la federacin estn sirviendo sin saberlo, en los tapujos de los unitarios. A que no puede decirnos, seor cura, de qu marca

cuado? puso como una amapola. Es posible, es posible, que otros cerca de m, an a mi lado, amparados por mi fama de buen federal, conspiren, pero ni yo, ni mi cuado.. "Ni usted, ni su cuado Estuve a punto de decir: pero si Matorras, sin que lo sospechen ustedes !" mas .me contuve, con miedo de acertar, y que otra vez pudiera crerseme espa del Restaurador. Mi padre, se sali a la galera del patio en medio del cual creca un rbol de toronjas, doradas por el otoo. Ave Mara Pursima! dijo una voz dulcsima en
son las vacas que ha ido a traer su

Don Trifn

se

el

zagun. Me extremec hasta las entraas, reconociendo la voz de Leonor. Mi padre corri a recibirla. Adelante, Leonorcita. Oh, don Baltas ar usted por aqu ? Algo defef de notar mi padre en la sorpresa de la jo-

porque le pregunt con cierta gravedad: desagrada el verme? Sentimos la risa de la hermosa hija de Matorras. Don Trifn, que en un principio pareci preocuparse, dijo luego con indiferencia:

ven,

Te

H. Wast: La corbata

celeste

82

HUGO WAST

la

ocurri que mi padre ido al Socorro, con el propsito de encontrarla. La existencia de Leonor era cada vez ms extraa ojos y a ratos arda en celos, sospechando intrigas rosas, a ratos temblaba suponindola complicada en complot. Me senta sin valor para levantarme, temiendo qu( al verme se confirmara en la desconfianza que y;

con cierta

Ah, Leonorcita, que viene a arreglar bendicin de noche Ni en catedral hay mejor sacristana! agresividad
es

el altar

esta

la

a;

se

me

No quieres que saludemos a Leonorcita ? pregunt el cura Buitrago, no menos intranquilo qu( y agreg Entonces t crees que ese truhn del C cho ha venido a espiarme? vSe me ocurre que s y me alegrara saber qt se encontr con ella. interrog sobresaltado el cura. Ella?
:

tena.

Con Leonor

Arroj al azar mi respuesta, ansioso por revel; cura que nada tenan que temer de m. Desgraciada te, el resultado de mi observacin fu distinto. Don Trifn se ech atrs, como si un abismo S( biera abierto a media vara de l. Ah exclam, llevndose las manos a la c ella conspira! ahora caigo en que es verdad! Qued aturdido, lleno de vergtierza y de dolor, prendiendo que la denunciaba, queriendo salvarla. Porque si don Trifn no estaba mezclado en triga, no se prestara a ampararla o refera lo poce supiera a don Juan Manuel, o cerraba su casa a la sitas de Leonor, que no dejara de adivinar quin

1;

puesto sobre aviso al pusilnime viejo. No pude agregar una palabra en mi defensa. I Leonor, seguida de mi padre; y nos mir sorprend
recelosa.

Lleg en ese instante

Inesita,

mujerona agracia

I,A

CORBATA CELESTE

83

zalamera, tirando besos a Leonor y distribuyendo valientes estrujones de mano a los dems. Tanto bueno por aqu! Una reserva glacial nos embargaba. Cada uno de nosotros revolva algn grave pensamiento. Inesita miraba a Leonor, me miraba a m, miraba al cura, con los ojos muy abiertos, como dicindonos: "Qu les pasa?" Mi padre sonrea. Inesita; no pasan aos por usted. Cinco hijas, y

tres hijos,

Al

no?
seor

revs,

don Baltasar;

tres

hijas

y cinco

hijos

Recog mi sombrero, envolv en una mentira mi rey me ech a la calle, desesperado de que todos mis actos me hicieran ms sospechoso. Yo mismo con esa fuga, remachaba en el espritu de Leonor, la conviccin de que segua sus pasos, para denunciarla al dueo de vidas y haciendas de Buenos Aires.
solucin,

VI
Por qu dudaste?

Mi corazn era como la playa del mar. La primera ola borraba la ltima huella. gracias que as fuera, porque eso me vali para sobrellevar la tristeza de aquellos sucesos. Una maana fui a casa del ministro Arana, con una nota que deba pasarse a los ingleses. Tpesela, cuando la est firmando, me dijo don Juan Manuel, que a veces tena el capricho de no enterar a sus ministros de lo que les haca firmar. La bonhoma de don Felipe Arana, hall manera de facilitarme la maniobra. En cuanto vio que yo doblaba en tres el papel, comprendi mi propsito. Bah, bah dijo golpeando la tabaquera en la orilla del escritorio, y tomando una narigada de rap Juan Manuel no quiere que lea eso? Yo asent ruborizado y condolido. No lo leer para qu ? si ya s de qu se trata Oli el rap con fruicin, se ech a rer bajito, y prob su pluma de ganso. Usted lo ha ledo? me pregunt cuando hubo firmado. Yo lo he puesto en limpio.

LA CORBATA CELT^STE

85
<

Bueno,
deville.
.

diga

si

acierto: es

una comunicacin a Man-

Me miraba por arriba de los espejuelos, espiando la impresin que me producan sus palabras, y que yo trataba de disimular. Hacindole saber en qu trminos la Confederacin hara la paz con Rivera. Alz la mano cerrada. Primero, que Rivera se vaya a Europa. abri un dedo. Segundo, que Oribe sea repuesto en la presidencia de la Repblica. Y abri otro dedo. Tercero, que la Banda Oriental se declare en contra de Francia. Cuarto, que los argentinos emigrados, que indique Juan Manuel salgan de aquel pas Abri toda la mano, se golpe los muslos y se puso

a rer.
se la

no he de saber de qu trata la nota si yo he sugerido? Volv a casa de don Juan Manuel. Bajo un toldo de diamelas, que sombreaba el arco del segundo zagun, vi a Manuelita Rozas, conversando con mi conocida del matadero, Pepa la Fedrala, y una nia, cuyo nombre ignoraba. Dnde haba visto su semblante reservado y triste? Manuelita me salud con la mano, y yo me acerqu. Conoce a ^sita Fue ntes? Pude observar en los ot5s"de la joven una sombra de temor. Dnde la he visto? pens yo. Conozco al seor, dijo ella, procurando sonrer. Pero l ya no se acuerda de m Es verdad dije avergonzado, recordando haberla visto en casa de Matorras, haca tiempo, al caer la tarde. Era prima hermana de la difunta esposa del Restaurador, pero no frecuentaba la casa. pregunt Manuelita Ro Podramos ver a tatita ?

Cmo

HUGO WAST

zas, y sin esperar a que yo contestara agreg: Vaya adelante de nosotras y anuncie a Rosita y a m. Pepa la Fedrala , se despidi con un vigoroso apretn de manos. le dije seguro de haBuen puo para el sable, lagarla; y ella que ya estaba en deuda conmigo por mi accin en el matadero, se deshizo en cumplidos, y se fu, la marcial cabeza descubierta, el rebozo cado sobre los hombros, y la vincha roja cindole la frente. Rosita Fuentes? repiti don Juan Manuel contrariadsimo, cuando anunci a las nias.

No

tuvo que dar orden de introducirlas, porque

ellas

entraron, cuando l repeta el nombre. Al ver a su hija se animaron sus glaciales ojos azules. Una sonrisa amorosa embelleci su boca fina y reser-

vada.

mano.
lo.
.

bendicin La

tatita
la

Su prima,

dijo Manuelita besndole la Rosita Fuentes, quiere hablar-

a la nia, que se puso mortalmente plida. Manuelita misma se sinti conmovida por la preocupacin que ley en la terrible frente de su padre Es la novia del conorel Ramn Maza! tartamude ella y don Juan Manuel, ech las manos a la espalda y empez a pasearse. De repente se volvi hacia m. Yo era el nico testigo de la escena. Amigo Balbastro, atienda a estas nias. Qu tendr tatita? pregunt ansiosamente Manuelita viendo que se iba. Jams me perdonara, si supiera que he pronunciado su nombre en esta ocasin! Manuelita ms sorprendida, me interrog con la mirada. Yo adivin que la novia intentaba desviar el rayo que amenazaba a una cabeza querida. Si el coronel Maza dije no est comprometido, esta nia no debe temer nada

Don Juan Manuel mir

I.A

CORBATA CEIyESTE

87

Rosita me mir con tanto dolor que mis sospechas se confirmaron. No es verdad que usted, seor Balbastro, no dir nada de lo que haya visto?

Oh, seorita No es verdad

que har por salvarlo cuanto yo hu-

biera hecho,

ante mi primo el Restaurador? Temblaba al hablar, y estaba tan plida que yo tema que cayese redonda, sobre aquella estera marcada por los
espolines de

don Juan Manuel.

Rosita Fuentes miraba con ansiedad la puerta por donde haba desaparecido el hombre a quien haba ido a implorar. Una o dos veces se asom el viejo coronel Corvaln, y algn escribiente, curioso por saber lo que ocurra, lleg con unos papeles que dej en la mesa cu-

de cartapacios. Pero don Juan Manuel no volva. Manuelita hablaba desatinadamente, presintiendo la tragedia y por templar la angustia de su amiga. dijo, la tom del brazo y Tatita no viene ms!
bierta

se la llev.

como

si

don Juan Manuel hubiera estado espindoapenas salieron.

las,

se present

El saln era largo, como un claustro, de techo abovedado, con pinturas en que dominaba el rojo. Don Juan Manuel se paseaba de punta a punta, las manos a la espalda, surcada la hermosa frente por un pliegue tormentoso, y ms glaciales que nunca los ojos azules, que parecan sumergidos en visiones lejanas. Un viento desconocido agitaba aquella alma recndita. Clera? piedad? justicia? venganza? Quin poda
decirlo
?

se haba olvidado de m o lo finga. Cada vez que llegaba a la pared del fondo se detena ante una miniatura, y se pasaba un rato examinndola.

Don Juan Manuel

No

mirarme

es verdad, Balbastro

que estoy

muy

me dijo de pronto sin bien en este retrato?

88
I.o

HUGO WAST
descolg, le sopl el polvo, y

me

lo

puso encima

de

la

mesa.

Era una admirable miniatura del pintor Descalzi, si no me engaan mis recuerdos. Dmi Jtian^ ]Vrann^1 Oji4rdo Rozas apareca en el esplendor^F-suextraordinaria belleza, all cuando tena treinta y cinco aos. Ac la vista para comparar el retrato con el original y me sorprendi la inmutable serenidad de aquel rostro, que acababa de ver atormentado por impresiones igno-

radas de m.

Es
En

el

mejor retrato de V, E.
sonri,

dije.
le

Don Juan Manuel me


militar.

porque

halagaba su
gloria

fama de hombre hermoso,

tanto

ms que su

Es

el

ese

momento

nico autorizado por m. lleg el ministro Arana con don Toal bolsillo el

ms de Anchorena.
Se ech
visitantes

cuadrito y tendi la
la

mano a

sus

Saben ustedes quin es


estremec
;

novia del coronel


;

Maza ?

nombre segua preocupndolo Don Toms de Anchorena dijo que s el doctor Arana se encogi de hombros y se puso a examinar los paese

Yo me

peles desparramados en mi mesa. La han visto salir? Han notado qu plida est esa nia? Por qu las mujeres se enamoran tan fcilmente de los militares? No comprenden que vivirn con

Qu han de pensar en cuando prende contest distradamente


i

el

Jess en
!

la

boca?

eso,

el

amor

las sor-

Anchorena.

Pobre

Don Juan Manuel


!

azar Unos la paz.

segua con su idea fija: nia la vida de un soldado es un juego de perecen en los combates a otros los pierde
;

Yo procuraba relacionar lo que deca con lo que acababa de ocurrir, y l hablaba ms para m que para sus dos viejos amigos.

^A ver, Babastro, traiga ese papel

LA CORBATA

CEIvESTi;

89

Cuando en tal forma nos daba una orden, tenamos que adivinarle el pensamiento. Como el da antes haba hablado con vehemencia de la escasez de buenos generales en su ejrcito, a propsito de una nota que le llevaron acerca del general Lamadrid, le comprend, y se
la

Los

alcanc: pierde la paz


ni quieren

repiti.

No

tienen pacien-

aguardar mucho sus ascensos. Vean ustodo este ao lo he tedes lo que le pasa a Lamadrid tenido a sueldo. Es mi compadre y he procurado olvidar que fu mi enemigo. Pensaba hacerlo general, porque los entorchados que le otorg Paz no valen. Pero es dscolo y ambicioso. No me extraara que se me diera
cia,

vuelta

Al hablar de ese modo, yo


al

me

imagin que ms que

general Lamadrid se refera al coronel Maza, y evoqu el rostro impresionante de palidez y de dolor de la

amiga de Manuelita. Bueno, pues dijo don Felipe Arana golpeando con los dedos su caja de rap. Aspir una pulgada, y satisfecho de haber despertado el inters de don Juan Manuel por lo que iba a decir, agreg: Ha ido un isleo a mi casa; vive en los sauzales del delta. Me ha contado que los unitarios de la Banda Oriental, envan partidas a las islas del Paran y del Uruguay a rejuntar leeros y montaraces para el ejrcito. Don Juan Manuel pens un momento y dijo: Ya lo saba; muchos gauchos matreros, desertores de mis tropas, se han refugiado all. Entre caer en mis manos o servir a los unitarios, han de preferir esto. Era tremendo el rigor con que en los ejrcitos de la Confederacin se trataba a los desertores. Los gauchos, esquivos siempre a la disciplina militar o con nostalgias de la libertad de la pampa ilimitada, se escapaban a la primera ocasin, refugindose en los montes. Ay de ellos si los aprehendan tropas federales! Eran infaliblemente pasados por las armas. Entonces es verdad que se prepara la guerra?

do

HUGO WAST

interrog Anchorena; y don Juan Manuel que se haba sentado, y pareca hundido en cavilaciones, cerrados los ojos, apoyado el mentn en la mano, contestle movien-

do

dor,

Lavalle nos viene encima mejor Lo recibiremos! contest Anchorena. Con qu interrog duramente Restauraclavando en su amigo sagaces y ojos soldados que tengo? y azules has contado
se
el

la

cabeza afirmativamente.

da.
el

los

terribles

los

los generales

Si

Paz quisiera entrar a mi


al

servicio

coronel Jos Arenales, jefe del departamento topogrfico, que entr con un rollo de mapas. Era sumamente sordo, por lo que don Juan Manuel, no obstante ciertas dudas que tena acerca del federalismo del viejo militar, sigui haese

En

momento Corvaln anunci

blando de

En

lo

que

le

el

sur de

la

preocupaba. provincia tambin andan tramando

algo.

'Don Felipe golpe nerviosamente la tabaquera, y dijo: Por all, por el sur, ha de buscar puerto Lavalle, para invadir la provincia. exclam don Juan Manuel levanQu locura! tndose, con tanta impaciencia que tumb la silla a quin se le ocurre? Pues yo tengo noticias, prosigui plcidamente don Felipe, que Marcelino Martnez Castro lo ha invitado a desembarcar en la costa del sur, donde l tiene su estancia en la Laguna de los Padres, y hasta ha juntado montones de lea en el cerrito de la Tapera, para hacer seales a los barcos de la expedicin. Don Toms Anchorena, habl entonces: d Pero no lo fusilaron a Martnez Castro el ao 29, cuando la revolucin contra Dorrego? Como si no hubiera odo la pregunta don Juan Manuel se aproxim al coronel Arenales y le grit al odo: ; Me trae los mapas de la costa ? S, Excelentsimo Seor. Extindalos sobre la mesa.

LA CORBATA CELEST;

91

aadi Anseor, el tal Martnez Castro, invadi ese ao mi estancia "Las Vboras", para remontar con mis esclavos y mis caballadas el ejrchorena,
cito

Pues Yo

de

La valle.

di orden de fusilarlo, despus de la batalla del respondi sordamente don Juan Puente de Mrquez Pero mi hermano Prudencio y tu hermano Manuel. Juan Jos lo hicieron pasar a Montevideo. Mas a qu volver sobre cosas tan viejas? Tienes razn; me alegro de que est vivo. prosigui el RestauraEso que me cuenta usted, ms que eso ya lo s, dor, dirigindose a Arana Martnez Castro, los Ramos Meja, Pedro Castelli, y otros, han ordenado una yerra en sus estancias, para marcar sus haciendas. Como si fuera el tiempo! observ AnQuerrn marcar terneros mamones,

chorena.

Lo

que quieren es juntar gauchos para hacer una

revolucin.

Se acerc a los mapas que el coronel Arenales haba desplegado y los mir con mucha atencin. Conoca muy bien toda la provincia de Buenos Aires, y poda juzgar de las probabilidades favorables a la invasin por el
sur.
le grit en la oreja de Arenales Temera usted que un ejrcito desembarcara en la costa? Difcil es; pero hay puertos que lo hacen posible

contest

el

interpelado.

Anchorena y Arana se arrimaron al mapa, y don Juan Manuel, con el dedo fu apuntando varios lugares. La Ensenada de Barragn, a doce leguas de la capital, no se presta a movimientos de tropas por los baados y tremedales. Lavalle perdera sus bagajes y sus

caones.
lena

le sirven para el caso. En la Atalaya no pueden entrar buques de calado. Aparte de que ya le habrn

S y No

pero ms

al

sur tiene la Atalaya de la

Magda-

la

Boca

del Salado.

92

HUGO WAST

contado los inmundos franceses cmo les fu all vez pasada, cuando toparon con el mayor Miguel Valle. En por alli est la estancia de mi el otro no han de pensar hermano Gervasio, y anda la fuerza del mayor Vigorena. Anchorena que tambin conoca aquellos lugares, mova la cabeza dubitativamente. murmur. La Laguna de los Padres, contest don Juan MaEse no es un puerto en este tiempo ningn buque se recuesta a lugar nuel tan desamparado. Tampoco Arenales pareca convencido. Don Juan Manuel le tom la mano derecha. Ponga un dedo aqu Arenales fij el ndice en el sitio donde apareca sealada la ciudad de Buenos Aires. No lo mueva ponga otro dedo aqu de la otra
;

pueblo de Baha Blanca. puso all el otro ndice, y don Juan Manuel le rugi al odo No lo mueva Ponga otro dedo aqu Se haba corrido quinientas leguas al sur y le sealaba el Cabo de Hornos.
el

mano! Le apuntaba
El anciano
i

militar, dcilmente

dedo Arenales sin atreverse a levantar sus dos manos clavadas en la lejana costa de la provincia, miraba despavorido al Restaurador que le ordenaba aquel absurdo. No me alcanzan las manos, murmur dulcemente, lleno de confusin, como si confesara una culpa.
i

Otro

es caramba contest don Juan Manuel verdad que no tiene ms que dos manos! Se ri con sonoras carcajadas, enroll los mapas y empuj suavemente al coronel Arenales hacia la puerta. Cuando el jefe del departamento topogrfico hubo salido, se volvi a don Felipe Arana que observaba atentamente la escena, sin dar su opinin. Sigue creyendo usted que desembarcarn en el sur ? No, mi amigo; ahora creo que es verdad lo que nos
i
!

Ah,

'

I,A

CORBATA CEI^ESTE

93

han avisado los amigos de Montevideo, que la expedicin ser sobre el Entre Ros. Pero son tan brutos los unitarios ? exclam don Entre Juan Manuel, detenindose en mitad de la sala Ros ser su tumba. Debieran pensar que a la mulita no se yo soy como la agarra por la cola sino por la cabeza.

la

Vaya

mulita.

que hagan

lo
irse.

na,

levantndose para
.

que quieran dijo AnchoreUstedes sabrn cmo ata-

jarlos

Bueno, bueno murmur tmidamente don Felipe Pero qu opina usted, don Toms? Qu piensas? pregunt Restaurador, dete>

el

brazo. Anchorena me tena cierta ojeriza, no s por qu, pues yo admiraba lo mucho bueno que haba en aquel patriota del ao lo, enrgico y clarividente. Me mir con fijeza, y yo me levant comprendiendo que deba retirarme para que hablase con libertad. ^ No, no, qudese seor Balbastro Yo s que es us-

nindole por

el

ted discreto.
calla.

Ms que
dijo:

lo

que
el

dice, le

podra pesar

lo

que

Me
el

volv a sentar,

spero caballero, sin dejar de

mirarme,

pienso que nada malo vendr de afuera; ni por por el norte. La revolucin est aqu. No todos esos estancieros del sur estn ahora en sus estancias, rnarcando sus terneros. Yo s de alguno que est aqu,
sur, ni

Yo

me

bien oculto.

Quin Pedro

es?
.

Castelli.

gesto displicente. Anchoresin agregar otros datos, se fu con el ministro Arana, formando un singular contraste ambos amigos, dulzura y prudencia, casi timidez el uno, y el otro, dominante y duro, como los gentilhombres del

Don Juan Manuel hizo un na que me miraba con fijeza,

tiempo del Rey. El Restaurador se

me

acerc.

Yo me

senta mal;

me

94

HUGO WAST

me

imaginaba que Anchorena quiso aludir a los tapujos en que vivan los Matorras. No es Pedro Castelli el conspirador que est aqu,
dijo de pronto, sentndose junto a m.

estando sereno, en vano habra buscado yo qu Pero bajo el relmpago azulado de los ojos que aquel hombre, me sent tan turbado, que apenas comprend sus palabras.
contestar.

Aun

Balbastro? Por qu turba Seor gobernador, yo no nada de Hace mal mis amigos deben saberlo
se
as,

Las

repet

como un

eco,

se ri.

estas cosas. todo.

Esper mi respuesta; pero yo


ocurra, y l agreg: Pues bien, mi joven amigo,

call,

porque nada se me

no es Pedro Castelli el que est en Buenos Aires, combinando con los unitarios la revolucin del sur es Marcelino Martnez Castro. Y
:

usted, usted

Yo

adivin

lo

que

me

iba a decir,

la

extraa reve-

lacin se hizo en m.

tiendo,

,seor firmeza, minporque acababa de comprender que aquel hombre escondido en casa de Leonor no era un galn, sino

Usted no sabe dnde est? No gobernador, contest con

un revolucionario. Don Juan Manuel se encogi de hombros, como dicindome que ni me crea, ni le importaba mi discrecin.

Ya

es

hora; vayase,

me

dijo con sequedad.


la
el

Vol a casa de Matorras. Empuj ll trancada, y tuve que llamar con


hierro.

puerta, pero la ha-

grueso aldabn de

Leonor sali a abrirme, vestida con un sencillo peinador de muselina blanca, obra de sus manos, tan elegante, que no quedara mejor con un traje de reina.

Qu quieres? Por qu me hablas

como a enemigo, cuando vengo

en son de amistad? Mi voz dolorida

la

impresion. Recuerdo que

me

fij

! .

I,A

CORBATA CELESTE

95

en su peinado, la cabellera rubia repartida en dos trenzas apretadas que se cean como una corona de oro. Que dijera una sola palabra y yo me hacia unitario! Pero nunca la dijo, no quiso ejercer el imperio que tena en mi alma. me contest, y cerr detrs de m la gruePasa! sa puerta de calle, que haca retemblar la casa. Yo iba a entrar al comedor, como de costumbre, pero e!la me indic la otra puerta sobre el zagun, que era la de su dormitorio. Conoca su interior, porque lo vi muchas veces cuando me arrim^ara a la reja de su ventana, pasando por su calle. Supuse que deseaba ocultav de mis ojos a su husped. le dije, sealndole la puerta ceYo s quin es irada del comedor, de donde vena un clido olor de emY vengo a decirte que tambin lo sabe don panadas. Juan Manuel, y que hoy se ha hablado de esto en su

casa.

ja,

El dormitorio de Leonor era una pieza grande y bade techo de tejas a dos aguas. All tena ella, aparte de su marquesita de Jacaranda, muy coqueta bajo el limpio dosel de tul, todos los enseres de aquella modestsima industria con que ganaba su vida y la de su padre. All, con sus dos sirvientas y la chinita de los mandados, picaba el tabaco sobre un banco arrimado a la ventana, por cuya reja atenda al pblico, o conversaba conmigo esa hora, las maderas entornadas de la ventana, slo dejaban pasar una escasa claridad. Pero los ojos de ella, ms luminosos que todos los astros, lucan de nuevo para m, y su acento al hablarme, me demostr que volva a tenerme confianza. A quin nombran?, pregunt sencillamente.
.
.

Martnez Castro Agacho la cabeza, y murmur: El es! Abri una puerta que daba al patio, y me seal un altillo hacia el fondo del jardn.

All est!

96

HUGO WAST
El corazn se

me

llen de dulce gratitud; pero quise


lealtad ?

vengarme de lo que haba sufrido. Por qu dudaste, Leonor, de mi

Ella pos en los mos, sus ojos azules, inteligentes y apasionados, y expres tambin su queja:

T,
Me

por qu dudaste de mi honor? aturdi su respuesta como un golpe en la sien.


s-

Es verdad! por qu dud yo? La tom la mano y fui a confesarle que mis dudas
eran celos de amor. alguien llegaba.
lo

Mas

ella,

la retir,

sintiendo que

Era el viej itoHSI*klju^, en zapatillas de pao, chadito y con una gran nariz blanca y tan delgada
la

aga-

como

aguja de un reloj de sol. Leonor rpidamente abri una de esas petacas en que vena el tabaco del Paraguay, y sac un paquete de rap.

Lo

Tom
excusa.
torras,

he preparado especial para tu padre. el paquete, y como un bobo, tartamude alguna

No,

gn su

no te has de ir, Jos Antonio me dijo Matomndome por el brazo, y cerrando un ojo, secostumbre. Te quedas a almorzar tenemos un

estofado con pasitas de uva y unas empanaditas. Al entrar ya las sent el olor. Qudate, hombre hace un ao que no andas por aqu Vacil en aceptar la invitacin, hasta que Leonor in-

tervino.

a la chinita con el mensaje de que te quey para que lleve el rap y un platito de arroz con leche, que me ha salido muy bien. No era ciertamente lujoso nuestro comedor, pero a su lado, el de Matorras apareca desnudo y miserable, aunque muy limpio. Leonor haba desaparecido y yo me sent a la mesa, en el sitio que don Jernimo con su dedo huesudo quiso
das,

Mandar

indicarme. As estars en frente de

ella.

I.A

CORBATA CEI^EST^

97

Como
rado,

al decir esto me gui el ojo, yo me puse colono recordando que sus guiadas eran un tic.

La muchacha tardaba en volver. De pronto, don Jernimo que miraba por se levant agitado, con las manos extendidas. haces, Leonor ? vas a perderlo Qu

la

puerta,

Sintese,

tatita,

volvindose a m:

respondi Jos Antonio,


i

ella

tranquilamente, y voy a presentarte a

don ^^'r^'iliv^ hablarP**^

^^irtnr7 -^^t^^-r"

de quien habrs
seor

odo

Tengo
.

mudio

gusto en conocerlo,

Balbas-

tro

Leonor ley en mis ojos cuanto le quise decir y de amor. Al presentarme aquel hombre, confiaba a mi amistad su destino y el de la conspiracin. Don Jernimo se haba vuelto a sentar, dominado por su hija, que empez a servir los platos. Martnez Castro no ignoraba, sin duda, qu cargo tena yo en la secretara de don Juan Manuel; pero no pareca recordarlo, y me hablaba del estado de los canipos,
s
si

No

de gratitud

del

buen invierno que tendran las haciendas por el mucho pasto, de la baja en el precio del sebo y de los cueros, a causa del bloqueo, y hasta de las perspectivas de la invasin de Lavalle. ella, Leonor, ms admirable que l, dispona mi plato de estofado, escogiendo las mejores pasitas, con tanta

minucia que lleg a avergonzarme. No pasar el da de hoy, me dije a m mismo, sin que le declare cunto pienso en ella y cunto la amo. Dios mo! ese da, como todos los anteriores, se hundi en la eternidad sin que yo cumpliera mi propsito. Hoy, a los cincuenta aos de aquellos sucesos, no sabra decir quin tuvo la culpa. Volv a mi casa en plena siesta, y hall en la galera a mi padre, que me mir con una extraa curiosidad, y a mi ta Zenobia, que me envolvi en sonrisas. Me pareci que ambos me aguardaban para juzgar por mi cara las impresiones de la visita.

H..

Wasx: a eerbaU

celeste

vil

La noche

del 26 de Junio

r>nfin

T nf^-sita

ibrosio

via con

Buitra po. la vigorosa compaera de don Corral^, hombre de misteriosos negocios, vinififierosisima prole en casa de su, hermano el

cura del Socorro. Pared de por medio con la casa parroquial, ena la suya don Juan Bueno, que siendo propietario de casi toda la manzana, encerraba por el este y por el sur la huertita

del cura.

Era don Juan Bueno,


lia.

Oa diariamente

la

espaol, acaudalado y sin famimisa de su vecino y gastaba el

resto de su tiempo en cuidar los naranjos, las higueras y unos plantos de legumbres, con que sola regalarse doa
Inesita.

el

da don Juan dej de asistir al santo sacrificio en Socorro, y de confesarse con don Trifn Buitrago, y aun se dice que jur morir inconfeso si a la hora de la muerte no tena a mano otro sacerdote que se. Era el caso, que en la misma manzana vivan las Bustamente. tres viudas sin hijos, que despus de la siesta, iban a tomar mate y a comentar con Inesita lo acontecido en la ciudad. Por cierto que si antes de la hora, algn suceso digno de mencin llegaba a sus odos, una o dos, o las tres viudas, acortaban el plazo Je las visitas, y se

Un

I,A

CORBATA

CI^ESTlS

99

metan por los fondos de la casa parroquial, cruzando un sitio baldo de don Juan Bueno. Mientras fueron amistosas las relaciones con ste, el baldo slo se deslind con una hilera de pitas y un frondoso tartagal, a cuya sombra enclocaban las famosas gallinas catalanas del espaol. Pero observ ste un da alguna merma en el gallinero, y pens primeramente en las comadrejas y los gatos, y aun en las bandas de perros, cimarrones, que bajaban de los montes vecinos hasta la misma plaza de la^ Victoria. Ms tarde, pens en los traviesos hijos de Inesita; y puesto a cavilar, inculp tambin a las viudas del saqueo.

Quiso aclarar el punto con el cura, mas no lo hall y en mala hora se trenz con Inesita, que defendi bravamente a sus hijos y a sus vecinas, y acab gritndole por
encima de la tapia: Gallego unitario! pregntale al salvaje de Lavalle dnde estn tus gallinas! Se las habrs mandado a l para que engorde los chanchos del Rey Felipe.

Ms

unitario es tu marido

le

contest don

Juan

Bueno, ajustndose la faja de los calzones, y huyendo a refugiarse en su casa. Cuando l venga, ya te pondr la paleta en su lugar! Aunque fuese unitario, estara en su derecho; porque es criollo, y en la poltica de la tierra, slo deben meterse los criollos; ni gallegos ni gringos! Al da siguiente don Juan llam a un maestro albail, para cercar el baldo con un tapial, coronado de espinosas hojas de tuna. Desde entonces, los visiteos de las tres viudas, se debieron hacer por la calle, que en tiempos lluviosos era un fangal, donde se atascaban las carretas y hasta se ahogaban las caballeras, y en tiempos de seca un nauseabundo colchn de polvo amarillo. Pero las tunas se marchitaron o se desprendieron y las lluvias socabaron los adobes, formando escalerillas, muy

100

HUGO WAST
tre-

a propsito para que aquellas agilsimas mujeres se

paran a

Ave Mara Pursima! Aqu estoy oyndola Sin pecado concebida Escuche, mi amiga. Qu ha averiguado? No nos nadie?
!

la tapia:

Hable
Cuando

oir

sin
la

miedo; nadie anda por estos rumbos.

vaban das arremangadas,

noticia lo mereca, las resueltas viudas salel lindero, y se metan por los fondos, con las falal aire las
all

esas cabras en oyendo cacarear a las gallinas


!

Ya estn
los

encanijadas piernecillas. rezongaba don Trif n, si algo valiese la no-

ticia

que traen Porque l tambin era


! .

curiosillo,

y aunque

lo azaroso

tiempos ataba su lengua, gustaba de los chismes, y hasta decase que los anotaba en las "Memorias de un Cannigo", que redactaba a escondidas. Desde el da que me presentaron a Martnez Castro, a quien ya se mentaba en las tertulias como al jefe de una probable revolucin, andaba yo acongojado con mi secreto, receloso de la fra y penetrante mirada de don Juan

de

Manuel.
tarde de junio, mientras mi ta y mi padre dorsiesta, y en la galera cantaban los canarios estimulados por el chirrido de las veletas, yo hojeaba uno de los libros en que mi ta beba sus romnticos anhelos. "Matilde o las Cruzadas", por Mme. Cottin, novela que me encant cuando aun concurra a la escuela de don Rufino Snchez. Estaba yo pared de por medio con la pieza de mi padre, y lo sent rebullir y quejarse, y me asom a ver si en algo poda servirle.

Una

man su

Qu Nada hijo: acabo de levantarme, y muy cruda. agua pero usted quiere jarra
tiene, tatita?
el

me

iba a lavar;

est

Si

le

llenar la

con agua recin

sacada del

aljibe.

I.A

CORBATA CEI.ESTE

101

Yo mismo

traje

un cubo de

aquella agua envidiada por

toda la vecindad, y llen la palangana. me pregunt, Ser vejez, hijo?

mirndome por

encima de

la toalla,

despus de chapuzarse a su gusto.


!

Empiezo a tenerle miedo al fro. Qu ha de ser vejez Nunca


y donoso.

S, he ? Si supieras, Jos Antonio, los pensamienque se me vienen Me puse serio, porque tena la certidumbre de que el buen caballero no pensaba en mi ta. Mir las vigas del techo, finos troncos de palma, que cabalgaban sobre una larga cumbrera de algarrobo. Mi padre tom de una cola de vaca pendiente junto al espejo, un peine de asta, y dijo: Ya es tiempo de cambiar esas vigas, que estn apolilladas. Lo har en el verano, cuando desocupemos la casa para irnos a la quinta de San Isidro. A esta pieza, que da a la calle, quiero sacarle las ventanas voladas ; se lo promet a don Juan Manuel, que en todo se mete. Se atusaba los cabellos crespos y cortos, no muy grises, pero bastante ralos, y con singular complacencia se miraba al espejo. Hoy no dar mi paseo por la Alameda. Siento un . dolorcito en la espalda. Es su lumbago, tata. No es ms que eso, gracias a Dios. Quisiera hablar con el seor Biutrago, acerca de algo que le he odo al obispo Medrano. Quiero que vayas a decirle que se venga a merendar conmigo, y si no puede, que lo aguardo al toque de nimas. Despus lo har acompaar para que no transite solo por esos andurriales. Cog el sombrero y me emboc en mi capa. Ya el sol pintaba del color de moda el borde occidental del cielo, y la pureza y delgadez del aire, anunciaban una helada. Las minuciosas dueas de casa, cubran con lienzos los jazmineros y las diamelas de los patios, para librarlos de ella.

lo

he visto ms garifo

tos

! .

102

HUGO WAST

Al cruzar la plaza vi una hilera de presos, llevando unas enormes ollas de puchero con "mote". Por las asas de las ollas, pasaban unos palos, relumbrosos de grasa, echbanlos al hombro, y marchaban, vigilados por algunos guardianes atentos a cortar el camino a los transentes, para pedirle una limosna. Nadie ms en las calles. La plaza del Retiro estaba en medio de quintas barrancosas, guarida de gente recia, sitios donde slo por necesidad o por costumbre, se animaba uno a internarse en llegando la noche. Pero yo era buen federal y no tema los malos encuentros con los facinerosos de la Mazorca. Cuando llam a la puerta de don Trifn Buitrago, surgi un chico de entre los matorrales de la acera. A quin busca? Me reconoci y a sus gritos aparecieron sucesivamente Adocilio, Pocilio, Rutilio, Duilio y Clandestino. Venan con sendas tipas de cuero, acarreando agua desde el pie de la barranca, donde los aguardaba un aguatero que la traa del ro. Marchaban en fila, y as entraron en la casa parroquial cantando a grito pelado el himno que Rivera Indarte, all por el ao 36, compuso en honor de don Juan Manuel y en contra de los unitarios:

"Asesinos de Ortiz y Quiroga, De los hombres vergenza y horrorl.

."
.

En esos das. Rivera Indarte era el ms enconado y eficaz adversario del Restaurador, por lo cual repuntaba la fama de sus versos. pregunt a ; Quin les ha enseado a cantar eso?
Adocilio.
i

patio

Las Bustamante me anunci mi presencia


!

contest,

y desde
!

Mam

el primer aqu est Jos

Antonio Bajo el crepsculo se adormeca la vieja toronja, cargada de frutas amarillas. En el segundo patio hall a Juanita, la primognita de don Ambrosio Corrales, con una

LA CORBATA CELESTE
vincha roja, y la bata arremangada, moliendo maz en

IOS

un

mortero de

a' garrobo.

Algimos granos saltaban a cada golpe de la pesada mano de andubay, y las gallinas se precipitaban a atraparlos. Cuando se le arrimaban mucho, la nia las espantaba
a puntapis.

Se avergonz, se baj las mangas, y corri a llamar a madre, haciendo huir despavorido a un pato que rondaba el mortero. Aqu est Jos Antonio! \Q\ie pase adelante! Trifn no est, pero estoy yo. Entr a la ahumada cocina de techo de paja y encontr a Inesita sacando velas de sebo, fabricadas por ella misma en un velero de hoja de lata. Una china le sostena el molde, que baaba con agua hirviendo para aflojar la pasta. Daba luego un tironcito del palitroque donde se anudaban en hilera los pbilos, y sala blandamente la media docena de velas, blancas y
su

tiernas.

Llvalas
Y
se
la

al

zarzo,
las

mi

hijita,

para que

el

sereno las

oree esta noche.

enjug
cintura.

manos en
te ve,

el

delantal,

que enroll lue-

go a

Dichoso quien Jos Antonio Pues no hace tanto que estuve Porque trajo tu padre. Y apuesto
aqu.
te

que ahora ms

que por tu cuenta, vienes por la de l. Ese es el destino de los pobres, ser olvidados hasta de sus mejores amigos. Era Inesita hospitalaria y quejosa. Ms de una vez, divisndola en la calle, dobl la esquina, antes de enfrentarla, con miedo a que me espetara sus agravios. Me excus, desafiando las risas de Juanita, cuyos ojos negros chispeaban de picarda, y di el mensaje para don
Trifn.

mandado

Ya deca mam, que no venas por tus cabales, sino Cmo ha de ser apoy madre, con irona.
i !

la

104

HUGO WAST

Tiene tanto en qu pensar! Como que a la vuelta de su casa deja el ternero atado... interrogu, sin entender la me El ternero atado ?
tfora.
l sabr lo que significa. explic Juanita, eso dicen de los que tienen novia, y no se alejan del barrio; pero de Jos Antonio nada sabemos. Vaya, ahora que te han explicado lo que es el ternero atado, nos dirs si es cierto.

As

Mama

dice

Ambrosio, y

Si qu? Pobrecito exclam No entiende ma. que


es cierto
!

Juanita, con
se le pregunta
!

fingida

lsti-

lo

Quieres que

yo

te lo explique? Aquella muchacha, en cuyo semblante se mezclaba la ingenuidad y la malicia, me pareca deliciosa, y me in-

tranquilizaba.

Comprend luego que sus bromas no se referan a Leonor, sino a Manuelita Rozas, y me alegr, pues no deseaba que mis secretos anduvieran rodando tierra.

La cocina estaba llena de humo, que se pegaba al caizo del techo, buscando salida por un agujero, a guisa de chimenea, abierto en un rincn. Inesita tena el rostro arrebatado y los ojos llorosos. Pero segua en su tarea de sacar velas, porque era necesario tener muchas para la fiesta de la parroquia. Apenas nos veamos, al resplandor de la llama que temblaba en el fogn. Vadijo Juanita. Me voy a prender la lmpara,

no ha de tardar. Lleg uno de los muchachos con una tipa de agua, que vaci en el cntaro y anunci muy agitado: En la huerta anda gente. Sentimos cacarear a las gallinas y luego el rumor de unos pasitos. murmur una personilla Jess, Mara y Jos! que se meti de rondn en la cocina. ngel de mi guardia qu susto me has dado
;

mos Jos Antonio mi

to

LA CORBATA CELESTE

IQj

exclam Inesita, que se asomaba, con un hacha de partir por lo que pudiera acontecer. Nuevos pasitos en el patio, y otra mujer, idntica a la primera, se col en la cocina santigundose; y tras ella, cay la ltima de las Bustamante, mascullando jaculalea,
torias.

las

Pa Macedonia qu les pasa ? Balbina tres temblaban, enmudecidas de espanto. Inesita llen un jarro de plata. Agua fresquita; recin la trae el aguatero. Bebieron por turno y a traguitos, y por fin desliaron
i !

Las

Slvanos, Jos Antonio dijo una encarndome. Esos picaros andan tramando revolucin prohoy mismito concluy Habra que Estn locas? Qu andan diciendo estas mujeres? refunfu desde afuera una voz.

lenguas.

la

sigui la otra.
i

fusilarlos

la

tercera.

Don Trifn, envuelto en su manteo, calada la teja, y rodeado el cuello de una bufanda se nos acerc, alumbrndonos las caras con su farolito. Hola, Jos Antonio cmo est tu padre ? Para servirlo, seor cura. Por amor de Dios, Jos Antonio slvanos volvi a gemir una de las viudas. Don Trifn se volvi a ellas: Qu les pasa? Hable bajito, seor cura!

Ellos
i

estn cerca!
al
;

Aqu lado en de don Juan Bueno La fisonoma del cura se qued sombra. Don Juan Bueno! barbot Nihil
lo
. . .

Deus. Slo Dios es bueno Ven, Jos Antonio. El cuarto de Inesita era a
milia,

honum nisi Vengan conmigo, mujeres.


vez
el

la

comedor de

la fa-

sala

donde pasaban

las veladas.

106

HUGO WAST

Aunque sobre la mesa de pino brillaba una lmpara, gran parte de la habitacin quedaba en la sombra. Inesita y una china gorda, cuyas carnes se zangoloteaban al andar, aportaron un enorme brasero de cobre, y a su alrededor hicimos rueda, ansiosos por escuchar a las Bustamante. Tengo la seguridad de que cuantos las conocan, se haban planteado la misma pregunta: Cmo se las compusieron sus maridos para distinguirlas? Vindolas juntas, todava era posible indicar "sta es Balbina, sta es Macedonia. sta es Pa". Separadas, tal clasificacin pareca tarea, de adivino. Eran avispadas, parlanchnas, medrosas. Apretaditas de figura, tenan pies chiquitos, calzados con borcegues de prunela, que ellas se fabricaban y manos finas, azogadas, tibiecitas, bajo sus mitones de punto. Las tres defendan el pecho esculido y la espalda redonda con unas caperuzas coloradas, tejidas a cuatro agujas; y las tres deban de gozar de la misma temperatura, pues cuando una se la quitaba, las otras dos lo acababan de hacer o estaban por hacerlo. Las tres lean novelas, prestadas por sus relaciones; y los ojos se les iban cuando pasaban por frente a la librera de Ibarra, o de la Merced, en cuyos anaqueles se amontonaban la flor de la literatura romntica. Antes de que el relato de las Bustamante, me absorbiera totalmente la atencin, cay Juanita con un plato de dulce de toronjas. Dice mamita que lo pruebes que no est muy bien, porque hasta ahora no ha aprendido a quitarle el amargo. Don Trifn mir fastidiado a la nia que interrumpa
: ;

la

conversacin. eso para luego. Jos Antonio; lo gustars mejor despus de la merienda. Deca usted, Balbinita... respondi algo -^No soy Balbina, soy Macedonia, picada la viuda. Es lo mismo, para servirla. Deca usted que rcconci al general Paz?

Deja

"LA

CORBATA CRI^ESTE

107

S. seor cura. Al saltar la tapia sent voces, y me acercando, acurriicadita en el tartagal, hasta la misma huerta de don uan Bueno, y vi que all haba una reunin de hombres. rectific Balbina. De unitarios, confirm Pa, Tambin los vi yo, y estaba el general Paz, a quien conocemos bien. agreg Macedonia: Lo hemos hallado una tarde en casa de don Juan Manuel, pasendose por el patio, porque no le dieron audiencia.
fui

Porque

don Juan Manuel no

observ Buitrago, que conoca el casupo de su visita so y estimaba al general Paz. Bueno, estaba l, y a su lado el coronel Maza. El coronel Maza exclam yo, acordndome de Rosita Fuentes. S, el coronel Maza, del 3, hijo de don Manuel Vicente, explic Macedonia, sabedora de todas las biografas de la ciudad.

estaba,

y Manuelita no

sigui

Y en rueda un Que dicen que Balbina. Quin ha dicho


la

mozo

es

rubio, agreg Pa. Marcelino Martnez Castro, pro-

eso?

pregunt Inesita que en-

traba en ese instante.

No dicen que Martnez Castro y don Juan Manuel son dos hombres ms hermosos de Amrica? Pues que estaba confirm Balbina slo
los
el
all

Macedonia se explic:

poda ser l, daba su estampa. En dos rasgos la viuda lo pint,


se

y yo

constat que no

engaaban. El cura fastidiado y nervioso imaginndose que su canonga nada ganaba con que al lado de su casa, se descubriera un nido de conjurados, interrog con acritud: Y quines ms estaban? Entre tanto, a Juanita, un color le iba y otro le vena. Su ansiedad me dio a entender que se interesaba por la suerte de alguno de aquellos personajes.

108

HUGO WAST
cierto

En
tro de

momento,

se puso colorada,

me

ai nombrarse a un capitn Duarte, mir a hurtadillas y desapareci.

Siguieron las viudas suministrando sus noticias, y el rosdon Trifn se fu anublando ms y ms. Cuando l crey que nada podan agregar, me llev a su aiarto, donde haban dispuesto dos cubiertos sobre un
veladorcito.
la calle al

Todo eso puede verdad me hoy negro Domiciano, que andaba en mi busca. Domiciano, pordiosero? vena en su desde San No
ser
;

dijo

vi en

el

caballito,

Isidro.

qu haba ido a hacer tan lejos. Ech pie a tierra, me bes la mano, y me dio un mensaje de Corrales, mi cuado. Alguna desgracia, por ventura? Dios lo dir Lo han apresado entre un grupo de unitarios que trataba de pasar a Montevideo en la ballenera de Atkinson.

Mal El

negocio,

dije yo.
si

del ingls

no es malo,

salva

pagan

bien. El de ellos es psimo. de fusilarlos a todos.

el cuero, porque le Parece que hay orden

Tambin a Corrales? Lo sabe Inesita? Ella no sabe nada. Antes de contrselo quiero
si

averire-

ocurrido en casa de don Juan Bueno tiene lacin con lo de San Isidro.

guar

lo

salvarse, con gas empeo en recomendarlo a Manuelita.


as

Parece que Slo Corrales podra


no.

tal

que t pon-

pero es necesario que esas tres mujeres no digan palabra de lo que han visto. Mi propsito era impedir que se divulgara una especie comprometedora para el husped de los Matorras. Don Trifn se rebull en su silla de vaqueta. Quieres que ocultemos eso? Cree usted que habra algn dao en hacerlo? Sabemos acaso si no es una pura invencin de estas mu-

Bueno;

Yo

reflexion

un momento.

jeres?

LA CORBATA CELESTE

109
cejas

Don Trifn mene


cas,

la

cabeza.

Era de

muy

fos-

color ceniza,

y cuando se engestaba, su fisonoma sua. .

tomaba un cariz maligno. veras, no se me alcanzan tus fines Golpeaba con los dedos la caja de rap, aguardando mi explicacin, y yo, empec a alarmarme. Iba a aparecer, a los ojos de tan celoso federal, como un unitario
ve

De

tapado?

resultar

Seor cura: est usted seguro de que su cuado no comprometido en complot del vecino? No estoy. Es preferible, entonces, obtener su libertad, antes
el lo

de que se divulgue esta noticia.

No
mn.

haba acabado

teando,

sin soltar

la frase, cuando lleg Inesita gimouna fuentada de huevos duros y ja-

Aqu est la merienda! disculpen si no hay ms! Mi Ambrosio, mi Ambrosio! me lo han tomado preso, con unos unitarios, en San Isidro! Quin te lo ha contado, hija? El negro Domiciano! Y en efecto, el mendigo haba querido vender dos veces su nueva en casa de Corrales, y despus de hablar con el cura y de dar vueltas por el barrio, regres al Socorro, at su caballo a un poste del pretil, y entr en la casa parroquial, en busca de Inesita. Bribn mascull el cura vindolo surgir entre las sombras de la galera. Resobando el sombrero, y con los ojos en tierra, dijo

negro: amito don Ambrosio me encarg que tambin se lo dijera a doa Inesita. Sin agregar nada, el cura se puso a cascar los huevos sobre un plato, mientras su hermana plaa a lgrima viva, sin abandonar sus quehaceres.
el

Mi

nuel te quiere
lo

T me salvars, oye! y Har que est en


lo

Jos Antonio!
ini

Don Juan Maes preciso


.
.

te

mano, pero

lio

HUGO WAST
agarr de un brazo.
bien
?

seor. Baj para y aadi Y mucho no hacer denuncia m por lucin Todo en manos de Dios a su hermana An As sea Luego
S,
la

Don Trifn me

Lo has pensado
voz,

slo

si

la

estallara

la

revo-

est
!

se dirigi

da a cuidar de tus hijos; nosotros nos preocuparemos de tu marido. Y que a ese negro le den un plato de mazamorra con leche, y un par de reales. Don Trifn se habia quedado triste. Me miraba comer en silencio, echado sobre el respaldo del silln. La mecha de la vela se carbonizaba; se escupi los dedos y la despabil de un tirn. Los jesutas quedarn contentos! dijo suspirando. Por qu ? Porque pierdo una ocasin de hacerme de influencia. No lo sabrn y aunque lo supieran, apreciaran que es ms noble callar que denunciar. Tienes razn Pero los tiempos nos obligan a ser menos caballeros y ms federales. Ya demostraremos nuestro amor a la causa del Restaurador de otra manera. jibero por Dios, que aquellas tres no digan palabra! exclam, saliendo precipitadamente en su busca, seguro de hallarlas alrededor de la merienda. Regres ms tranquilo, embozado en su bufanda, y con el farolito en la mano. Es hora de que vayamos a casa del Restaurador a interesarle por la suerte de ese hombre. A la luz mortecina de unas estrellas glaciales, se divisaba en el bajo, la calle larga de la Recoleta, bien cuidada, por lo muy transitada que era. La nuestra pasaba a la derecha de la iglesia, y no era ms que una senda escarj)ada, que arrancaba en el filo de la barranca y se internaba por las quintas franqueada de tunales.
.

LA CORBAIA CELESTE

111

conoca mejor el sitio, djelo adecon su oscilante farolito. De trecho en trecho se detena para hacerme una pregunta, en la que se transparentaban sus temores. Qu sabis vosotros, lOs del gobierno, de las cosas que ocurren? conXo sabemos que ocurra nada extraordinario
lantarse,

Como don Trifn

test

Anduvo dos o
la

tres pasos

ms, se volvi y

me alumbr

;Qu

cara.

sabis de la conjuracin de Maza? Nadie poda ornos, pero don Trifn mir a todas

partes.

No he hablado demasiado fuerte? No, seor contest, contagiado yo mismo con recelos, pero conviene que de esto no hable. Qu sabis vosotros? Nada Entonces ahora mismo voy a llevarle denuncia a don Juan Manuel. Qu est pensando, seor? y no hemos quedado?... No, no hablo de otra cosa.
;

le

sus

la

te

Escudri de nuevo en la soledad; la noche era profundamente obscura, y el sitio, un espeso membrillal, daba escalofros, por lo solitario y silencioso. Peg sus labios a mi oreja, y me dijo: No hablo del coronel Ramn Maza, sino de don Manuel Vicente, su padre No sabis nada ? En verdad algn rumor me haba llegado, pues nunca hubo secreto que se guardara peor que el de la conspiracin del ao 39. Pero volv a negar. Nada s yo; supongo que si hay algo, lo llegar a saber don Juan Manuel, sin que usted se lo diga. No te engaas, Jos Antonio? Seor, don Trifn, perdneme que le hable con fran-

queza ...

Qu

vas a decirme?

^-

lie

HUGO WAST

cara del futuro cannigo apareca verde a la luz del Se lea en sus ojos la angustia de quien espera un consejo, que ser la voz de su conciencia, clamando contra su egosmo. Deje a la polica de don Bernardo Victorica el cuidado de las conjuraciones. Una denuncia suya que perdiera a un hombre, le amargara la vida. Don Trifn agach la cabeza, y march largo rato sin hablarme. Yo comprenda muy bien sus tentaciones. Haba sorprendido un terrible secreto, y calculaba cunto favor podra valerle el revelarlo. Despus de todo, aquellos secretos mal guardados, que rodaban por las tertulias, aun en boca de las damas, acabaran por ser descubiertos de la polica, con lo cual el que se haba de perder se perdera aunque l no hablase. Pero venci al fin su buena ndole. Me has dado una leccin de generosidad, Jos AnDios te lo pague tonio usted muchas de latn. " Llegamos as a la calle del Empedrado, como se llamaba vulgarmente a la de Florida. No se vea un alma, al menguado resplandor de los faroles de las esquinas o de los boliches; y era enorme y pavoroso el silencio que aplastaba a la ms grande ciudad sudamericana. El color de las puertas, atrancadas como si se temiera una invasin, nos espantaba a nosotros mismos, cuando caa en ellas nuestra luz. Ves? susurr don Trifn; todas pintadas de rojo. Parece que el ngel del Seor, como en Egipto, ha pasado marcndolas con sangre. Me estremec a mi pesar. Yo conoca bien los pecados de nuestros enemigos, mas parecame que harto se vengaba de ellos don Juan Manuel, y que sus culpas estaban bien pagadas con la perpetua angustia en que vivan. Me acuerdo de aquella noche, 26 de Julio del ao 39, y aun siento su horror. Fueran las noticias de la conjuracin o el anuncio de la
farolito.

La

LA CORBATA CEtESTE
guerra

118

inminente con Lavalle y con

la

Banda

Oriental,

en todas las almas habia una invencibie sensacin de horror: y en el alma sombra del hombre por quien muchos mulares de argentinos estbamos dispuestos a dar la vida, slo Dios sabe lo que habia, y en qu siniestra agona

pas a(|iiella noche.

sur empezaba a zumbar en las calles. cuando cruzbamos por enfrente de alguna pulpera, oamos voces humanas. Viva don Juan Manuel de Rozas! gritaba algn borracho, clavando su facn en el mostrador, para pedir ms bebida. De esta hecha, murmur don Trifn adis mi
Kl viento del

Slo

canunjjia.

Hi buen

X
le

hombre segua acosado por sus ambiciones.

dije,

que haya ocurrido novedad en su perjuicio acay por conocer sus pensamientos agregu:
s

so lus

jesutas?.
1

.
!

Pronto vers cestn peor que yo Restaurador les cobra todas sus maquinaciones, ou ms unitarios que Lavalle. Me ech a reir. Es as, es asi Y no son ellos quienes puedan ya nada contra mi. Don Juan Manuel nunca se convencera de que yo no tuve noticias de las reuniones en lo de Bueno, como quien dice en mis barbas, lis posible que no las tenga tampoco l, y que descubra las cosas por otros rumbos. Ujala fuera as! Pero estoy pensando que el otro da acertaste al decirme que e. coronel don Vicente Gonzdez. con el pretexto de pedirme sermones, iba a esi

lah

ellos

mo

e.

piarme.

dor,

^e call asustado; llegbamos a la calle del Restauraen donde viva don Juan Manuel, y me repiti al
la

odo

.\o hemos hablado demasiado fuerte? ^0 tenga miedo por eso. Todo ir bien.
^lis
*

pregunta de antes:

palabras
Z.

me

sonaron a

falsas.

Me

invada

el

te-

Wast:

corbtta C4ett0

114

HUGO WAST
a esa hora, mientras yo iba a interceder por de Corrales, Matorras y su hija estuvieran ms

mor de que
la suerte

comprometidos.

La caiie del Restaurador, de las mejor edificadas y de ms poblacin, agravaba el trgico silencio que nos impresionara en otros barrios. i^arga y obscura, con sus lucecitas agonizantes y las dos moles negras de sus casas, y aquel viento de invierno que araaa las paredes, buscando res(juicio por donde colarse, y la presencia invisible del hombre que todo lo pudia, que todo lo veia, sacuda los nervios menos impresionables.

Llegamos hasta la ancha puerta del dictador, la nica no pintada de colorado, como si quisiera mostrarnos que para . no se hacian leyes, y nos detuvimos, vacilando en
llamar. N o era tarde generalmente a esa hora llegaban los contertulios de Aianuelita. Pero en tal da la casa era una sola sombra, y nadie habra dicho que adentro velaba don Juan -Manuel, y que su hija, tierna y gentilsima, pasaba
;

terribles congojas

Ls no,

b-st
la le

por l. cerrada cuchiche don Trifn. primera vez que cierran esta casa tan tempra!

respond, dando con los nudillos en la gruesa

tabla.

rentimos quitar la tranca, rechin el cerrojo y se abri puerta. Uuin es? interrog una voz recia. Ll cura del Socorro y Balbastro queremos ver al exce.entisimo seor gobernador! contest. Un soldado, por lo que pude colegir, me ech en la cara la luz de una linterna, hizo lo mismo con mi compaero,
la

y dijo con bastante suavidad Uueno, pues, nio Jo^ Antonio;


recibe esta
es

noche. Quin usted, que me conoce? Para qu he de decir ust no Anuncenos a JManuelita.
le
si

el

excelentsimo

no

sabe mi nombre.

tA CORBATA CSI.ESTB

11&

La
y
ia

Estamos frescos! capa. Mala tos siento


i

nia est durmiendo. con esto cerr la puerta y

le

ech
yo,

la tranca.

excam
gato
!

arrebozndome er
entre dien-

le

al

murmur

don Trifn, despabilando su farolito. No habamos echado a andar, cuando omos pasos en rumor de la tranca y del ceel zagun y el consabido noj, y se entreabri la puerta y salieron dos hombres. buspech de uno de ellos y le adumbr la cara. Don Tarquino Fonseca me contest con Hola, seor don Jos Antonio!
tes

indefectible melosidad. Hl otro ser Brumoso? Asi es! No conoca tan buenas relaciones con don Juan Manuel. Vaya soy antiguo servidor y amigo del excelentisimo seor gobernador. Como que recibe a usted, cuando nos da a nossu
le
!

lo

otros cun la puerta en las narices.

Vamos
noches!

a casa, don Tri-

fn; aqu nada tenemos que hacer.

Tengan
Brumoso
y

ustedes

muy buenas
vereda.
el

nos dijo don


de su casal

Tar(|uino inc.inndose,
tor los ladrillos
le

y barriendo con

el ala

de

la

alumbr

camino, con rumbo contrario

nuestro,

l lo sigui,

moviendo pausadamente sus grai


en
la

des zancas.

Ese que es un bribn S? hizo don Trifn recogindose sotana, para que no se empolvara cruzar calzada. Habr venido con algn chisme que costar sangre. Vamos a tu casa, Jos Antonio. Despus me hars acompaar con maestro Pancho. Le acompaar yo mismo, seor cura; vamos y ruego que no hable de don Tarquino. jAh, ni una palabra!

Cuando

se perdieron

obscuridad, dije al cura:


la

le

al

la

el

le

110

HUGO WAST

Ya
ba
la

haca una hora que la campana de la catedral hadado el toque de nimas, que era el cubre fuegos para mayora de los hogares. Al acercarnos a casa, vimos
saln filtrndose por los resquicios de las veny nos lleg un rumor de conversaciones. Deben de estar jugando a la lotera, observ don

la luz del

tanas,

Trifn.

Yo
ras,

afligida, incapaz

pens en Leonor, y pretend adivinar si la hallara de disimular las inquietudes de esas hoo duea de sus nervios, infundiendo calma y alejando
mujercita! antes que a nadie, junto a la y torneados pies de caoba, a a la malilla, al tururo, o a la

sospechas.

Oh, la brava y deliciosa Al abrir la puerta la vi mesa con tapa de mrmol cuyo alrededor jugbamos
lotera.

Se rea animosamente, preparndole a don Po Len su brebaje habitual, "una sangra'', esto es, un vaso de vino carln con agua y azcar. El boticario, siempre sediento y sudoroso, la miraba engolosinado, secndose la calva color de pimentn con un pauelo a cuadros. No era la tertulia de mi ta de tanto copete como las de Riglos, o la de don FeHpe Arana, a donde acudan los federales, o la de Huergo o la de don Diego Arana, a donde los unitarios "paquetes" hallaban ambiente propicio para sus concilibulos. Pero frecuentbala gente de pro y nos divertamos bastante.
si bien de familia menos empinde mi padre, haba nacido en la aristocrtica calle de Venezuela, y all se relacion desde nia con la flor de la canela del Buenos Aires de entonces. Vinculacin de barrio, pero suficiente para una mujer de sus prendas, mucho ms cuando a la muerte de mi madre, qued como duea de una casa tradicional y rica. Esa noche, el fro o los rumores revolucionarios, redujeron la tertulia a los vecinos de una cuadra a la redonda, los Matorras y los Leones.

La

excelente seora,
la

gorotada que

LA COKBATA CBUSSTS

117

glacial, con anchas ventanas de y con un cielorraso de lienzo que haca plaf plaf !, cada vez que se abra la puerta. Lo? muebles no eran muchos, y parecan menos por lo vasto de la estancia y lo desnudo del sue'o de ladrillo, alfombrado en parte con un tripe de Tucumn. Alrededor de la mesa, y alineados contra las paredes, haba hasta dos docenas de silloncios de caoba, con asientos de esterilla: y en cada extremo un gran quinqu hu-

La pieza era grande y


i

rejas voladas a la calle,


.

moso, alimentado con aceite de patas. Esquinado de un rincn estaba el viejo piano, chapaleado por dos generaciones de Balbastros, ante el cual acababa de sentarse mi ta. mientras mi padre, cortesano v sonriente, se apresuraba a encender sus bujas. Vesta el buen caballero de frac y pantaln azul, y chaleco punz, como lo mandaba don Juan Manuel, y para defenderse del fro, llevaba al cuello un ponchito de vicua, y haba pedido permiso a las damas para conversar encasquetado su gorro de terciopelo. No s por qu corazonada mi ta se dispuso a cantar esa noche. Sus aptitudes no eran para lucirlas ante mi padre, afamado por su cultura musical, ni ante Leonor. muy buena pianista, ni siquiera ante m, que me ganaba
aplausos dando serenatas.
vi sus manitas regordetas y cuajadas de aniatacar con denuedo el teclado, y soltar el trapo a la voz. ocurriseme que algn sentimiento exuberante desllos

Cuando

bordaba en

ella.

"

Triste

canta

el

prisionero

Encerrado en su prisin; Y a sus lamentos responde Su cadena en ronco son: brele, oh viento,
I

Camino

la

voz!"

As cant mi ta, y don Trifn hizo una mueca: Caramba., caramba! Aqu se cantan canciones

itni-

tarias

118

HUGO WAST
ta

Mi
risas.

hizo girar
!

el

taburete,

y nos acogi

llena

de son-

Dios nos libre Es msica de Alberdi, es cierto ; pero son versos de Zorrilla.
los canta

Pues

muy

bien, hija.

gorro, y acudi a saludarlo, un poco derrengado por su lumbago. Seor don Trifn! Dios le pague esta obra misericordiosa de visitar a un enfermo. observ el fuQue no me parece in extrcmis. turo cannigo, avanzando suavemente, como si marchara
se quit el
. .

Mi padre

sobre meditas. No bien estrech todas las manos que se le tendieron, las unas con su derecha, las otras con su izquierda, mi padre se lo llev a un rincn, para darle la noticia que le guardaba. Leonor me haba sonredo al saludarme, y estaba tan serena que la supuse ignorante de los sucesos. Don Po Len mirbala escanciar el agua de su brebaje, y le ponderaba las virtudes teraputicas del pozo de su botica, y sus innumerables aplicaciones en la far-

macopea.

x-4qua fontis et

uncto

sitie sale,

forman

la

base de mis

drogas.
risa oyndolo, y con su abanico, su eterno abanico amarillo, que la acompaaba invierno y verano. decale entretanto mi Pues lo he mandado llamar. para pedirle las albricias. padre a don Trifn La emocin del cura fu tan grande, que estir un dedo y se puso a atusar nerviosamente la borlita del gorro de seda que mi padre conservaba en la mano. No se no Cbrase, seor don Baltasar, cbrase squeme pronto de curiosidad... constipe... Yo di un paso para alejarme de ellos, y aproximarme a Leonor, pero mi padre me retuvo suavemente.
lo acariciaba

Doa Mariquita Len reventaba de

Para
lo

ya

ti no es un secreto: hasta es posible que que quiero referirle al seor cura.

sepas

tA CORBATA CELESTE
Mi
rar

119

ta

asesinaha de nuevo

el

piano.

Yo me

puse a mi-

resinaflamente

cmo doa Mariquita

llevaba el

com-

msica, con su abanico. Usted no ser cannijo. pero antes de mucbo ser asepruraba mi nadre a su asomb^-ado amigo. obispo. Cmo ba soado eso Or me cuenta Esta mnana, aprovechando el sol, fui a visitar al obispo ^Tedrano.
ps

de

la

Caramba, caramba ;So anda bien con su ilustrsima? Psb! asi. as! Me dicen que los TUieno. djelos a ie.sutas... T.o pueden todo con Xo piense en eso. seor cura, y
i

jesutas...

'.os

l.

oij^a lo

ocurrido: fui

un rejalito prometido tma divisa federal de oro sobre pao punz, bordada por las monjas capncbinns con el retrato del Restaurador, y les leyendas "Federacin o Muerte", "Mueran los unitarios".,. Feria una obra de arte.,. observ don Trifn,
a

llevarle

impaciente por saber

"La usar cuanseor p^obernador no dudar de mi lealtad" me dijo. Con eso le cran el corazn y lo decid a contarme lo que ahora quiero que usted sepa, don
:

Fxqm'^ita

el

resu'tado de

la

conferencia.

qued
y

muv

a.a;radecido.

do repiquen fuerte

el

Trifn.
;

por Dios! ;Qu .sucede? seor obispo se ba dirifrido pidindole nue proponga a la Santa Sede
el

TTable f^ue
?i.

al
el

'Re'taurador

nombramien-

to

Su seora est enfermo, sordo y casi ciecfo. y puede morirse en un santiamn. Kn caso de sede vacante, ejercera el gobierno de la dicesis el senado dero. con el cual su seora anda al tira v afloja.
s,

^Otro

de otro obispo.

obispo?

estando vivo l?

otro obispo.

Ksa es la palabra. respondi don Trifn, restregndose las manos. Fo cual no es del agrado del .senr obispo, ni del Restaurador. no s a cual de los dos se le ha ocurrido

120
:

HUGO WAST
se

primero la idea pero s s quin ser la persona que propondr me lo ha dicho el mi-smo seor obispo. Bendito sea Dios dijo Buitrago en el colmo

de

la

emocin.
cu-

Yo estaba cerca de l. y aunque no atenda aquel chicheo, creo que le sert' latir el corazn.

^fanuel. por darpicor a los jesuitas, es la de don Trifn Buitrago. lo conoce usted ? De menos nos hizo Dios, amigo Balbastro Los ltimos sern los primeros. El que se humille ser ensalzado y el que se ensalza ser humillado. Bienaventurados
le

La persona que propondr don Juan

pobres de espritu. de tus plantas.


los
.

Puse tus enemigos para

escabel

No s cunnta'; jaculatorias y refranes y citas bb'icas ensart don Trifn. para explicar lo providencial de aquella idea, porque me alej de ellos y me sent en la sillal vaca, junto a Leonor, donde un rato antes estuviera mil
padre

Por qu no cantas. los .Antonio?

me

dijo mi

ta,]

concluida ya su cancin del prisionero. No haba cruzado una palabra con !a hija de \Tatorras, cuando cay sobre m la terrible invitacin. Leonor, que atenda los relatos de don Po Len, ms sudoroso despus de haber bebido la sangra, me mir con una extra-

inconfunTengo que hablarte, me dijeron diblemente sus Canta, Jos Antonio, imnrecacin de Macas.
clara,

fieza.

ojos.

la

el drama histrico "Macas" de Larra, y haba quienes recitaban de memoria largas tiradas, sin tomar resuello. El maestro Esnao'a haba puesto en msica la escena segunda del ltimo acto, donde estn aquellos inflamados versos, aplaudidos a rabiar, noche a noche, en el Teatro Argentino:

Estaba en boga entonces

Tbate. pues, tanto en la muerte ma,

Fementida hermosa, m^s que hermosa ingrata?


al ms rendido amador se trata? Cupo en tal belleza, tanta alevosa?

Asi

LA CORBATA CELESTE

ll

;PoT
ara

qu no la cantas, Jos Antonio? te acomparepiti nti ta tarareando bajito la priLeonor

mera estrofa. Afortunadamente entr Benita con una bandeja de tazas, unas con almibares, otras con chocolate, y unas copas de agua, con panales, y unus platillos con dulce de batata. Eso distrajo la atencin general, y cada uno se preocup de elegir lo que ms apeteca. me dijo Leonor, a tiempo que Tengo que hablarte, Benita nos brindaba sus golosinas. Instintivamente mir a :a muiatilla y me sorprendi su fisonoma imperturbable y severa, como un enigma, incendiada por la luz de sus ojos llenos de inteligencia y de

pasin.

Se alej, sin decir una palabra, con su charola en alto, andando grcilmente, como una fiera joven y brava. ; Ks de confianza e<5ta china? me pregunt Leonor. contest, sin recordar que a m tambin me ?, si infundi sospechas ;por qu me lo preguntas.? En estos tiempos, los sirvientes ms fieles venden a sus amos. Entr Benita, de nuevo, con una jarra de agua para don Po Len. \o hay nada ms sano que el agua, observ ste

escancindola en su copa. Es la base de todos los remedios aqua f antis et uncto sine sale. Una botica que
:

tiene algbe. y cra

te

un marrano, jams se funde... Ta Zenobia volvi a la carga. Ya has tomado tu chocolate. Jos Antonio. Leonor acompaar, si cantas "Maclas". X'isiblemente la dama quera mandarnos al piano, con

misteriosos fines.

Joc Antonio no quiere cambiar de postura observ maliciosamente doa Mariqtu'ta Len, y se ech a rer convulsivamente, haciendo saltar el enorme cintajo colorado que llevaba prendido al pelo. En ese momento, la boticaria me pareci hermossima. Pero, en verdad, cunto distaba de serlo.

123

HUGO WAST

Sobre un esmirriado cnerpito. una cabezota nunca derecha. En la barbita mrbida un oyuelo profundo, delicioso sin duda cuando tena quince aos, pero entonces
parecido a la cicatriz de un escoplazo. Mejillas amortiguadas, rosaditas. cuando se aproximaba al brasero ojos suaves e inocentes; manos inquietas, armadas del enorme abanico de encajes amarillos. Y arriba de todo, ima frente interminable, fantstica, coronada por un moo punz para mayor afrenta de sus ruHtos grises. Mi ta le pag con un cariito aqiiella picaresca observacin pero no cont con la huspeda, porque mi padre, que empezaba a mirar al techo, terci en la conversacin Si t me acompaas, Leonorcita, yo cantar la imprecacin de ^facas. No hay para qu describir el fogonazo de ira que ardi en los ojos de mi gentilsima ta Zenobia; pero se apag tan rpidamente como se encendi. Si. Leonorcita. s! dijo, cuando vio a Leonor levantarse para ir al piano. Que(\ as entre los cha' ecos rojos de don Jernimo Matorras y de don Po Len, aqnel acoquinadito, plcido, suave, con aire de no haber hecho en su vida otra cosa que desenterrar huesos antediluvianos; ste sonriende satisfaccin, a cada trago te, expansivo, resoplando que sorba, y rezumando por la calva la grasa del marrano de su botica. **.A ver: cul de los dos es ms partidario de don Juan Afanuel"? parecan gritar ambos chalecos, con su tono chirn. El moo mismo que Leonor llevaba en la cabeza, a la izquierda, conforme lo decretaba el Restaurador, era tan ostentoso como el de doa Mariquita Len, que cada da prenda velas a' las nimas pidiendo la muerte de
;

Lavalle.
.

penCundo sabremos lo que pasa en las almas? saba yo, espantado de la calma de Leonor, mientras dispona sus papeles en el atrL

LA CORBATA CELESTJ5

183

que hablarte",
ble

Le haba odo haca un minuto, estas palabras: "tengo y yo estaba cierto de que una insoporta-

congoja le llenaba el alma. Pero por qu se mezclaba e!Ia en las maniobras oscuras y trgicas de los unitarios? Qu era lo que ataba su corazn a una poltica ambiciosa y prfida? Acaso su padre se la inculcaba? Mir a Matorras, delgado como un cortapapel, cabeceando, agachadito sobre la mesa, y abriendo los ojos asustados a cada ruido que senta. Cmo poda esconderse un conspirador debajo de
aquel plido pellejo?
as y hoy creo que si los unitarios para tejer sus intrigas, partidarios tan abnegados y discretos como Leonor y su padre, en aquel ao de 1839, se habra derrumbado el inmenso podero de don Juan Manuel de Rozas. La voz de mi padre hizo temblar los vidrios de la sala. Qu emocin pona en las vehementes expresiones de amor! Miraba a Leonor y le descerrajaba en la oreja los dodecaslabos rugientes de Macas. En ese minuto comprend que mi padre estaba enamorado de ella, y la pobre sangre ma se cuaj en mi cosin

embargo era
tenido

hubieran

razn.

Me
canto

puse a mirar a m ta, para quien cada palabra del era como una aguja que traspasaba el acolchado

del sof,

donde estaba sentada.


adorablemente, cual
si

Sonrea

aquella msica la en-

cantara, pero sus ojos chisporroteaban,

y yo -que tambin

conoca su secreto, me alegraba de verla derrotada, por a fresca belleza de la otra.

mi padre gema:
"Ay de quien al mundo para amar naci lAy de aquel que muere por mujer ingratal Ay de aquel que amor tirano maltrata Y que aun desdeado, jams olvidl..."
I

134

HUGO WAST

Qu
quita

hermoso es amar as exclam doa MariLen abanicndose la faz, encendida por viejas me!

morias.

Oh.
la

Macas!

su asiento

contest mi

ta.

revolvindose

Jess

estas cerdas se sueltan

sando

mano por

las crines del sof.

forrar de nuevo. No son las cerdas las que pinchan ! le habra dicho a j^ritos. si hubiera tenido espritu para rer. Ya no me interesaba lo que me haba de hablar Leonor. T"'^n repentino despej^o por los secretos de su alma, se difundi en la ma como un blsamo, suavizando mi spera amarj^ura. La servira siempre como un esclavo ; sacrificara mis convicciones y mi vida por ella; pero morira con mi secreto, aver.o^onzado de amarla. Desde mi sitio la vea de perfil. Me puse a buscar en las lneas pursimas y valientes de su rostro alguna alteracin que traicionara sus impresiones. De qu bronce eran sus nervios que le permitan desencadenar sobre el teclado una tormenta de corcheas y semicorcheas, en los momentos en que su padre se jugaba !a vida, y yo perda mi esperanza? Un poco ms plida que de costumbre, bajo la llama de su eran moo federcl; un poco ms atenta a los rumores de afuera, cuando se abra la puerta, y nada ms! Cuando ces el canto, mi padre les dio las gracias, cerem.oniosamente como lo habra hecho en un saln de Versnlles. y el!a se volvi, sin levantarse del taburete, y al hallarse con mis oos, se pint en su cara tan repentina y tan intensa angustia, que yo corr a auxiliarla. le dije en voz baja -Q'^ te pasa, Leonor? enferma? gestas De nuevo se volvi hacia el piano, y me contest sin

Voy a

en
pa-

dijo

hacerlo

mirarme Tengo que

Habla,
i

hablarte, Jos Antonio pues ... Desorientado, aturdido, pens en lo que podra
!

decir-

LA CORBATA CELESTE
me.

125

hablara de la conspiracin, quizs me amor de mi padre, recin descubierto por mi; quizs me explicarla por qu se mezclaba en las aventuras de los unitarios, y para quin era una corbata celeste, que un da la hall bordando. En todo pens, viendo su frente inteli^jente, pero impenetrable como un enigma, sus labios cerrados, sus ojos tristes, lijos en los versos de Macias, an sobre e* atril, y no se me ocurri que pudiera apualearme con aquellas cuatro palabras que me dijo: T por qu no hablas ?

Quizs

me

confiara el secreto del

Va

no tengo nada que

Ya...!
ya.
.

decirte,

repiti ella

Leonor. con sorpresa

has dicho

Cerr los ojos, fu a expresar algo ms, pero se morcon despecho, y al ver que mi padre encenda el farolito de don Jernimo, seal de que se redi los labios

tiraban, se alej

de mi lado.

Hn
al

ese instante se abri sin ruido la puerta

que daba

zagun, y apareci don Tarquino, Pestae ante la luz de la lmpara, y se dirigi a mi padre, rozando las paredes.

oras y mis seores.

Buenas noches, seor Cura; buenas noches mis seluy buenas, seor don Tarquino! respondi
.

cura tendindole desvelado.

la

mano.

el

Por

io

visto

anda usted

Hola, hola exclam mi padre se nos hace trasnochador ? El portugus desparram unas cuantas sonrisas entre
!

y dijo con voz melosa: graves noticias polticas, que acaban de darme en lo de Faunch. El farolito de Matorras tembl en su mano y Leonor se lo tom. Jess nos ampare! exclam doa Mariquita Len y mi tia salt:

todos,

Hay

Algo

del atolondrado de Lavalle,

verdad?

128

HUGO WAST

Dio una chupada al mate de tomillo, que Benita le acababa de servir, y aguard la noticia. No, mi seorita, respondi don Tarquino, satisfecho de la expectativa suscitada. Junto a mi ta, inmvil y de pie, con su bandeja cargada de golosinas, estaba Benita, que era toda odos: Bueno, pues la polica ha descubierto una conjuracin de .os unitarios contra la vida del Ilustre Restaurador de las Leyes ... La abommable poltica exclam mi padre. Don Trifn me mir angustiadsimo. Santo Fuerte qu va a salfr de esto le o murmurar. Quines son los comprometidos? Han prendido al coronel Maza, a punto de sublevar

su regimiento. Desgraciado
j
!

balbuce Matorras, agadiando

la

cabeza.

A No

Leonor pregunt: quines ms? se dan otros nombres. Pero seguramente habrn
la trampa. El portugus sonrea, sobando las vueltas de seda

cado otros ratoncitos en

de

su capa.

Todos callaron; se oa el chisporroteo de las velas. Pocas veces se ha visto algo tan impresionante como la actitud de Leonor en ese momento. Erguida junto a su abatido padre, llenos de sagacicad los ojos, estaba transfigurada. No era la que un minuto antes se dej ver en su debilidad y su dulzura femeninas al preguntarme: "T,
por qu no hablas?" Conociendo los detalles de la conspiracin, no pensaba sino en sus amigos comprometidos, tal vez en su padre, pero ciertamente nada en s misma, y aquella escena de un rato antes, su pregunta incisiva y mi desesperada respuesta, se haban borrado de su memoria. interrog don No se tienen noticias de Lavalle ? Jernimo suavemente, y el portugus lo envolvi en una

I,A

CORBATA CEtESTB

127

sonrisa
inters,

vi desalentadaiiiente

que tena algo de irnico y algo de servil, y mola cabeza; y luego, con un ngido
preguntle:

Ha descubierto nuevos huesos del Gliptodonte? nada ms; pero ya hace tiempo, Un trozo de barrancas de Lujan. en seur gol)ernador tiene noticias de sus an
pelvis,
las

i-'orque el

Tambin el doctor Muiz haciendo trabajos j)arecidos. pens yo Diablo desde cundo el portugus tiene tanta relacin con don Juan Manuel? una doble intencin en sus palabras y se me ocu\ rri que las andanzas a que se re feria no eran las paleontoJgicas. Leonor me buscaba con los ojos, y yo me
danzas, y se interesa por ellas.
est

acerqu.

yuieres acompaarnos a casa, Jos Antonio? Iba a pedirte permiso para hacerlo.

Matorras contest cuak|uier cosa a don Tarquino, y Leonor le dio el brazo, como solia, y salimos ios tres, yo delante, alumbrando el camino. Esiuy seguro de que mi tia bendijo el lumbago de mi padre, que le impedia acompaarnos. Hicimos las dos cuadras sin cambiar palabra, entregaflo cada uno a sus pensamientos, que eran en ra confusos, agitados y tristes, como ac|uella noche. Cuando entramos en el oscuro zagun de Matorras, me atrev a preguntar a Leonor: Y tu husped est salvo ? Mace ya tres horas que cruza el ro de la Plata, en
se levant.

una lancha, rumbo a


^'o

la

Banda Oriental.

y ella comprendi que an siendo de otro partido, poda confiar en mi lealtad, y dej desbordar un poco de la amargura que llenaba su cosusj^ir

a.iviado.

razn.

Lo que ha sucedido esta noche, era amigos estn solos. -So cuentan acaso con La valle?

fatal.

Nuestros

12S

HUGO WAST

El general Lavalle no piensa en nosotros; prefiere pasar a Entre Ros. Y si Martnez Castro lo decidiera a venir sobre Buenos Aires? No! El general Lavalle nos abandona; y unos tras otros los unitarios de Buenos Aires irn cayendo en poder de Rozas. murmur Matorras, tendindome las dos S, s! manos, en una despedida ms afectuosa que nunca. Se las estrech con etusin, como si no debiera verlo ms. Yo saba que don Juan Manuel se rea de los unitarios, que haban puesto su esperanza en la venida de su

brillante general.

Lavalle deca a menudo Lavalle no vendr no sabe que a la mulita se la agarra por la cabeza. Se ir a Entre Ros a ganar batallas y a perder tiempo.

VIII

La

corbata celeste

"\'iva
reno!

la

federacin!
la calle

Las

seis

han dado, y

se-

Este grito en

me

anunci

el

amanecer de aquel

27 de jimio, de trgica memoria. No adivin, por cierto, que no volveramos a or pregn tan sencillo, y que desde entonces se enhebrara con el canto de las horas la monstruosa retahila de div:terios

de don Juan Manuel; **j Viva Federacin! Mueran los salvajes, traidores unitarios, vendidos al inmundo oro francs! Muera el rey guardachanchos Luis l'elipe! Las seis han dado y sereno!" El Evangelio dice que de la abundancia del corazn nacen las palabras y sin embargo hemos visto en aquella poca tormentosa, a los hombres ms pacficos, adaptarse a !os usos y encabezar sus cartas y hasta sus apuntes privados con los apostrofes sacramentales. ^i se descubriesen las memorias secretas de don Trifn Buitrago, estoy cierto de que los hallaramos al comienzo de cada captulo, aunque a rengln seguido protestara contra las arbitrariedades de la mazorca. Mi padre, el hombre menos carnicero que he conocido, esde que se hizo costumbre aquel encabezamiento, no ^'ej pasar ni los libros de su lomillera, sin las furibundas
inventados por la malicia
la
;

y sainetescas sentencias.
^- Wast: La corbata
seles**

180

HUGO WAST

Era raro el da en que el alba sorprendiera al buen seor en la cama. Oscuro an. abandonaba su fra y solitaria alcoba para ir a la tibia cocina, bien rasurado y vestido de frac, a que mama Felisa le cebara mates amargos.

era el caballero muy puntilloso en esa materia, ni era nadie entonces, de modo que cuando digo que mama Felisa le cebara mates, quiero decir que lo haca para ambos, y que uno tomaba mi padre y otro ella; y que entre mate y mate, l ola una narigada de rap, y ella chupaba un abominable pucho de tabaco paraguayo. El coloquio duraba hasta que en la casa renaca la actividad, cacareaban las gallinas, se levantaba la numerosa servidumbre, y ta Zenobia comenzaba a gritar a Benita y por ltimo asomaba sus anchas narices rojas y su cara jovial, el maestro Pancho, dormiln impenilo
;

No

tente.

a esa hora haba sonado en la puerta de calle e! aldabonazo del lechero, y se oa la campanita de los aguateros y la charla de las negras que pasaban al mercado. A tiempo que me desperezaba lleg mi padre alumbrndose con una palmatoria, a abrirme los postigos. le dije besndole la mano y La bendicin tatita, descolgndome de mi alta marquesa de Jacaranda, monumental bajo su dosel encarnado. Cmo ha amanecido, tatita ? me contest acercndose la luz Mrame, y juzga,
recio

Ya

a la cara.
dije

le verdad que hoy lo encuentro muy guapo a mi pesar, sospechando que su rejuvenecimiento naca de lo que la noche anterior me causo tanta amargura. Se quit el gorro de terciopelo, notando la poca gracia que me haca, y atusndose los cabellos con mi peine, me pregunt ,:Xo te parece que el gorro me avejenta? En eso estaba pensando.

En

entristecido

LA CORBATA OSLESTB

181

Pues dejar. No teme resfriarse? No, porque me he mandado hacer una peluca. Hola quedar usted gallardsimo exclam
lo

re-

gocijadamente.

Se ech

las

mano

la

espalda,

y empez a pasearse

Observ que haba abandonado mientras yo me vesta. los zapatos de orillo, por unas relucientes botas de charol. Se sonrea solo, mirndome a hurtadillas, y tratando de ver cmo lo hallaba, sin rastros ya de su lumbago. Probablemente si le hubiera tirado de la lengua, me habra

contado su secreto. pero yo era en el mundo la nica persona a quien no poda hacer tal confidencia. Pobre de m que me entristeca con lo que a l lo alegraba hasta rejuvenecerlo La puerta de calle se abri, y sentimos el ruido de las chancletas de mama Felisa, que iba al mercado con su tipa de cuero. Mi padre me dijo: En cuanto te desayunes quiero que vayas con Pancho a ver mi nueva casa, enfrente del paredn de San Francisco, lindando con la de misia Agustina, la madre del Restaurador. La compr das pasados, y hay que repa-

Ay

rarla.

lo

lo har, tatita respond. De all, pasar a de don Juan Manuel. No le ha contado el seor cura el asunto de su cuado Corrales?

As
la

La abominable poltica! Pero qu cordura de esos hombres empeados en derrocar un gobierno como el de don Juan Manuel, porque les manda usar chalecos punz, No es slo por eso, tata. Pocos cargos ms tendrn que hacer; y para ello se confabulan con los extranjeros, en desmedro de su patria. Cundo los argentinos sern una sola nacin y un solo partido? Acaso no es posible servir a la patria y hacer buenos negocios usando este chaleco?
S, s!
es

113

HUGO WAST

Al hablar con mayor vehemencia que de costumbre, se golpeaba el pecho, y su rostro plido se encenda en un
ligero rubor.

Me
i

fui al

prfida poltica Cunta amargura y cunta sangre nos costar todava! Benita me haba preparado el chocolate, y me trajo como obsequio especial de mi ta, una bandejita de olorosos bollitos de Tarragona, que han llegado hasta nuestros das, inmortalizando amablemente el nombre de una de las damas de alcurnia, la cual los fabricaba en su casa y los venda al pblico. La presencia de la joven mulata me inquietaba siempre. Yo saba que su pensamiento me rondaba, y estaba seguro, cuando repentinamente me volva a mirarla, de hallar sus ojos ariscos y hermosos observndome. Tambin esa maana se atrevi a hablarme. Anoche, nio Jos Antonio, yo le hubiera contado antes que don Tarquino, lo que l les cont. Sabas, acaso, la prisin de Maza ? S, nio: no le hice seas de que tena noticias que
!

La

comedor, y aun

le o

exclamar:

darles ?

la sea, supiste eso?

Vi

en efecto; pero no
yo
!

la

entend.

Cmo

Quieres que crea? y Yo nunca he engaado exclam con voz como una queja. da y Y he de creer tambin que adivinas cosas? No, nio. Lo supe, oyendo a don Tarquino que contaba a mi amita. Vamos exclam sbitamente interesado por portugus con nueva a qu hora habl nobia A eso de oracin. Y por qu no cont saba? y por cont hizo ignorante? cuando No dijo sencillamente muchacha.
te lo
triste,

Vacil

ella

en explicarme,

insist:

sor-

las

lo

la

el

ta

Ze-

la

lo

ella si lo

q*

lo

se

la

la

LA COKBATA CBLISTS

18S

No

sabes nada

ms?

ms, nio. Mi padre en el patio, envuelto el cuello con su ponchito de vicua, estaba listo para salir y me ilamaba. Vamos a despertar a ese guaso dormiln. No es imperdonable que a las siete de la maana un criollo no

Nada

hava visto el sol?


el pampero soplara toda la noche, calmndose amanecer, el da era esplndido, aunque muy fro, y la huerta bajo el sol, estaba zahumada con el amargo perfume de los naranjos. Llegamos a la ringlera de piezas techadas de paja, donde se depositaban los aperos de nuestros caballos de silla, y donde e! maestro Pancho dorma v tena su taller. grit A qu hora te habrs acostado, bribn mi padre dando puetazos en su puerta, cerrada an. Y como nadie le contestara, cambi de tono Alabado sea Dios! respondi el maestro Por siempre jams, amn, Pancho, cuya voz era ronca. Pedazo de trompeta no te orden que madrugaras hoy? Ks verdad, seor, pero nos hemos dormido. Hablaba en plural, como los obispos. Te has dormido? qu milagro! No sabes que al

Como

al

que madruga Dios lo ayuda? As dicen respondi con indiferencia. Uno por madrugar se encontr una bolsa
i

de oro!

carrilluda y amarilla como una guitarra, con su gruesa nariz arremangada, que le daba una permanente expresin risuea, y su barba corta y espesa, ya blanqueando, aunque el ca-

Se entreabri la puerta, y

asom su carota

conservaba renegrido. repiti mi padre. odo? una bolsa de oro! Vaya, pues! Ms madrugara el que la perdi. Mi padre empuj la puerta y se meti conmigo en el cuarto y sac de a'.H al maero y calmoso to. Minutos despus, el maestro Pancho y yo doblbamos
le

bello se

Has
i

134
la

HUGO WAST

esquina de los altos de Escalada, hacia la calle de la Reconquista, segn se llamaba entonces a la actual de la Defensa. Las bandolas estaban ya instaladas, despertando con su exposicin de baratijas la curiosidad y la codicia de las
negras.

En el pretil de San Francisco, a breve trecho de la casa a donde bamos, vimos a Rbago, el famoso tendero de aquella esquina, ocupado en clavar en la pared de afuera a uno y otro lado de la entrada, unas piezas de tartn, para que sus "marchantas", pudieran juzgar de
,

ellas al pasar.

Buenos das, seor don Jos Antonio me dijo, cruzando la calle, con el martillo en la mano. Por lo que pueda interesarle, amiguito, acabo de ver entrar all a Leonorcita Matorras. Sealaba la iglesia de San Francisco, y se rea muy satisfecho. Era la poca en que los tenderos lo saban todo y en todo se metan. Le di las gracias, y disimuladamente le ped al maestro Pancho que me dejara rezarle una salve a la Virgen. Lo alcanzar en el acto. Tard un rato en acostumbrar mis ojos a la tibia penumbra del templo, iluminado apenas por unos ventanales encortinados, y por la palpitante estrellita de oro que

arda ante

el

Santsimo.

Estaban diciendo misa, y haba tan poca gente que muy pronto descubr la inconfundible silueta de la hija de Matorras, arrodillada junto a la pila del agua bendita. exclam en el silencio de mi corazn Dios mo la he perdido para siempre? no es una pesadilla lo que me imagino haber visto? cmo puede arrebatrmela nadie? Mi ardiente y desesperada imprecacin pareci llegar alma sensible de la joven, a la que vi temblar como la llama de un cirio, y luego volverse a m, y mirarme J reconocerme sin sorpresa. Se levant, se me acerc, y me dijo con voz apa-

a'

LA CORBATA CELESTE

135

gada y tranquila, pero que produjo una marejada en mi pobre corazn: N'uestro Padre San Francisco te ha hecho venir Jos

Antonio.

decirme? Vacil en continuar; yo me soimaginndome que me iba a hacer la declaracin de amor, que yo no le haba hecho, y tuve que clavarme las uas en las palmas de las manos, para vencer mis nervios y no huir de una confesin, que, todava en ese momento, nos habra salvado de muchos do-

Qu

iba a

brecog de vergenza,

lores.

luego.

seguida, le contest, con involuntario dessuponiendo que fuese un paquete de rap para mi padre o una pauelada de tabletas o alfajores para m ta. Pero por qu me mir en ese momento, con tan expego,

Tengo Ir en

De qu miserable barro estamos hechos


algo que darte, Jos Antonio,
si

vas a casa

traa fijeza,

como

si

fuera a morir, y quisiera llevar mi

recuerdo a la eternidad?

No comprendo cmo una


deja tan

hondo y perdurable rastro en

mirada, inmaterial y fugaz, la memoria de un

hombre. Creo que si Dios permitiera a los hombres ver las almas, hoy, despus de mil aos, se hallara en la ma, como una cicatriz, la huella de aquel'.a mirada de Leonor. Se alej de m y se prostern junto a la pila, y yo tambin me arrodill, pues la campanilla del aclito anunciaba el "sanctus". Un rato despus, concluida la misa, sali del templo, sin mirarme. Rbago y unos amigos tomaban mate, junto a la ventana de su tienda, abierta sobre el pretil, observando la
calle.

Sin acordarme de ellos,

embargado por

la reciente

iin-

presin, segu con los ojos a Leonor hasta su casa, a media cuadra de San Francisco.

que entr en

Me

pareci que

el

dia se nublaba, con su desaparicin.

186

HUGO WAST

y qne no volvera a verla ms y necesit violentarme para no correr a go'.pear aquella puerta roja, que durante

mucbo tiempo
de
ella.

iba a ver hasta en sueos cerrarse detrs

Leonor! qr poco sabias t, en ese momento que ncnrria en mi Me encamin a su casa, conforme se lo haba prometido, y llair. sin esperanza de que saliera. Y en efecto, no sali ella, me abri la criada, y sin darme paso, antes de que franriueara el umbral, me tendi un paquetito envuelto en papel de seda y atado con un cordn celeste, lo cual era un dictamen contra la federacin. Le pide la nia que no lo abra hoy. sino maana. Con estr> cerr, y yo me (pied en la acera vacilante entre volverme, afrontando las miradas de los matinaOl.
lo

de

la

Rbaj^o. o sej^uir calle adelante, hasLniversidad. con pelijro de pasar por frente a la casa, no menos temib'e de don Po Len. Pero ocurri \m suceso que cort mis dudas, y me hizo olvidar el encarjTn de mi padre. Apenas me haba apartado unos iiasos de la casa de Matorras. cu?mdo de nuevo se abri su puerta. Me volvi al ruido, y me qued atnito viendo al presidente de la Le$?islatura. don \'icente Manuel de l\Iaza, padre del teniente coronel Maza apresado el da antes. Mir a uno y otro l?do. y al divisarme, corri a m, como si saliera en mi busca. No he visto nunca un hombre ms p'ido que l; los labios le temblaban cuando me dio los buenos das. Tenindolo por el ms cordial de los amij^os del Restaurador, y por persona de f^randes mritos, contest su saludo con la mayor reverencia mas debi notar mi sorpresa, pues me dijo agitadamente: Toy no es da de asomb-o. amigo Balbastro. Ni de que el sol se ennegrezca, ni de que llueva sangre, ni de que un hijo clave el pual en el corazn de su madre. Ms intrigado an por tan sibilinas palabras, mir la
les

conte^tidios de

ta

LA CORBATA CELESTE r
casa

187

de Matorras, y me pareci que alguien espiaba la por un postijjfo entreabierto. Hl rldctor Maza me cogi del brazo, y ech a andar rpidamente. Necesito que me acompaie a casa de Guerrico. No sabe que ayer, cuando sala de la Cmara me asaltaron esos foragidos? pregunt Quines? acaso los unitarios? Ah, no! Yo paso ahora por unitario, y es la Sociedad Restauradora, con Salomn a la cabeza, la que clama contra mi. Han redactado una nota pidiendo mi destitucin a la Sala de Representantes. Y a Ramn, mi hijo, lo han apresado. Qu quieren de mi? Sobre todo qu van a hacer de l? La casa de Guerrico estaba a pocas cuadras, en la calle del Tacuari y aunque el aspecto de la ciudad era el de siempre, me aterraba la agitacin de aquel hombre, tan poderoso un dia antes. Oye? me dijo, detenindose; y yo prest odos a ima inquietante algarada. Yendo por la calle del Potos, hacia el poniente, la de la Hiblioteca o por otro nombre de! Restaurador Rozas, donde tenia su casa don Juan Manuel, quedaba a una cuadra de distancia. De alli partian los gritos era sin duda una reunin en plena calle y enfrente de alguna pulpera. Con qu objeto? No tard en adivinarlo, y apret el paso, arrastrando a mi compaero, que se empeaba en
calle

escuchar.

<iQ" gritan? Gritan muera


Yo que me
!

Maza!

haba criado sabiendo la privanza de que gozaba con don Juan Manuel, al verlo consternado, clamando con los ojos llenos de lgrimas "mi hijo, mi hijo ', med la desgracia en que haba cado. Hl tumulto crecia: ya se asomaban algunas caras a los postigos, y empezaban a trancarse las puertas.

138

HUGO WAST

El doctor
narse.

Maza

hizo

un

violento esfuerzo para sere-

espantado cmo cruzar por entre sos que piden su muerte? Acabhamos de distinguir una voz que pregonaba esta sentencia: "Muera e'. inmundo traidor y salvaje unitario Jos Vicente Maza!" me contest Quiero salvar a mi hijo! Juan Manuel era mi gran amigo Hasta ayer a nadie quera
!

con Ahora ustedexclam


S, doctor.
i

Usted
Ir

va a ver a Juan Manuel?

como

los brazos desalentado, y repiti: nadie quera como a m y nadie le tena tanto cario como yo... Por qu no ha de recibirme? Se deshace en un da la obra de tantos aos? Lo tom de nuevo por el brazo, y le dije: Yo ir, doctor, y le trasmitir lo que usted me encargue; pero ahora apartmonos de aqu. Ech a andar, despacio, temblando. Yo lea en su rostro noble y triste que ya no era su vida la que le importaba, sino la de su hijo. Tema agravar la suerte del desgraciado joven ocultndose o huyendo de la ciudad. me dijo de pronto. No sabe, que hace cinco das, en la posta de Vergara, lo han fusilado a Domingo

a m Dej caer
.

Cullen? Me impresion tal noticia, pero no poda sorprenderme, pues yo mismo, haba copiado una carta de don Juan Manuel para el Gobernador Ibarra de Santiago del Estero, reclamndole el envo de Cullen, que se haba refugiado en su territorio. Tal misiva, importaba una sentencia, y yo lament la muerte de aquel hombre ilustre, a a quien el Restaurador, poco tiempo antes le dispens su amistad y sus favores. Ese tambin era un gran amigo de Juan Manuel! di jome el doctor Maza.

LA CORBATA CELESTE

139

Pero se irgui en seguida, sobreponindose a su destino.

salve a mi hijo! por l y por su joven espoEn cuanto a m, todo sea para bien de la patria! Y ech a andar con pasos ms firmes, y su voz al hablarme fu ms tranquila.
sa!

Dios

dos cuadras, para lo de Guerrico; all veo Djeme, Balbastro; Vaya a su oficina, pero no le hable l me acompaar. de m a Juan Manuel; no sea que piense que tengo mievenir a

Faltan

Juan Nepomuceno Terrero.

do...
a quien ni despus de su trgica

ltimas palabras que o de aquel hombre, muerte se le Ka perdonado la enorme influencia de que goz. Me encamin en el acto hacia la casa del Restaurador, impaciente por hablarle de don Ambrosio Corrales, el
las

Fueron

marido de Inesita. La calle del Restaurador estaba llena de gente que clamaba, contra el "asqueroso traidor Jos Vicente Maza". Con gran esfuerzo logr pasar, dndome a conocer de los que guardaban la entrada de aquella casa, a la cual empezaba a ir yo con cierta dolorosa emocin. Dos gauchos emponchados, armados de tercerolas, tomaban mate en el zagun. Es seguro que en la huerta haba alguna tropa apostada, pero el patio cuadrado, con tinas, en que perecan miserablemente algunas plantas, estaba desierto y corr das las persianas de las habitaciones. Tal silencio y tal soledad en da de tanta agitacin, me impresionaron tristemente. Sea que no se sintieran mis pasos, amortiguados por la estera o que no diese tiempo a que me anunciaran, el hecho es que pude observar en la fisonoma del desprevenido don Juan Manuel tan desusado celaje, que me sobrecogi de temor. Estaba solo, en mitad de la habitacin, con las manos a la espalda, agachada la cabeza, y terriblemente fruncido el ceo.

140

HUGO WA8T
Nunca ms
lo vi as!

Al sentirme entrar se volvi hacia otro lado y se qued mirando la pared, donde penda aquella preciosa miniatura con sn nico retrato autntico. Pa' un minuto de congoja, esperando su respuesta a mi saludo, y sin atreverme a ocupar mi lus^ar. hasta que dei de mirar la miniatura, y se me encar transfigurado. Or dominio sohre los nervios

los unitarios me dicen "mulato" ! exclam sonrindose. ;Le parece, Balbastro, que no soy todava un real mozo? ^'uecencia tiene bien manada fama de tal, respond, vendo a mi escritorio.
i

Kn

Me

detuvo con un
ese tiempo.

El da de los funp'^alps de Dorresro. yo nresida el duelo, y mientras desfilbamos por la calle, l se me puso al lado, con su traje de parada. Asi y todo, las seoras agolpadas en el trayecto no tenan oos sino para m. ; Cmo porla en tan amargos momentos pensar en semeiantes vanidades? ?e me anroxim para que lo mirase bien de cerca. En ese momento no haba en su rostro una arrufa que delatara siquiera un pliegue de su alma inaccesible. De pronto me dijo, con alguna violencia Fin embarco, me han contado que tengo un rival. No lo ha odo?

yo era el que le echaba

y seial el retrato. hombre ms hermoso de A menea.


tierra a Ans^el Pacheco.

cuesto

de

la

mano

imperiosa. dicen que

Con

decirle

treinta

No. seor. ms temible porque Un aos, Y no mi amisro! ;De quin habla?


rival
i

es

joven.

No

tiene

es

se

tne atrev a preguntar, sos-

pechando nve me tenda ima celada. ; Conoce tisted a Marcelino Martnez Castro? No s a qu santo me encomend, para que la terrible mirada azul, no leyera en mis ojos la mentira.

LA CORBATA CEI.SSTB

Ul

^No
Y
se lo
l

No seor. Pues cuentan


Sumergise

conozco! de mirarme, murmur: Es raro! han presentado en lo de Matorras?


lo

sin dejar

No

que es

muy buen mozo:

tal

vez mejor

que Pacheco. ..
cavilacin, y llegu a haba olvidado. Qu filtro nos hizo beber aquel hombre a la mitad de los argentinos, para que as lo amramos, y as lo sirviramos, y as voluntariamente cerrramos los ojos a sus extravagancias y a sus crmenes? De la calle nos llegaban las vociferaciones de los mazorqneros; y en la antesala sentase el rumor de empleados y oficiales que aguardaban rdenes. Yo buscaba manera de iniciar la conversacin acerca del pobre Corrales, cuando don Juan Manuel me brind la oportunidad. Entonces el cura Buitrago no quiere ser obispo? exclam repentinamente. Me ech a rer, parecindome imposible que don Trifn pudiese declinar la mitra, si se la ofrecan. El gobernador se explic: Como no cree que yo fui concebido sin pecado Me acord de la visita del Carancho del Monte a don Trifn, cuando con el pretexto de pedirle un sermn acerca de ese punto, fu a espiar la casa de don Juan Bueno, y admir la manera cmo el Restaurador quera hacerme saber que no estaba satisfecho del cura. El seor cura del Socorro, le dije es un fidelsimo servidor de V. E. aunque pudiera parecer otra cosa de las andanzas de sus parientes o de sus vecinos. Usted me quiere hablar de Corrales? Tambin es un buen federal... Un buen tonto, querr decir! Pero no pase cuidado por l. Dentro de algunos das le abrir la jaula. Necesito que haya entre los unitarios algunos pobres de espritu, que se descubran solos y sin querer descubran a

en una profunda

pensar que

me

142
los

HUGO WAST

dems.

Dios gracias, hasta ahora no fautan en

sug

filas.

faltan traidores en las mas. Aqu, en mi casa, en mi despacho, en mi propia mesa escriben los que me estn vendiendo Me puse plido, pero logr resistir su mirada. Le hablo de Enrique Lafuente... Era uno de los escribientes de su secretara privada. Ante mi sorpresa agreg: S, Enrique Lafuente. Por l se ha divulgado aquella carta ma a Ibarra, previnindolo contra el gallego Cullen; pues la ha hecho publicar a Montevideo. Ahora hace tres das que anda a salto de mata. Mi hijo Juan Manuel ha espantado esa liebre. La otra maana lo encontr en la oficina, y sin intencin, le ech una bocanada de humo en la cabeza, y le dijo: "Este lindo pelo tiene olor a plvora" ... Y Lafuente no apareci ms, y con razn; porque Salomn le andaba ya sobre el rastro. Recomenz sus paseos, y me puse a escribir. Un rumor que vena de la pieza vecina lo arranc de sus pensamientos:
. .

Ni

Luego agreg con voz sorda:

es que se sepa, dijo, como sincerndose mismo que Cullen me ha pagado las hechas y por hacer. Lo he mandado fusilar. Ahora dirn que era mi amigo. Andaba en tratos con los franceses. Mis ami-

Bueno

consigo

gos no estn con los que me combaten, y buscan mi muerte Se abri la puerta y entr don Juan Nepomuceno Terrero, el mismo a quien encontr en la calle, cuando iba con el doctor Maza. Terrero no vacil en hablar delante de m. Era pariente del Restaurador, socio en sus estancias y amigo in.

fluyente y querido.

Juan

Manuel,

le dijo

severamente,

vas a

de-

jar morir a ese

A Jos Vicente Maza! No

A quin

hombre?
es tu

te refieres?

amigo? No

es nu

tA CORBATA CELESTE
amigo?

148

No te ha servido en todo con fidelidad? No que su sangre pesar sobre tu nombre? La estatura del Restaurador creci en ese instante. Irgui la magnfica frente, ech atrs los puos cerrados, conteniendo a duras penas sus mpetus y respondi con
piensas

Es tu amigo; acabo de hallarme con Lo has visto S. Entonces ha dicho que yo he ofrecido refugio cnsul de Estados Unidos? en casa de Mr. Slade, No huir, porque eso sera condenacin de su
petara.
l.
;

buscndolo para asesinarlo. Y tus soldados no estani estabas t para salvarlo. ban all, para defenderlo Si l fuera mi amigo de verdad, la Mazorca lo ressa,
;

me ha servido como Pero qu sabes debe a m. pagado yo? Si hoy est vivo, me En tu nombre Mazorca asalt anteanoche su
t,
si

los

dientes apretados.

le

he
ca-

lo

la

te

le

el

la

hijo.

Don Juan
vara de la

IManuel no respondi. Estaba inmvil, a una pared, casi arrinconado por Terrero, que dio
ni habl, ni se

un paso adelante.
vas a hacer de su hijo? La pregunta fu hecha en voz baja, pero reson en la sala, pues los dos que la oamos, habamos suspendido
hasta el aliento.

Qu

Don Juan Manuel

movi.

Sabes dnde est ahora Jos Vicente Maza? est en casa de Guerrico. Ah!... Donde quiera que est hallarn, y ser su perdicin. Dile que renuncie a sus cargos y que huya. Y su hijo? Su fuga no empeorar destino de su
S
;

Pero don Juan Manuel no contest, sino

al

rato.

lo

el

hijo.

Con aquella respuesta enigmtica que Terrero no comprendi, vol en busca del doctor Maza. Despus supimos que ste no quiso aprovechar aquella puerta que le abra la mano de don Juan Manuel, y que respondi a

Ii4

HUGO WAST

SU amigo: "Sea lo que Dios quiera! Si matarn en mi puesto".

me

matan, me

Apenas

sali

Terrero,

el

Restaurador, aliviado de su
;

todos se estn volviendo locos. Cmo est su cabeza, Balbastro? cree usted que debo dejarlos conspirar, juntar ejrcitos, comprar traidores, y pagar aseamos contra mi, en mi propia casa? Mis amigos! qu sarcasmo! qu clase de amistad es la suya? He gobernado a mi antojo; no han tenido lengua sino para alabarme. Un dia se cansan de mi, y se meten a conspiradores. Pero de qu se quejan? Culas mismas cosas que ellos han les son mis crmenes ? aplaudido! El Restaurador estaba en uno de esos momentos de espontaneidad a que se dejan llevar los hombres ms disimulados y menos sinceros. Era un lamento de su alma atormentada, que me tocaba a mi recoger. Mis amigos! repiti con acritud, si estoy con

presencia, se dirigi a m La locura de Lavalle es contagiosa

denado a

En la puerta, y apareci Manuelita Rozas. Su aparicin produjo en la sala el efecto de un sol que nace. Aiir a don Juan Manuel, y vi iluminarse su rostro sombro con la luz pursima del amor. debi pensar la nica persona que me He aqu liabla con el corazn! Le abri los brazos, pero la gentil muchacha no se arroj en ellos, sino que se ech a sus pies sollozando.

vivir entre serviles y traidores ese momento, se abri tmidamente

le

nuel, tratando de soliviarla.


ella

mi Qu Tatita! clam
tiene,

hijita?

pregunt don Juan Mael

con

rostro pegado en

tie-

rra.

El Restaurador me mir estupefacto, y yo me levanpara alejarme. Al ruido de mi silla, Manuelita alz la cara y me dijo: No se vaya ^Va a hablarme delante de Jos Antonio, hija?
j

LA CORBATA CELESTE

146

l me ayudar. por qu est apenada ? Miserable de mi, que lo presenci todo, sin comprendena y sin ayudarla! La nia qued un rato muda, abrazada a las rodillas

S Bueno,
!

tatita,

me comprender
.

hbleme

de su padre.

quin
o

exclam l tomndola por los hombros Vamos me le ha hecho mal? es alj^^una locura de Bigu alguna broma de Ensebio? cunteme, hija! est ena !

morada ? Al decir esto el Restaurador me ech una mirada irnica y se ri suavemente, acariciando la adorable cabeza
de kv joven.
lo que la atormentaba, recordando en el mismo lugar, presenciada tambin por m, y a la que asisti Rosita Fuentes, pocos das antes de casarse con el teniente coronel Maza. Y a tal pensamiento visiblemente se ennegreci la frente del gobernador de Buenos Aires. Sent un escalofro de horror. A'Ianuelita no sorprendi aquella sucesin de aspectos en la cara de su padre; por eso tuvo nimo para sonrer, alzndose del suelo, y ponindole las manos sobre los hombros. Y cuando lo mir, ya l era seor de sus nervios, y le repeta alegremente, golpendole con la yema de los dedos la plida mejilla, mojada en llanto. Qu le pasa? por qu ha llorado? Va a hacer lo que yo le pida tatita? Quin sabe qu est por pedirme, hija Yo sent impulsos de gritar No pidas nada, pobre criatura! Nada te ser concedido contra su voluntad^

De pronto adivin

aquella otra escena,

implacable.
las caricias, le habl llena de ilusin. venido Rosita Fuentes, y me ha hecho llorar. -yAh! con que ella la ha hecho llorar a mi hija? La castigaremos no le parece, Jos Antonio? Ella habra querido venir conmigo, ante usted, a pedirle la vida de su Ramn, pero usted no la quiere; y he

Ha

Animada por

H.

Wast; La corbata eUste

i*

l46

HUGO WASt

venido sola. pararnos.

"A mi no me

dir que no", le promet al

se-

Ha hecho bien, mi hija; venga sola siempre que tenga que hablar a su tatita. Se ha quedado en mi pieza llorando. Ramn le ha escrito desde la crcel, comunicndole que lo van a fusilar.

no es verdad. exclam alegremente Manuelita deca yo, que no era verdad! Don- Juan Manuel esquiv la mirada de su hija, y

Eso Ya

le

respondi

Por qu se mete en poltica? no sabe que se le va a arrugar la frente de tanto pensar? Yo no s nada de poltica; ni s quin es unitario, ni quin es federal no quiero saberlo, para que a su lado, tatita, haya siempre una persona que lo quiera, sin odiar a nadie, ni engaar a nadie. No ve prosigui l como se ha puesto de vie;

ja

y fea su

ta Josefita?
el

Manuelita tena

rostro iluminado por la esperanza,

y yo me
llorar ?

No

senta triste a morir.


es verdad, tatita,
llorar.
l le

que Rosita Fuentes no

debe

No! no debe que Ese ha mandado El no ha mandado ningn Yo he visto... me ha


billete
le
.

billete

lo

ella

lo

mostrado...

aqu

lo tengo.

Don Juan Manuel tom


hija, lo ley

el

papelito

de manos de
.

su

porque nada sabe que hoy lo fusilarn, Por qu deja decir eso? por qu no hace saber tatita. a todos que no es verdad? Don Juan Manuel, se ech a rer: No hable con tanta vehemencia, mi hija Acuerdeescribir eso,
.

El no debi En toda ciudad


la

lo tir al suelo.

se habla de

LA CORBATA CELEST
se

14

mi pobre Encarnacin, que no se meta Parzcase a ella y no a su ta Josefita. Manuelita no me haba mirado; pero en ese momento se encontraron sus ojos con los mios, y me vio tan triste que dio un grito: Entonces no lo va a perdonar? entonces lo va a
de su mamita,
en poltica.

Quin ha dicho nada, mi hija? No v? misma se da cuerda, se ilusiona y se asusta sola. Yo no tengo corazn para a decirle a esa
fusilar ?

le

Usted

amiga que
marido.

usted no

me

ir pobre ha prometido perdonar a su

Juan

Le ha dicho ella que es inocente? interrog Manuel con mucha malicia. es inocente Bueno entonces se va a salvar por qu se

don

Si,

afli-

ge,

pues?

Cmo no ha
casaron

de afligirme!

No hace un mes que


!

se

interrumpi el Resaurador. Usted nunca en esa situacin. Usted no se habra enamorado de un enemigo de su padre, ni hubiera venido a pedirme la vida de quien busca la muerte de su
no podra estar
tatita.

No,

Si

yo estuviera en su situacin

no!

Aianuelita pens, tal vez, que era verdad algo de lo que se atribua al coronel Maza; pero sensible y gene-

reaccion: lo defendera a usted con mi cuerpo, si alguien quisiera ofenderlo. no sentira morir, si usted me pro-

rosa,

~Yo

metiera perdonar a sus enemigos.

Aquellas palabras que a m

me

heran

como dardos,

resbalaban sobre el alma de bronce de don Juan Manuel, cuya sonrisa era aterradora. Su hija no comprenda que el nada le haba prometido, y cuando sali de la pieza,

en sus ojos la inconfundible luz de la esperanza. Porque l le acababa de decir, besndola: -^Vaya, consuele a su amiga; y dgale que su Ramn est ms seguro en el Fuerte que yo en mi casa.

brillaba

148

HUGO WAST

Don Juan Manuel se aproxim a la mesita donde yo segua copiando algunas notas reservadas puso las manos sobre el respaldo de mi silla, para mirar lo que es;

criba,

una joya. Es inteligente, amorosa con Se interesa de corazn hasta por mis enemigos. Se ha ido contenta pero la voy a hacer llorar. A Ramn Maza tengo que fusilarlo, no ms. La pluma me tembl en la mano, y l lo advirti.
hijita

Mi

me

dijo:
es
tierna.

su padre y

muy

Vaya tambin usted, Balbastro, haba sido zonzo como un unitario. Cmo quiere que haya disciplina en

tropa y me dejen en paz, defender a la patria contra franceses, si no hago un escarmiento con los traidores? Seor, le contest slo considero la desesperacin de su joven esposa, que quedar viuda a los veinte das de casada y la pena que eso causar a Manuelia. As es; por eso le dije que no se metiera en poltica. Intilmente quise reanudar mi trabajo. El miraba los movimientos de mi mano trmula, y se rea socarronala

los

mente.
torras

exclam de pronto, que en lo de Mahayan presentado a Martnez Castro. Aquella idea lo acosaba, y yo no poda seguir mintiendo con aplomo. Felizmente, en la antecmara se oy la voz del jefe de
raro,
le

Es

no

polica,

cuyos informes deban ser de

la

mayor

gravedad,

y don Juan Manuel grit:

Que entre Victorica Volvi a mi lado y me dio un mensaje. mi amigo Jos Antonio,
Vea,,

dga.e a

Matorras

qe

salga

cuanto antes de Buenos Aires,

si

quiere evitarse

un disgusto.

Ponga cara ms alegre; en el patio se va a encontrar con Manuelita, y no quiero que al verlo triste, adivine la suerte de ese pobre Maza. Hice lo que pude, porque en efecto, vi en el patio a
S,

Me

puse de
ahora.

pie.

IvA

CORBATA CEIvBSTE
llam.

149

Mamielita,
bargo

que
dijo:

me

Pareca contenta y, sin emnoticia.

me

Tengo que darle una mala

Sus

Me

esforc por sonreir.

buenos amigos los Matorras han salido hoy y se


!

ignora para dnde.

exclam El seor Gobernador No puede ser me acaba de dar un mensaje para ellos. No sabr entonces que se han ido ; pero es as Le afligir mucho esta ausencia, Jos Antonio? Ese espritu de maldad que todos tenemos me dict Estaba furioso contra don Juan Manuel, la respuesta.
.

me engaaba envindome con mensajes para los que mismo haba desterrado, y me pareci justo desquitarme, haciendo sufrir a la inocente criatura que me hablaba con la sonrisa en los labios y una luz en los ojos proque
l

fundos.

Tena
le

la

nor cuando

seguridad de que Manuel ita pensaba en Leome preguntaba si me afligira su ausencia, y

rudamente: mucho!... Pero por qu se han ido? qu crimen han cometido para que as los destierren? Ella guard silencio, entristecida, y no me mir ms, ni cuando le dije adis. En un minuto llegu a casa de Matorras. La calle arda bajo un sol meridiano. Haban cesado todos los rumores, y el enorme silencio de la ciudad era si-

contest

S. s!

piestro.

Un negro pintaba de rojo una puerta. As muchos pensaban librarse de peligros, refrescando el federalismo de sus decoraciones. El corazn se me apret al hallar abandonado al viejo
casern, tan

rondado por mis pensamientos.

precipitacin de aquella partida, los pobres desterrados apenas se llevaron lo ms preciso. En la huerta,
'.B.

Con

las

gallinas escarbaban y se arrullaban las palomas todos los das, sin extraar la ausencia del ama.
fa.taba el perro

como
Pero
re-

el lazo

suelto al pie de

un naranjo

150

HUGO WAST

velaba que haba seguido a sus dueos, para acompaarlos en la buena y en la mala fortuna. Los cuartos estaban cerrados. En el patio recuadrado por tinas de flores, sent ms que en ninguna parte la desolacin y el abandono, porque ya algunos chicuelos haban destrozado las plantas. Oh, Leonor pens con ira cmo has podido

irte as?

Me acord del paquetito envuelto en papel de seda: "Dice la nia que lo alDra maana", me haba mandado decir. Pero no era dueo de mi voluntad. All mismo, con
mano
impaciente desgarr
el

envoltorio.
cor-

se desenvolvi aquella bata de espumilla celeste, de que un da tuve celos.

Ante mis ojos encantados

Para quin bordas esa corbata? pregunt esa vez a Leonor, cuya frente se haba enrojecido. como no me respondiera, le dije con una dureza a la cual no tena derecho, pues no era ni su hermano ni su novio: Esa corbata no es para un federal! para qu uni-

tario la
cola.

El
Y

bordas? tiempo lo dir

me

contest con dulce melan-

all estaba en mis manos, como un jirn del cielo, desbordante de ideas en su color emblemtico, hablando a mis ojos, llenos de lgrimas, de las profundas y santas pasiones que haban agitado el corazn de Leonor. Con ella vena un billetito, que le crispado de re-

voy con la esperanza de que algn anudada a tu cuello. Al cambiar de partido no habrs cambiado de ideas. Servirs mejor a tu patria podrs morir por libertarla". Debajo, en letra ms pequea, vena una frase enigmtica: "Me consuela el pensamiento de que ahora me comprenders, y te acercars a m". La pluma haba vacilado; y sobre las palabras "a m
da ver esa corbata
;

mordimientos "Jos Antonio:


:

Me

haba escritp "a nosotros"

I.A

CORBATA

CI5I.ESTE

151

Pero yo segu leyendo "te acercars a m", y cuando hube repetido mil veces aquella expresin, r/..} ech a llorar, con la cara vuelta a la pared, como un nio que no quiere dejar ver sus lgrimas. Dobl la corbata celeste, la bes efusivamente y dije en mi corazn: Soy digno de guardarte; pero slo Dios
sabe
si

algn da podr adornarme contigo.

SEGUNDA PARTE

Celos de mi ta

El recuerdo de aquella primavera del ao 39, es

toda-

va una herida mal cerrada en la memoria de muchos argentinos. Todos, unitarios y federales, hemos vivido en la ansiedad y en la consternacin. Aun hoy no podra fijar la parte de culpa que tuvo don Juan Manuel en las fechoras de la Mazorca, mas por su inocencia no pondra un dedo en el fuego. Muchas veces le o decir, a modo de advertencia o de

amenaza: "No siempre

se

puede contener

el

entusiasmo

federal del pueblo". esa frase lleg a ser en sus labios una terrible senCmo es posible que alguien la haya invocado tencia.

despus para defenderlo? Desde que me jug aquella pasada, envindome con un mensaje a casa de los Matorras, desterrados de la ciudad por su orden, me mir con algn recelo. Pareca adivinar la evolucin imperceptible de mis ideas polticas, que yo mismo ignoraba. En ese punto no tena ms pecados contra l, que guardar con adoracin en el fondo de mi petaca una corbata de espumilla celeste, bordada por manos unitarias. Sin embargo no haba perdido su confianza, y segua

LA CORBATA CELESTE

163

ocupando mi sitio en el hueco de la ventana de su despacho y copiando notas reservadas, con mi mejor letra. Una tarde de Octubre me paseaba por la galera del seo'nndo patio de mi casa, donde mi ta haba reunido sus mejores p'antas, y donde la primavera estallaba en los morados racimos de las glicinas, y en las campaniNi s en qu pensallas fragantes de las madreselvas. Eran das muy tristes para m se haban recibido ba. malas noticias de Santa Fe, en cuya ciudad se refugiaron los Matorras. Ya no me era lcito pensar en la ausente bordadora de mi linda corbata, porque a ciencia cierta saba que mi padre la amaba. Viva huyendo de mis propios pensamientos, y reciba con alivio todo lo que me apartaba de ellos. El gran patio estaba solitario y silencioso. En la huerta, separada por una tapia cubierta de rosas trepadoras, sentase el trajn de la servidumbre y las voces de mando de mi ta. China trompeta Ref reg bien esa olla Una pausa; los canarios cantaban alborozados. Un boyero que le haban trado del norte, llenaba la casa con su silbo de oro. Y de nuevo los gritos de mi ta: vos mulata zanguanga, qu haces que no acabas de moler ese maz! Ya las gallinas te han comido la mitad. Vas a ver cmo te pongo la paleta en su lugar, con una friega de "cascara de novi'.lo" Tena la buena seora un arriador trenzado de cuatro, por las artificiosas manos del maestro Pancho, y a las zurras que daba con esa mquina infernal llambase "friegas de cascara de novillo". Alguna vez, en mi niez, he gustado esa medicina del alma, y declaro que mi ta saba administrarla y que, a pesar de las opiniones contrarias de la moderna pedagoga ,no haba nada ms eficaz contra las veleidades de los nios desobedientes o de las chinitas dscolas. Debo referir que el humor de mi ta. tan parejo y apacible, se vena agriando en forma inquietante.
;

Y
i

154

HUGO WASf
ella

Tuvo

No

s; pero

algo que ver con la partida de los Matorras? mi padre en una de las raras discusiones que

sostuvieron, pareci echrselo en cara. Se puso roja de indignacin o de vergenza di la lengua.

se mor-

Si verdaderamente haba ella cometido la mala accin de intervenir para que don Juan Manuel desterrara a aquellos infelices, no s qu provecho obtuvo, porque la ausencia no es siempre buen remedio contra el amor. Una gallina haba salvado la puerta desvencijada de la huerta, y se estaba en la galera, picando una cemita con chicharrn que yo le arrojara a pedacitos, cuando sent un aldabonazo en la puerta de calle. Sal yo mismo a abrir. Era Juanita Corrales, la sobrina del cura Buitrago, que vena en mandato de su madre, acompaada de uno de aquellos pilluelos que cantaban a gaznate herido el himno de Rivera Indarte contra los unitarios
"Asesinos de Ortiz y Quiroga ..."
le con estos das slita vas por esas calles estrechndole la mano pequea y bonita, asaz estropeada por los trabajos caseros. Qu ms he de hacer mamita me manda, y no tengo quin me acompae, sino ste. Por qu ests triste, Juanita? Tu edad no es para
!

Qu

dije,

andar con esa Tengo cara de todos


!

cara.

la

los das,
lo cual

me

contest miel es-

rndome de

hito

en

hito,

con

pude admirar

plendor de sus ojos negros y la frescura de sus labios, contrastando con sus mejillas plidas. aadi dulcemente, bajando la vista: Como t no andas sino con los ricos, te olvidas de las caras de los pobres. Rindome la hice entrar al comedor. Si buscas a mi ta, has venido en mal momento, porque est rezongando como un trompo. Pero si la visita

LA CORBATA CELESTE
es

155

para m, sers bienvenida, porque tambin estoy triste. exclam, contemplando un jazmn cmo no!

No hay nada ms trisCabo enteramente florecido. te que tener flores, y no saber a quin darlas. Me levant, cort algunos jazmines, los at con mi cintillo federal y se los di. La muchacha se ruboriz, aspir la fragancia con un profundo suspiro, y se prendi el ramo en el pecho. No se los daras a ella atados con esta cinta exdel

clam.

pregunt alarmado por Por qu ? quin es ella? Pero la muchacha se ri sin contestar, poniendo una carita de inocente, con lo cual disip mis temores, hacindome ver que era ms discreta de lo que poda
la

alusin.

iuzgarse por sus aos.

yo no he venido a tu casa, para dejarte sin flores y sin cintillo, sino a otra cosa. A qu has venido, Juanita? Entretanto el pllete de su compaero haba entrado hasta el fondo de la casa anunciando la visita y mi ta sa-

Vaya que estuviramos pelando Eso quisiera yo, Juanita. Psh La flor de canela est en
!

ni

la

pava

la

los barrios del sud.

li

a agasajarla.
i

Qu
do,

es eso,

muchacha

advirtiendo el coloquio tienes confianza conmigo?

con gesto desabri no conoces casa? o no


!

le dijo

la

Mamita le manda estas velas de cera, para que lo alumbre a San Antonio por la intencin que quiera. La hija de Corrales pronunci estas palabras con mucha simplicidad, pero mi ta se acalor y empez a echarse aire con la punta del delantal. Afuera el sol esplenda, haciendo cantar a las chicharras, amantes del calor, pero adentro, en la media luz del comedor, con sus puertas y ventanas entornadas, resguardadas por las gruesas paredes de adobe y por la empinada techumbre, no haba razn para sofocarse tanto.

156

HUGO WAST
ta me mir y yo no pune menos de sonreirme, y ponindose ms colorada, dijo:
i

Mi
ella

Esa

cocina

es

intolerable

Hoy mismo

le

dir

al

maestro Pancho que le abra una ventana al naciente, v que me baga un fogoncito debajo de una ramada en la huerta. He estado haciendo un poco de jabn, y el fuego me ha soasado la cara. Mir a Juanita, esperando que su incorregible picarda le dictara la respuesta que mereca la disimulada seora, pero se limit a desenvolver el paquete de sus velas, adornadas con bonitos moos colorados. Cunto se las agradezco a tu madre De dnde sa.

ca 'a cera? Juanita fu a responder, vacil un momento, y con gran sorpresa nuestra se puso a llorar. La cera es de las colmenas de don Tuan Bueno. El se la mand a mam hace unos das, dicindole que tena hoy a un favor que pedirle. No sabemos qu sera... la siesta hemos sabido que lo han degollado en su cama. levant emocionado mi ta mir las velas, y como si los moos colorados fuesen marcas de sangre, los desat con las manos trmulas y los tir debajo del sof he-

Me

chos un bollo.
dice

Y sabes quines son asesinos? Sociedad Restauradora, que Se en voz muy baja de Y de padre qu hay? Preso siempre Ta Zenobia mene cabeza, descontenta. Eso pasa por no un buen federal Juanita no Y peor que seor no anda tampoco derecho. Por qu, misia Zenobia Resmuy amigo taurador pero todava no ha hecho en Bah
los

es la

contes-

la hija

Corrales.

tu

noticias

la

le

ser

contest.
es

lo

tu

to, el

cura,

l es

del

as

lo

dice

su

iglesia la

funcin del retrato. Observle esto con voz sorda, resentida de que no hn-

LA CORBATA CELESTE
biera

157

rendido aquel homenaje, que una a una fueron rinal Restaurador todas las parroquias de Buenos Aires, en demostracin de jbi-o por haberse descubierto la conspiracin de Maza. El infeliz presidente de la Sala de Representantes del Tribunal de Justicia, doctor Jos Vicente de Maza, haba sido asesinado al anochecer del 27 de Junio; y su hijo, el teniente coronel Ramn Maza fusilado por orden de don Juan Manuel a la madrugada siguiente, en forma que pocas horas despus, los dos sangrientos cadveres fueron conducidos al cementerio en un innoble carro de
diendo
polica.

vi

Desde esa fecha, infausta para m, porque en tal da a Leonor por ltima vez, arrancaron aquellas fiestas en que se exhibi en los altares el retrato de don Juan Manuel y se le llev por las caJes empavesadas, y se hilanado con flores y banderas coloradas. Mi ta sigui arguyendo:

zo doblar la rodilla a la tropa frente al armatoste enga-

aguarda don Trifn, para hacer la fiesta del se ha hecho en la Catedral, y en la Merced, y en San Telmo, y en San Miguel, el da del Arcngel; y yo estuve en todas, y no me pesa porque o lindos sermones, V tuve el honor de tirar el carro del retrato. que se ha vuelto Parceme, la interrump yo, usted ms federal que el Carancho del Monte. contestme sin resollar, Y a m me parece, qne te ests haciendo unitario. A mal tiempo te brota esa idea, estando ausente la que te dej la mala semilla en
retrato?

Qu

Ya

el

corazn.

Por quin Bien sabes de


d

lo dice, ta ?

quin hablo, y no he de regalarte

el

odo con su nombre.

Me sorprendi la acritud de esas palabras, que evidentemente aludan a la pobre Leonor pero me encog de hombros, adivinando la causa del despecho.
;

veces a

Juanita escuchaba con profundo inters, m y otras a mi ta.

mirndome unas

168

HUGO WASt

Esta de pronto se ech a reir, y dijo golpeando dulcela nivea mejilla de la muchacha: Este cachito de gloria te convendra traernos a casa Juanita se puso ms roja que la divisa federal, de su gracioso peinado, y yo estuve a punto de gritarle a mi ta: No hace mu"Qu pronto cambia usted de parecer cho me indicaba otro rumbo!" Pero me call, y segu pasendome por el largo comedor. Pues le ha adivinado el pensamiento a mamita dijo la joven, as que pudo serenar su turbacin. Me manda a pedirle que le preste el retrato del Restaurador para hacerle una fiesta en el Socorro. pregunt, fastidiado Pero ella va a cantar la misa ? de que as cundiera esa abominacin. Juanita me mir honda y tristemente, y yo record que su padre segua encarcelado y en peligro de muerte. Tambin me mir mi ta, como dicindome Qu burro eres, Jos Antonio! Y don Trifn, consiente ahora? pregunt a la mii-

mente

chacha.

Todava se Qu alega? Que no todas

niega.
las

parroquias harn la fiesta; que en

Bar, por ejemplo no se ha hecho. Pero se har, hijita! interrumpi mi ta con vehemencia no ves que es la parroquia de Salomn? afirm yo, porque ese malhechor no Se har all

San Nicols de

desperdiciar su turno, cuando le llegue; pero no se har en San Ignacio los jesutas morirn antes que poner en su altar la imagen de don Juan Manuel. All ellos! Pero ustedes, no demoren, si quieren sacar sano y salvo a tu infeliz padre. Y si sale, que diga como la gallina que fu a casarse a las nubes "si de sta es;

capo y no muero, nunca ms bodas al cielo". Se fu a la sala a descolgar el leo que pint don Cayetano Descalzi para mi padre, y que era idntico al que la familia del Restaurador prestaba a las parroquias para hacer la fiesta.

LA COkBATA CEtEST

l6*

Iba cayendo la tarde, y con las sombras que se insinuaban en el comedor, nos llegaba en la brisa el perfume de los

y el de una gran magnoque reinaba en el segundo patio. murmur Juanita no T tambin ests triste, es verdad? Y yo, ganado por la penetrante melancola de la hora, estuve a punto de confiar mi secreto de amor a aquel virginal corazn que se acercaba a m. Me contuve empero, y dije simplemente: No son alegres los tiempos. Me duelen las tristezas
naranjos florecidos de la huerta,
lia

foscata.

ajenas.
Ella,

clavndome sus sagaces y magnficos

ojos,

me

pre-

gunt

se han unido con los extranjeros para luchar contra su patria. No ces de mirarme ; pareca no estar convencida de que

Nunca has sentido no ser unitario? No contest secamente. Los unitarios


!

ste

curioso

fuera mi verdadero pensamiento. yo la observaba, por saber qu pensaba ella de esas cosas, qu pensaba de m, y qu saba de Leonor, de quien haba sido

ntima amiga.

Sin embargo, me dijo en voz baja, qu bien te una corbata celeste! En ese momento Keg Benita, descalza, sin ruido, trayendo el cuadro, y detrs cay mi ta con un plumero y un estropajo, para quitarle a la pintura algunos lamparones de humedad y de polvo; y yo me aprovech de ese movimiento para disimular la emocin que me produjeron las palabras enigmticas de Juanita. ^ Te lo llevar Benita, aijo mi ra, envolviendo el retrato en un percal. Y yo te acompaar agregu, cuando la joven se levantaba. Es tarde y tu barrio est lejos. Llamamos a Adocilio, que al amor de la cocina saboreaba un plato de arroz con leche, ofrecido por mama
i

quedara

Felisa.

Mi padre no haba

vuelto de la Alameda. Quizs era al-

160

HUGO WAST

gimo de

los seorones que desd la plaza divisbamos pasendose orondamente por la misera avenida de ombes que llambamos "L,a Alameda", desde el tiempo de los

Virreyes.

me dijo la muchacha, que No es ninguno de ellos, ni tampoco est mi to. tena ojos de lince,

p.aza; iban delante Adocilio y Benita, con su cuadro a cuestas y en pos Juanita, que a ratos apoyaba la mano en mi brazo, para retirarla en seguida, ruborizada y nerviosa. El chico tom por el medio de la calle, embobndose ante los muchachos que regresaban del bajo del rio. o de ia plaza de armas, con sus barriletes y pandorgas de papel. Los vecinos que haban merendado ya, sacaban sus si.las a la vereda, para sentarse en mangas de camisa a ver quines pasaban, y cambiar saludos con ellos. Cuando la acera no estaba enladrillada, nuestros pasos no hacan ruido y sentamos los acordes de una guitarra que algn parroquiano rasgueaba a la puerta de una pulla

Cruzamos

pera.

Nunca has vuelto a hablar de mi padre "con don Juan Manuel ? me pregunt Juanita. No tengas miedo por l; est ms seguro en el Fuer-

te, que en su casa. Siquiera all no podr meterse en mayores compromisos. Juanita suspir, y bajando la voz aadi: Y nunca le has odo hablar a don Juan Manuel del capitn Duarte? Me extra la pregunta. No saba que conocieras a ese buen mozo, Juanita. Lo he conocido en casa de Leonor, respondi dulun cemente. Qu dira l de m, si me viera llevando retrato del Restaurador para hacerle una fiesta? Ya veo que eres unitaria, Juanita tendr cuidado con lo que hable en tu presencia. S discreto, como eras con Leonor. Alguna vez le hablaste de poltica?

Nunca
;

LA CORBLTJ. CELESTE
Y: de -qu hablabas gunt con malicia.

iCl

con eUa, entonces P-r^ttincl pre;j: -iiifit. ;;:i

escarbaran: en mi pobr^ corazn, y no le contst.; pero ella sigui maehacndcs. .folis Le hablaras dclanor; ^vier4ad?3u otu-j rj u:\

Yo no gustaba

de^^qiie as

de hoy. !no: son, como las de anteS^oiTiirn so 3b I: :u^(\ii; 3nu vn' oX En cada 'hocacalle iros detenamos para ijuscar la -escalenta por 'donde-se bajaba- d las: veredas -altkimas.. A feelas nias
;

adelantada' Qume dice mam:


.

Asi

no

ests,.

Juanita

l^i-or-jf:'

;;-'!

ces

habla y.:era; necesario saltar. -;:: -o:;;;;: nie niires l'-.-rr deca; Juanita. Yo -voha larcara a otro lado y plum! la chica saltaba^ ai arroyo, y se sacuda el alegre J5 primaveral yestidoblaneo de owseiina. Me encantaba al mirar lv:p>!r<ju!e:n>e recordaba .a Leola
,:

No

'

nor,

me entristeca qu^.-ainibas soaraniconelamr

uniariofr

otros las

de un y per; jmii,chft ique nosuquiieran;, vertm eavn^ salpicaduras de sangre, que tean las: manos. jie
=

iJwanMtnye^ ^- : Encontramos:: ci^rrada la puerta -d<3 Ja casa parroquial, pero J nanita eqnpc a un, secreto para levantar desd ajuera la gruesa alcayata :qn0la;as^W!aha..; o) i:i:jjntjvniyj ot oh Don Trifn haba hecho poner en el segundo^ <arjCO;4el zagun una cancela de JierfDJ h'O/rr r,^ u A esa Jiora estaba yar suelto oin^terrib'e mastn,., que pasaba ej da encadenado ai tronco de la toron ja.: ^ Van Todo esto es por tus amigQS, -- rnedjjo Jiianitav.';: En casa dieun iui^?iiederd, vnpjgntr^; laMaz9tca
tos corifeos; ;de,d)n
;

'

,;

:<

;.

"

le

contest.
ella

jnu-
y

:;^;-ji
{

;.

con sin igual desparpajo T^RKc^^^nf-f h-. n :r-T-Perp ^iaqui no.Jiay nms buenos federales que los que vienen ;de visita! ;:r :'/../.;-:-.,:'_} .;-,<;!;;;;;/. rm ;:,' -^L impresa tu.t'5>^=no ser canniga! -- -n .o'/"_Un silencip-nebr? pesaba, spbre ajpa^a^y pobre e^ barrip, sJlf;flcii9,.J^terrun^dOj rjo por el -jLadjrJda^el .perro, al que docilio retena del coll^rj.iiiientras.-iyo 'me pona
'

'

^^ salvo.

.oirroifA -y^ol^ ,ui:if:noo n-//

H. Wast: La corbata eaUstt

62

HUGO WASt
las

Hallamos a Inesita cuchicheando en su pieza con


tres

Bustamante. Ya lo han llevado a ese pobrecito dijo una de ellas, sealando la casa de don Juan Bueno. En el carro de la polica! aadi otra. Bien merecido lo tena, sin embargo murmur con rencor la tercera. No hay que hablar mal de los muertos, observ

Inesita

aunque sean salvajes unitarios.

Ah! me

traes

Restaurador? Bueno, Dios te lo pague! No quieres un casquito de dulce de toronja? Antes de que le contestara vol a la despensa y trajo un plato del rico manjar. Recin sacadito de la paila quizs est un poco tibio. No he aprendido a quitarle del todo el amargo. apuntle Juanita, ya Leonor le dio la Mama, receta: hay que dejar las toronjas partidas, en agua de cal, una noche al sereno. Vaya! no tengo la cabeza para estas frusleras. Mi pobre Ambrosio sigue preso no me dejan verlo y escribe cada carta, que me parte el corazn. Sabe Dios cundo se convencer don Juan Alanuel de que ese hombre es
el retrato del

inofensivo!

Ya Cmo

est convencido,

sabes eso

pregunt
le dij'e.

el

entr sin que yo lo viera, ocupado merme el dulce a bocaditos. Me tendi la mano y yo se la bes,

como

cura Buitrago qne estaba en coen-

como cuando me

Lo porque me ha Qu ha dicho interrog con ansiedad Que don Ambrosio Corrales un buen No, no! eso no ha podido trago habr dicho que un buen Cabalmente! Dijo que un bienaventurado, pronto Ven conmigo, Jos Antonio.
s
l

seaba

latn.

lo

dicho.

te

Inesita.

es

federal.

lo

decir;

replic Bui-

es

tonto.

es

y que

le

abrira la jaula.

Me

llev a su cuarto

me

hizo sentar en aquel majes-

I,A

CORBATA CEI.ESTK

163

que se haba hecho construir para pregustar y que nunca ceda a nadie. Comprend que el hombre haba perdido las esperanzas de la canongia, cunto ms las de aquel obispado de que una noche le hablara mi padre. murmur, adivinando el significado de mi S, si! Sintate: ms te corresponde a t que compasiva mirada. a este pobre cura suburbano. Ya no pienso en esas cosas, mucho ms al precio que don Juan Manuel las pone. Hace bien! Me lo dices con un aire que tal vez podra significar el "nolo acerbam sumere", de la zorra: "estn verdes las uvas". Recuerdas la fbula? pero no he pensado en ella. S, seor Estoy resuelto a defender mi dignidad, aun a costa de
tuoso silln

del coro, las delicias

mis ilusiones.

Asent con

Mi
ti

un ademn.

repidignidad aun a costa de mis ilusiones! con vehemencia, y las plidas mejillas se le colorearon

levemente.

tes

lo

Yo no expondr el retrato quemar mi iglesia ande mancharla con esa abominacin! Doa Inesita que entraba alz los brazos al cielo: Jess te libre de esa barbaridad! Al da siguiente me

Lo fusilarn exclam pero no expondr retrato. Y fusilarn tambin a


i

fusilan a

mi pobre Ambrosio.
!

heroicamente don Trifn

el

te

ti

Don Trifn no
murmur:

dijo nada; le temblaron las carnes,

jesutas no harn esa fiesta inicua! Prefieren destierro o la muerte. Vengo de estar con el padre Berdugo. Se les tena por federales ; y ahora en casa del Resel

Los

taurador se les llama salvajes unitarios, y se habla de pasarlos a degello... Seor, Seor! si yo tuviera la fibra de mrtires que ellos tienen! Si no te la ha dado Dios, qu has de hacer, re-

'

I
CaUi
plic
;T:

HUGO

WAST^f AJ

fosoicamente SU

hrtriaEta.

'Iniiti
. .

los dems.
.

-;

^.i..; Ya Jos Antonio me ba 'trado el retrato. Don Tritn mene la cabeza meknclkaffieinte,' y
el

r,:.

se

-fmsa a hurgar
;.

legendario escondrijo, bscan-do un par

de chancacas con qu convidarniie' ^^sh'- "j 'jH'j^ki l;.;; ., Sabrs, J;os Antonio, que ahora me afeit yo mismo. -Han 4ado' los federales en decir que soy- unitario; y los Unitarios siguen diciendo que soy federal j de modo que no me animo a entregar a na<iie mi garganta? ^" Porque no se me hiciera tarde, hice llamar -la mulati'"t,^y. despus de prom- que intf cedera nuevamente por
-Cof^a'.es,

mprendimos

el

regreso.

Yo
con
s-

iba delante golpeando las crrHDsas hojas de las pitas mi flexible bastn, y ella detr, camin'ndo sin ruido,
la de

triste cornt)

un perro a quien el amo desdea. "^' Cuando dejamos la calle del Juncal, y tomamos
que a
tales alturas
los

los Alendocinos
-tas, se

cfuzaba por entre

quin-

espes

la

sombra entre

que la muchacha se me mal encuentro. Tentado estuve de. hablarla, para 5patai*'-'stts' miedos, pero la tena entre ojos. Durante un rato escuch el suave rumor de sus pies desnudos que heran la tierra. Despus
-noticias
:

tunales adustos. Sent aproximaba, temerosa de algn

-^-la'>lvid.

^-i';;!.- ^^--

y--:

'^i>

o-:::.

:;

>:--j'

habamos feibfdo' pbf: l'psta de Santa i Fe. Ei pobre Matofras haba fundado all una escuelita, pero su salud, quebrantada por el viaje; naie permita atarearse demasiado, y estaba pasando miserias muy enfermo. De Leonor apenas se hablaba en las arts, sin duda porque eran de su letra, y para m, ni recuerdos.' ii-'i"-l^' guerra dificultaba las ccmiiniGacioeS, y eran inseguiros los caminos a causa de los indioSi-q' aguardaban las - troicas de carrejas para asaltarlas. De manera qu bien po- dan h)rJt)lirridO' cosas peores- desde la -fecha de las

Malas

-^

cartas.^^

'^5

'<.

'-'--^

'v,m-.;>

-'''<\

.'^[^'jiioh
^

n ^-l-

Reflexionando acerca de
>ro al va;dear

esto no pensahia en Benita; pe-

un

zaijn, rtte

extya4 n sentira y me

di

vuelta a mirarla.

I,A

C0R3ATA Ci^ESTE
t

im^

Haba desap^recick>.q of^nnln-jq 'ni> o;:n1 ,^-^ry.- No quise gritara, .y t^h acorfef n;SU;busca. ;r .ir^T '}. A corta distancia la hall, arrimada a un postt. d^yado en un cruce de sendas. :Conap un mGfnir-jfTorT; .-:, ,.;: Qu viaraza te lia dado, rpulatar? ;>;rT -t! ^rn^-o No Tne respondi;; niirbahaciavel-p^nientei; donde sr

ri-:

destean las postreras luces del crepsculo, ^ no resplandor le iluminaba jel rostrO;
; ;

y aquel- teja-'

Estas loca? vas a tenerme aqu, a tu santo serMcioj aguardando que te. vuelva el habla '^ -.u pr.f.'v?;^^ ov-rT Le brillaban ros ojos, conio estre'Jas. JTena las rnanos, ;:-'-!> crispadas sobre el poste, y ergua la cabeza. Qu impresin <le fiereza y .|d^.,, hermosura -c^usaJ7a_n
^:

aquel sitio yenaquella:bor?!M;;---v!ii.:.'> r--;:


te

Me quiero morir,- :r^.4iJG al cabo, sordamente. oZ Quieres que mate? -p-lc; nregnsit, en son ;de burla
-r
:
.

r.<-':-'}

-r^^a

r-i

y ella me mir con tan hondo y doloroso reproche^ que. me avergonc de burlarme de su ignorada congoja. L?i liarle con ms .dulzura, olviclando ja.& .rL?ones ,que teiia,. ps^ra malquererla. -,,,.1,..,. [_';,:<] fr-jifjrs ,-t--rr-- ,.r^ r\ << --;
:

pas^i.^acaso est^s:e;nrr^a? Nae artu/edad. muerte. ]^q,..tengo; ,polivQ paja,. fr^^pr.^ te havas trastornado ?j, ,-,,,. ... ,...,,r,t..i ,., V.,,^". Permaneci silenciosa, y se m&jocurri .que anduyiera,^ enamorada, y la hicieran, patecer con.desden.ea.. ,. ,;. Me acord de las pala.b.ras .que un :clia me dijo, su madre, embelesadaen,-^ criatura, y. le diie^: pspla^^q Ip^.mp-, vimientos de su cara:^ ^,,,...,;^.^^f, ,--,,,^-,;',r ,,,[ ,.fr,/.,;,p ^^^ VaraoSr hija,: eon.fiesa que. alguien te hace.,surir, Dirae quin, es. y yp ,te-'.o ,tra.er,.p.resq, a que, de rodillas, te, pida perdn. Acert? De veras que ests enamorada? No bien dije eso, se tap la cara, con, Jas manos y^se puso a llorar con un suave gemido. ,'n ^,,^^1 c,^^.:,,, A la luz de las estrellas, le vi los dedos brillantes d lgrimas, M^segt.tuxhsM^O; y; enternecido. ;. r^e repente sacudi a cabeza, s incorporo, se epjug^ 'OS oos, y empez a caminar. ,^.^ ^,.,:^ _^^ *,, j.?n.Lr'"
te

Qu

piensa en

la

,.

,^

..

166

HUGO WAST
si

te

Nada tengo que perdonarte; pero algo tuviera perdonara que antes me contaras qu Nada Eso mentira. Yo conozco desde chica;
sin

no

te ocurre.

es

te

te has
de

criado en mi casa

madre

eres hija de la mujer que ha hecho conmigo; merezco tu confianza por qu no has
;

de

hablar?

Caminaba rpidamente, y pareca un fantasma


do de m.

huyen-

Tuve sospechas de que su remordimiento se relacionara con el destierro de los Matorras, y sent impulsos de vengarme. Ya s cul es tu pecado, bribona. T los denunciaste y por culpa tuya estuvieron a punto de morir No necesitaba nombrarlos para que ella comprendiera. Se detuvo y se atrevi a mirarme. No fui yo! Deca sin duda la verdad, pero yo me negu a creerlo. Una indescriptible angustia se pintaba en su rostro. S\ t no fuiste, quin fu?... callas?... es claro! te pesa la infamia. Pero el remordimiento te vende. volvi a decir. No fui yo Como yo no hablara se asust de mi silencio; pens que no la perdonara nunca, y se acrecent su llanto.

no tuvieras culpa, no lloraras. respondi s, tengo culpa; Perdneme, nio! yo supe cuando l los denimci a misia Josefita Ezcurra, para nue ella los hiciera desterrar. Tambin pudieron matarlos; habr que agradecerles respond con aspereza. Pero quin que no lo hicieran,
Si
i

es l

Para nombrarlo?... Don Tarquino S. Kl bandido cunto habrn barda Oh. no no diga eso
qv.
;
i !

le

pagado por esa

co-

Me

sorprendi

el

dolor que vibraba en esas palabras, y

LA CORBATA CEI^ESTE

167

mir con desconfianza a la pobre mulata, que escondi la


cara.

qu ganabas? ; acaso don Jernimo te haca dao? por ventura la odiabas a ella? Esta pregunta, como un martillazo hundi un nuevo dolor en su corazn, y gimi dulcemente, y yo compadecido y a la vez intrigado por su misteriosa actitud, la dije con blandura Si supiste la denuncia por qu no me hablaste? Lo habra muerto al miserable! Dio un salto y se colg de mi brazo. Por eso me call! porque usted lo iba a matar! qu te importaba !a vida de ese perro no va-

;Qu da por defenderlo? callada y crecer mi clera. T ganaras tambin algo con ese crimen?
te
Si.i,nii

sent

Matorras? Andars enamorada de l? no ha perdido sus maas de negrero? Solt mi brazo y se dej caer en tierra, clamando: No le insulte, por Dios. Qv, te importa de l? es tu amante? Por primera vez, en todos mis aos, record haber obla

ms

la

del pobre

nio, la furtiva amistad del portuque nadie en la casa conoci. Estuve a punto de enrostrar a la muchacha aquel episodio, como si ella tuviese culpa de las antiguas relaciones de su madre; pero, me limit a contestar, enronquecido

servado, siendo

muy

gus con

mama

Felisa,

por

Ya sabr cmo castigarlo se acordar de m Y intervino otra vez en su defensa. Toda culpa no fu de nio Jos Antonio Entre qu gentes vivimos exclam. Quieres
!

la

clera:

ella

la

l,

que el pensamiento de denunciar a los Matorras no naci de l? Agach la cabeza, no queriendo que leyese en su cara la respuesta pero intilmente porque era la primera vez que yo sospechaba de mi ta.
decir
;


1^
;!_ajYa s,
'

"ii^o wA^r>-

f--'

dije eonveitcdo,

qih ide
*

pHrfietx) esa
-jn;,-

infamia!

La muchacha no

Y s tambin ^qu mifs ttiV(3.v;''>Gf'acis'a Dos^/Cpue d -nada sertir isii intriga. Ah BeiVita! sabes <lemasiado; sabes todo le qit pueden saber lois espas de don Jaft Manuel, pero no te sirves de ello sino para mal Aydame ir;.: ahora ^de^acerlo. Vo. oy sti esGl'va?!'^-^' dijo: afTodilada en el polvo
;
r
; ;

contest:

'--'^>

'I

''

"^

''''Qy^-

'

-^'^-mideme' morir, -si <]uiere!<- i'-q

No;
;

r^Miini s-r/

,i

n v

te
qi

mando que

sirvas a

mi padre antes qu

1
.

cuando sepns de estas ccas me' lo cuentes. No sabas que Leonor es su novia? Qu suspiro mezcla de dolor y de alivio,: se-escap- del
otros

-v'.

pecho

dse

la infeliz!

!''.''<;

?-M''-'!;

!oim

vm

or')

io''i

-;.:;7::i; -h o;:[ Y; y prosegu: '^'-^Pudiste^ librarlo de una gran pena',' 'con' siSlo-heibJar tiempo; si alguna otra vez te ocurreeso, BenitaJ No quiso orme ms se puso de pie, y -coin extraordina-

-jYo no hice caso

juntando !as maiios.':: o; .-'/' mande!? y todo lo'cfue est :r eii mi mano, aunque me cuete la vida! Ech correr hacia las calles ms. pobladas, y pronto la perd>de vistax' no o; t m^ji .cvI i^rnr \in ^'-, -Cuando llegu a casa/ cerrada' ya l noche, la -primera persona que me sali al encuentro fu mi tas, con una cara
ria

vehemencia,
Si,
s,

me

dijo,

s!

vtodo jy

qiie

terriblen'ente avinagrada,, desheclio

:el

ocado. y el
:

mechn
;

blanco flameando desvergonzadamente en su cabeza.; 'c A H est anda, velo a tu padre ; tiene ^ue darte un : ;;: Bendito sea Dios! noticin! Por siempre jams amn, -rr -1 Qpnte^tj; Qtcaminndome -hacia la pieza de nli padrej --)]\vvji i,;;, 07i!.'' o[ Estaba K buen caballero, bajo la lu;? de; un qujijqu de espaldas a su bufete, muy peripuesto, ms alegre que de

< n;-jr:j costumbre.' : " ^He recibido miiy raalas moticaaS: de Saptft; pr-! tJ^

F^

dijo.

.;'}

jrn

:;!;

(;(h:il-;3'riO<-:

ov

yin^

I,A

CORBATA CEI.ESTE

169

nia'.humor.

No se creera verlo, respond con un resto de Hombre! tengo acaso cara de fiestas? Ha muerto
al
.
;

Mrtorras!.

Refren mi emocin, y dije tranquilamente: Estaba muy enfermo. A s es no debe sorprendernos, pero s apenarnos, porque era un buen amigo. No pude contenerme, y pronunci el nombre adorado que yo no pronunciaba nunca. Y ella, la pobre Leonor, cmo queda? Mi padre se pus^iderpi-solemneniente. me tom la cabeza con inmenso cario, me bes y me dijo: De ella cuidar yo en adelante voy a casarme con Leonor. La querfs mucho, verdad ? pte, qyerar ella^^ijato

yo, ccjm.QrUn chicuelp. pi, puse, ja llorar., .:,iO

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II

Casamiento por poder

Aquella maana, antes de qne yo saliera, lleg a casa JaOlmos el juez del mercado de la Convalecencia. No me apresur a ir a su encuentro, porque me era cordialmente antiptico. Aunque habitualmente Jacinto vesta traje de campo, chirip, poncho de vicua, espuelas de plata, botas de potro, ancho tirador chapeado con soles peruanos y flotante pauelo de seda rojo al cuello, esa vez algo en l denuncinto

ciaba

un prximo

viaje.

mi padre se haba difundido ya en la casa, y hasta creo que en el barrio pero la novia estaba en Santa Fe, a noventa leguas de camino
noticia del casamiento de
;

La

peligroso.

Se ira l en su busca, con su edad y sus achaques? la hara venir, simplemente? O enviara a buscarla?, y en este caso a quin confiara tan delicada misin? Por un momento pens que podra pedirme semejante servicio a m, y me eric de miedo. Cmo iba a negarme yo sin darle razones, y cmo obedecer, sin exponerme a mil sufrimientos, a mil traiciones de mi propia voluntad? Porque un viaje a Santa Fe, significaba vivir con ella,
da,

durante una larga semana, hombro con hombro, noche y en el estrecho cajn de una galera tirada a la cincha. Todo estara bien estudiado y resuelto por mi padre,

I,A

CORBATA CEI.ESTE

171

pues de tiempo atrs, mediante postillones propios, vena sosteniendo una activa correspondencia con los Matorras. Mientras yo me preguntaba si la presencia de aquel badulaque, tendra algo que ver con el asunto, lleg el maestro Pancho con un par de chifles. /:Hn qu anda maestro? est preparndose para algn viaje? Amalaya fuera yo el del viaje! acabo de llenarlos de . caa doljle Y quin es el favorecido? Ah vers yo mismo no s. El seor Baltasar me ha dicho que apronte la galera, y mande un chasque para que en las postas le tengan caballos. dije apenado con las viSe los agarrar Lavalle, siones que todos esos preparativos suscitaban en mi alma. Quise escaparme de Jacinto, que iba al cuarto de mi ta, y me refugi en la huerta, donde las flores a lo largo de las tapias, y los avahares que esmaltaban el oscuro naranjal, creaban un ambiente dulcsimo.

La iniciacin de la primavera ha tenido siempre la virtud de conmoverme. Al pi de los naranjos, crecan los yuyos, especialmente las santamaras con sus estrellas de oro, que las abejas perseguan.
y
escondrijo de las gallinas en las horas de sol, all mullida y cubierta de plumas. Me sent detrs de la cocina, en una pila de adobes listos para algima fantasa arquitectnica de mi padre. Una trtola invisible, entre el negro follaje, henda el susurro del naranjal, con su arrullo emocionante. r'Ou haces all, con cara de tanta tristeza? me pregimt mama Eclisa, que me vio pasar.
el

Era

la

tierra estaba

Estaba tomando su mate amargo, y alternaba las chupadas a la gruesa bombilla de plata, con otras a un cigarro negro, de los que ella misma preparaba con tabaco paracruayo y que mi pulcra ta no desdeaba fumar a escondidas.

Tena unas medias habas pegadas en

las

sienes,

con-

17^

-.T

HUGO WAST

>

/..i

tra el dolor de cabeza, y en el dedo meique un anillo sacado de la cola de una iguana, y otro de plata, obsequios ( r de4 rnaestro don Pancho. ;, .;TT-Por lo visto tambin a vos se: te, han indigestado estas cosas.

r-i hasta
;

Qv
ella,

cosas,

que se
.,-,

mama ? me haba
'

le pregunt alzando los ojos plantado en jarras, frente a


*

frente... ,.,!i

-r Kl casorio de padre. Vaya! \Qu ganas de hablar tiene


o.'-:; tu

:'

n-

ir;:>r!i

n/f:'nrt!/
'

'

>!,!,,[,

j;-!,--,

ustedrl-.^,
_
, ,
.

7
,'

",_ ^j7--Y vos qu ganas de negar la luz. ;.' ^-,-pr>^: Pero qi'.me va. ni me viene en esa historia? Acaso n ha elegido bien mi padre su nueva compaera i*. .,,.,, Demasiado, bienl Otros q^ueri^an.;.h4^r .tenido su
.

mano. ;^' : ^'1 ^fs'u!; ';!;; .'.roi:V. iVl.] --:,.! ^rr-Por ejempla? ,,-; ..,:, ....,p^,..,^^ ');,;. -o -j'I.a mujerona se ech a rer, con tma risita de conejo, .llena de malicia, al par que me miraba, entornados losi ojos, por librarlos del. moriero, hunai^o-.de.rStt ..tagar^^

:.,

.-,'.

ntol...?

quin se refiere, mama Felisa?.,;,, ,.,.,,,,,.;,., r,,.> gTTT-Menos averigua Dios y perdona. .;,,;r; >,;[ ^\, .,;,; ?/ _-j? Porque Dios todo lo sabe. Intranquilo y temeroso de ser yo el aludido por^.su^ enigmJiticas palabras, insist con alguna violencia:-, -vj't Ustedtiene ms vueltas qtte un misal viejo, i Qi^in es el nue hoy envidia a mi padre? .j, ^.x^A: hu:-s? -M - j-r De veras, no lo has ma' iciado ?,-.,.; ^.^-rrTrYo soy asi, mama peHsa; necesito qui^ me .al^nin Dren... '\\r.A\i.v)^-\<:'\ i:\'\V'.\\^\\> ur'-) ,! 'i nn'' ^T lo'v oT;
,,
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M,

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r.

,.

'

-.

rr,, ,1 :,.(>. ^^^l^-La inocencia te valga, angelito, ,;,. Bueno, me A'oy. si no me saca de.K-curiosidad.

en que a Jacinto Olmos se le revienta la hil, de pura envidia ?,.f,... -Experiment un desencanto. Estaba encuno de e^sps roo-! mntos en que sin hablar deseamos ser adivinados y. querramos que nos arrancaran a tirones nuestros secr^<)5,,r
,_.Ti--

iganle

al

nio interesante!

No hascaido

-,

I^A

COSITA

CitESTE
ijffir

?5

'^Sahtr<6 Benita a llamar a su madre, que


ternura y lstima.

con
::;;

.s/jIosij
!

Mi

hijita qtie sos linda

amalaya no te fueras tanto

Felisa se alej, y la mulatilla dando vueltas por la cocina.


/

Mama
Yo

anduvo
-

tn^ rato
:..

-;:':.:

procuraba expicarme -su -Gonducfa. Habiale prometido perdonarle el dao y el dolor -que me causara, -y me senta capai de haberlo si ella me revelaba las razones' que la impulsaron. Vas a decirme, {Xor fin, Benita-, qu. te movi a ha^^5'' -^ -^^' ^-ui^-^::^ ^.zim::- -nJ ,soorii:' cer la denuncia?^ -La muchacha se -detuvo cerca de m, las manos juitas, "'^ :;;;.: -.j los ojos en tierra.-^ ^Qii caras son esas? qui te; jiartiriza? ii !'? ^-
vattrfiente
'

'

Nadie! Por qu

./iCSiC

hiciste eso?

^i'--"^'^

:i:r.^rj

Sacudi
a

la cabeza,
'^"^-

como
:

si

quisiera alejar violentamente

^N, Te perdon
-nO'!

tentacin de. responderme,


'-"'^
:;;'

dijo -

:;.

>.,-,:.,

-,-;;:

vm
'-'

::0

.r-o/:b>o i'b va
;;>o;rvn-;i:rn

si

hablabas "i-'?

^'^'J'fH-^
i

i::

o me ha perdonado, nio 1 si est pensando en ';.;.; eso.no msl Hizo una breve pausa, pero luego obedeci a Htnlfuerza mjs 'grande que su instinto de discrecin. Yo no cm--.'Pero
"

prenfla entonces qu sentimientos luchaban eii su pobre :u:;: -! r.wc ::o hiri^coc, alma llena de misterios. - ^ Yo no saba que usted;' nio, la^que-a' tanto!' '^ ' "-^No sabas? le dije con desdeiosa amargura qu sabas entonces, desgraciada?--'" orr;; .r.rij.fji mh '-' Grea que ella^ no ms lo quera a usted. '.r-:b .n Por qu lo creas ? alguna vez te ha hablado -de rn ? ---^ Nunca Pero es cosa que se adivina. -'-' Dijo sto sencillamente, sin envanecerse de una sagacidad que yo no tena y que le permita leer en ia- almas. Mi respuesta fu una qtieja tarda e injusta: ^i^- j;ij:_5. eso adivinabas por^qu no me lo dijiste?' ;' En el acto me arrepent de mi ingenuidad. Yo que a na-

i-

'

';'

',i

i-.

--

<

r-^^ij'-4

174

HUGO WAST
desnudando mi alma ante

una

die confiaba mis secretos, estaba esclava.

Qu extraa sugestin me haca proceder as ? Repiti la frase de antes, con tan conmovido acento que me impresion. Yo no saba que usted la quera tanto, nio Jos Antonio En ese instante no era la altiva y reservada mujer que yo conoca, extraa mezcla de razas, servil a ratos y a ratos orgullosa y sensible a las injurias como una hija ds blancos. Las lneas dulcsunas de su rostro aparecan marcadas por un extremo desencanto. Tena los ojos llenos de lgrimas, y con los labios trmulos y doloridos repeta su intil disculpa "yo no sabia, yo no saba", y temblaba, como si con cada palabra se hundiera un pual en carne viva. El mundo entero, el universo infinito, no tienen ms arcanos que nuestro pequeo corazn. Aquella infeliz, hija de esclavos, era un insondable misterio y a la vez una maravillosa sntesis de poesa y de belleza. Pero mis ojos eran ciegos para toda hermosura y mis odos sordos para toda armona. Y no la comprend Se alej sintiendo pasos, y fu a echarles maz a las gallinas, que acudieron a su grito. Algunas palomas se arrojaron del tejado sobre ella, con suave susurro de alas, se posaron en sus hombros, en su cabeza, en el brazo extendido con que tiraba los granos. En el ambiente difano, caa el sonido de una campanita lejana, como una gota de agua sobre un cristal: clin, clin, clin! Mi espritu evocaba escenas del templo, y vea pintarse delante de m la divina figura de Leonor, como la vi una maana de junio, en el atrio de San Francisco. El maestro Pancho, llevando siempre los codiciados chifles llenos de caa, entr en la huerta. Las palomas volaron, cuando l se aproxim a la muchacha para contarle algo al odo. Vindome, se me acerc

y me

dijo

Sabes quin es

el

que se va a tomar esto ?

tA CORBATA CELESTE

175

Ser usted, maestro Pancho Dios te oyera, hijo! Pero va a ser mozo del matadero. Jacinto Olmos? As parece. Se han dicho o es adivinacin? Tu padre est muy viejo para estas andanzas. Y ahoel lo

que juntar fuerzas. Ha venido ese mozo a desporque se va a Santa Fe, Pero se ir por cuenta de l, y no enviado de tatita respondi el maestro Pancho Por cuenta de l, s Ahora olfateando amorosamente la tapa de los chifles. est de conversacin con tu ta... Me era imposible dominar mi inquietud, al solo pensamiento de que mi padre pudiera confiar a Jacinto Olmos la delicada misin de acompaar en el largo viaje a su
ra tiene

pedirse,

futura esposa.
las vas de Dios son obscuras, nadie pudo prever extraos sucesos que se originaron de aquella resolucin. Sin ella mi vida y aun la de mi padre, hubieran sido muy distintas de lo que ueron. Sofocado por esas visiones sal de casa. Al cruzar el primer patio, vi a mi ta hablando con vehemencia y en voz baja a Jacinto. Atado al poste, frente a la puerta de calle, aguardaba el magnifico flete bayo del viajero, cavando la tierra con casco impaciente, y haciendo rodar las coscojas del freno. Algunos chicuelos desharrapados, rodeaban al animal admirando ms que todo la riqueza del chapeado, los gruesos estribos de plata, las riendas de cuero, con pasadores tambin de plata, y la onza de oro clavada en la frentera, deslumbradora bajo el sol de Octubre. Me fui a la oficina airado y triste, rogando a Dios que abriera los ojos de mi padre.
los

Como

Don Juan Manuel pasaba por graves


lla

cuidados en aque-

poca.

ene

.!

^SUGO WA9T;

/..r

Uno de
sea eh
.

sus motivos de orvallo era


^

el

prestigio que poj:

laxampaade^ Buenos Aires.

i.:j/u

cuiU

cuando fu eleg^ido por primera Vez, desarroll ante mi padre atnito su' programa; de ^gobierno. "El pueblo de la Repblica se divide en <Jos clases: los fsicos y los moraies. RraAsivia y Dorrego han goberndo/con los ^morales, y hqn' fracasado. Yo gobernar con
cierta ocasin,
-0& fsicos''.
"
.

En

';';;:-.-7

Lli

.r.vr---:']

t;::;;;;

>;:.

-:;

'

no slo al pa3atiaj& ignaro, que lo adinif&h'ylo temia;vy a los indios crueles y bravx)s, qu ,1o vetieraban Como a tm dios, sino tambrcn a la dase ititermeda de modestos estancieros y comerciatites, qu con empeo y labor se iban enriqueciendo y adquiriendo imporas

Llamaba

toi

Gobernar

cofn los fsicos


el

ra tener en su

f avot la

uer-

'jza, el

fanatismo y

nmero
que ya no era el centro de y que, una -sorcla y misteriosa oposi.

Pero un dia
X

lleg a constatar

todas

las; voluntacles,

socavando su poder. oLii-S;bied l lscubriaiiiento de


fCQn estaba

>(;'::

;,';.

-:;i!jr;iy.;;

hizo abortar
"-y!

la

dc Maza, revolucin en la dudad, quedaron sus ra-

la

nconiuraen

- -' ^j'- -i>;> t q obook.': ces en el carnpo.^ Eia2'jde' Septiembre de ese ao haba zajpado de la isla de Martin Garca, en el ceTitro-:del Ro de la Plata; la an; '

'

jvhlada expedicin del general Lavable,,


idlusia

^ande. y

.postrera

.:];;-;;:; nd jt-i .ou Durante- algvmos das el Restaurador vivi preocupado y ^'.''. - ansioso, 'ignorando el rumbo de su adversario. <(;!;; tO' Si I vavalle hubiera cedido a los ardientes :daiorES- de -fMartnez: Castro, que lo conjuaraba a' Uevar sus buques. iatnparados por la escuadra francesa; aL sur .de. la provincia de Buenos Aires, donde se estaba organizando la; revolujrjqia, su partido haJbr; ganado catorce aos antes Ha vic;;: toria definitiva contra don; Juan Manuel. Pero el jefe unitario tena un plan ms vasto: quera -conquistar primero las provincias^ para hiarcliar contra Buenos Aires, con fuerzas mayores. ^'j\-' Cuando el Restaurador, en los primeros das de Sep-

dlos

unitarios.; u;^/

'>:

LA CORBATA CKLSTIi

177

tiembre recibi la nueva de que su implacable enemigo se haba ido a librar batallas intiles a Entre Rios, se frot
las

manos alegremente

Lavalle es una espada sin cabeza hiriente para la vanidad del Restaurador, que presentir el fin de un reinado en las almas fuertes y sencillas de los hombres de las estancias.

Ya deca yo que
Nada ms

y su indignacin creca con la sospecha de que el promotor de la insurreccin era su hermano Gervasio. Fu por entonces cuando l mismo ech a rodar la espepecie de que ese hombre no era un Rozas, sino el hijo espreo de

un portugus Aicardo, por


vendido a

lo cual

no era extra-

o que se hubiera

los unitarios.

Esa maana, advert ms despejado su ceo, ms fcil amena su terrible palabra. Habra recibido nuevas satisfactorias ?

No haba tal; por el contrario, arriba de mi mesa hall una carpeta con el rtulo escrito de su puo: "Cosas de Dolores", y en ella un papel enviado por el juez de paz de aquel pueblo, hallado en la calle, segn se deca, en el cual se anunciaba que pronto "ensartaran al tirano Rozas y a sus viles aduladores en las lanzas de la pirmide de
Mayo..."
El juez de paz transmita en una nota su opinin: "tal "pasqun" no era ms que un desahogo de gente discola, sin importancia". Pero don Juan Manuel, con su limpia y hermosa letra espaola, escribi al pi de la inocente comunicacin: "Cuando el ro suena, agua lleva". Su traviesa alegra de esa maana, naca de otra cosa. No bien hube acomodado los papeles para empezar mi tarea, se abri con estrpito la puerta de su despacho y entr un personaje con vestiduras talares, de color morado, y mientras yo estupefacto me preguntaba qu obispo era se, don Juan Manuel se puso de pie y corri a recibirlo.
,-7- Venga,

Balbastro: voy a presentarle a S.

S.

Ilus-

trisima el seor obispo de las Balchitas.


W.

Wa3T; La

corhala

celeste

178

HUGO WAST

aproxim dos pasos al recin llegado, pero no avanacababa de reconocer al famoso histrin de la c ms casa del Restaurador, el mulato Eusebio de la Federacin. Se presentaba tal como lo hizo en 1838, en el Puente de Mrquez, ante don Estanislao Lpez, en aquella burla trgica con que don Juan Manuel amarg los ltimos clias de su viejo amigo, el gobernador de Santa Fe.
:

Me

Arrmese Balbastro; y venga a besar

el anillo

de

su

Ilustrsima

Hice de tripas corazn, y no resolvindome a prestarme nauseabundo besamanos, respond con irona: Seor, V. E. sabe que yo soy librepensador... Don Juan Manuel se ech a reir. Se lo va a llevar el diablo, Balbastro Pero tiene razn este puerco hace mil aos que no se lava. El innoble personaje no saba qu cara poner, y jugaba
al

estpidamente con su pectoral de estao, esperando por momentos que el Restaurador lo arrojase a puntapis de su despacho como so/ia acontecer. Nadie poda extraarse de las bromas pesadsimas y de las escenas grotescas que el Restaurador haca soportar a sus adversarios y aun a sus amigos, como fu el caso del general Lpez. Pero bajo la aparente frivolidad de aquellas truhaneras, se escondan propsitos graves y aviesos. Si ste animal supiera hacer un sermn, me dijo, sealando al desgraciado bufn, lo mandara a predicar en el Socorro lo que el cura Buitrago no se anim a sostener, que yo fui concebido sin pecado... No me atrev a contestar, por miedo de inducirlo con la contradiccin a poner en prctica esa barbaridad. Kl obispo de las Balchitas aguardaba con la cabeza gacha las rdenes de su amo. exclam don Juan IVTanuel, abriendo la Bueno, puerta de su despacho, para que oyesen los de afuera, vaya su Ilustrsima a ver de mi parte a mi excelente amigo el cura del Socorro, don Trifn Buitrago, y digak que si l se halla achacoso para hacer en su iglesia la fies-

Si
LA CORBATA CELESTE
ta del
i*

179

Su Seora lo sustituir. y de un pesech afuera. Una vez le habia odo sentar una terrible verdad "Dicen que yo me burlo de los hombres; pero ellos lo merecen, por su servilismo". No eran frecuentes en l tales expresiones de sinceridad, y aqulla quedseme en la memoria para siempre. En ese momento la record con rubor, sintiendo que al callarme y seguir a su servicio me haca merecedor de su desretrato,
lo
.
.

cozn

dn.

defensa: prefiero contar


hroe.

Jzguenme otros: no quiero aducir argumentos en mi mi vida, sin presentarme como


Durante mi ausencia, haba entrado en casa un viento

de alegra.

Hall a mi ta Zenobia en
sas,

dre,

el patio, espulgando sus roy mirando a hurtadillas hacia el despacho de mi padonde sentase el montono rumor de una voz que

recitaba algo.

ba

Mi padre sali a mi encuentro y me dijo: La cuestin est resuelta Se me haca


!

cuesta arri-

el

rosos,

en ella? pregunt seguro de alguna marrullera de la excelente hermana de mi madre.


Leonor.
i

Ya conoce en cara Pero Zenobia es una mujer de oro. Ah, s? De oro en pao Y cmo ha descubierto ese metal
se le
la

ponerme en tan largo viaje con tiempos tan azaa mi edad, aunque siento los bros de un mozo.

Ella me ha dado solucin: no me Y quin se casar? interrogu con


la
el

casar yo con
el

corazn pal-

pitante.
jM ta se nos haba reunido, y gui que con picaresca sonrisa me contest Se casar Jacinto Olmos

ojo a mi padre,

Cmo?

exclam apretando

los

puos.

]80

HUGO WAST
S.

cias.

Se casar por poder mo

Acabo de firmar

la

escritura.

Sali en ese momento la persona que estaba en el despacho; era un escribano y se march haciendo reverense iba a Santa Fe explic el buen sepor algunas diligencias; vino a despedirse y Zenobia encontr que la ocasin era de perlas para que se trajera a Leonor. Pero como no sera correcto que viajara una joven soltera en esas condiciones, le he otorgado poder para efectuar el matrimonio en Santa Fe. Por lo difcil de las comunicaciones, los casamientos por poder, que hoy parecen extravagantes, eran entonces azs
^Jacinto

or

frecuentes.

Pero aqul

me

pareci una locura.

primer patio, aspirando a plenos pulmones la vida y los perfumes del da primavese paseaba por el
ral,

Mi padre
y yo
sus

callaba
secretos.

como un

delincuente, que

teme

descu-

brir

a los dos,
ternal.

Mi ta nos miraba alternativamente m me sonrea con aire compasivo y ma-

Dios sabe lo que hizo cuando cre hembra a mi ta Zenobia; que de haber nacido varn, no es Urquiza el que derrota en Caseros a don Juan Manuel, porque antes ella diplomacia. lo habra suplantado con sus arteras y su dijo, viendo que Benita marchaVamos a comer, tengo locro de lia al comedor con una sopera humeante trigo, anchuelo y estofado con pasitas de uva.

III

Una

mentira

Quin conociendo mi secreto, me hubiera credo aliami padre en su noviazgo? Sin embargo, eso ocurri, y lo que es ms raro, don Tarquino pareci empearse tambin en que el enamorado caballero se saliera con la suya. Yo no he sido nunca malicioso ni suspicaz. En aquella edad ms bien pecaba de ingenuo; pero los extraordinarios sucesos que me estaban acaeciendo, suscitaron en m una artificial sagacidad. Lo primero que trat de aclarar, sin dejarme sentir, fu el propsito de mi ta al meterse con Jacinto. Ivos caminos de la dama eran tenebrosos y slo pude vislumbrar que nunca facilitara el casamiento de mi padre con Leonor, y me dispuse a contrariarla. Si ella aspiraba a ser mi madrastra, yo me empeara en que se llevara al sepulcro la palma de la virginidad, atizando, al efecto, los fuegos amorosos de don Tarquino. Sospechaba que si intervino ste en el destierro de los Matorras, fu inducido por mi ta, que se guardara bien de explicarle por qu deseaba el alejamiento de
do de

Leonor. Y fu sin duda


"^e

la
;

nica vez que

el

taimado lusitano

pis

el

poncho

y no debi tardar en comprenderlo,

182

HUGO WAST

pues pronto sent que don Tarquino se empeaba tanto como yo en favorecer los planes de mi padre. Por donde su malicia vino a aliarse con mi inexperiencia.

Al da siguiente de partir Jacinto, un conspicuo seor de aquellos tiempos, tenido por unitario, y a quien no nombrar, porque ms tarde se volvi mazorquero, envi a sus hijas a que invitaran a mi ta Zenobia a su tertulia, que probablemente se transformara en un baile, como entonces ocurra con frecuencia. Mi ta nos dijo: Quieren tenernos en su tertulia, para desvanecer las sospechas de la polica. respondi mi padre, No debemos faltar, aunque no estoy muy cierto de que nuestra presencia les sirva para el caso. interrogu, un tanto i Por qu lo dice, tatta? alarmado. Porque en casa de don Juan Manuel observan que no somos los de antes y que nuestras relaciones son

sospechosas.

En

del bolsillo una caia de rap, v tom un polvo. tapa del precioso objeto resplandeca la efigie del Restaurador. El clia!eco de mi padre era el ms rojo de

Sac
la

ni Marino lo tenia igual. Desde la testera la ciudad de nuestro saln presida nuestras fiestas el magnfico retrato de don Juan Manuel, obra de Descalzi yo era depositario de muchos secretos polticos, y a menudo escuchaba conversaciones graves y mi ta la ms activa propagandista de la Federacin, en las tiendas de la ciudad, que recorra a diario, por el gusto de charlar con
: ; ;

los tenderos.

padre.

embargo senta ser verdad lo expresado por mi Rumores nos haban llegado de que en casa del Restaurador se murmuraba de nosotros, y yo mismo pude observar ms frialdad en los ojos azules de don Juan
sin

Manuel. Vaya!

dijo

mi

ta.

un tanto preocupada

ya

LA CORBATA CELESTE
\

183

palabra de ir a esa tertulia; lo que se ha de empear que se funda. Y agreg ms bajo, ctiardo mi padre se alej: Si se habla de nosotros, ser por chismes de don
la

Tarquino. ^ Contest para mi coleto, af^radable carita de mi ta

considerando

la

traviesa

Si no
que no das Ella, sin

puntada

es por marrulleras tuyas, sin nudo

oh amada Zenobia,

duda, haba concebido la esperanza de que Juan Manuel la ayudase en sus empresas amorosas. Al toque de nimas, sa'imos. Yo daba el brazo a mi padre, y delante iba mi ta como una chicuela que llevramos a la fiesta, con su vestido de tul, a media pierna, esponjada como una lechuga, la cintura briosamente ceida, el escote confortable y firme como una mesa de mrmol y prendido el moo colorado de rbrica sobre el mechn blanco, del cual no haba ni noticias en la artificiosa cabellera, que se derramaba en negros tirabuzones sobre los hombros. Mi padre no era hombre festivo y menos en esas circunstancias en que se hallaba; pero sobre l, como sobre todos, pesaba la obligacin de mostrarse alegre. Don Juan Manuel por contrariar a los emigrados, que ponderaban su tirana, complacase en que se realizaran testulias y fiestas, y enviaba a sus hijos, a Juan Manuel o Manuelita, que era bienquista an en su casa de sus enedon

migos.

Por cierto que nuestros abuelos y sobre todo nuestras no necesitaban mayores estmulos para aquellas inolvidables "reuniones caseras", que se iniciaban a las nueve de la noche, as que iban llegando visitas, y terniinaban a las doce, no bien empezaba a bostezar el ms viejo de los dueos de casa. Cruzamos la plaza dormida, bajo la mirada fra de la luna, que envolva en un manto de plata la desnuda piabuelas,

rmide de Mayo. Benita alumbraba nuestro camino con

un

farolito por-

184

FIT'GO

WAST

tado a ras del suelo.

esa ndole, mi ta llevaba a la gentil que sola darle noticias al regreso.

Siempre que salamos a fiestas de y maliciosa criada,

el ancho y lbrego zagun de las casas de entonces amontonaba la servidumbre que acompaaba a sus amos al baile. Los criados viejos se dorman acurrucados en los rincones, o sentados en el umbral que daba

En

se

patio; los jvenes, en especial las muchachas, se agollas puertas del saln, y admiraban la fiesta, envidiando a las nias los ricos vestidos, las alhajas, los artificiosos y monumentales peinetones, y talvez los gaal

paban ante

lanes.

No fuimos de los primeros en llegar. Oanse ya los compases de minu con que se iniciaba el baile. Salvamos el zagun donde se qued Benita, y entramos al primer patio, entoldado por un soberbio parral de hojas tan tiernas, que la luz de la luna las atravesaba como un cristal verde. El casern era chato, con galeras de arcos macizos; pero cuadrando el patio alzbase un segundo piso con balcn, en que se enredaban las guas de un maravilloso jazmn de lluvia, cuyas frgiles florecitas, al atardecer recogan las sirvientas para llenar los copones de los
santos.

tana

Mira m padre, sealndome aquella no recuerda balcn de Julieta? Oh Romeo, Romeo murmur mi
dijo
te
el
!
i

ven-

ta

enterneci-

da por

la

De

la

sentimental reminiscencia. huerta nos traa la brisa tibia de la noche

el

enervante perfume del naranjal. Mi ta y mi padre entraron al saln yo, poco afecto al bullicio, vacil en hacer lo mismo, deseoso ms bien de que alguno de los dueos de casa, me invitara a sentarme en la paz del jardn. En la sombra del segundo zagun parecime ver una silueta que se escurra. Apret el paso, y al desembocar en el otro patio me hall con el aludo sombrero y la flotante capa de don Tarquino Fonseca.
;

LA CORBATA

CEI,ESTf

1S5

le repliqu; de un ocurren cosas nuevas. No contest, y parecime que sus ojos descoloridos me miraban torvamente. Vaya con don Tarquino Fonseca! est perdiendo la buena costumbre de acostarse temprano! Me volv rpidamente, a ver quin hablaba, y reconoc en la figura chiquita y nerviosa que se nos acercaba a doa Mara Josefa Ezcurra, la cuada del Restaurador, personaje prominente en la poltica interna de la

Hola! Usted por aqu? Raro es en verdad hallarme en respondi. No crea que me extraa
tiempo ac,
le

una

tertulia

me

Federacin. Sin ser ntima de la casa se haba introducido hasta la huerta y me pareci que don Tarquino ya haba hablado con ella esa noche, por la manera cmo acogi sus palabras, sin responder al saludo que nos hizo. Slo yo me inclin. Mi seora doa Josef ita Yo la haca en el saln, bailando el minu con el seor don Pedro de An-

gelis

Balbastro, su lengua viperina! contest sonrindose complacida. Lo extrao es que usted ande todava al sereno, bajo el parral, cuando debera estar en el saln, atendiendo a tanta buena moza que lo codicia. Si misia Josef ita quiere honrar mi brazo, tendr el gusto de entrar al baile, provocando la envidia de muchos. Don Tarquino esboz algunas genuflexiones y desapareci, y yo penetr en el saln conduciendo a la dama y despertando celos realmente, porque caer en su gracia era obtener patente de buen federal. Las radiantes araas de caireles, ponan reflejos de sangre en las cabelleras de las mujeres, donde flameaba el moo colorado, y en el pecho de los hombres, cubiertos con el clsico chaleco rojo. No era muy grande el saln, ni era la tertulia del viV.o de las que daban ov, Miguel de Rij^los, o doa

Acalle

186

HUGO WAST

Mariquita Mandeville, en sus fastuosas mansiones, donde mesa con manteles de vieios encajes y vaPero an asi, estaba muy bien concurrida jilla de oro. por unitarios de la flor y nata, y federales distinguidos; y los dulces y licores con que se convidaba eran de lo ms exquisito que fabricaban las monjas. Da por da habamos estado recibiendo noticias acerca de I, avalle, cuyo ejrcito los unos deseaban que cayera sobre Buenos Aires y los otros que se disipase como una tromba y dia a da tambin nos llegaban rumores de lo que tramaban en el sur Martnez Castro, los Ramos Meja, Rico, CasteUi y dems conspiradores. Cada uno, pues, iba a la reunin cargado de preocupaciones, anlielando uno lo que tema el otro, y acallando el latido del corazn, que pudiera revelar los recnditos
se tenda la
;

deseos.

Slo yo no saba qu me era lcito esoerar. Una ancuya clave nadie posea, se amasaba en mi alma con todo gnero de pesadumbres, recelos polticos, engaos de amistad, desencantos de amor. Oh, no Manuelita haba penetrado mi secreto, porque de no ser as, sus ojos no me habran atrado con tan dulce imn. Estaba ella junto al piano, y volva las hojas de la msica que una amiga tocaba. Habase refugiado en esa ocupacin para huir de su corte de admiradores falsos y empalagosos. Cuando entr su mirada pareci decirme que comparta mis penas. Pero hasta dnde adivinaba las cosas de mi alma? Cambi algunas palabras con los dueos de la casa, y empec a buscar manera de alejarme de misia Mara Josefa, cuyos ojos avizores haban medido ya el grandor de los moos colorados en todas las cabezas, y tasado la alegra que poda existir en cada uno de los corazones. Dgale a su tata, Balbastro, que se arrime un ratito, que quiero agradecerle el canasto de papas de Francia que me ha mandado, y el rico dulce de tomates hecho por Zenobita. Seguramente son ustedes buenos federales,
gustia,

LA CORBATA CEI<ESTE
pero
las

187

papas demuestran que andan en tratos con los

franceses.

misia Josefita contest mi padre que se arriMu las ha trado en su ballenera en ese instante. un ami^TQ e Montevideo. Como quiera, se la agradezco con la mucha agua los zapallos se han achinchado, y ningn regalo ms oportuno poda haberme hecho. Hice yo una reverencia para alejarme, pero me golpe el brazo con el abanico. Pero es cierto lo que me han contado, de su ta-

No,

tita ?

cosas que se cuentan no lo son, responmientras mi padre se haca fresco con una pantalla, ruborizado como un colegial. Xo se vaya, joven, hasta que l mismo no me diga lo que ocurre desde ayer. interrog mi padre, inquie; Desde ayer, seora'* to por la mortificante risita de la sagacsima seora. No recuerdo que ayer ocurriera nada interesante. Desde breve distancia mi ta nos devoraba con los ojos, muerta de curiosidad por saber lo que despertaba tanto regocijo en la vieja dama. exclam sta, al or a mi padre; No diga! podra creerse que los hombres resuelven un casamiento sin darle la importancia que le damos las mujeres.
d yo,

Muchas

; cae? es verdad que se ha cansado de su viudedad y se nos casa? Habia un gran caldern en la msica que se tocaba en

Ah! Ahora

ese

momento se hizo un silencio mi ta percibi las ltimas palabras, y se precipit hacia nosotros, para terciar en el debate, si era menester. Saludos, risas, carios, preguntas y respuestas rpi;

das, nos ocuparon un medio minuto, y cuando una joven que estaba junto a misia Josefita, se dispona a ceder su asiento a mi ta, la cuada de don Juan Manuel se le-

188

HUGO WASX

vant con agilidad de

ardilla, y cogindose del brazo de mi padre, le dijo Vamos, seor Balbastro, no sea desatento con sus amigas hgame dar unas vueltas en esta contradanza

colombiana, tan bonita. Se alejaron los dos y yo me inclin solemnemente delante de mi ta, que se haba puesto ms colorada que su moo. Me alegr verla disgustada, y me aproxim a Manuelita, que continuaba junto al piano. La pianista ces de tocar y se volvi en su taburete a conversar con uno de los mozos, y Manuelita tom un caracol marino, que haba como apreta papel encima del mueble, se lo acerc a la oreja y se puso a escuchar los misteriosos rumores del mar, que sonaban all dentro. exclam, mirndome honCmo habla el mar damente. Si pudiramos or as los secretos de las gentes Qu han de interesarle a usted los secretos de na-

die!

Por qu no? acaso no tengo amigos? con Sus amigos no tendrn As debera ;Y no No, Jos Antonio; ponga mano sobre

secretos

usted.

ser.

es as?

la

su corazn

y dgame. Puse mi mano sobre


.

No

el pecho, y respond tengo secretos para nadie, y nunca los tendra

para usted.

Le ofrec el brazo y nos alejamos de all, buscando un lugar donde sentarnos. No me atreva a confiar a la amable muchacha la inmensidad de cosas que desbordaban en mi alma pero tena deseos de que me arrancara pedazo a pedazo mi lamentable historia de amor. Aunque ella tambin pareca desear mis confidencias no encontr el camino de ellas, y al cabo de un rato abandon aquella ntima conversacin que estaba despertando
;

LA CORBATA

CliLKSTf

189

mucha curiosidad en
circunstanciales.

la sala

se puso a hablar de cosas

tatita me dijo de pronto. padre, acompaando a doa Maria Josefa, se haElla segua hablndole ba sentado cerca de nosotros. con mucha animacin, y a cada final de frase restallaba

Vea a su
Mi

y se haba puesto lcomo si hubiese visto flotar sobre su cabeza una amenaza ms grande que la muerte.
vido,

su risita majadera. Su interlocutor pareca aterrado,

Quiero

ver que

le

pasa

dije a

Manuelita y nos

acercamos.

Doa Mara Josefa no


tra presencia.

pareci incomodarse con nues-

Pero

no saba usted, amigo mo


los vientos

dijo

que

Ja-

cinto

Olmos ha bebido
Matorras?
saba,

durante aos por Leoechanji,

contest mi padre quedamente, No do sobre mi una angustiosa mirada. Y ha mandado a casarse por usted!
lo
. .
.

norcita

Ji,

ji!

Se casar por su propia cuenta, cralo I^.i padre se pas la mano por la frente, humedecida en un sudor de agona. Has odo, Jos Antonio?

S, tatita. Doa Mara Josefa, prosigui: Pero le queda un recurso

Cul ?

loca se pint en el rostro de mi paque aguard la respuesta abriendo los ojos, y las manos y la boca. La vieja seora me hizo una guiada, y como una sirvienta le alcanzara el rico mate de plata que iba circulando por toda la rueda de seoras, se puso a chuparlo concienzudamente, hasta que lo consumi. Lo que es el amor! Ji, ji, ji! En los viudos es una

La esperanza ms

dre,

pasin mortfera.

Jess!

exclam Manuelita, enterada ya del no-

190

HUGO WAST

viazgo de mi padre, y relacionndolo con la misteriosa Ta Josefita, no baga tan tristeza que adverta; en m. malos augurios para un amigo tan bueno como don Bal-

tasar.

El maestro Roquito, un negro pianista, contratado pala tertulia, ocup en ese momento el taburete y empez una briosa contradanza, compuesta por l. Se formaron nuevas parejas; un apuesto militar me tom mi compaera, y yo, sin haber podido escuchar el resto de la conversacin, sal al patio, escabullndome de las miradas de mi ta, que me llamaba con mal disimulada
ra

desesperacin. No quera hablar con ella. Me que doa Mara Josefa, prevenida taba de suscitar los recelos de mi derado. Eso mismo hubiera hecho

haba dado cuenta de por el portugus, trapadre contra su apo-

mor de que me confiaran a m


fiaron.

la

yo, a no mediar el temisin que a l le con-

Haba pasado un da de intranquilidad, maldiciendo mi cobarda, y resignndome a que, por mi culpable silencio, Leonor corriera los ms graves peligros, y mi padre fuese herido en su ms cara ilusin. Todas esas cosas se me presentaban a la imaginacin De lO nico que estaba cierto era de revueltas y vagas. que de mi torturado corazn no se borrara nunca la imagen de Leonor. Todo lo que vea, todo lo que anhelaba, lo refera inconscientemente a ella, y lo que me atraa en Manuelita era el saber que ella poda decirme algo de la hija de Matorras, an cuando fuera para hacerme
sufrir.

Oh, contradicciones del pobre corazn humano Yo estaba en contra de mi ta, y en favor de mi padre. Varios contertulios haban salido al patio, a respirar tm sorbo de aire, bajo el parral, o a fumar un cigarro. La luna haba hecho un buen camino, daba de lleno sobre el balcn, y meta un torrente de rayos plateados por la

ventana abierta, en

la

sombra habitacin.

LA CORBATA CELESTE

191

Cuando

el pianista callaba, oase el

melanclico bordo-

neo de una guitarra.

Quin toca all arriba? pregunt a una criada que ofreca sorbetes de guinda. me contest con un gesto significaEs el nio! tivo, y aadi por lo bajo: Se encierra as, cuando viene la nia ]\Ianuelita. Record entonces lo que haba odo contar de la pasin que el hijo mayor de la casa alimentaba por la hija de don Juan Manuel. Quizs no hubiera sido mal acogido por sta; pero nunca le habl, porque excecraba al Restaurador, como que tiempo despus muri en las fi-

las del ejrcito unitario.

El ejemplo de esa alma viril, templ mi voluntad. Yo tambin sabra dominar mis sentimientos para ser leal con mi padre. Abandonamos el saln a la media noche; en el zagun, donde se haban dormido todas las criadas, hallamos a la nuestra, y mi ta, que estaba de mal humor, la despert
a puntapis.

China

trompeta

Yo

te

voy a hacer dormir en

ca-

sa ajena!

muchacha su farolito, pero no lo encendi. observ mi padre menester; hay un luna esplndida y estamos a pocas cuadras. En la acera, cabeceando junto a su tipa, estaba una de tantas negras que en aquellos tiempos vendan alfajores y tortas a la salida de las reuniones. Mi ta se le acerc y le compr una pauelada de bizcochos delgados, calientitos an, para agasajar a mi padre. Se le prendi del brazo y lo convid. Yo los segua a un paso de distancia, curioso de or lo que dijeran pero mi padre no tena ganas de comer ni de hablar, y contest con sequedad las dos o tres preguntas que
la

Tom No

es

ella le hizo.
_

Al cruzar

la plaza,

las

arenitas crujan bajo nuestros


el

pies,

haciendo

ms

notorio

imponente

silencio

de

la

l'S

HUGO WAST

ciudad dormida. Oanse distintamente los pasos del sereno, sobre la vereda enladrillada. Llegados a casa, al trancar la puerta de calle, mi ta interrog a mi padre De qu te hablaba esa cotorra vieja? El, tan cumplido y afectuoso, no respondi, y se fu a su pieza. Si ser verdad exclam mi ta despechada que la Mara Josefa es una espa de don Juan Manuel! grit mi padre ven! Jos Antonio! La puerta del cuarto de mi ta cerrse tras ella con violencia, y el gran patio, de romnticas arcadas en que el resplandor de la luna pintaba sombras inmviles, que-

Sintate Yo me sent emocionado y confuso. Vas a decirme verdad? Has tenido algn compromiso con Leonor? No, Entonces mienten o engaan que daban por su novio? As respond con un de

d silencioso y vaco.

la

S, seor.

seor.

se

los

te

es,

hilo

voz.

Hasta entonces era verdad lo que responda, pero mi poco valor me hizo caer luego en una mentira a que me aferr por cobarda y amor propio. murmur. Cuando hoy me lo diEs extrao jeron, sent un movimiento casi de alegra y tambin de confusin, por haber sido tan poco sagaz. Ahora... El corazn me lata con fuerza; yo esperaba que terminara su frase para echanne en sus brazos y confesarle

toda

la

verdad,
l ?

Por qu no habl
?

por qu no habl yo, aunque

callara

No ha sido misia Josefita Me dices fu otra persona seor.


.

Se levant

muy

agitado y dio algunos pasos por la pieza. la que me ha dicho esto;


.

que ha mentido ?

S,

.A

CORBATA CELESTK

193

Y crees que me querr a mi, padre Por qu no ha de quererlo, Eso me digo yo por qu no ha
ella
?

Volv

la

cara y mi gesto parecin una negativa.

que puedo ser su

tatita ?

estuviera
esto?

enamorada de algn otro ...


!

de quererme? Si Sabes algo de

Nada s respond amargamente, y eso era verdad. Nada habr entonces. Pero no sabes Jacinto Olha festejado? mos Por qu ha dado esa misin? Eso Eso Mi padre me mir extraadsimo. Y t por qu no me advertiste? No estaba del todo seguro. Oyendo esto mismo a

si

la

si

le

lo

otros,

me he dado cuenta de que no me engaaba. Balbuci esa vergonzante excusa, y mi padre, tras un rato de reflexin, elijo: No hay que perder tiempo en vanos reproches; hay que partir a la madrugada, para alcanzarlo .. Alcanzarlo S ... Lo crees imposible ? Nos lleva un da de ventaja, y es hombre a quien no acobarda un galope largo. contest mi padre con Menos me acobardar a m, un ademn medioeval, pensando en su dama. Va a partir usted, tatita? No quieres ir t? Oh, yo no me creo digno, ni capaz

Bueno; partir yo. Y yo acompaar. No podrs. Partiendo yo, don Juan Manuel no dar permiso. Necesita hombres adictos a su lado. Partir sin su permiso. Sabes que todos que salen de ciudad, sin pai

! .

lo

te

los

la

saporte tienen pena de muerte? En efecto, a raz de la campaa del general Lavalle,

muchos jvenes unitarios haban abandonado la ciudad para internarse en la provincia, buscando ocasin de pleH. Wast: La corbaia
celeste
13

194

HUGO WAST

al llamado Ejrcito Libertadlor. El Restaurador, furioso contra esas fugas que relajaban la moral de sus tropas, dio un decreto considerando desertores a los que

garse

as se

me importa. Dios sabe a qu peligros se expondr usted, y quiero acompaarlo, cualquiera que sea mi
suerte.

No
No
la

marchaban.

confes que senta un placer ntimo en marcharme forma tal, que, sin pronunciarme en contra de don Juan Manuel, ste me tratase como a enemigo. Parecame que esto me haca digno de conservar, ya que no de usar, aquella corbata celeste, que su antigua duea deba de haber olvidado, y que yo en adelante guardara escondida hasta de mis propios ojos. Hijo mo exclam mi padre, abrindome sus brazos, y yo me refugi junto a su pecho, ahogando un

de

ciudad, en

sollozo.

me dijo con voz entreque perdonar, cortada. Oyendo lo que otro me deca, he pensado mal, he pensado que me habas escondido tus sentimientos y que tal vez te burlabas vindome enamorado de la misma mujer que te amaba a ti. Ya era tarde para hablar. Cerr la boca y o todo lo que me quiso decir, con la exaltacin de su amor. Luego me mand a despertar al maestro Pancho, para aprontar los caballos. Cumplida su orden, volv a besarle la mano, y me retir a preparar mi maleta. Sobre mi almohada, mojada en un llanto que me llenaba de vergenza, me qued dormido.

Me

El tena

los ojos llenos

de lgrimas.

tienes

IV

La
Dos

revolucin del Sur

recios aldabonazos dados en la puerta de calle,


al alba.

me

esclavo de doa Mara Josefa, que traa el pasaporte de mi padre y del maestro Pancho y orden de don Juan Manuel para que yo fuese temprano a la oficina.

despertaron

Era un

No puedes acompaarme mi padre mente. A pesar de todo con usted respond estn prontos caballos? No hay que tentar a Dios, Jos Antonio. Razones
dijo
triste-

ir

los

tendr don Juan Manuel para impcidir que sus amigos.

le

abandonen

amigos exclam con ira as trata l a Peor que a sus esclavos. Verdad es que nosotros nos ganamos sus manoseos con nuestro servilismo. Por qu hablas as Jos Antonio ? me increp l severamente, absorbiendo un polvo de rap, para templar con ese gesto familiar la dureza de su voz. T no sabes qu motivos tendr el Restaurador para no dejari
!

Sus

sus amigos!

te partir.

Le interrumpi un personaje pequeito y obeso, que corra a nosotros como rueda una bola. Todava no era da claro, y no lo reconocimos hasta que lleg, asesando

196

HUGO WAST
el

y secndose con un pauelo


calva.
i

sudor que

le

rezumada

la

boticario apoderndose con avidez del que traa cebado una criada.
! . .
.

Po, tan de madrugada Baltasar... hay graves Clmate quieres un mate Dame exclam
S,
. .

noticias.
?

el

Tena la lengua pegada al paladar. Escudri con ojos azorados los alrededores, devolviendo el mate a la cebadora, que sali a traer otro, y vindonos solos, dijo. Don Juan Manuel se ha vuelto loco Me lo acaba de contar Antonino Reyes, empleado de su secretara. Anoche, estando ste en el Teatro Argentino, con otros oficiales de la secretara, les han dado la noticia trada por un chasque de que en el pueblo de Dolores ha estallado la revolucin. Se la han llevado a don Juan Manuel que dorma; y no ha querido levantarse, ni ha respondido siquiera. As que han venido otros partes, se los han llevado tambin. Y sigue durmiendo, l que es tan madrugador; no contesta palabra, tal es la impresin que le ha causado

la noticia;

contest mi padre que hoy te has desayunado con algunas "sangras copetonas" y como hubiera acabado sus preparativos de viaje le tendi Parto ahora mismo la mano en seal de despedida. quiero llegar a Flores, antes de que salga el sol. Omos un nuevo aldabonazo en la puerta de calle. dijo don Po Len, reAh est Antonino Reyes sentido por la duda y las palabras de su viejo amigo. Pregntale a l. Brevemente, Reyes, que era el jefe de oficina en la casa de gobierno, confirm lo dicho por don Po. La noticia de la revolucin del sur haba herido tan profundamente en su orgullo al seor de Buenos Aires, que estuvo horas y horas recibiendo los partes urgentes, con la cara vuelta contra la pared y sin pronunciar pa-

Me

est loco! parece. Po

labra.

lA CORBATA CKI.ESTE

197

cuando sus ayudantes pensaban seriamente que se incorpor y dijo: "Ese es Gervasio", pues abrigaba la sospecha de que el menor de sus hermanos, don Gervasio Ortiz de Rozas, conspiraba contra l, celoso de su poder y ambicionando arrebatrselo. Despus haba dicho a Reyes: Llame a Jos Antonio Balbastro; quiero mandarlo a que me traiga vivo o muerto a ese cachafaz. Deseaba ponerlo a buen recaudo, mas, a pesar de sus
Al
fin,

se haba trastornado,

llas

palabras, al confiar tal misin a persona de tan pocas agacomo )o, se aseguraba de que se lo traera vivo, si poda,

o lo dejara huir en caso de no poder apresarlo sin


violencia.
la calle
ir

mayor

En
para

estaba ya la tropilla que llevara mi padre,

mudando cabalgadura en el camino, y hacer "el viaje con mayor rapidez. Tambin estaba all el baqueano, un hombre buscado por don Tarquino, que deca conocerlo.

Cuando salamos a
daba
la

la

puerta, y la luz del alba que inun-

plaza de

la

Victoria, destac bien la figura de

mi

padre, poco falt para que me riese, a pesar de lo que me apenaba verlo partir. No haba ms seales del atildado caballero, que sola pasear por la A-.lam.eda con su frac color pasa y su bastn de ballena, que aquel ponchito de vicua con que se envolva el cuello en los das crudos. Estaba de chirip, y por debajo asomaban los flecos del calzoncillo cribado; sobre la fuerte bota haba amarrado unas lloronas de plata, que pesaran su par de libras, y

que sonaban a cada paso como si mi padre caminase enUn sombrerito cantor medio echado atrs, haba sustituido al cntaro de las tertulias o al gorro de terciopelo, de entre casa; y debajo de la chaqueta, chisporroteaba el cinturn chapeado, y el mango de plata de
grillado.

un tremendo facn.

la

Santo Dios! exclam Benita, que haba salido a puerta con un mensaje de mi ta para el viajero pei

198

HUGO WAST
si

ro

es
!

un verdadero gaucho!
!

no

le

ofendan mis pa-

labras

Qu haban de ofenderle Mi padre le pag con una sonrisa aquel elogio, y nos mir a todos, a Antonino Reyes, a don Po Len, a don Tarquino que llegaba en ese
momento,
flete
al

maestro Pancho enhorquetado ya en un buen

escarceador, al baqueano, que medio retirado aguardaba la orden de partir rondando la tropilla, a m, que le acomodaba el estribo del brasero, para que montase.

Qu tal? no es verdad lo que dice la muchacha? quera decirnos podr conmigo ese pillo de Jacinto?

aquella mirada.

Estrech la mano de todos, cambi algunas palabras en voz baja con don Tarquino, me abraz tiernamente, y estribando apenas salt sobre el caballo. volvi a decirnos la mirada de sus her-Que tal? mosos ojos inocentes, a pesar de las muchas cosas que haban visto. Empu las riendas, fuertes como un cable, pero flexibles y suaves como una seda, tan fino era el trenzado de sus tientos, y palme en el pescuezo a su zaino pangar, un caballo de pura sangre criolla, orejano, pero bien conocido, como regalo de un cacique tehuelche, que tena su tribu en las orillas del arroyo Conlonquel, lindero de una

estancia nuestra.

Era un parejero inapreciable para un viaje como aquel, "vareado" por el indio en los guadales y en los mdanos, capaz de correr boleado, muy manso, pero tan generoso, que no bien senta sobre el lomo el peso del jinete, empezaba a llenarse de espuma la boca. De buena estampa, de excelente silla, la cabeza pequea, una estrella en la frente, las narices suaves y fogosas, la piel muy fina, debajo de la cual se dibujaban palpitantes las arterias y la turgente musculatura, y sus remos descarnados, gruesos de corvejn, adaptados as por la naturaleza para las marchas en los arenales de la pampa. Tal era Said, como lo llamaba mi padre, recordando el caballo rabe de Lamartine.

I.A

CORBA'l"A CKI.USTK

199

exclam entusiasmado Buen flete y buen gaucho Antonino Reyes. Mi padre mir la puerta de calle, esperando an que mi ta se asomara a despedirlo. Pero la dama pareca re
!

sentida.

exclam, viendo que la golondrinas Vamos anunciaban alegremente el nuevo sol. Roz con las espuelas los jares del zaino y arranc al galope, enderezando hacia la antigua calle de las Torres^ o de la Federacin, como se llamaba a la actual calle de Rivadavia, camino de Flores. Detrs de l corran, en un remolino de polvo, el maestro Pancho, que sobre todas sus habilidades tena la de ser "muy gaucho", y el baqueano arreando su tropilla. Yo no haba podido verle bien la cara al tal hombre, proporcionado por el portugus. di j ele a ste. De dnde ha sacado ese guaso? No lo conoce? si es el capataz de los Toldos Viejos! Era esa una de las estancias de mi padre, en la frontera con los indios. Tenamos all mucha y buena hacienda, constantemente amenazada por las correras de los salvajes, de modo que aqul deba ser hombre de agallas. Es Venancio Acua, conocedor de toda la provincia; ha llegado trayendo una tropa de bueyes para el matadero, y como es baqueano del camino a Santa Fe, don
!

Y cmo queda estancia dijo humildemente Yo mismo y en mis manos estar bien guardada.

Baltasar se lo lleva.
ir,

la

sin l

don Tarquino,

As lo crea yo, conociendo ron mis recelos,

al sujeto,

pero no se disipa-

Antonino Reyes era sargento mayor el ao treinta y menudo usaba traje de ciudadano, porque el uniforme no la daba ninguna marcialidad. Yo era ms alto, y pareca mayor, no obstante que me llevaba cinco o
nueve, pero a
seis

aos bien cumplidos.


silencioso

Era hombre

y formal, buen servidor del

es-

2Q0

HU WAST
y probo, capaz de
resistir
la

tado,

a las mil

tentaciones a
se

que
le

lo

sometia su posicin y

enorme influencia que

atribua.

]\Tucho ha tenido que sufrir despus, y hasta se ha viscondenado a muerte, como un asesino, y como cmplice en las matanzas que, a partir del ao cuarenta, orden
to

don Juan Manuel. Pero se libr escapndose. Justo es decir que ese hombre, condenado por crmenes ajenos, fu un amigo discreto y leal, que conoci muchos secretos unitarios, alivi como pudo los sufrimientos que presenciaba y que a veces tena que infligir por orden del terrible Gobernador, y aun salv la vida y la honra a ms de uno de sus enemigos, exponiendo la propia. Estas sencillas palabras no pretenden ser un panegrico. Me las dicta el recuerdo de esa maana en que me llev a casa de don Juan JManuel, callado, respetando la pena que adivinaba en m, por no haber podido acompaar a mi padre, y por otras cosas que l ignoraba, aunque a veces, yo crea que mi cara las pregonaba a gritos. De veras, no s cmo todos los que me vieron en aquella poca, no comprendieron mi tortura. Amor, celos, vergenza, buenos propsitos, malas obras, permanente remordimiento de no haber hablado cuando deb, y de estar a punto de exhalar mi queja cuando deba callar; todo se mezclaba el en torbellino de mi sangre, y tena que oprimirme el pecho con las manos, y morderme los labios para no gritar. me dijo AnHas cambiado mucho, Jos Antonio, tonino Reyes cuando nos aproximbamos a la* casa de don En seis meses te has empalidecido y paJuan Manuel.

reces diez aos

ms

viejo.

Se detuvo y aguard mi respuesta.

Qu

grato

me

hubiera sido en aquel

momento

dejar

que mi alma se volcara en la del amigo. La^ noche antes haba resistido a la dulce tentacin de confiar mi secreto a Manuelita Rozas, porque me intimidaba el tumulto de la fiesta.

LA CORBATA CELESTE
Pero
el

201

profundo sosiego de

la ciudad,

a esa hora,

me

invitaba a hablar.

Ests enamorado, Jos Antonio ? No necesitas contestarme! Es cosa que se te advierte por encima de la
^:

ropa.

repuse. Ms vale Y hasta puedo decirte quin es Quin es? lanuelita Rozas
i

as

la

que

te quita el sueo.

esperaba oir otro nombre, y sufri un desencanto que mi deseo de hacerle confidencias. Alguna razn deba de existir para que Reyes no se acordara de Leonor; y si esa razn exista, cualquiera que fuese, yo deba callar y morir con mi secreto. La calle empezaba a animarse. En el aire sutil de la maana se disolva la voz de una campanita que llamaba a misa a las beatas madrugadoras. Pas una, arrebozada en un manto del Carmen, y nos dio los buenos das. Detrs de ella trotaba un cuzquito, acobardado y medroso presintiendo los latigazos del impo perrero de la iglesia. Esclavos con sus tipas salan a compras, cerrando tras ellos con estrpito las puertas de calle, pintadas de rojo. Una rechinante carreta de bueyes, altsima de ruedas, con inmenso toldo de cuero, cruz por la plaza zangolotendose en los baches, cargada de productos cuyanos, petacas de pasas, patay, cajas de alfajores, tabletas sanjuaninas y cueros de arrope. dije con acento desesperado. A qu hablar de m! Sacud la cabeza, y reanudamos la marcha. Sentimos un desenfrenado galope de caballo, y vimos llegar un jinete, por la calle de la Universidad. Deba venir de lejos, pues su cabalgadura nos pareci
enfri

Yo

exhausta.

Un

chasque

noticias del sur


el

Echamos a correr y llegamos


Gobernador a tiempo que
salto.

a la puerta de la casa del chasque se apeaba de un

Era un soldado, uno de

los

"montaraces", como se Ha-

202

HUGO WAST

a los del coronel Vicente Gonzlez, el "Carancho del Monte", que con su regimiento de caballera, constitua en la campaa una de las columnas ms fuertes de la causa
federal.

maba

El hombre subi al umbral de la puerta, para alcanzar al llamador. Llevaba terciado un poncho de pao azul, camiseta de bayeta punz, como el chirip, que dejaban ver los flecos embarrados del calzoncillo. Una gorra de manga, granate fuerte, asentada la lacia y renegrida cabellera, colgante sobre el pescuezo. Un machete al cinto y una tercerola a travs del recado eran sus armas. Quin vive le gritaron de adentro a punto que nosotros llegbamos. contest por el ojo de la Carancho del Monte!

llave

traigo

un

parte.

Dejen entrar! santo y sea.

orden Antonino Reyes, dando

el

entramos los tres, en aquella casa, donde sentase la presencia del poderoso Gobernador, nada ms que con ver las caras de cuantos andaban por all, fueran simples soldados, fueran generales, fuera la misma doa Mara Josefa Ezcurra, cuya silueta movediza alcanc a divisar en el fondo del segundo patio, en actitud de atisbar quines llegaban. El nico indiferente a los azares de la poltica era el bufn Ensebio de la Federacin, que andaba papando moscas en las paredes, o se quedaba quieto horas enteras, arrinconado, fumando chamico y rogando al cielo que su amo no se acordara de l. Don Juan Manuel se haba encerrado en un tormentoso mutismo. Me devolvi apenas el saludo, y cogi con avidez el parte recin llegado. Su cara se ilumin con una siniestra alegra. dijo, y se sent Ya no lo necesito, Jos Antonio a la mesa a escribir con su letra firme, que daba la sensacin de lo irrevocable, alguna resolucin al pie de la nota que acababa de leer.

LA CORBATA

CEI^ESTF,

203

Yo estaba suspenso de sus gestos, dispuesto a pedirle me permitiera volar en pos de mi padre. volvi a decirme el RestauraYa no lo necesito La gente mandada dor sin levantar los ojos del papel.
(ji.ie

por su ]\ajestad Caranchsima el Marqus de la Calavera, le ha echado la zarpa a Gervasio Cardo. En sus frecuentes bromas, unas veces inofensivas, otras veces sangrientas, don Juan Manuel haba inducido al pintoresco coronel Vicente Gonzlez a tomar el burlesco ttulo de Marqus de la Calavera, y hasta a firmar sus notas con
l.

para desprestigiar a su hermano Gervasio, haba per mitido que hombres como el periodista Marino, o el foragido Salomn, sustituyeran su apellido de Rozas por el de Cardo, aludiendo a la especie de que antes habl. Confieso que al or esa miserable calumnia, inventada l^or el caprichoso Gobernador sent vergenza de servirle. le dije, ponindome colorado de indigSi V. E., no necesita ya de mis servicios, permtame nacin, acompaar a mi padre, que acaba de partir a Santa Fe.

me respondi con un Est loco, Jos Antonio? tono de reconvencin lleno de afecto y con esa voz clida y hermosa que llegaba hasta el fondo de los corazones, Ha habido razocuando quera ganar las voluntades. nes de estado para permitir la salida de su padre; pero eso no se puede repetir. Necesito de todos, hoy ms

que

Mi padre va con un Pero baqiieano que Lo conoce acaso V. E. Se sonri maliciosamente y No se de don Tarquino.
solo,
el

mmca

criado.

lleva es seguro.
dijo,

bajando

la

voz

fe

Vaya uno a

motivos tuvo para hechura de l.

darle

a mi buen amigo

un

saber qu bribn,

Ah
i

no

es el capataz

de

la

estancia de los Toldos

Viejos?

S,

\>nancio Acua.

204

HUGO WAST

que

ir muy lejos contest tranquilamente don En Flores hay quines lo esperan, con orJuan Manuel. den de fusilarlo, y darle a su padre otro baqueano ms

Pues No
lleva!

si

ha partido con ese hombre

es el

baqueano

seguro.

Dios se lo pague, excelentsimo seor, contest sinceramente agradecido de su maravillosa astucia. Pero resultaba un enigma para m el cmo haba llegado a penetrar la mala intencin del portugus. Esc no tena ms explicacin que su costumbre de hacer espiar a sus propios espas, para adelantarse a sus posibles traiciones.

Venancio Acua o como se llame, porque ese no es su nombre, es un gaucho matrero me dijo. Ha estado oculto en los Toldos Viejos, al servicio de su padre, que ignoraba quin fuese. Deba varias muertes y era cuatrero afamado. Cuando se sinti descubierto por la polica, se vino aqu, y Fonseca le consigui un pasaporte para salir de la ciudad. Yo se lo firm anoche, y en acto mand un parte a Flores, para que lo detengan cuando pase, y le cobren las hechas y por hacer. Yo estaba confundido. Siempre haba sospechado del portugus, pero sin motivos reales en qu fundar mi desconfianza. Nada saba excelentsimo seor. Don Tarquino es un

pozo de secretos. Yo lo crea un buen federal. Apunt esto recordando que una noche lo vi hacer una misteriosa visita a don Juan Manuel y que tambin andaba en concilibulos con doa Mara Josefa. El gobernador adivin el sentido de mis palabras. Todos son buenos federales, cuando me sirven, y malos cuando les da por hacer su propio juego. Nada le
.

diga

al

portugus.
la

Volvindome
lermo,._

espalda

mand

un

asistente a preve-

nir la galera para irse a su quinta de

San Benito de Pa^


"'

Usted

y Reyes me acompaarn,

dijo secamente.

1.A

CORBATA CELESTE

205

El general Corvaln entr alicado, por la mala noche que haba pasado. Comunique a los ministros y a los jefes militares, que a las dos de la tarde los aguardo en Palermo. Recorri las piezas contiguas, en que poco a poco haba instalado diversas oficinas del fuerte, hizo temblar a los empleados con las ms insignificantes observaciones, y pas a los fondos de la casa, donde pernoctaba un piquete de soldados, desde que se descubri la conspiracin de Maza. Eran las ocho de la maana cuando subimos a la galera, tirada a la cincha por dos reses de muas trotadoras. Manuelita nos acompaaba. En aquellas horas defciles, en que rato a rato legaban los partes de la campaa con noticias contradictorias, y en que se adivinaba en la ciudad un fermento de rebelda, que haba de acarrear nuevos peligros y nuevas tragedias, la muchacha no quera alejarse un momento de su tatita. El conductor tena orden de cruzar la ciudad a toda rienda. Media docena de oficiales a caballo, rodeaba el

vehculo.

La gente conoca cuando pasaba la galera de don Juan Manuel, y puertas y ventanas cerrbanse con miedo, lo que haca fruncir el ceo al prepotente seor. Una vieja que iba a la iglesia, al vernos esa maana, se santigu; y l se ech a rer, mientras Manuelita se pona plida y triste. Estaba sentada a mi lado. Es verdad que don Baltasar ha salido para Santa Fe? me pregunt en voz baja. S le contest, entristecido, parecindome advertir un relmpago de alegra en sus ojos obscuros. Va a casarse con Leonor Matorras? As es... Y es verdad que usted quiso acompaarlo y que tatita no lo dej? ^Todo es verdad, Manuelita. por qu no me consigue usted ese permiso?

206

HUGO WAST
irse?

l los

De veras quiere Quiero acompaar a mi padre. Va seguro me ha Puede pero yo habra querido peligros No cree que mejor que no vaya?
;

tatita

lo

dicho.

ser;

compartir con

del viaje.
es

qued mirndola un rato, pues se adivinaba en su pregunta una velada intencin a mis escondidos sentimientos.
la calle

Me

envuelta en un torbellino de polvo segua larga de la Recoleta, camino de Palermo. Haba quintas a uno y otro lado. Entre la arboleda apareca el techo pajizo de las casas, dormidas en su sombra fragante.
I.,a

galera,

Don Juan Manuel


co

de naves, porque

escudriaba el inmenso pilago vael bloqueo francs haba muerto el

comercio.

No lejos de la costa divisbase la arboladura de la fragata "25 de Mayo", perdida aos antes, frente a la Recoleta, y aparte de ese detalle, ningn indicio ms de que aquel estuario hubiera sido foco de un intenso trfico. En balizas exteriores, con un buen anteojo, podan verse los palos de las 17 naves bloqueadoras, que ni con sus 3CXD caones lograban dominar la altanera del Restaurador. Vindolo absorto en sus meditaciones, prosegu la conversacin con Manuelita.

Por qu mejor que me quede? usted estuviera seguro respondime, que


es

Si

se

ha apagado

el

fuego en su corazn, podra

ir

sin

ex-

ponerse. Me estremec como un criminal a quien el juez le enrostra su crimen con indulgencia en la mirada y dulzura

en
i

la voz.

pocos son los que han columbrado los tesoros alma insondable de Manuelita de Rozas! Su posicin, ai lado del terrible seor a quien serva y amaba, 'la expona indefensa a la diatriba y a la calumnia; y por eso,
del

Qu

LA COliBATA CELESTU
los

207
los
li-

No me responde, Jos Antonio? No entiendo que Manuelita. Debajo de cenizas de su olvido no hay algunas chispas que puedan prender otra vez? A qu alude? tartamude avergonzado. Hgase zonzo Ya veo que ms conocer mar que secretos suyos. Tiene razn, Manuelita; contest suspirando
lo

bros,

que no saben de no saben nada.

ella

ms que

lo

que cuentan

dice,

las

el

es

fcil

los

del

los

sin
liay

duda

es mejor no haber ido; yo mismo no s lo que debajo de esas cenizas. As son los hombres no saben lo que quieren ni lo
;

que aborrecen.

Haca cuatro aos que don Juan Manuel haba comprado los terrenos en la interseccin del Ro de la Plata con el Arroyo Maldonado. Para los que ignoraban el don de iniciativa de aquel hombre, la adquisicin de esos pantanos era una locura. Desde el primer momento puso centenares de peones
a cavar zanjas, rellenar bajos, construir plantar miles y miles de rboles.
terraplenes

Slo exista

all

una

casita derruida a medias,

la

ocu-

p, mientras el maestro Santos Sartorio, un excelente albail, recomendado de mi padre, le construa la mansin

en que invirti millones de pesos con la idea de sentar all sus reales. Don Juan Manuel haba sido elegido gobernador por la Legislatura de Buenos Aires el 7 de Marzo de 1835, de modo que slo faltaban cuatro meses para que terminara el perodo. Era todava un misterio hasta para los ojos de sus ntimos, su voluntad de hacerse reelegir o de abandonar el gobierno as que se venciera el plazo. Pero el ardor que pona en activar los trabajos de su quinta de San Benito de Palermo y las proporciones mag-

208

HUGO WAST

as que

ie daba, hacan pensar que tena el proyecto de eternizarse en el poder. Tan absorto viva yo en mis cavilaciones, que permaneca indiferente ante esos problemas polticos.

Si don Juan Manuel me hubiera dicho: "Quiero ser rey del Ro de la Plata", me hubiera encogido de hombros, quizz me hubiese alegrado pensando que de tales sucesos pudiera nacer la ocasin de ostentar algn da mi corbata celeste. Andando el tiempo, llevando hoy un escribiente y maana una oficina, hizo de su casa en la calle de la Bibliocon lo cual tuvo en teca la verdadera casa de Gobierno su mano y bajo su propio techo, todos los resortes de ia Administracin. Ahora ejecutaba igual maniobra, en su quinta de Pamedida que adelantaba su construccin habilermo. Jitaba dependencias, para oficinas, para archivos, para cuarteles, para talleres y caballerizas. cuando la servil Legislatura de Buenos Aires ofreciera de nuevo a don Juan Manuel "la suma del poder pblico" por un nuevo perodo de cinco aos o por toda la vida, San Benito de Palermo con sus patios andaluces, sus arcaicas galeras, su capilla central, sus avenidas pavimentadas de piedrecillas del Ro de la Plata, a ia sombra de los sauces nuevos, sera el centro de la turbulenta
;

poltica federal.
sola instalarse,

casa que exista antes de iniciar los trabajos, y citaba a sus ministros y a sus jefes militares, cuando deseaba sustraerse al tumulto de la ciudad. Esa maana, su poderosa voluntad no lograba esconder su mortificante preocupacin. I-rOS ltimos chasques le haban hecho saber que contra los pueblos sublevados de Dolores y Chascoms, movilizaban sus aguerridas milicias, el general Pacheco, su propio hermano Prudencio de Rozas y los coroneles Gon-

Ya

en

la

y Granado. Poda descontar la victoria. Pero su soberbia estaba mortalmente herida por aquella rebelin, que sin duda
zlez

tA Corbata ck^este

209

juzgaba sacrilega. Ya no era el dios de los campos. Cuando en 1835, al elegirse gobernador, manifest a la Legislatura que no le bastaba para sentirse ungido, el voto de los representantes del pueblo, y exiga que cada uno de los habitantes de la ciudad expresara su voluntad en aquel curioso plebiscito de los das 26 y 28 de Marzo, hablaba seguro de contar con la mayora de la opinin portea. Sobre 9.320 ciudadanos que votaron, y se cuenta que nadie se abstuvo, solamente ocho se pronunciaron en contra.

provincia no se la consult, por ser cosa innecemuy repetidos y testimonios muy inequdeca en su nota al respecto el presidente de la vocos, han puesto de manifiesto que all es uniLegislatura, versal el sentimiento que anima a los porteos en gela
saria.

"Actos

neral".
vSi en la ciudad, sacudida por la mano imperiosa del vencedor de Lavalle, slo ocho ciudadanos lo repudiaron, en la provincia, donde dominaban los "fsicos", segn su frase, no se hubiera hallado uno que no lo aclamase con

delirio.

ahora sentase enfriarse aquella adhesin, fundamento de su orgullo y de su fuerza. Yo lo vea pasearse caviloso y solitario en esa maana, por una galera que daba haca el gran ro; y adivinaba la tormenta que ruga en su alma.
l^no tras otro fueron llegando chasques, con noticias; uno trajo la de que los indios del cacique Catriel, en Tapalqu, se haban levantado contra los /evoluhasta que
cionaiios y can fieles a

que

las

peonadas de

ias

estancias permane-

Los fsicos son mos! dijo al leerlo. su fisonoma cambi; despidi a sus ministros, y con Mannelita del brazo fu a dar un paseo por la playa del rio que estaba

don Juan Manuel.

muy

bajo.
si-

Reyes y yo, desde lejos, contemplbamos las dos luetas que se alejaban sobre las toscas. Dicen que el Restaurador es un hombre flojo;

'

Wast: La corbata

celeste

14

210

HLTGO

WAST
en Julio, poseyendo los mismo paseo, y se

murmur
mand

Reyes.

Sin

enibarj^^o,

hilos de la conjuracin, fu a dar este

el coronel Maza, a quien Esa tarde Maza que estaba armado y era joven y fuerte, pudo matarlo a mansalva. No quiso hacerlo, porque era un enemigo leal pero don Juan Alanuel demostr por su parte que no le tema.

qued largo

rato,

a solas con

fusilar al da siguiente.

Cuando entraba

la

noche, regresam.os a la ciudad,

el

Restaurador tena cara de jbilo y no me extra el mensaje que me dio para el cura del Socorro. bamos por la calle Larga, que cruzaba cerca de la parroquia de don Trifn. Qudese aqu, Ball)astro me orden, y dgale a Buitrago que antiyer, da de difuntos, en Chascoms han sacado mi retrato de la iglesia, lo han Levado en procesin hasta la plaza, y lo han arcabuceado. Si las iglesias de los buenos federales no lo desagravian, merecen que les quiten los santos y les pongan un burro celeste para que

lo

veneren.
I\Ie

ape de

la

galera,

y sub por una


el

calleja

serpen-

de la barranca. Era la hora en que los parroquianos de las pulperas, gentes de pelo en pecho, llegaban al delirio federal, tras repetidas libaciones de caa paraguaya, la hora en que los vecinos que no se haban singularizado por su federalismo, entraban sus sillas de la vereda, y trancaban la puerta de calle. Las noticias del sur, podan exaltar ese da los entusiasmos de aquellos capitanejos de bandidos, que se llamaron Salomn y Cuitio y Parra y Santa Coloma, y estimularlos a la guerra santa contra los unitarios. Las calles tenan un aspecto ms siniestro que de costumbre el golpe que descargu con el llamador de la puerta de don Trifn, reson como en un casern desfilo
;

teante que ascenda hasta

habitado. Al rato en una de las ventanas se entreabri

Soy yo

un

postigo.

dije

aproximndome.

I.A

CORBATA CELKSTE

211

La

la

voz de Juanita tranquiliz los corazones. es Jos Antonio Adelante, hijo! exclam Inesita, asomndose a
alep^re

Pero

si

reja.

brame,
Sali al

pues!

qne recibes noticias del capitn Duarte. Cllate por Dios; que no oiga mamita! Con tristeza agreg Xo recibo noticias... por qu haba de mandarme'as? Habr cambiado de novia o de divisa dije ren' Imtalo! Mi corazn no cambia, respondi seriamente.

zagun Juanita y me explic Tuvimos miedo de que fuese un mazorquero. No has de tener la conciencia tranquila. Apuesto a
te

le

do.

dome

tenas noticias

le respond a que de que se tramaba una revolucin. Se qued callada y yo comprend que no deseaba revelarme sus secretos. ;Y sta es una casa de federales? le pregunt jocosamente. Va lo creo Mamita y mis hermanos son tan federales como Santa Coloma; mi tata... Ese ya s que es y tu to? De se, nadie sabe nada. Quiere ser cannigo, expliqu yo; le traigo un mensaje. Vamos all? La voz de Inesita clamaba: Por Dios, me tienen intranquila esos cuchicheos!

Qu saben del Sur? Tambin apostara, Juanita


Iba a pasar adelante, el paso.

ella

extendi

la

mano

cerrn-

adelante hijo!

De veras, no Juanita. Pobre nia


i

tienen noticias
la

del

Sur?
sido

insisti

revolucin ha

sofocada,

es

todo lo que s!

212

nuco WAST

Quedse

llorando, en el patio profundamente obscuro. Inesita en su cuarto, a la luz de una vela baada, frea

unos buuelos. Tres sombras aparecieron en la puerta; eran las tres Bustamante, que despus del asesinato de don Juan Bueno, hallaban ms expedito el paso por los fondos de la -huerta abandonada. exclamaron a una, ansiosas de Jos Antonio

mis novedades. Traigo un mensaje para don Trifn. Dnde

est:

Surgi don Trifn, royendo algo que supuse sera un buuelo. Haga preparar muchos para maana, seor cura pues haremos aqu la fiesta del retrato. le dije Me tom de la manga, y caminando muy quedo, con sus zapatones de orillo, me llev a su pieza. Un mensaje de don Juan Manuel? pregunt cerrando la puerta. No es para tanto, no se aflija. Todo sea por Dios Das pasados el loco Eusebio vino con la pretensin de cantar misa en el Socorro El me lo mand, verdad? Hice una sea afirmativa. Veo que se acuerda de m

Ms vale Ojal acordara para otras


. .

eso.

se

cosas

mensaje que llevaba y qued cariacontecido. Sentase un susurro de conversaciones detrs de la puerta. Se levant a ver, y hall agolpadas a las cinco mujeres llenas de curiosidad. I^a noticia de mi visita haba atrado a todos los muchachos, que eran extraordinariamente vidos de sensaciones polticas; y aun al mismo Corrales, que lleg el ltimo, empuando una cacerola, porque despus de obdi el

Le

tenida su libertad, se dedicaba ostensiblemente a menesdomsticos, para que no volvieran a tomarlo pof conspirador. Kn realidad era un xibrc hombre, a quien podan ])C
teres

hA CORBATA CKI.RSTE

213

donrsele las veleidades unitarias, en gracia de que para despistar a la polica, viva ensendoles a sus hijos los furibundos himnos federales, que aparecan en la Gaceta.

lian

Don Trifn habl desde su silln En la plaza de Chascoms

de cuero.
los

salvajes

unitarios
las

fusilado
los ojos

el

retrato

del

Ilustre

Restaurador de

L,eyes

de Juanita brill una llamarada, cuyo senyo comprend. Corrales baj la vista. Horror de horrores exclamaron las Bustamante. prosigui don Trifn, La parroquia del Socorro, se honrar maana haciendo una funcin de desagravio, con tanta pompa como ninguna otra. Yo lo miraba con asombro. Realmente don Trifn sal)a poner buena cara al mal tiempo. Encendido el rostro en santa clera federal, no pareca el mismo que desde tres meses atrs vena hacindole
tido slo

En
i

riscos

a la fiesta del retrato.

Tnganlo presente mis jvenes lectores de hoy, cuando alguien les pondere el fiero carcter de sus antepasados. De todo hubo en la via del Seor. La codicia y el miedo han realizado en el corazn de los polticos, idnticos milagros en los tiempos heroicos que en la corrompida poca actual. explic lueUna funcin de sobrepelliz y de palio 1^0 don Trifn, sobndose las suaves manos; y su hermana y las tres viudas mirbanse despavoridas, porque eso significaba que deberan pasarse la noche frotando los candelabros y los ciriales, y vistiendo los santos. Y despus de la funcin, un ambig federal para la

concurrencia.
Tnesita junt las manos, desesperada, calculando los dispendios de las francachelas con que terminaban siempre tales fiestas.

Corrales,
]o

del

hombre de buen diente, se entusiasm al oir ambig, y se ech al patio, a la cabeza de su prole,

214

HUGO WAST

cantando

el famoso himno de Rivera Indarte, tan nauseabundo y tan prosaico

"Sepa

el

mundo que

existe un gran Rosas,

El baluarte de nuestra nacin, Y gustosos con l moriremos Defendiendo la federacin..."

Humillado ante mis propios


viendo,

ojos,

por

lo

que estaba
;

me

desped.

En la soml)ra del zaj^un, lloraba Juanita yo comprenda su pena, pero no me sent divino de consolarla. Pas de larj^o. Doa Tnesita qne me segua apresuradamente, sin ver a su hija me chist. Jos Antonio, qu desastre! de dnde sacaremos para tanto gasto? Si don Juan Manuel quisiera ayudarnos Yo ech mano al bolsillo. No piense en l, misia Inesita; yo puedo facilitarle cuanto necesite. Dios te lo pague!... qu vergenza, Seior! Hny con el dinero, y yo abr la puerta de calle, cuando me sent llamar por don Trifn. ; Sabes, Jos Antonio, que los jesutas van de capa

cada

Me
?

lo

imagino, seor cura, pero nada s en conel

creto.

Hombre! no has hablado con _ No nunca lo veo. Ks el confesor de tu ta.


;

P. Majest?

^'^a

lo

s.

tena

mi ta veneraba, quiz porque gran predicamenlo en casa del Rertaurador. pero a qnien yo aborreca, tal vez por la misma razn, suponindolo intrigante y desleal con su Orden. Yo era grande amigo de los otros padres de San Ig-

Era un

jesuta a quien

nacio,

en especial del superior,


el

el

inflexible

y docto
no

P.

Berdugo.

Pues

P. Majest

me ha

dicho, pero t

lo di-

l,A

CORBATA CULESTE

215

que don Pedro de Angelis ha tenido una entrevista con el P. Berdugo. Y le ha propuesto que cambien de superior, y lo elijan al mismo Majest. ]\Ie parece que don Pedro de Angelis, que es un liomhre muy experto, no ha podido dar tal paso. Al superior no lo nombran aqu, sino en Roma, el padre general. Cmo ha de ignorar eso ? De Angelis ha ido en nombre de don Juan Manuel, que no se cuida de estas minucias. Y qu le han contestado ? Lo que t dices, que no se puede, y que aunque se pudiera, no se hara. Te imaginas cmo habr quedado el Restaurador? Me lo imagino! El P. Majest habra hecho la fiesta del retrato; ahora no hay esperanza. El mejor dia la Mazorca asaltar Ya don Toms Anel colegio y degollar a los jesutas. chorena y el ministro Arana, han sacado sus hijos de all, lo que es mala seal. contest por decir algo No creo que pase nada, que me convenciera a m mismo, de lo infundado de ese horrendo vaticinio. Son hombres tercos y con don Juan IManuel no se jnega ya me ves a mi tampoco yo quera cantar misa delante del retrato. <;pero qu remedio hay? La puerta se cerr tras de m, y todava alcanc a oit al cura que refunfuaba, con tono ms de admiracin
gas,

sigilosa

que de censura:

verdad! contest para mi pensando que el mismo don Juan Manuel deba de sentir en el fondo de su alma, un gran respeto por aquellos nicos sacerdotes que "suaviter in modo", conforme a sus hbitos, se le resistieron hasta que los expuls de nuevo el ao 1841.
coleto,

Son hombres tercos. Pero son hombres de


.

V
La
fiesta del retrato

Mi
la

amita amaneci con jaqueca


siguiente,
solitario

djome Benita

maana

amplio y

cuando comedor.

me

sirvi el chocolate en

el

extra lo ms mnimo que la excelente seora hubiera pasado una mala noche, pues la repentina partida de mi padre la haba enfurecido. sabes si don Tar quino se ha puesto en viaje j No

No me

tambin ? ha. m.uchacha haba andado de aqu para all toda la maana, y era probable que tuviera noticias de ello. Don Tarquino, el da antes me haba anunciado que se ira a la estancia, y yo no quera perderle pisada. vSegua observando en el escurridizo portugus, un inters especial por Benita, y deseaba sondear el alma de aquella criatura, que pareca con cara de gloria en da de tantas preocupaciones para todos. Me respondi que don Tarquino estaba a esa hora mateando a la puerta de su tienda, despus de haber barrido los dos arcos de recova que le correspondan sin dar seales de prximo viaje. Bien enterada ests, Benita, de las cosas del barrio. Es que muy al alba me mand mi amita a ver lo mismo.

hA COBATA

CKI^ESXi-

217

mucho en los mandados, y que te gusta curiosear los percales de la tienda. No percibi lo intencionado de mi sonrisa. Me han dicho que te has agenciado un novio de fuste, el ms rico de los tenderos de la recova. Se le encendi la cara. Alz la frente, donde se adverta mejor que en ningn otro rasgo de su persona, que en su sangre lata el orgullo de la raza blanca. Recibi mis palabras como una injuria, y me contes-

Hola Viste a Brumoso No, nio; no vide. Me han dicho que tardas

lo

Lo han engaado, nio.

amargamente:

Qu sorprendente mezcla, de pasiones deba de haber en aquella alma impenetrable a mis ojos! Slo el color de la piel denunciaba a la descendiente de esclavos. Porque las lneas de su figura eran caucsicas, y tena en sus gestos un no s qu de americano, bravio y dulce a la vez.
qu no haba de enamorarse don Tarquino de queriendo desvanecer en su espritu cualDnde ya encontrar quin quier sospecha equvoca. te aventaje en lo hacendosa y lo bonita? Como en otra ocasin, advert que la sobresaltaban
t?
le

Por

dije,

mis palabras.

Pugnaba por explicarse, obligaba al silencio.


j\Iiraba
al

pero una fuerza ntima


el

la

suelo,

encapotado

semblante,

respirando

apenas.
lo

No

seas necia; no te lo habra dicho, de saber que

Por Dios, nio, nunca me hable Tontamente respond riendo: Cuando me llevar conmigo,
le

tomaras tan a mal. Alz la cara con presteza:

as.

case, te

as

no

lo ve-

rs
rs

ms al portugus. La ligereza con que yo


para
ella,

debi

trataba cosas de tan hondo intedesencantarla, y hacerla desconfia-

218

HUGO WAST

da, pero yo no tena espritu para ocuparme sino de lo mo, y aun eso lo abandonaba ciegamente en las manos de Dios. Qu hal)a de preocuparme, pues, la desesperada tristeza que se pint en el rostro de la graciosa muchacha! Parecime hipocresa, porque al fin y al cabo, poda sentirse honrada, con aquel festejo, siendo el portugus hombre rico y de mejor clase. ]\Tas, por qu induca yo que la predileccin de don Tarquino por Benita, eran indicio de un amor senil, que le haca olvidar su antigua pasin por mi ta? Mal poda explicar el alma de otro, cuando nunca he podido entender la ma Se me ocurra que estaba desengaado, respecto a mi ta, y que libre de esa ambicin, volva a sus maas de traficante de esclavos, su primer oficio, segn decan, tentado por la hermosura de la joven. La penetrante voz de mi ta, que desde su cuarto gritaba a su criada, volvila a sta a la prosaica realidad <ie sus quehaceres y yo, me fui a casa de don Juan Manuel, a inquirir noticias de mi padre. me dijo Manuelita, a la No pase penas por l que hall pronta a salir con una amiga.

violn llevaba le coronel Santa Coloma, que se haba acercado a nosotros, y que era quien cumpli las rdenes y tra-

ha pasado por Flores? Se han segn contest tranquilamente, y dieron otro baqueano. denes de Y que llevaba?... pregunt temblando. hemos "tocado Al que y violn"
recibido noticias?
le

S,

all,

r-

tatita.

el

respondi
jo
la

el

noticia.

Al decir "violn y violn", serruchbase


con
el

la

garganta
des-

Me

dedo. dio asco mirarlo, y

se encogi de

hombros

deosamente.

Acompa a Manuelita hasta una puerta falsa, abierta sobre la calle transversal. Su coche colorado aguardbala all, con el cochero adormilado en el pescante bajo

LA CORBATA CEI.ESTE

219

un sol de justicia y una nube de moscas. Las muas enjaezadas con ostentosos pompones federales, eran famosas por lo trotadoras. Qu agradable sera hacer un viaje en aquel coche y con tan buena yunta En dos das habra alcanzado a mi padre, y dejara de pasar angustias por l. explic Manuelita, Me voy al barrio del tambor, cuando cerr la portezuela del vehculo. La hija del Restaurador gozaba de una inmensa popularidad en los suburbios, donde habitaban los negros, en tribus ms o menos bien definidas por nacionalidades, Mozambiques, Minas, Congos, Mandingas, Banguelas. Sus fiestas y "candombes", en que el instrumento musical predominante era el tambor, haban dado nombre a la pintoresca barriada de los libertos y sus descendientes. IVnuelita visitbala a menudo, pues don Juan Manuel estimaba en mucho su fama entre esa gente y servase de ella para espiar a amigos y enemigos. Antes de que el cochero, un negro emponchado, con "tamangos" de cuero en los pies desnudos, y facn a la sacudiese su implacable arreador sobre las cintura, muas, Manuelita me dijo con sonrisa insinuante, como

una orden:

No va a la funcin del Socorro? Le han asegurado a tatita que estar muy lucida. Si concluye temprano dar una vueltita por all. Me mord los labios de fastidio. Hasta entonces haba podido eludir mi presencia de las fiestas del retrato, a pesar de que mi padre era infaltable a ellas y mi ta llev sus entusiasmos hasta uncirse con otras damas al carro en que pa.seal)an el retrato del Restaurador por las calles de Buenos Aires.

Voy

ir,

contest.
al

La muchacha me pag con una afectuossima


dio

sonrisa y
la

un abanicazo

cochero para que pusiera en marcha

carretela.

Me haba entregado a mi trabajo de escribiente, cuando sent una banda de msica c^ue rompa a tocar en la

220

nuco WAST

puerta de calle los rabiosos acordes de un himno federal. All vienen por el retrato! me dije. En vano mi ta facilit a Inesita Buitrago el cuadro que adornaba nuestra sala. Don Juan Manuel, que no perda detalle, notific a don Trifn que el nico retrato reconocido por el gobierno era el que l tena en su casa, y prestaba gustoso a los seores curas. En tal forma, se agregaba a la funcin en la iglesia, una solemne procesin hasta la calle del Juncal, llevando y trayendo el retrato. Don Trifn se consolaba con saber que le ayudaran en los oficios los ms campanudos cannigos de la ca-

tedral.

Al ruido de los tambores, se abri a dos batientes la ancha puerta de calle, y entr una oleada de personajes, Parra, Cuitio, Salomn y otros por el estilo, con el juez de paz de la parroquia, cuya fama y cuyo aspecto no desmerecan en la comparacin. exclam con sincera pena Dios mo que no haya en Buenos Aires otra gente para tales actos? A Dios gracias, la haba. El primer patio estaba lleno

ciles

de militares, vestidos de parada. Eran momentos difen que podan ser llamados para mandar los ejrcitos de la causa federal, y tenan empeo en mostrarse ms adictos que nunca a don Juan Manuel, para que no

los olvidara.

Estaba Lamadrid, a quien el Restaurador lo denominaba "coronel", desconocindole el grado que le diera Paz, cuando aqul peleaba contra los federales. Ms tarde, en gracia a los servicios que le prest, reconocilo
general.
el brigadier Soler, y los generales coronel Uriburu, y una buena porcin de cannigos, aparte de los que revestidos de sobrepelliz aguardaban en el Socorro para cantar en la fun-

estaban tambin
el

Guido y Pinedo, y

cin.

Un

minuto despus, batieron de nuevo

los

tambores y

LA CORBATA CELESTE

22l

llegaron los generales Mansilla y Roln, el uno al frente de los granaderos a caballo con altos y peludos morriones napolenicos, y chaqueta azul con peto rojo; el otro, mandando el vistoso cuerpo de zapadores, con sus bruidas herramientas, el delantal de cuero blanco, el largo
sable a la cintura,

la brillante tercerola.

tambores, sali doa Mara Josefa Ezcurra, con otras damas de la familia, a agasajar a los ciudadanos que venan por el retrato, y excus la ausencia de don Juan Manuel, ocupado por altos problemas de gobierno, y la de Manuelita, y acab por indicarlos que se llevaran tambin el retrato de la Herona Federal, su difunta hermana, doa Encarnacin Ezcurra, fallecida
los
el

Al rumor de

ao anterior.

iglesia del Socorro estaba a veinte cuadras, y era una penosa peregrinacin arrastrar por las calles sin pavimento aquel monumental armatoste de nueve varas de alto, por cinco de largo y tres de ancho, en que se haban puesto los retratos del Gobernador y de su esposa. Todo iba tapizado de seda punz, con cenefas blancas, y leyendas bordadas en oro, por las inofensivas y blancas manos de las monjitas de San Juan: "Excecracin,

La

maldicin, anatema, odio eterno a los salvajes, fementidos, asesinos, traidores unitarios". "Muera el pardejn Rivera y el asesino Lavalle". Al pie de los retratos se amontonaban algunos trofeos de la campaa al desierto, la coraza y la lanza del cacique Chocor, flechas y banderas, y en la cspide de aquella mquina el gorro colorado de la libertad. El sol apretaba cuando nos echamos a la calle y empezamos a tirar del carro, a cuyo paso las tropas rindieron armas.

Las campanas de todas

las iglesias,

menos

las

Ignacio, repicaban como en sbado de gloria tas de las pulperas se quemaban cohetes.

y a

las

de San puer-

Cuando me tocaba
llo,

me

el turno de hacer el papel de cabaesfuerzo fsico quitbame las ganas de pensar, y limitaba a ir buscando manera de aliviar no mi carel

222

FiUGO

WAST

ga, sino la de unas damas, que aparejadas conmigo en las varas, tiraban entusiastamente, hundiendo sin reparo

sus pequeos borcegues de raso en el polvo espeso y caliente del arroyo. Es de imaginarse cmo quedaran aquellas sutiles medias blancas y las esponjadas polleras de muselina. Pero cuando otros ciudadanos y ciudadanas me disputaban el honor de seguir uncido al carro triunfal, y yo abandonaba en sus manos vidas el trozo de cuerda que me tocara, el corazn se me llenaba de malos sentimientos, nacidos tal vez al influjo de aquella corbata celeste que guardaba en el fondo de mi petaca. No crea, sin embargo, que pudieran tener razn los que por combatir a un gobierno constituido por voluntad de la mavora de sus conciudadanos, concitaban contra stos y contra su patria, no slo su esfuerzo de hijos rebeldes, sino el dinero, las armas y las tropas del extranjero.
licos

Si estuvimos errados los que en aquellos tiempos bpasebamos en triunfo el retrato de don Juan Manuel, motivos de sobra tenamos para sufrir ese error, cuando sentamos el can de los buques franceses abatiendo en la isla de Martn Garca a la bandera argentina, y cuando el Ejrcito Libertador del General Lavalle,

iniciaba su

campaa en esos mismos buques, manchados todava con sangre de nuestros hermanos. si nosotros nos equivocamos, srvanos de excusa el que se equivoc tambin con nosotros, el ms glorioso de los argentinos de todos los tiempos, el General San Martn, que en una carta memorable ofreca su esj^iada a don Juan Manuel, para combatir contra sus enemigos. el Libertador de Chile y de! Per consideraba los negocios argentinos con el nimo limpio de pasiones po-

lticas.

Todas estas cosas me las iba diciendo yo con la cabeza gacha, por no ver en las aceras y en los balcones, adornados con ramos de olivo y de laurel, y vistosas colgaduras de d.amasco. a las gentes que se a,rrodillaban al pa-

LA CORBATA CELESTE
SO de los retratos,
res.

223
les

entonaban vtores y

arrojaban

flo-

Cuitio, Parra,

Salomn y
de

los otros bribones, iban cola

dendose con

los generales

independencia y algunos

respetables cannigos. Es posible que el miedo que inspiraban, suscitara forzadas alegras. Pero en el Buenos

Aires del ao 40, todava gozaba don Juan Manuel de


prestigio
la

un

aunque ya sentase formadable armazn de su poder.


sin

par,

crujir

levemente

En la plaza del Retiro, la procesin doblaba, siguiendo por entre quintas la calle del Juncal. Yo no pasaba nunca por aquel sitio suburbano, sin sentir un imaginario olor a sangre, y mirar la tierra que me pareca enrojecida, porque all, el 8 de junio de 1S36, el Restaurador mand fusilar a 110 'indefensos.
la vida en los odos la gritera de enloquecidos de terror, clamando en el momento de morir, por don Juan Manuel, a quien veneraban como a un dios. Me separ de la procesin y apret el paso para llegar al Socorro. Desde el pretil, las Bustamante, espiaban el arribo de

Me

qued para toda


infelices,

aquellos

la

gente.

El cura, en la sacrista, estaba radiante, bajo su casulla dorada, y se destacaba entre los dems sacerdotes de sobrepelliz, por su estudiada solemnidad. Me cucliicbe al odo: De esta hecha est seguro aqullo! El silln del coro? S, hombre! pero habla ms bajo. Van a cantar la misa conmigo el seor don Felipe Palacio, cura de la ca-

tedral.

se le
ca.

El obispo chico murmur yo, pues nombre daba a causa de su gran valimiento. Ms bajo, ms bajo! Y doctor don Miguel Gar Ese es ms que obispo Me han dicho que vienen muchos generales
!

tal

el

el

dije.

...

224

lUGO

WAST

Me hizo agachar y aadi Me sonre con lstima y


:

Que viene el general Paz observ Pero no es el Paz que usted querra ver en su fiesta; no es el vencedor de la Tablada y de Oncativo; el que viene es otro Paz, el general Gregorio Paz. Un leve desencanto dibujse en el plido rostro del futuro cannigo. Pero viene Lamadrid le contest con Ah " Mi compadre" no falta el mismo tono con que un da le o contestar a don Juan Manuel, cuando alguien, con mucho regocijo le avis que a una de esas funciones haba asistido el bravo tucumaPero ms fe le tengo al no "i Mi compadre no falta mastuerzo!" Aluda al parentesco espiritual que los una y a la escasa confianza que le merecan las dotes militares y los entusiasmos federales de Lamadrid, que antes de un ao, en efecto, volvi a pelear contra el Restaura-

le

dor.

Al poco

rato, las

campanas echadas a vuelo y

los cla-

rines del general Mansilla, y los cohetes quemados en las pulperas, anunciaron que los dos retratos entraban a la iglesia, entre ciriales, y bajo el palio de oro, para ser

colocados sobre el altar, a uno y otro lado del sagrario. Las tropas quedaban afuera ,en orden de parada. Y co-

menz

la

misa
la

! .

La verdad es que nuestra dignidad de hombres haba venido sufriendo singulares desmedros, y conformndose en nosotros una conciencia acomodaarda
el

Me

cara de indignacin.
plebiscito,

desde

ao del

1835,

ticia.

Haca un calor insoportable en


al patio
.

la

iglesia,

me

sal
lo

Inesita haba dispuesto

all

las tablas,

donde

ms granado de la concurrencia, ira a comer un bocado, a beber un trago, echar un brindis, y si acaso, bailar un
pericn.

tal

ocurri.
el

anunciando

final

Antes de que las campanas repicaran, de la fiesta, apenas haba sitio para

IvA

CORBATA CELESTE

225

la

media docena de personajes que

se sentaran a la ca-

becera de la mesa.

Los manjares reducanse a trozos de carne con cuero, y sabrosa, y las bebidas a agua fresca y a algunas damajuanas de spero vino carln. No haba cubiertos;
tibia

pero los siniestros facones de los mazorqueros, cortaron Meses ms tarde esos las viandas a quin lo solicit. cuchillos y esas manos trascenderan a sangre humana. Las lenguas empezaron a desatarse. Cuando los cannigos bebieron, se dio la seal de empezar los brindis, y el primero de todos, el general Lamadrid, de botas y

de sable salt sobre la mesa, con un vaso lleno en la mano y empez a vomitar la usual retahilla de alabanzas y
dicterios.

Sus grandes ojos negros lanzaban llam.as y era tan y tan bien timbrada la recia voz, que su discurso se me imprimi en la memoria, indeleble y dolorosamente, y no necesito volver a leerlo en sus Memorias para estamparlo aqu "Brindo porque los traidores unitarios, que han tenido la vileza sin ejemplo de venderse a los indignos agentes de la Francia, para invadir y mancillar la independencia de la patria, vengan cuanto antes con sus despreciables amos a recibir el castigo que mierece su infamia, y para que se convenzan los soberbios franceses de que su poder no es bastante para arrebatar a los argentinos su
gallarda su apostura

independencia.
i

Viva

la

Confederacin Argentina
las

jefe le

Ilustre Restaurador;' de traidores a su patria!"

1Viva su eminente Leyes! Mueran los

Desde que Lamadrid com.enz a hablar, yo observ en coronel Santa Coloma, que estaba cerca de l, una terrible inquietud, como- si lo enfurecieran las palabras de
el

su colega, a quien enrostraba su generalato obtenido de manos del unitario Paz.

As que el otro baj, salt l sobre la mesa, acogido por un aplauso, pues era un criollo de magnfica planta, y
tena

fama de bravo.
corbata
celeste
it

Wam: La

226

HUGO WAST
mir
al

general Lamadrid, pero sus palabras se ciertamente. "Brindo por todos los federales, que sin arredrarse en peligros ni compromisos dan la cara de frente. S, seores, ste es el verdadero modo de ayudar a nuestro Ilustre Restaurador de las Leyes, y no con venir a brindar aqu en im sentido, y despus asociarse a los inicuos unitarios y a los asquerosos franceses ..."

No

rerieron a

Desenvain el facn que llevaba a la cintura, y lo blandi con gestos impresionantes," vocifer. "Es preciso desengaarse Es llegado el caso de salir con palo y pual por las calles, y a todo el que se conozca enemigo de Nuestro Ilustre Restaurador de las Leyes, matarlo a palos y pualadas; pues yo pido al Todopoderoso que no me d una muerte natural, sino degollando franceses y unitarios," Accionaba como un energmeno y su facn arrojaba crudos reflejos de sol por encima de las cabezas de sus oyentes. No pensaba que morira conforme a sus deseo.^. Doce aos ms tarde, doce aos en que l fu una plaga de Dios, el da de la batalla de Caseros, en que se derrumb el gobierno del Restaurador, como lo tomaran prisionero y lo llevaran enancado en un caballo ante general Urquiza vencedor, ste, que no era tampoco tierno de entraas, lo mand degollar all mismo, "por la nuca", para que expiara su barbarie.

En el momento en que Santa Coloma saltaba abajo de su tribuna, embocse en el patio una polvareda que vena de la calle, como si ante la puerta se hubiera detenido

un

carruaje.

Llegaba Alanuelita Rozas, cuya presencia deba contribuir al brillo de la funcin. Me apen, parecindome que la, vista de tanta barbarie
endurecera su corazn. Corr a recibirla, y fui premiado con una sonrisa triste, en que se reflejaba la impresin de la orga. Consagrada a servir y a amar a "su tatita", y a librarlo de los peligros, mostrbase gentil en todas partes, an

LA CORBATA CELESTE

227

contrariando sus instintos de mujer delicada y fina, para mantener encendido en los corazones, aquel fuego de adoracin que arda en el suyo. Al verla llegar se alz un inmenso clamoreo de vtores, se echaron sombreros al aire, se llenaron de nuevo los vasos manchados y se bebi por ella. El que no tena vaso, empinaba la limeta o la damajuana.

El brigadier Soler, arrebatado de entusiasmo, empu bandera con que don Juan iManuel hiciera la campaa del desierto, la agit a dos manos, y apoyndose en el asta, se trep penosamente arriba de las tablas, y ech su correspondiente brindis, que terminaba con las imprecaciones de ritual:
la
"j

Viva

la

Federacin

Viva
!

ran los salvajes unitarios Luis Felipe guarda sucios su sirviente Juan Lavalle!"

el Porteo Rozas MueMueran los anarquistas de Muera el mulato Rivera y


!

Yo senta en la batahola el chillido de las tres Bustamante, que arrinconadas, con las mejillas encendidas y !os ojuelos chispeantes, coreaban los vivas y los mueras, con voz tan estridente, que cada vez alguien se vis^Jva erizado, a ver ele qu gaznate salan aquellas jaculatorias. Despus de beber un vaso de vino aguado, Manuelita logr apartarse de la mesa, quedando resguardada por una columna. Yo permaneca a su lado pero estaba mudo, censurndola en el secreto en mi corazn, porque siendo la nica que poda contradecir a su padre en sus caprichos, no se atreva a hacerlo, y callaba, al igual que nosotros, unos por miedo y otros por inters. Estoy afligida me dijo; en estos brindis Siempre se dicen atrocidades. Sabe que el otro da en una funcin, han dicho que mi to Gervasio no es hermano de tatita?
;

S, lo s,

respond.

no sabe que eso ha llegado a odos de mamita? ,-:De misia Agustina? pregunt yo, espantado de

228
(jue

HUGO WAST

alguien hubiera osado llevar a la madre de don Juan Manuel aquel chisme estpido, pero terrible. Doa Agustina Lpez Osorio de Ortiz de Rozas era
al
el tino

nica persona que poda hacer frente Este haba heredado de la altiva seora trativo y la indomable firmeza, pero la
la

Restaurador. adminisrespetaba y la

tema.

Qu ha contestado su mamita ? Manuelita, casi llorando me dio a conocer la respuesta de la anciana: Ha dicho que tatita lo ha propalado; y que por su culpa muri abuelito, entristecido por el asesinato del doctor Maza. Hizo una pausa, aguard que el ruido ahogara sus palabras, para que slo yo pudiera orlas, y concluy ei mensaje que la madre de don Juan Manuel enviara a su hijo, desde su lecho, donde la parlisis la tena clavada, y donde pronto deba morir Tambin le ha mandado decir que querra levantarse para agarrar un pual y clavrselo en el pecho, porque infama las cenizas de su padre, y el honor de s-i

madre

dicen en mi propia casa! porqu lo calumnian de ese mjodo ? No es verdad, Jos Anl,

Eso dicen de
Yo

La voz de Manuelita muri en un


y
lo

sollozo.

tonio,
tatita?

que ningn hombre bueno puede pensar mal

de

baj la frente y asent, slo por no verla sufrir, maldicin de la madre de don Juan Manuel haba quemado com.o un rayo mi devocin por aquel hom-

pero

la

bre.

VI

Primeras noticias de Leonor

Comenzaron los das ms aciagos de mi vida. Haca un mes que partiera mi padre en seguimiento c Jacinto Olmos, y no tenamos ninguna noticia de l. Haba logrado su objeto? haba fracasado? Y en tal
qu era de Leonor, en poder de aquel truhn? Mientras ms revolva esas angustiosas cuestiones, ms encono senta contra la que ide el desatino de encomencaso,

dar a Jacinto tan delicada misin.

Aunque harto

lo

pag tambin

ella.

soy capaz de descubrir la sorda rabia que se apoder de mi ta, cuando mi padre parti reventando caballos.

No

Bien
!

merecido

lo

tienes,
!

dije entre m.

Has

cado en tu propia red drastra

Dios no quiere que seas mi ma-

primeros das, se enfriaron notablemente sus actividades domsticas. Felisa, nuestra cocinera, entraba en la despensa sin darle aviso, y reciba la mazamorra en la puerta de calle, sin que ella intentara medirla
los

En

Mama

el maz a las gallinas sin tasa ni cuenta, y por su parte, las gallinas ponan los huevos que se les daba la gana, sin suscitar sospecha en mi ta, que en tiempos normales, viva observndolas para zambullirlas en una tina

y reparta

^s agua fresca no bien amenazaran enclocarse.

230

HUGO WAST

De pronto cambi. Algn suceso grato debi llegar a su conocimiento, porque volvi a ser lo que fuera, limpia y sutil como la luz y entrometida como el aire; empu de nuevo el timn de la casa, y se interes por la suerte de dos o tres noviazgos, que iban cuajndose en
el barrio, sin

que

ella interviniera.

Qu

noticias haba obtenido?


se

tradiccin

me
!

Por puro espritu de conantoj que yo deba entristecerme en

proporcin a su creciente alegra. Ciego de m Llegara el tiempo en que yo implorara el perdn de la buena seora, por haberla calumniado en mi pensamiento, y haber credo que la mayor desgracia nuestra sera que se cumplieran los planes de su diplomacia. Mi casa pareca una "prisin de enemigos. Todos vivamos mirndonos a hurtadillas, y enfurecindonos de las sonrisas ajenas, o gozndonos de las congojas, y sin hablar palabra. Yo espialDa a mi ta y a Benita y a don Tarquino, sintindome espiado por ellos y llegu a desconfiar de m mismo, suponiendo que no desconfiaba lo bastante de los otros. As termin el ao 39. Una vez me resolv a pedir a don Juan Manuel permiso para ir en busca de mi padre, pero ca en tan malas circunstancias, que hube de aplazar mi proyecto. Estaba de psimo humor. Un paquete ingls recin llegado, haba trado una carta de su gran amigo el general San Martn, dirigida al ministro Arana, comunicndole que no poda aceptar el nombramiento de plenipotenciario en el Per, con que le haba honrado el gobierno argentino Los federales sentamos por el Libertador una admiracin tanto ms grande cuanto que conocamos su adhesin a la poltica internacional de don Juan Manuel y sabamos que le haba ofrecido su concurso para luchar contra los franceses, aliados de los salvajes unitarios. El Restaurador se enorgulleca de ello, a punto que en la lista de federales adictos, publicada ese ao de 1840

I,A

CORBATA

C]^T,1;STE:

231
el

por la Gaceta, el primer nombre era seguido por el del Almirante Brown, y
quiza.

de San Martn
general

el del

Ur-

La carta estaba escrita en Grand Bourg, cino de Pars, a 7 de octubre de ao 39, prrafos, elocuente por lo que presentaba con ms relieve que todos los bronces que mos levantado, deca as:

pueblecito ve-

y uno de sus
al Libertador despus le he-

"Hay ms, y ste es el punto principal en que, con sentimiento, fundo mi renuncia. S. E. al confiarme tan alta misin, tal vez ignoraba o no tuvo presente que, despus
de mi regreso de Lima, el primer Congreso del Per m.e nombr Generalsimo de sus Ejrcitos, sealndome al mismo tiempo una pensin vitalicia de nueve mil pesos anuales; esta circunstancia no puede menos de resentir mi delicadeza al pensar que tendra que representar los intereses de nuestra Repblica ante un estado a quien soy deudor de favores tan generosos, y que no todos me supondran con la moralidad necesaria para desempearme con lealtad y honor. Hay que aadir que no hubo un solo empleo en todo el territorio del Per, que ocup el Ejrcito Libertador en el tiempo de mi mando que no fuese quitado a los espaoles, o poco afectos, y dado a los hijos del pas y esta circunstancia debe haberme hecho una masa de hombres reconocidos, lo que comprueba el que, a pesar de mi conocida oposicin a todo miando, no haya habido crisis en aquel estado, sin que muchos hombres influyentes de todos los partidos me hayan escrito exigiendo mi consentimiento para ponerme a la cabeza de aquella repblica. Con estos antecedentes. ^;Cul y qu crtica no debera ser m.i posicin en Lima? Cuntos no trataran de hacerm.e un instrumento ajeno a mi misin ?" y en oposicin a mis principios Al copiar aqu este prrafo de la carta, siento en mi corazn la solemnidad de tanta grandeza.
;
.

esa carta debe procurarle


loco,

Seor Est

dije,

cuando don Juan Manuel termin una completa satisfaccin. Jos Antonio? no v que los unitarios

**'^

232

HUGO WAST

explotarn el hecho para decir que San Martn se pone de su parte? prosegu ocasiones en que el GeneNo faltarn ral manifieste de nuevo su amistad a V. E. y su adhesin a su gobierno, como lo hizo con motivo del bloqueo. Entre tanto su renuncia comprueba su desinters demuestra que cuando le ofrece su espada, no lo hace pensando en cmo se lo pagar V. E.... Pronunci estas frases con verdadera conviccin y sent con qu halago el Restaurador acogi mi juicio. Se desvaneci el pliegue siniestro de su frente, y me sent impulsado a pedirle noticias de mi padre. Me adivin por mi emocin, y me interrumpi, ponindome sobre el hombro, aquella mano omnipotente que doblegaba a todos los enemigos, desde el rey Luis Felipe abajo: No pase pena por su padre; est seguro. Sal desanimado y triste, por no haber sido capaz de formular la terrible pregunta que me quemaba la lengua: "Y ella, Leonor, es ya su mujer?" En mi casa, encontr a mi ta. tarareando una cancin criolla, mientras con dedos pulcrsimos repulgaba unas

empanadas
Sonriente y discreta, como persona que cultiva esperanzas en su jardn interior, se daba tiempo para atender la casa desde el zagun hasta la huerta, y hacer dulces, y hornear pan, y perseguir las hormigas de los patios, y poner un clavel ms en una cacerola desportillada, y todava lleg a la mesa fresca como una lechuga, en su arrepollado vestido blanco de holn. Un padre nuestro por el alma del general Quiroga! dijo a los postres Padre nuestro que... Yo no contest al rezo, y ella, sin molestarse, concluy su oracin, y me dio a besar sus dedos blancos y suaves como natillas. Dios te haga un santo, Jos Antonio No pude aguantar ms, y estall Qu noticias tiene de tatita?

..

l.A

CORBATA CHiKSTE

238

era agresiva, como tomndole cuentas de saber el asunto. Achic la boca, y enarc las cejas de bano: Cmo tengo las mismas que t Pues yo no tengo ninguna. Podran haberlo comido los indios o haberlo fusilado los unitarios, y yo tan tranquilo y tan ignorante de todo. Algo de las dos cosas ha estado a punto de ocurrir respondi ella calmosamente. Es raro que no lo sepas, pues todas mis noticias las tengo por mensajes de

Mi voz

ms que yo en

don Juan Manuel. Los indios, dice ? los unitarios ? Parece que el baqueano del portugus no era trigo limpio, y en Flores le tocaron el violn. Eso lo saba. Y que el otro baqueano que le dieron por orden de don Juan Manuel, fu muerto en la Posta de Vergara por un negro

negro ? S por Brum.oso, en una ria. Yo crea que Brumoso estara en la estancia. As lo crea yo tambin, porque lo dijo don Tarquino. Ahora resulta que ste supo, no s cm.o, tal vez por esa cotorra de Mara Josefa Ezcurra, la muerte del primer baqueano, y diz que porque a tu padre no le faltase un hombre de confianza, envi tras l a Brumoso. Y es ese el hombre de confianza que tena mi padre? y usted lo saba en peligro y no me adverta? Yo no saba nada de esto. en cuanto a peligro, nunca tu padre ha corrido otro que el de no llegar a tiempo a Santa Fe. Vacil un momento, se llen de rubores y al fin decidise a explicarme: Yo creo que el Restaurador tena ganas de fastidiar al portugus. Al portugus? S don Tarquino estaba impaciente por que tu padre llegara a Santa Fe

Un
.
.

23:1

iiuno
ta,

WAST

vSupongo,
te estara

le

interrump,

que ms impacien-

le

mi padre, puesto que iba en busca de su novia. gui un ojo con verdadera maldad. No se dio

por aludida. vSea lo que fuere; don Juan Manuel quera que Baltasar no llegara a su destino, y le puso un baqueano que haba de extraviarlo y don Tarquino, advertido de la maniobra, envi a su negro para que lo estorbase. exclam Aqu hay gato encerrado, seora Qu le importaban a don Juan Manuel, estos nimios asuntos? Confesar, ta, que alguien ms lo inspiraba? Piensa lo que quieras contestme resentida yo te cuento lo que s; pero algn da te lo explicars mejor. Y cmo don Tarquino adivinaba las rdenes del Restaurador ? Vaya un misterio Lo habr puesto sobre aviso la Mara Josefa, que est al cabo de todas las cosas polticas. exclam golpendome la rodilla, al Acabramos! recordar que entre mi ta y la cuada del Restaurador exista una antigua rivalidad. Don Tarquino, para sus planes, se haba ganado la voluntad de doa Mara Josefa, deseosa de contrariar a mi ta, cuyos empeos amorosos adivinaba; pero sta haba cogido la sartn por el mango, decidiendo en su favor la influencia de don Juan Manuel. Vas comprendiendo, hijo? Oh. dama sutilsima! qu delgado hila su merced! Palade con gusto el elogio de sus artimaas, desdeando hacerse cargo de la irona con que lo aderec, Y a todo esto, seora, quin pudo ms? don Juan Manuel o don Tarquino? Quien lo puede todo respondi contonendose Tu padre est ahora en en la silla hamaca de mimbre Crdoba sano y salvo Y furioso, me imagino contestme sin inmutarge. No creo ... Y ella? interrogu por fin.

1,A

CORBATA

CTSI^ESTE

2^5

Tarde acuerdas de Dnde est? En Santa Fe, como siempre. Y Jacinto Olmos? Vaya! no puedo informarte
te
ella!

acerca

de

todo.

Por

ejemplo, de ste nada s.

Estbamos en el comedor, entornada la gruesa puerta, para aislarnos del resplandor del sol. Era el da caluroso en extremo y la ciudad se adormeca en la paz de la
siesta

Bajo la galera dorman los pjaros en sus jaulas, asesando y con las alas abiertas. Pero las espesas paredes de adobe conservaban en nuestro refugio la frescura del aire de la madrugada, nica hora en que se ventilaba. Mi ta sinti el ligero rumor de unos pies descalzos, y
indic que callara. Entr Benita trayendo a dos manos una paila de tunas recogidas en la huerta, esa maana. Sin mirarnos,

me

pero atenta la oreja, deposit la vasija sobre el suelo, en el rincn ms sombro y sali a traer un balde de agua recin sacado. Mi ta no hablaba y yo estaba impaciente, quem.ado por sus sonrisas maternales. Chirri la rondana del aljibe y al ratito volvi la muchacha con el agua, que verti sobre las tunas. Estarn bien frescas para despus del bao, dijo, y volvi a salir. Cerra la puerta, chinita, ordenle ta Zenobia, y de nuevo quedamos solos, en hospitalaria penumbra. La dama corri su silla para estar ms cerca de m. Es posible que no tenga noticias de Jacinto Olmos,

ta?

Me

pareci que

la

ansiedad con que hice

la

pregimta

le

supo a mieles.

Te No Es

interesa tanto la suerte de ese

es

respond secamente. por l, por Leonor, entonces?

mozo?

23(1

Hroo
S,

V.

AST

por interesas Jos Antonio Tarde temiendo una por mala agreg, dicen que don Juan Nada de Manuel averigu que haba cado en manos de Lavalle. Ms vale Amalaya fusilen Mal corazn
ella es.
.

te

ella,

Palidec,

noticia.

Jacinto,

as

lo

tienes

No m.e atrev a hablar ms de Leonor, avergonzado de no apesadumbrarme, sabiendo que mi padre no haba llegado hasta ella. 3 di jome, y se levant Me voy a echar un sueito, con sandunguero rumor de enaguas almidonadas. Si yo haba de averiguar de Leonor, deba ser en otro lado ; Pero, en dnde. Dios mo ? A cuantos fuera a preguntar de ella, se les ocurrira el mismo pensamiento "Jos Antonio est celoso de su padre ..." En mi cuarto, fresco y sombro, con las maderas entornadas, perfumado por el alma del jardn, hall a Be-

nita disponiendo sobre mi velador un ramo de claveles en una jarra de plata. Me sorprendi la tristeza de su fisonomia. Desde haca

tiempo, aquella muchacha era un viviente secreto. Cmo van tus amores, Benita? le dije cuando

se iba.

Se volvi, con la mano puesta en el picaporte, y fij en m sus ojos ardientes y fieles. Laio de estos das tendr noticias de la nia Leonor. Quin me las traer? pregunt ansioso, y la emocin de mi pregunta am^ortigu su mirada.

Yo mismo, nio. Me contars que mi sepa? No, nio que yo cuente no sabr nadie. Y a quin contar? desgano Me contest con Don Tarquino espera un chasque de Santa Fe. Ah exclam sonriendo estpidamente y creyendo halagarla. Es verdad que hombre no
lo
ta
;

lo

le

lo

te lo

visible

el

tiene se-

cretos para

Dios te

lo

pagar,

si

sabes arrancarle cuan-

],A

CORBATA

CKI.ES'IK

'37

to'

sepa

3^^

contrmelo

Sali, cerrando

mi puerta.

que le tena. Dios ha hecho que el corazn humano sea un vaso de misterios. Las almas de los pobres mortales son como las estrellas, se envan su -luz a la distancia y no se juntan nunca, y las que ms cerca brillan no son las que ms conocemos Quise hacerle una ltima pregunta, y me asom al patio, pero me contuve y entorn sin ruido mi puerta. Estaba en la galera, a pocos pasos, pegada la frente en la pared. No me. vio, y not que lloraba silenciosamente, quebrantada por un misterioso dolor, que quise respetar. Dicen que bajo el gobierno de don Juan Manuel los esclavos le sirvieron de espas. Por ellos pudo ver y or y recordar lo que ocurra, no slo en las casas de sus adversarios sino tambin en las de sus am.igos. Es posible que eso ocurriera. Pero lo que yo he visto es lo contrario, la servidumbre tradicional de nuestras casas sacrific a menudo su inters por ser fiel a sus amos, y lo fu con una lealtad y una abnegacin que muchas veces lleg hasta al herosmo. Ahora podemos hablar as pero en los das del terror, hacia el ao 40, obedecamos a la creencia general de que don Juan Manuel dispona de los esclavos y sirvientes, por lo que instintivamente nos guardbamos de ellos. Todava segu creyendo en sus rarezas, porque no comprend por qu lloraba. El calor sofocante no me dej dormir, y me sac de la cam.a antes de la hora habitual. A mi ta debi ocurrirle otro tanto, pues no bien me sinti levantado, me envi una jarra de plata con agua fresqusima del aljibe, y una garrafita con sorbete de guindas. Dice mi amita que pase al comedor a comer tunas y que si quiere acompaarla al ro a la tardecita De mil amores que voy en seguida
;

No

se desvaneci con esto la prevencin

En

aquellos tiempos,

las

familias

ms

aristocrticas

238

HUGO WAST

tenan la pintoresca y saludable costumbre de baarse en

en el bajo de las Catalinas. Tal bao era una institucin, casi religiosa, como que no se practicaba sino despus del ocho de Diciembre, da en que los padres franciscanos y dominicos bautizaban el agua, bandose ellos mismos. Al oscurecer, numerosas caravanas de familias, a pie, bajaban al ro, donde se estableca cierta separacin de sexos, no muy rgida, sin embargo, pues recuerdo a don Po Len boyando sobre las olas y yendo de grupo en grupo con cartuchitos de pasta de Orozuz, que ofreca a las damas. El boticario y su esposa eran siempre de nuestra comitiva. Lleg misia Mariquita Len en paos menores, bien envuelta en una sbana de bao, blandiendo su abanico, con que se defenda de los pellizcos de don Po. Este no tena nada de particular en su tocado; iba con su frac color aceituna y el sombrero de paja en la mano, echndose aire con vma pantallita en la calva sudorosa. A veces nos seguan dos o tres sirvientes, que se chapuzaban algo apartados de sus amos, y un negrito para cuidar la ropa en la playa. Don Tarquino Fonseca, tomaba el fresco a la puerta de su tienda, comiendo sandas, cuyas cascaras echaba a rodar por la calle. Al vernos se meti precipitadamente y sali de chaqueta y sombrero, y se deshizo en saludos, pidindonos permiso para acompaarnos, pues ya iba a cerrar el neel ro,

gocio.

Ta Zenobia
baja

me

dio

un codazo y me

advirti en voz

le llame la atencin, repliqu. Sonri sin contestar, arrebujndose con donaire en la especie de albornoz que la envolva hasta el cuello. Grande era la algazara reinante en la costa; el vaho de horno que pesaba sobre la ciudad, haba arrojado de sus casas a toda la poblacin. Los ms iban a baarse;

Este nunca Algo habr

se baa, pero es curiosillo.

que

LA CORBATA CELESTE

239

zalbetes de

pero Otros, y entre esos todos los pilluelos y algunos momi edad, iban a ver y a travesear. Don Po Len se desvesta al reparo de una chalupa, que se pona quilla arriba desde veinte aos atrs. De sus bordas carcomidas suspenda con todo mimo el frac, los calzones y el chaleco punz Un cuarto de hora despus estbamos todos en el agua, gozando del imponderable deleite de sumergirnos en el trmulo cristal de nuestro magnfico ro. tal hora, y en das como se, calurosos y lmpidos, pareca llamear el horizonte, enrojecido por los resplanlo lejos, en balizas exteriores, dores del crepsculo. podan percibirse las cofas de los buques franceses, en las que el sol pona su ltimo destello. Cuando entraba la noche, luces rojas y verdes anunciaban a Buenos Aires que permaneca all la escuadra del rey Luis Felipe, con los ojos abiertos y los caones prontos. No faltaba en ocasiones, algn enardecido federal, que en cueros y chorreando agua, se empinara sobre las toscas, y alzara el puo, maldiciendo al rey guardachanchos y a sus aliados, los inmundos y salvajes uni-

tarios.

Don
i

Po

empez a
las olitas
el

tiritar,

os Antonio slganse

grit

mi

ta

cuando"

Su voz aguda

se sobrepuso al melanclico rumor de que se desmenuzaban en la playa. Don Po fu primero en obedecer, y sali resoplando, Dios no ha hecho nada mejor que el acqiia fontis. rectifiqu yo. O acqua flmninis, Es lo mismo, Jos Antonio. Imagnate qu sera de

nosotros sin esta bendicin del cielo...

Con la ropa de bao pegada al pellejo, denunciando las curvas y los pliegues indescriptibles de la barriga, la figura del boticario era inolvidable. Observando que yo lo miraba, se fu de un trotecito a su chalupa. Cuando al rato me le acerqu, lo hall vomitando palabrotas
.

24ii

HUGO WAST
i

zones

no. Registr arriba y abajo, a popa y a proa, a babor y a estribor de la embarcacin, sin ms resultado que acrecentar su amarga certidumbre. Y cmo me vuelvo a casa? gimi.

me Esos No dej quien Desgraciadamente,


pilletes
!

han robado

la

camisa y los

cal-

se los cuidara?

ver,

pngase
.

el

frac

le

dije.

Puede

ser que

no

se advierta.

Con alguna leve esperanza, don Po meti el busto desnudo en el chaleco punz, y encima se aboton el frac. Se enfund en los holgados calzoncillos, y se puso
los

en la media luz del Camianochecer nadie advertir que le faltan prendas. ne adelante. Echamos a andar por el bajo, lleno todava de baistas. Don Po, cariacontecido, iba escudriando en las caras de los pihuelos que hallbamos al pasar, si no sera alguno de ellos el autor de la broma. Yo lo segua convulso de risa, porque en mi vida no he visto figura ms
;

Quedo muy No, don Po

zapatos de gnero.

mal? queda muy bien

extrafalaria que la del boticario sin camisa, sin calzones y de frac.

Venan a cierta distancia las mujeres, ensabanadas, al tranquito, para no agitarse y echar a perder su bao. No haban advertido el suceso. Cuando cruzbamos la plaza era ya de noche. Don Po

empezaba a cobrar nimos, seguro de


llamar
a tocar
la

llegar

a su casa

sin

atencin.
militar

Fuerte para ir la esquina de las calles Per y de la Victoria, nos dio alcance, de modo que hicimos todava un par de cuadras, entre los magnficos acordes de una marcha, y la algazara de los muchachos que llevaban los atriles y los farolitos de los m-

Mas, una banda


la retreta,

que

sali

del

como de costumbre, en

sicos.

LA CORBATA CELASTE

2l

Creo que desde ese da don Po Len no fu a baarms de frac. Pero no impidi eso que despus de vestirse y de merendar, lo hallramos en la retreta, a donde acompa a mi ta, que deseaba tomar lenguas sobre unos rumores de batalla librada en la Banda Oriental, y en la que se daba por vencidos a nuestros amigos los
se

entrerrianos.
noticia habasela trasmitido una sirvienta, que detenerla de don Jos Olaguer, aquel inofensivo tendero, que a la siesta jugaba a la malilla con don Tar-

La

ca

quino El msero no saba lo que costaba propalar en 1840 noticias semejantes! La calle herva de gente, a la escaza luz de los farolitos de los atriles y de algunas lmparas encendidas en los zaguanes. Las nias vestidas de blanco se paseaban, contestando saludos y premiando con sonrisas los disimulados piropos de los buenos mozos. Las damas de edad, sentadas en sillas junto al cordn de la vereda, vigilaban, a las muchachas, que no dejaban de aprovecharse de las sombras para cambiar alguna palabrita, alguna flor y hasta algn billetito con el dueo de sus pensamientos. La negra Micaela, rengueando, se colaba por entre los grupos, con una canasta cubierta por blanqusima toalla, y ofreca rosquitas de maizena, alfeiques, pancitos de dulce de coco y bollitos de Tarragona, recin horneados Nadie pareca tener informes de la batalla; pero notbase una extraa inquietud entre las familias vinculadas a las cosas polticas, como si se hubieran recibido o se estuvieran esperando graves noticias, que unos acogeran con pesadumbre y otros con alegra. La noche era sofocante, y las luces de la calle atraan oleadas de mosquitos hambrientos. dijo mi ta a cosa Vamos a casa, Jos Antonio, de las diez.
.

Estaba malhumorada. Senta que ante


H.
W'a'jt:

ella se

refrenai6

La

corbaia

celeste

212

HUGO WAST

las conversaciones de muchas amigas suyas, sospechndola demasiado adicta al gobierno. murmuraba ella, mienUnitarias han de ser Quiera Dios que no sea tras nos dirigamos a casa. verdad lo que nos han contado! Estas gentes tan altaneras, a pesar de tanta derrota, con una victoria de los suyos, se pondran intratables. medida que nos alejbamos de la retreta, nos internbamos en el silencio y en la lobreguez de la ciudad dormida. Por una ventana abierta, hacia la calle, se desbordaban los acordes de un piano. Una muchacha tocaba en la oscuridad y cantaba:

ban

Tengo un

En

las

to de cadete guardias espaolas,

Que en pidindole Echa mano a las

dinero
pistolas.

Mi

ta se
:

detuvo ante

trofa, grit

Hasta

la reja,

y cuando termin
de

la es-

Buenas noches
!

maana

le

contestaron

adentro

sin

reconocerla.

Seguimos adelante. Sobre la mesa del comedor nos esperaban unas sandas, que Benita se puso a partir, y una copita de guindado. Al vernos cay miama Felisa, alarmadsima, porque al ir al tenducho de don Jos Olaguer, a inquirir mayores detalles de; aquella noticia que l mismo le diera, supo
cjue la polica se lo

para que no mi Bien hecho, propalar cosas que regocijan a Pero que hay de en que dice
dijo
ta

haba llevado.

se metan
?
ta,

los

unitarios.
se

cierto

lo

Mama

Felisa haba sido

ms afortunada que mi

en sus averiguaciones. Don Jos Olaguer, llegado de !a Colonia en una chasquera, haba contado que en Cagancha, lugar de la Banda Oriental, las tropas del pardejn Rivera haban deshecho al ejrcito invasor del general Echage, gobernador de Entre Ros, y vencido a

IvA

CORBATA CE1.BSTE
los

248

la

vez

al
el

bamos

general Urquiza, que ao 40 como uno de

los

ms firmes

federales considersostenes

del Restaurador.

razn les soobserv mi ta Si eso fuera asi bra a los unitarios para estar contentos. Desde la conspiracin del coronel Maza se nos haban anunciado tanto las fantsticas expediciones del general Lavalle y de los franceses sobre Buenos Aires, que ha-

bamos acabado por no creer en ellas. Los mismos unitarios, que fundaron tantas esperanzas en la revolucin del sur, sentanse cruelmente desencantados. Se conoca, en Buenos Aires una carta interceptada por hombres de don Juan Manuel. escriba el general L^ valle al "Puedes estar cierto de desgraciado Castelli, jefe de aquella revolucin que sers protegido por la Legin que mando, en caso

necesario".

a levantar el corazn de los tena fecha del 24 de Noviembre, tres semanas despus de ser vencida la revolucin y degollado
este mensaje, destinado

revolucionarios,
Castelli

don Juan Manuel se haba apresurado a contenido de las misivas, sabiendo cunto desalentara con ella a sus enemigos. Pero lo de Cagancha no era el anuncio de futuras y legendarias proezas, sino la noticia de un hecho real, que se refera con detalles, en forma que apenas pudiera quedarnos recelos de su veracidad. aun la prisin de don Jos Olaguer, por haber soltado la lengua, indicaba la importancia que el gobierno atribua al suceso. Estoy cierto de que mi ta pas una mala noche. la maana siguiente, me despertaron los llantos de mama Felisa, que regresaba del mercado con su tipa de cuero llena de vveres. El pobrecito! quin se lo dijera! Me vest de prisa, y sal al patio. All en la plaza anda !, Jos Antonio, y se te parEl mordaz
el

difundir

tir el

alma!

244

HUGO WAST

En efecto. En mu punta de lanza de la verja que rodeaba la pirmide de Mayo estaba clavada la cabeza del msero Olaguer. El siniestro despojo haba ahuyentado a la gente. No se vea un alma en los alrededores. Me acerqu lleno de piedad, sublevada mi conciencia por aquel crimen alevoso y cobarde, y sintiendo que' me alejaba ms del hombre a quien yo serva. Un hilo de sangre coagulada descenda hasta el suelo. Los ojos del muerto, hundidos en sus cuencas y cerrados, no reflejaban la angustia con que debieron ver llegar a los asesinos. Una infinita serenidad haba en la frente blanqusima, coronada por ralos cabellos encanecidos.

Las moscas verdes zumbaban a su alrededor, o


saban en
la

se po-

boca, desdentada y sangrienta.

VII

Un minu

federal

Transcurrieron largos meses marcados por


preocupaciones.

el

dolor y las

civil arda en toda la repblica, como veinaos atrs, y en Buenos Aires los mazorqueros haban tomado la calle del medio para sus fechoras. Pasamos el otoo temblando y sin noticias de los ausentes, y yo calcinado por el deseo de salir de la ciudad, aunque hubiera de caer en manos de Lavalle. De tarde en tarde Benita me contaba algo de lo que le llegaba a don Tarquino, que segua hacindola objeto de misteriosas confidencias; y yo no me decida a escu-

La guerra

te

charla sin recelos.

ser cierto lo

que

me

informaban, mi padre segua

recluido en Crdoba. "Don Juan Manuel cuida de Baltasar", me deca a menudo mi ta, sin explicarse mayormente, alegando que no saba ms, muy satisfecha de que el buen seor no pudiera dar un paso hacia Santa Fe. De Leonor, nada, y de Jacinto Olmos, a quien yo supona impaciente por utilizar el famoso poder, si es que no lo haba utilizado ya, la misma ignorancia. Entonces resolv abandonar el servicio del Restaurador, y ponerme en viaje, arrostrando el peligro de que los unitarios me fusilasen por federal, si es que antes

246

HUGO WAST
salir

de

no

me

haban degollado los federales por de-

sertor.

Slo me retena la consideracin de que iba a traicionar mis antiguas convicciones polticas en los momentos en que palideca la estrella de don Juan Manuel. Antes de Caseros, nunca se vio ms cerca de su definitiva derrota que en Agosto del ao 40. El general Echage, vencido por Rivera en Cagancha, se acababa de desquitar contra Lavalle, en la batalla de Sauce Grande, en Entre Ros, pero fu incapaz de impedir que el general unitario salvase buena parte de su ejrcito, y en la escuadra francesa, cruzara el Paran, para marchar sobre Buenos Aires. Esta valiente maniobra, realizada por un ejrcito semivencido, llen de estupor a los federales y enardeci de tal modo a los unitarios que para saber las convicciones polticas de cada uno, ya no fu menester sonsacar a la servidumbre, bast mirar si la cara era alegre
'O

despavorida.

mandante

la "Gaceta", y code serenos de la ciudad, lleg muv agitado a comunicar a don Juan Manuel la nueva de que en Tala, haba ocurrido el primer encuentro, asestando Lavalle un buen golpe al general Pacheco, jefe de las vanguardias federales. fie dicho ya que don Juan Manuel tena mucha confianza en su destino y un gran desdn por el genera! unitario. Pero esta vez no lo vi sonrer. respondi con una frialEl hombre se nos acerca dad que trasluca su preocupacin. no tenemos c-

Una maana

Marino, redactor de

del cuerpo

mo
la

atajarlo.

Horas despus, aquella respuesta era conocida en todr, ciudad. Los unitarios no cuidaban de disimular su regocijo, crean que la campaa se sublevara, que el paisanaje correra a engrosar sus filas, que la escuadra francesa hara un desembarco e el bajo de la Recoleta, y que el general I^avalle tomara sin esfuerzo a Buenos Aires.

T^A

CORBATA CELESTE

247

como sucede en trances tales, mermaban los amigos y se multiplicaban los adversarios del que iba a caer; y multitud de jvenes entusiastas, se escapaban por la costa de San Isidro, para enrolarse en el ejrcito unitario acampado en Merlo, a siete leguas de la ciudad. Pero Lavalle se desgast en vanas escaramuzas, dando tiempo a que don Juan Manuel organizara la resistencia en Santos Lugares. Ni las campaas se sublevaron, ni en la ciudad brot la revolucin, ni en la Recoleta desembarcaron los franceses y un da, cuando los corazones estallaban de ansiedad, esperando por minutos que tronara el can en Santos Lugares, se supo que el general Lavalle emprenda la retirada por el camino de Santa Fe
; .

la

As empez la siniestra primavera del ao 40. Yo, que al aproximarse el ejrcito unitario cre en cada del Restaurador y me senta vinculado a su des-

cuando lo vi triunfante, sin disparar un tiro, asistiendo impasible a las hazaas de los mazorqueros, vi llegada la ocasin de huir de la ciudad. No confi a nadie mi proyecto y empec a buscar un baqueano seguro que se atreviera a desertar conmigo.
gracia,

Una maana,
hablarme.

Benita

me

anunci que un paisano quera

me pregunt cuanDnde he visto yo esta cara? do entr un mocetn de bigotito negro, traje soldadesco, arisco de mirada, pero de buena apariencia. dijo cuando hubimos Se v que no me recuerda, cambiado un saludo. Te dir la verdad, me acuerdo de haberte visto, pero no s dnde. Yo soy Anselmo Pereyra, el hombre de Pepa la Federala! respondi con cierto nfasis. Vaya con mi mala memoria! Y qu es de la vida dehesa prenda? Anda en campaa, lanceando unitarios. Y vos?


248

HUOO WAST

yo; y vengo mandado de ella a tfr.irle noque han de ser de su gusto. Kl corazn empez a latirme con fuerza, presintiendo a quin iba a nombrar. Hemos andado por Santa Fe; y una nia le manda un saludo. alcanc a balbucear. HlHas visto a Leonor? 1, mno. Cerr los ojos y me anim a formular mi terrible pregimta Est soltera? < SI mno. 1, lY de tatita no hay noticias por all?
ticias,

Tambin

Nada Y de.
I \

se sabe
.

Jacinto

Olmos?

El joven paisano, que un da estuvo a punto de ser asesinado por mi primo, se estremeci y me respondi sordamente

y sabiendo que poda contar con su adhesin, le expuse mi ardiente deseo de salir de la ciudad, y le ped que buscase caballos para partir a la maana siguiente.
as
le

Cmo hubiera tragado Ojal fuera


si

lo

la tierra

contest,

A Crdoba, donde estaba mi gracias a las artimaas de mi ta? A Santa Fe, donde estaba Leonor? Ese mismo da las circunstancias lo decidieron. Mientras Anselmo Pereyra iba por su lado a buscar los buenos pinfjos que necesitbamos, yo me dispuse a
Hacia qu rumbo
ira?

padre,

como

prisionero,

a mi secretara, como de costumbre. vSentame aliviado de la pesada coyunda con que don jtian Manuel ataba nuestros corazones y nuestras volunir

tades.

Mi ta regaba sns plantas, vestida de claro. Parecime fresca y juvenil como nunca, porque yo empezaba
a mirar las cosas con n-!ejores ojos
;

y quise

decirle algo

agradable.

Cmo
i

le

gustara a tatita verla en ese traje

IvA

CORBATA CFXESTE

249

Sonri donosamente, cort unas diamelas de tropical perfume, y me las puso en el ojal. No sabes que esta noche estaremos de baile? Yo contaba con partir despus del toque de nimas, hora en que ya nadie transitaba por las calles, }' tal anuncio me desconcert. Dnde y a qu santo es la fiesta? En lo de Manuelita Rozas, festejando la retirada de Lavalle, y ha mandado invitarnos.

anuncio. haba delegado el mando en su ministro doctor Arana, para encargarse de la defensa de la ciudad y acampaba en Santos Lugares ; pero esa maana, lo encontr en su despacho. Nada en su rostro revelaba las preocupaciones y la fatiga de esos das de trabajo febril; y en su frente, limpia del inquietante ceo, y en su mirada azul, resplandeca el orgullo. Sin embargo, creo que su espritu mordaz, no se complaca tanto de haber salvado del peligro, como de haber chasqueado a los que de antemano festejaron su cada.
el

Me

disgust

Don Juan Manuel


;

Era

el

primer
:

baile,

despus de

la

muerte de doa En-

carnacin y seguramente el Restaurador esperaba llenar sus salones de unitarios, y adivinar bajo sus sonrientes homenajes, el plido terror de las almas. Recibime con alegra, y me dio la mano. me dijo Acaba de salir Manuelita pero la voy a llamar porque tiene algo que encargarle. Un asistente corri en busca de la nia. Mientras tanto l, que pareca adivinar mis Densamientos, me deca: Voy a mandarlo a Santa Fe, con pliegos secretos para el general Garzn. Lavalle querr tomar esa ciudad, para establecer comunicaciones fciles con la Banda Oriental, a travs de Entre Ros. La emocin me incapacitaba para contestar lo ms mnimo. Senta una inmensa alegra, asegurando mi viaje; pues ya no sera un desertor, sino un correo de don

2B0

HUGO WAST
;

pero tema una celada, y me mortificaba servir algn oculto propsito del Restaurador.

Juan Manuel

Ya
una
tud,

en su vestido blanco, lleno de bolados y ceido por cinta rosada, anunciaba Manuelita la primavera.

Lleg azorada, empendose en disimular una inquieque no poda escapar a mis ojos prevenidos. De qu le haba hablado l, momentos antes? Acaso de m ? Tal poda creer, pues al verme se ruboriz, y a la primera palabra del Restaurador se puso triste. Nia, aqu est Jos Antonio, empeado en irse a Santa Fe. Hgale su encargo y le dar un gusto. Ella titube, lo mir como implorndole que no la sometiera a esa tortura. El la tom de la mano dulcemente, me la puso delante y volvi a decirle Dele no ms el mensaie que ha de llevar a Santa Fe... Baj Manuelita los ojos, y murmur: Que le vaya bien, y que le d recuerdos de mi parte a Leonorcita y que me alegrar mucho de que las cosas ocurran a su gusto y que alguna vez todos nos veremos en Buenos Aires ... Nada ms, tatita ? La bes en la frente, con gran ternura, y ella se fu ms inquieta y confundida de lo que vino. Me haba quedado pensando si deba alegrarme o lamentar la intervencin que don Juan Manuel pareca dispuesto a tomarse en mis asuntos, cuando su voz me

volvi a la realidad.

Quiero que haga el viaje con la rapidez de un chasque. En las postas le darn buenos caballos de muda, para usted y su baqueano Tiene alguno ? S, seor. No ser como aquel bribn que llev su padre ? Es Anselmo Pereyra, quizs lo conozca V. E. por el marido de Pepa la Fedrala. Ha venido licenciado mir fijamente.

Pensaba Jos seor contest Tanto su apuro en


desertar,
S,

Me

Antonio?
Santa Fe?

sin vacilar.
irse a

es

I.A

CORBATA CELESTE

251

Tampoco me anim a disimular esa verdad, y mi respuesta afirmativa pareci alegrarlo extraordinariamente. Me acord entonces de que mi ta una vez me dej entender que el Restaurador estaba arrepentido de haber desterrado a los Matorras, porque solamente Leonor poda impedir que una persona se enamorase de Manuelita y se hiciera querer de ella. Nada afliga tanto a aquel hombre, como la preocupacin de que su hija se casara, abondonndolo en la espantosa soledad espiritual que l mismo cre a su alrededor. Se me ocurri que aquella persona era yo, y en el acto
comprend
las intenciones.
sala

vicio

de la casa, alcanzme una china del serde Manuelita: Dice la nia que quiere hablarlo, y que le haga el gusto de ir al segundo patio. No pude vencer un movimiento de vanidad. Era en efecto yo aquella persona temible para don Juan Manuel ? Bendito sea Dios que as levanta a los pequeos! En el acto me avergonc de tales cosas. No tena Manuelita los ojos claros y asfudos de su padre, pero aquellos esplendentes luceros de su rostro de morena, tambin saban penetrar en las almas, con una aguda sagacidad de mujer. Se iba sin despedirse de m? piensa que lo habra perdonado si as se fuera? Sonrea con tristeza al reconvenirme, y yo confundido apenas m.e atreva a mirarla. -No, Manuelita, an no me voy.

Guando

Cundo viaje? Saldr No olvidar de mi mensaje? No me olvidar de que han migo Y no volver nunca, verdad?
es el
al alba.

se

los

sido buenos

con-

Cmo

tos peligros,

he de saberlo yo mismo? que puedo morir.

Me

aguardan tan-

252

HUGO WAST

cabeza,

No, no exclam sacudiendo enrgicamente la no morir; pero tampoco volver a Buenos

Aires

Oh, Manuelita! quin Nadie Cmo puede imaginarlo Dgame que no, y voy a

Nada Lo

respond, temiendo descubrirme. dejar a tatita?... se har unitario?


le

ha dicho eso?

entonces?
creerle.
.

Estbamos solos, bajo un parral del patio, que la primavera iba llenando de mariposas verdes; la brisa, agitando aquellas hojas nuevas, produca un tierno y apacible

rumor.
pareca
inicuo

Me Me
Si

mentirle;

un

suspiro,

perceptible

slo por m, alz el noble pecho de la joven. tendi la mano y me dijo con bondad

No
Y

falte

a mi baile esta noche

se alej,

dejndome

triste.

no hubiera tenido una irrevocable resolucin de conmovidas me habran detenido. Cuando llegu a casa, me anunciaron que Inesita Biiitrago y su hija estaban con mi ta y que la joven haba preguntado por m. Desde que un da aludi Juanita a los secretos de Leonor, yo tema y a la par me interesaban sus confidencias. La hice llamar y vino, agitada por una intensa emocin, y con los ojos llenos de lgrimas. Bien haya la nia que llora, porque no la llevan
partir, sus palabras

exclam. Quin que no me llevan? Ojal fuera Qu voy yo a en casa de don Juan Manuel? Lo que todos, terminacin de guerra
i

al baile!

dice

as

festejar
la

la

civil

se haba trasformad(\ belleza pueril, a quien una tarde acompa, ganoso de sondear sus secretos, y ver si aquella cabecita de quince aos, consideraba serinmente las cosas graves que llenaban nuestra vida. Con un dejo de orgfullo me habl del capitn Duarte.

Kn pocos meses aquella criatura No era la muchacha turbulenta, de

LA CORBATA CELESTE
uno de
los valientes revolucionarios,

253

que a duras penas

escap vivo en Chascoms. me dijo, Crea que te hubieras olvidado de l viendo que yo recordaba sus palabras de aquel da. Cmo no he de acordarme de los que te quieren, Juanita? Lo ves siempre por arriba de las tapias de don

Juan Bueno? Lo veo, pero no de ese modo. Vive en la ciudad. Escondido ? No; a la luz del da, es oficial en los cuadros de don Juan Manuel. Su reserva y emocin, me explicaron todo. le dije, atrayndola al fondo de la Ya comprendo habitacin; Duarte sigue siendo unitario? Asinti con un ademn. Sabes que corre un peligro inmenso? S lo descu-

bren lo fusilarn sin piedad ... Se puso ms plida, y en sus ojos se encendi una llama de reconcentrado furor: Ya lo han descubierto ... Su salvacin est en tu

mano ...
i

En mi mano? cmo En tu mano


!

puede ser?
con vehemencia,

repiti

en

la

ma ...

Me
labras.

hizo temblar

el

tono resignado de estas ltimas pa-

prosigui Juanita Una vez me dijo Leonor que aun siendo federal, merecas toda nuestra confiana

gra.

Eso dijo Leonor! exclam yo ebrio de Bendita pues me vuelves paz! As me habl siempre puede contar todo, Jos Antonio? Si qu pasa
te

ale-

seas,
. .
.

la

se te

Espi a su alrededor para


da oira.
t,

constatar

que nadie po-

^Tienes

miedo? cmo puedes haber cambiado tanto que eras valiente como Lavalle? de qu tienes miedo?

264
j

HUGO WA8T
se

Santa Coloma me ha declarado Ki miserable murmur con

ira,

recordando

cil

que sobre una mesa, en el patio del Socorro, brind por que los federales no se cansaran de degollar
militarote,

unitarios.

En aquella poca, la desgracia ms grande que poda caer sobre una joven, era el ser distinguida con el amor de algunos de esos bribones. No quise manifestar de pronto mis temores, y le dije: Habr descubierto que ests de novia, y tiene ceJos de Duarte. No hizo ella con un gesto vehemente. Ha descubierto que es mi novio, pero no tiene celos... no

le

No comprendo, respond alarmado, temiendo comprenderlo demasiado Ha descubierto quin y me ha dicho que no
.

importa

comprendes ?

bien.

es

ha puesto un precio a la vida de Duarte un precio que est en mis manos ... todava no comprendes? Escondi la cara y rompi a llorar con violentos sotiene celos
;
.

Pero

le

llozos.

y El va a enrolarse con Lavalle Jos Antonio de Leonor? corbata conservas Oh, Juanita exclam embriagado por dulce recuerdo cmo sabas de esa corbata? por qu no ha de ayud a bordar Yo
i

Ayudarlo a saporte. Maana me voy


l
. .

Me S! Qu

dijiste

que yo puedo salvarlo?

debo hacer?
salir

de

la

ciudad, consiguindole

un

pa-

respond. a Santa Fe, Elvalo contigo No querr venir; yo voy al servicio del Restaurador,
! .

la

celeste

el

se la

ser tu

divisa

I.l^-ala al

campo de Lavalle

LA CORBATA CELESTE

2*5
el

Me
a m.

pareca que era

el

acento de Leonor

que llegaba

No
la

de
al

puedo, Juanita. Sera una traicin, que saliendo ciudad en servicio de don Juan Manuel me pasara
unitario.

es he aceptado una comisin, y debo cumplirla. Pero salvar a tu novio: maana al alba saldr de la ciudad. Lo llevar de asistente, y a mitad de

Deserta, pues Ya no tiempo;

campo

camino nos separaremos: l se ir al ejrcito de Lavalle, y yo a donde es mi destino Confieso que al hablar as, senta lgrimas en mis ojos y en mi voz. Cmo no ha de quererte Leonor exclam Juanita deslumbrada y aturdida. Me apret largamente las manos, y corri a juntarse con su madre, que estaba en el zagun despidindose de mi ta. Esa noche la encontr en el baile. Vesta con aquella
. .

elegante simplicidad de la poca: llevaba un traje confeccionado por ella misma, sobre figurines parisienses, que reciban las damas de fortuna, y que las nias pobres se industriaban para copiar. Sobre la cabellera, partida al medio, sangraba

un manojo de claveles, atado con una cintita federal. Conversaba con el apuesto militar, de quien me haba hablado, y a pesar del ambiente de fiesta, se notaba en sus modales el esfuerzo de la simulada alegra, y en sus
ojos la ternura de
ido al baile con la sonrisa helada y el corazn oprimido. No necesitaba Manuelita pedir prestados muebles a sus vecinos, segn muchos hacan; pues aunque no era su casa de las ms ostentadoras de la ciudad, la tena alhajada con los hermosos muebles tradicionales de los
otras,
.

Muchas

un postrer adis. como ella, haban

Ezcurra, antiguos dueos de "aquella mansin, y de los Ortiz de Rozas, de no menos rancia estirpe. Las puertas bajas, abiertas de par en par, dejaban ver

256

HUGO WAST

la hilera de piezab tapizadas de damasco punz, eu que se diseminaba la concurrencia, damas descotadas, militares de uniformes galoneados, civiles de frac y chaleco rojo, que cuando se sofocaban adentro, se salian a respirar a los patrios frescos y sombrios, perfumados por la prima-

vera.

Mr. Mandeville, el ministro ingls, dando el brazo a y haciendo pareja con otra dama de alcurnia, acompaada por el general Pacheco, iniciaron el baile con el ceremonioso minu federal. La melodia penetrante de la msica, llen el gran saln, alumbrado por araivlanuehta,

as de caireles en que chisporroteaban bujias coloradas. Yo haba odo aquel minu, tocado en la guitarra, y acompaado de una letra desgarradora, como una despedida sin esperanza, pero no poda acordarme dnde Segua con inters los movimientos de las parejas, llenas de donaire versallesco, y acab por mezclarme a la danza, llevando del brazo, como un preciado trofeo, a la hija del Restaurador, que era la reina de la fiesta. Ella conmovida, tambin me dijo: Yo he odo cantar ese minu, pero no sabra decir a quin Llegbamos al hueco de una ventana, donde al comenzar el baile, vi a Juanita con su novio. Estaban all todava, conversando en voz baja. Una instantnea asociacin de ideas ilumin mis recuerdos, y pude responder a Manuelita: Tambin yo lo he odo, a Juanita Corrales. Es verdad! A ella fu! dijo Manuelita acercndose a la sobrina de Buitrago, con la mano tendida. No me ha saludado Juanita. presnteme al capitn... hice yo presentndolo. .Duarte! La ventana aquella daba a la calle, donde se amontonaba una muchedumbre de curiosos, a pesar del cuidado que ponan algunos vigilantes en mantener despejada la acera. De pronto en el cuadro de luz, contra la reja, apareci una cara, que a todos nos debi producir la misma sacudida penosa como un presentimiento, tal era la
. .

IvA

CORBATA

CEI^ESTE

267

expresin de los ojos fulgurantes y negros que envolvieron a Juanita en una vida mirada, y de la torva sonrisa de la boca sombreada por el espeso bigote. exclam Manuelita,, cuyo brazo Santa Coloma sent temblar. Buenas noches contest el otro desde la calle, y al punto desapareci. Ninguno de los que all estbamos, haba dicho una palabra, presos de indefinible malestar, cuando vimos acercrsenos, arrastrando el sable, al coronel Martn Santa

Coloma.

Si eso complace. respondi Juanita inclinando cabeza, con un gesto elegante y sumiso. dijo Manuelita pero con No recuerdo
bailado,
la
le dije.

Juanita me mir con angustia, y yo, por salvarla, Santo Dios, me estremezco al recordarlo! yo la perd... Manuelita quiere orte cantar el minu que se ha
la
.

la letra,

servo una imborrable impresin de ese minu. Hablando as, nos habamos alejado de la ventana, donde se qued Santa Coloma, mordiendo nerviosamente

punta del cerdoso bigote. Trajeron una guitarra, y Juanita, alegre, como si se hubiera librado de un peligro, rog al pianista que le cediera el taburete, y sentada en l, apoyado el pie en el barrote de una silla, se puso a templar el instrumento. Le hicimos crculo, y callaron todas las conversaciones. A la primera estrofa tembl de pies a cabeza, porque la imprudente nia, arebatada por su emocin, cantaba para uno solo de todos los que le oan, y se era el capitn Duarte, en quien clav los ojos.
la

"Dicen que te vas maana, Vete con Dios, amor mo; Anda y no bebas el agua

De

la

fuente del olvido..."

Ese minu se llama "La Despedida", gruesa voz a mi espalda.


H. Wast: La corbata
celeste

dijo

una

17

258

HUGO WAST

Sin volverme, supe quin hablaba, por la altanera del acento y el torpe ruido de sable, que en cada movimiento se golpeaba contra la bota.

"Dime que Aunque no


Si la

te

vas con pena

sea verdad;

Es santa

mentira no es buena. la caridad..."

que yo haba odo y no recordaba a quin Manuelita con voz angustiosa; y yo la mir, y sent como una pualada en el corazn, al ver lgrimas en sus ojos, Oh, Manuelita llora ? esta msica me hace llorar siempre y esa nia S la canta con toda el alma Baj ms la voz, y slo acercndome a sus labios, alcanc a recoger estas palabras: Se va maana, Jos Antonio?
es lo

Esto exclam

S! Y no volver nunca
Un

verdad ?

repentino estrpito de tiros, y el tumulto de la gente alarmada, me evit la pena de decir lo que yo mismo ignoraba. Entr en ese instante, el Restaurador, vestido de gesu paso las damas neral, como en su famoso retrato. callaban y los hombres se ponan de pie, inclinndose como ante un rey y l con su glacial sonrisa, iba apaci' guando los nervios tendidos: No tengan miedo Son cohetes que estn quemando en la polica, para festejar la paz con los franceses. Pero aquel anuncio de "paz con los franceses", era un nuevo dolor para muchos. Ces el canto y se reanud la danza. xA.lgunos hombres salieron a buscar detalles, entre ellos el capitn Duarte, para quien la noticia tena una enorme importancia. Pronto fu precisndose la especie echada a rodar por don Juan Manuel. No era todava la paz con los franceses, pero el almirante Mackau, recin llegado de Monte-

T,A

CORBATA

ClSLKSTl

259

video, haba iniciado las iiegociaciunes, con lo cual los unitarios perdan definitivamente los recursos y la ayuda

de Francia. Juanita se haba refugiado entre un grupo de seoras que no bailaban, pues preferan estarse arrinconadas cuchicheando y absorbiendo mates de leche, o comiendo casquitos de dulces. As se librara de los rudos agasajos del coronel Santa Coloma, Pero ste tambin haba desaparecido; y ni a Duarte ni a l los vimos en toda la noche. Desde esa hora sent crecer la ansiedad de Juanita, que permaneca en su rincn, devorndome con los ojos. Cuando sonaron las doce en el reloj de San Francisco, me llam. Estaba palidsima, y yo participaba de sus temores. Por qu no nos vamos? Es tan tarde y vivimos
tan lejos!

Yo Qu

las

acompaar hasta el Socorro. bueno eres exclam Inesita, empezando


!

all

mismo a

despedirse.

Haban venido a pie, no pudiendo costearse el lujo de un coche, que slo raras familias posean en aquel tiempo; y a pie cruzamos la ciudad entera, desde los barrios del sur, animados por las canciones de las pulperas, y las msicas militares, y los cohetes de la polica, hasta los barrios despoblados del norte, donde las quinla noche tenebrosa. iba adelante, alumbrando el camino, y sin atender a la charla de Inesita. Juanita callaba. Cuando me volva para prevenirlas de algn mal paso, su clara silueta me

tas

dorman en

Yo

impresionaba como un fantasma. Habla, Juanita! Qu te pasa? le dijo su madre, y la nia sigui callada. Aproximndonos al Socorro, sentimos rumor de voces.

En

Oyes?
la

me

dijo Juanita, apretndome el brazo.

huerta de don Juan Bueno! fu su primera palabra. Y fu tambin la ltima! Habamos llegado a la puerta de la casa parroquial,

260

HUGO WAST
iiiisia

y cuando
la

Inesita se adelantaba, llave en

mano, yo

Qu
:

detuve con violencia:


es esto?

exclam, alumbrando con mi fa-

un cuerpo tendido sobre el umbral y sintiendo que mis pies se pegaban a un charco viscoso. exclam Inesita, envolviendo Madre de Dios
rol

con su chai la cabeza de su hija, para que no viese quin era el muerto, que tibio an, haban dejado all. Pero la infeliz no necesitaba verlo. No habl nada; se llev las manos a la frente, con un quejido infantil, y cay redonda, de bruces, sobre el charco de sangre. Yo no he visto morir a nadie fulminado por un rayo; pero no creo que un rayo mate con ms rapidez que aquel gran dolor. La alzamos de^ suelo, y durante una hora fu enfrindose en los brazos de su madre, hasta que se apoder de ella el inmutable fro de la muerte. Y en esa alba tristsima emprend yo mi jornada.
[

TERCERA PARTE

Desertor

Entre Buenos Aires y Santa Fe hay ocho o diez jornadas, a buen andar, y con caballos de refresco. Pero ni quise llevar una tropilla para ir cambiando los que montbamos, no bien se fatigaran, ni podamos contar con las cabalgaduras de las postas o dormidas, situadas cada ocho leguas. Lavalle haba arreado las haciendas de toda la regin, sacando ms de veinte mil caballos para remontar su
ejrcito.

su aproximacin huan los paisanos a los inaccesibles pajonales de las islas del Paran; y huan lo mismo de las tropas unitarias, que de las partidas de don Juan Manuel, enviadas para batir aquellos refugios y hallar hombres que incorporar a las filas. Yo no trataba de ilusionarme respecto de mi situacin; sal de la ciudad con todas las seguridades de un chasque
del

me

hizo intolerable

Restaurador, pero despus de la noche del baile, se el seguir a su servicio, y part como

desertor.

Aquella confusa visin en las sombras, aquel charco de sangre en que se pegaban mis pies, aquel umbral obstruido por un cadver, y la dulce novia que se abata apretndose la frente, vencieron mis postreros escrpulos de
federal.

262

HUGO WAST
le

Yo
Y

har jusida!
el

dije
la

Todava siento mjs espaldas

grito

de

con ira. madre, que clamaba a

Jos Antonio! Ella era tu hermana! yo hua por la barrancosa calle del Juncal, en busca de mi gua, Anselmo Pereyra, para partir hacia las filas
unitarias.

(Vngala,

Instantneamente, se me haban in fundido las ilusiones que animaron a todos los que lucliaban contra don

Juan Manuel. Antojbaseme que no bien


valle,

con

la

noticia

llegara al ejrcito de Lade los nuevos crmenes cometidos

por
las

los mazo'queros, aquellas tropas fatigadas, volveran

bridas,

llegar alba Ensilla


al
! .

indignadas como yo, y entraran triunfantes en ensangrentadas calles de Buenos Aires. El joven paisano me esperaba en el corral de mi casa. Ensilla vamos a salir, le dije. ;A esta hora? con dos caballos? La tropilla recin

je
lo

Corr a despojarn]e del frac, y a vestir un holgado trade campo. No avis a nadie senta horror de referir
;

oue acababa de ver, v con andar cauteloso, abandon

la casa.

Cuando mont, desde una ventana, una voz afectuosa triste, me arroj como ma flor, estas sencillas pala-

ijras

viaje Que Dios le ayude Reconoc a Benita. No me volv a mirarla, ni contest el saludo, y arranqu al galope. Recorrimos en silencio la recta y lbrega calle de las Torres, dando a las patrullas nuestro .santo y sea. A la madrugada habamos pasado la liltima lnea de centinelas de Santos Lugares. Se deslean en el firmamento las tintas de la noche, y el airecito que zumbaba en nuestras orejas se volva ms delgado v fresco. Era el alba de mi Hb(Mt:id, })ero yo estaba triste.
!

Buen

I,A

CORBATA CEI,ESTE

263

litaria,

emerga de entre las sombras, solemne y sobamos a campo traviesa para acortar distancias, y evitar los malos encuentros. Kl grito desapacible de un chaj nos anunci la proximidad de una lagunita. Los caballos estaban cansados,
tierra

La

y nos detuvimos para darles de beber. Al pie de un ceibo, en cuyo follaje verde claro, la primavera pareca haber volcado un balde de sangre, tan rojas eran sus flores, Anselmo Pereyra encendi fuego para matear. Ya hemos salido de la ciudad le dije. Quiero hablarte con franqueza: desde hoy dejo de ser partidario de don Juan Manuel, y soy un desertor. Le cont lo que viera esa noche, y l me escuch, sin interrumpirme, acomodando ramitas sobre la llama. Ya lo sabes, y puedes volverte; yo me ir solo a buscar a La valle. Se puso de pie, se rasc la cabeza, y me contest: Yo ir a donde ust vaya, y ser lo que ust sea. ; Sabes bien que los desertores tienen pena de muer-

te?

seor. apret la mano, y me sent sobre mi apero a considerar lo que deba hacer, pues no tena plan alguno. Slo deseaba incorporarme al eircito de Lavalle, y crea conseguirlo, si la suerte nos libraba de caer en manos de las partidas que asolaban los campos. Crea haber olvidado a Leonor. Pero repentinamente se levant su imagen, dominndolo todo, hasta la idea de la patria, por la cual deseaba combatir, y ya no pens ms que en llegar a vSanta Fe a salvar a la joven de un gran peligro. Anselmo Pereyra me haba dicho: Anoche me han dado noticias de ese hombre.
S,
.

Le

A quin Al juez
El corazn

te refieres?

del matadero.

me

palpitaba con fuerza.

Ni un minuto en

HUGO WAST

264

el da dejaba de pensar en el fatdico poder que mi padre haba otorg^ado a anuel picaro. ;Oii has sabido de l? Yo lo crea muerto! Tambin yo parece que lo a.f^arraron los unitarios cuando su viaje a Santa Fe, y lo mandaron al Entre Ros.

Estuvo, dices? ;v ahora dnde est? Me he venido fijando hav de que haya pasado por pero no ve ;De modo que ha ya? Aver mismo, y con mucho apuro, segn cuentan, respondi tranquilamente. Sabes con qu rumbo Con mismo de nosotros ;A Santa Fe? Maldicin dando un
;

le perdonaron la vida, poroue saba curar con palabras los caballos embichados. Pero logr escaparse. V ayer estuvo en la ciudad.

;Ydeah? Dicen nue


.

si

rastros

anu,

se

bien.

salido

el

S.

seor.

exclam.,
se

bote.

Anselmo, sorprendido,
blado antes.
;

excus de no haberme ha-

Ou mal Yo ienoraba, que Crees que podremos Fe? buen baqueano no En marcha, pues!
hiciste!

seor,

le interesaba.

llegar

antes

que

a Santa

vSi

lleva
.

y caballos de repuesto,

es fcil
i

El paisano se sonri, escuch el canto del agua que empezaba a hervir, mir los caballos sudados que se revolcaban y do, tocndose el sombrero, como haca cuando me formulaba algima observacin: No vamos a tener fletes para mucho, si no les da-

mos un Nada

resuello.

resoond. v

me

ech ?obre mi aero, entregando

IvA

CORBATA CEI^ESTE

265

mi suerte y la de Leonor a la experiencia y a la sagacidad de Anselmo. Cuando emprendimos de nuevo la marcha, ya era da
claro.

en los pastos plateados de roco, y la pamviento como el mar. De la lagnnita a cuya vera habamos acampado, al movernos se alz una bandada de garzas blancas, que rumbe hacia el noroeste. Van tambin a Santa Fe, dije yo con pena, mirando aquel fcil avanzar de las aves. No han de ir tan lejos, me contest el paisano son pjaros de las islas. Con sus plumas hacen los gauchos metreros plata para sus vicios.

Arda

el sol

pa ondulaba

al

Anselmo conoca palmo a palmo aquella regin y se orientaba por el ms nimio detalle, un arbusto, cuando no haba rboles, un charco, un omb solitario.

En
tizal
:

cierto

momento me

dijo,

su vista asombrosa haba descubierto en

indicndome un palo, que el ondulante pas-

Esa

aqu lo

es la cruz de mi compadre Vilches. Hace aos mat un rayo. Lo encontramos a los pocos das,
.

comido de los caranchos, el caballo y tambin l. Se descubri al pasar, se santigu, y seguimos al trote. Yo devoraba el horizonte, ansioso de descubrir alguna silueta, y l miraba la tierra como quien no quiere la cosa, escudriando por si adverta los rastros. Pero qu iba a hacer yo, si me encontraba con Jacinto

Olmos? Aunque llevaba dos

pistolas en el cinto,

y una escopeta

inglesa de doble cao cruzada sobre los bastos, no consideraba capaz de imponrmele, para arrebatarle

me
el

docum.ento, guido.

que con tan infernal astucia haba consecontar, tropalabra, atisbando cuanto

Anselmo Pereyra, con cuya ayuda poda


taba cerca de m, sin '"ndicio pudiera sernos

hablar
til.

La

peculiar

altanera

de su apostura

la

marca de

266

HUGO WAST

voluntad de su rostro expresivo, daban ms valor a su Era todo un hombre aquel mocetn gil, nacido en las pampas y tan habituado al caballo, que apenas poda andar a pie. Sobre el anca de su cabalgadura caa un lazo enrollado, y prendidas a los tientos iban "las tres Maras", las infalibles boleadoras, instrumento prodigioso en sus manos, y que lo mismo le servan para abatir a un enemigo en disparada, que para agarrar a la carrera un toro salvaje o un and. Bajo su chaqueta de pao azul, apuntaba la empuadura de una daga, y atado a la cabecera del recado, lleamistad.

vaba un trabuco.

Aunque Jacinto Olmos era mucho ms fuerte que mi compaero, y tan gaucho como l, infundanme confianza los modales de ste, mesurados y cautelosos, como de un hombre que se conoce y no se descuida. Mas para lograr xito, lo primordial era ganar la delantera a nuestro adversario.

Cuando pensaba en
mismo, considerando
tros traer

me sonrea con lstima de mi menguadas fuerzas de nuescaballos, y arrepintindome de no haber querido las dos yuntas de muda, que me haba preparado
esto, las
le dije

posta, para cambiar caballos esta

no ser Anselmo, a una noche? De acortando camino, hemos dejado a "dormidas" me respondi. mano todas Pero aun podramos dar con alguna? rancho de Carmencita, enderezaremos
posible llegar
intento
las

Pereyra.

tras-

Si

quiere,

al

que viene a quedar detrs de aquella isleta. Busqu la isleta. que por su ademn y por su tono, parecime que estara a un tiro de piedra, y tuve que declararle que no vea nada ms que la pampa infinita, como el ocano, sin otra seal de vida, que una tropilla de avestruces, que pas ante nosotros como un refucilo. repiti l. sealndome un rumbo. All! Frunciendo las cejas, y sombrendome los ojos, logr
.

I,A

CORBATA CEIvSTE
el

267
mont-e

divisar una manchita oscura, que l declar ser detrs del cual tena su rancho Carmencita. Tomamos esa direccin y picamos espuelas,

Llegaremos
Anselmo

ca
zal.

a la siesta? pregunt 3^0 cuando hauna hora que galopbamos, a travs del sonoro pasti-

se sonri, y me dijo, sin acortar la marcha: retirada la isleta. Seguim.os andando. En un lugar, que para m no tena ninguna particularidad, se sac el sombrero y se volvi a santiguar.

Est

Quin muri "basurearon" a un sobrino de Carmencita. Que descanse en paz murmur yo, admirado de
all?

All lo

su sentido en la orientacin.

Los caballos empezaban a aplastarse y jadeaban, llela boca. Nosotros no estbamos mejor, pues desde el alba en que tomramos algunos m-ates amargos no habamos vuelto a detenernos. De cuando en cuando yo alcanzaba a mi gua una limeta de ginebra, y l echaba un trago sin sofrenar su pingo. Nunca he sentido tan palpable la inmensidad de la pampa. A medida que avanzbamos iba adquiriendo la desesperante certidumbre de que no llegaram.os a tiempo. Cerraba ya el crepsculo cuando entramos al monte,
na de espuma
y
all

por fuerza debimos acortar

el

paso.

Era enmaraado y espinoso, de rboles no muy altos, retorcidos y hostiles, algarrobos, chaares, y talas, y algunos andubays, abiertos como una gran sombrilla. Los caballos se hundan hasta en encuetro, en el probol,

fuso pastizal, y las enredaderas, tendidas de rbol a ry las salientes races a flor de tierra, hacan imposible marchar sino por los senderitos que abriera el paso caprichoso de las haciendas, y que Anselmo descubra en

la

sombra.

inmenso olor a menta, saturaba el ambiente. arriba en el cielo claro, por entre la despareja fronda de los rboles, veamos despertar las estrellas.

Un

26S

HUGO WAST
al

Era de noche cuando llegamos


cita.

rancho de Carmen-

Quin era Carmencita? No lo haba indagado an cuando ladraron los perros, y Anselmo dio las buenas
noches.

Nadie contest al pronto, y durante algunos instantes nos sentimos espiados. Mi baqueano se dio a conocer, y entonces apareci de atrs de una ramada en que dorman las gallinas, un gaucho grandote, y barbudo a lo que pude colegir, que espant a chicotazos a los perros, Bien haiga la hora de llegar! Abjensen! Desensillamos y dimos libertad a nuestros caballos para que se revolcaran en el corral y entramos al rancho, alzando un cuero de potro que haca las veces de puerta. Era una pieza cuadrada, nada espaciosa, llena de humo. En el centro, sobre la tierra pelada, arda el fuego en que chirriaba un asado y una pava, renegrida de holln, barbotando la deliciosa cancin del mate. Una mujer en cuclillas, ensimismada y silenciosa, miraba el fuego, Buenas noches, a Carmencita, le dije yo. Alz la cabeza y me respondi pausadamente: Geas Pero yo soy a Tomasa. Ah est Carmencita me seal al cerdudo gaucho que entraba, agachndose para no topar con la frente en el dintel de la

puerta.

Era un matrero, que viva huyendo de las partidas, "nutrando" y "carpincheando" en las islas del Paran, y si a mano vena, carneando ajeno en la pampa ilimitaMilagro que lo encontramos da. Se haba informado por Pereyra de quin era yo, y no tuvo reparo en mostrarme su cara, que poca gente conoca, anchota, perdida entre las barbas negrsimas y taladrada por dos ojuelos chispeantes. Hablaba con soltura, pero pocas noticias tena, y en cuanto a Jacinto Olmos, no poda decirme otra cosa que esa maana, estando l en las islas, su mujer sinti ladrar

I.A

CORBATA CEI.ESTE

269

mucho a

y supuso que habran venteado gente monte. afirm mi baqueano; y aadi trisSon ellos, nos llevan quince leguas y van bien montemente:
los perros
el

extraa en

tados.

Pronto estuvo el asado, y entonces la mujer nos dijo: est pueden servirse No me olvidar nunca de aquel gaucho hospitalario, que me auxili en horas de tanta angustia para m, cuando ni siquiera saba de quin deba huir, si de los federales, de cuyo campamento desertaba, o de los unitarios, a cuyas filas no haba llegado. Llamaba "mi comadre", no se por qu a Pepa la Federala. Mientras churrasquebamos, a la vacilante luz de una pella de sebo que arda en un plato, nos daba las noticias que tena. Cada vez que ladraban los perros se levantaba, limpiaba su cuchillo hundindolo en las paredes pajizas del rancho y se asomaba, levantando la cortina de cuero. Echaba un vistazo al monte lbrego, y vol-

Ya

va a decirnos:

No hay cuidado. Habrn visto algn zorro, y lo torean Satisfecha el hambre, sali con Anselmo en busca de sus dos nicos caballos, que pastaban acollarados, no le. ,

jos de

all.

mientras tanto, en un rincn, sobre el recado de Carmencita, bajo un zarzo de caas, en que haba de todo, desde una guitarra, hasta una cascara de peludo llena de grasa de iguana, para curar el "aire" ech un sueito, velado por aquella mujer silenciosa, que segua

Yo

mirando

el

fuego.

tarde, reemprendimos nuestra jornada, guindonos per las estrellas. Excelentes caballos los nuestros! Eran dos azulejos, con la oreja cortada, en seal de pertenecer al ejrcito de la Confederacin. Ese detalle poda perdernos, pero entretanto nos servamos de ellos, para cruzar el ocano
ilimitado.

Dos horas ms

270
!

HUGO WAST

Cielo y pastizal De cuando cu cuando una islcta de monte, que emeiga como una raya negra sobre la clara verdura del campo. la derecha columbrbamos a veces los sauzales de la costa, y tenamos la certeza de no habernos alejado mucho del ro, por la abundancia de aves acuticas que encontrbamos. Da claro ya, nos detuvimos, y desensillamos para que los caballos descansaran un rato y pastearan. Anselmo cogi un puado de hierba y la masc; mir a su alrededor, y dijo con aquella estupenda seguridad del

baqueano

Estam.os

a cinco leguas de

la

frontera de Santa Fe.

Raro que no hayamos topado con nadie. Por ese rumbo damos con la posta de Vergara. Y no hay indicios de que nos hayamos aproximado

a Jacinto y su escolta? El paisano reflexion observ que me caa de sueo, y se ofreci a hacer una cortada por el campo, hacia la izquierda, en busca del rastro, mientras yo dorma a la sombra de un omb, que la primavera haba erizado de hojas tiernas. Cules fueron sus i'iltimas palabras? cmo y cundo parti? No lo s; pues ni siquiera le o terminar la frase. Bastme saber que me propona tenderme sobre aquella hierba blanda y fresca, para rendirme a la invencible
;

tentacin.

El pareca inaccesible a toda fatiga, pero yo no poda ms. Me dorm tan profundamente que no advert que el sol declinaba, y que una noche fresca y pursima, envolva la inconmensurable llanura. Qu era de m? Segua soando acaso? Me hallaba solo; Anselmo Pereyra no haba vuelto, y mi propio caballo haba disparado. Un hombre a pie, en aquel descampado, ignorante de la regin, y sin recursos, est perdido como un nufrago en alta mar. Junto a mi recado tena un par de chifles con agua, y

tA CORBATA
beb iargamentc,
se llev el

CEI<ESl'E
las alforjas,

271

y no bailando

que sin duda

baqueano, me resign al hambre. Di algunos pasos alrededor del omb, y observ que a corta distancia, a uno y otro lado, la som.bra se haca rns densa, y comenzaban los montes. La noche resonaba con los mil rumores del campo argentino, desde el vigilante grito del chaj, que anunciaba ios mxOvimientos de la hacienda o de la gente al borde de los baados, hasta el chillido horripilante de las lechuzas, en trance de devorar un ratn. As, pues, aquel joven paisano que me deba la vida, me haba traicionado? No me resolva a creerlo, pero no hallaba cmo explicar su desaparicin. Echado de espaldas sobre el apero, considerando esas cosas, m.e adormec de nuevo, y slo me despert al vocero de una partida de soldados, que en la madrugada cayeron sobre m y me rodearon. Eran seis, de largas y lacias melenas, y barbas descuidadas, emponchados, vestidos con toda clase de prendas, civiles y militares, y de todos los campos, en forma que no habra podido saber a qu ejrcito pertenecan de no observar en el sombrero de uno de ellos, una escarapela

celeste.

Bien haya el mozo distrado, que pierde las alforjas exclam y el caballo, y todava tiene alma de dormir! uno de ellos, echando pie a tierra. Entonces descubr que vena montado en mi propio caballo azulejo, ensillado con otro apero, y que mis alfor

jas las tena

Quieren decirme quines son? Vaya, pues! respondi riendo mismo, que Es ms preguntn que un comipareca Unitario? interrogu. Y de buenos! Me alegro! contest yo tamel

l.

ser el jefe.

sario.

los

sencillam.ente,

272

HUGO WAST
Fe a ofrecrmele
al ge-

bien soy unitario, y voy a Santa neral Lavalle.

iganle al unitario nunca es tarde cuando la dicha es buena! Me encend de rabia y de vergenza, comprendiendo que tomaban la declaracin de mi nueva fe poltica, como "una manera de salvar el pellejo. Dice que es unitario, y anda montado en caballo

patria!

exclam dominando mi mal humor por eso, tambin usted monta en caballo patria, con la seal de Rozas y le seal la oreja cortada de
!

Hombre

si

es

mi
en

Pero era suyo, mocito; he hallado enredado monte Pero como usted he podido tener Se
ste
.

azulejo.
el

el

lo

lo tiene, lo

yo.

que traa de Buenos Aires; y en un rancho lo cambiaron por ste. Y mont sin mirarle la oreja, juzgando que era bueno. Y me parece que usted es de la misma opinin que yo. El aplomo con que contest, produjo buena impresin en el jefe de la partida. Por la pinta, dijo, mirando a sus compaeros, el mocito no es lerdo. Ya tendr tiempo de contarnos todo. Y a lo que parece es baqueano de estos pagos; y eso es lo que nosotros precisamos, uno que nos lleve en buena
cans
el
.

me me

derecera.

de su hablar, hzome suponer que eran seguramente del ejrcito que el gobernador de Corrientes don Pedro Ferr, cedi a Lavalle, y que ste, despus de la indecisa batalla de Sauce Grande, llev hasta los suburbios de Buenos Aires, y arrastr despus en su retirada sobre Santa Fe. Reinaba en el Ejrcito Libertador una inverosmil incorrentinos,
disciplina.

La entonacin

Cada soldado unitario era dueo de su albedro, marchaba o dejaba de marchar, segn se le antojara. Mucho patriotismo deba existir en aquellas almas, para que aire-

I.

A CORBATA CEI^ESTE

278

dedor del general hubiera siempre un ncleo de valientes, que lo seguan a travs de todos los infortunios. Pero las alas del ejrcito disgregbanse en partidas, minadas por la desercin, que marchaban al azar, asolando las campaas. Mi mala suerte me haba hecho caer en manos de una, que trataba de incorporarse al grueso de las tropas. Diga de una vez, si est dispuesto a servirnos de baqueano Vacil un momento, pero no era cosa de andar con repulgos, y respond que s. Choque, ^migazo exclam el correntino tendindom.e la mano. En buena te has metido, Jos Antonio pens yo. Mir con fijeza a todos los puntos del horizonte; cog un puado de pasto, y lo masqu, y dije lo que le haba odo a Anselmo Pereyra: Estamos a cinco leguas de la frontera. relinch el jefe de la partida Me gusta el mozo! tiene ojos azules, y manos blancas parece una seorita, pero es un gaucho hecho y derecho ... Vamos a partir en seguida?

Luego

que churrasquiemos ... Echaron pie a tierra, desensillaron, hicieron fuego, y

uno de ellos sac de entre las caronas del recado un matambre gordo, que ensart en un palo y puso a asar contra el viento.

Otros cebaban mate, y yo me encomendaba a Dios para mi audacia m.e resultara bien. Cuando fuera el momento de marchar hacia dnde rumbeara? No tena la menor idea de la buena direccin, pero confiaba en mi estrella. Ninguno de aquellos astutos paisanos pudo jactarse de haberme visto trepidar, cuando dos horas despus, mont en el caballo que me dieron, y con voz de mando
que
grit:

Aura

muchachos! por aqu!

me

largu a

la

aventura.
^-

Wast; La corbata

celeste

i8

II

El ejrcito libertador

Un excelente reloj Breguet, que me regalara mi padre en un cumpleaos, despert la curiosidad y la codicia del jefe de la partida, y a eso deb la salvacin. Mi comedia no dur tres das, sin que los correntines advirtieran que no saba ni a qu lado nace el sol. Mi hermoso reloj fu a parar al bolsillo del jefe, y con eso y el resto de mis prendas repartidas entre los otros, me congraci su clemencia, y los decid a guiarse ello? mismos. Ocup entonces el lugar que me corresponda y march
a retaguardia. Al quinto da hallamos gente de Lavalle, y supimos que el Ejrcito Libertador estaba sitiando a Santa Fe, y il anochecer del segundo da, entramos en Coronda, ciudad de bastante importancia entonces, aunque irremediablemente decada ahora. Mientras yo vagaba por todos los caminos de la provincia, seguramente Jacinto Olmos haba hecho su jornada
sin perder

un minuto.

contra el destino. Ya no me quedaba sino morir por mis nuevos ideales, para que la pobre Leonor pudiera acordarse de m con mayor dulzura. Al siguiente da llegu a presencia del general Lavalle.

Era

intil luchar

lA CORIiATA

CfI-,SrF,

275

acamj^ado en las chacras de Andino a siete leguas de Santa Fe. Estaba en su carpa de cuero, sentado sobre una cabeza de vaca, en mangas de camisa. Me sorprendi su indumentaria, ms propia de Quiroga, o Rivera, o Artigas, que del brillante oficial de la independencia, educado en los principios militares de San Martin. pesar de esa transformacin, estudiada para conquistar el corazn del pueblo con las mismas armas que a don Juan Manuel le ganaron tanto prestigio, trasparentbase en todos sus modales, al hombre culto, imperioso y dominante, pero de buena estirpe. Le refer mi aventura y le di la dolorosa noticia de, que en Buenos Aires se festejaba como un hecho concluido las negociaciones de paz de Rozas con los fran-

ceses.

muerte de las esperanzas unitarias, consolidacin de la dictadura. Era un caballero de leyenda, en cuya frente fulguraba el genio de las batallas. Vindole comprend el ascendiente de que gozaba en el Ejrcito Libertador, a tal
significaba la

Eso

con

la definitiva

punto que pudo, en justicia, responderme as, despus de un momento de reflexin en que lo vi padecer, pero dominarse El vino est sacado, y hay que beberlo. Tengo aqu tres mil hombres que slo me obedecen a m y acabo de obtener una gran victoria he tomado a Santa Fe, y Mascarilla ha disparado a esconderse en los bosques del Chaco. Agradeci mis noticias, y acept mis servicios, confindome un puesto en su secretara. Actuaba como jefe de ella uno de los mozos porteos ms distinguidos, Flix Fras, a quien yo conoca, y que me acogi con inolvidable cordialidad. Ven a mi carpa, Jos Antonio; tengo hambre de saber las cosas que ocurren en mi patria. Yo tambin deseaba contrselas, para qi-e templaran

276

HUGO WAST

aquel incurable optimismo de que padecan, y que los conduca a irremediables derrotas; y le habl amargamente,
sin
to,

que influyese en m la delirante alegra del campamencausada por aquel triunfo, postrer fulgor de la espada
al

de Lavalle. Se esperaba

general Iriartc, que dirigi


el el

sentase la espectativa suscitada por

jefes vencidos, entre ellos fusilados en el acto.

la accin, y anuncio de c[ue los general Gazcn, iban a ser

Qued aturdido al orlo. Por el horror a la sangre. haba abandonado el campo federal; y he aqu que al iniciarme bajo las banderas unitarias, me tocaba asistir a
una

Eso no
!

intil

y cruel represalia.
es posible

acabaramos nunca de arrepentimos , Corrimos a la carpa del general en jefe, en momentos en que entraba una comisin de oficiales unitarios, a exigirle la muerte de los prisioneros. Lavalle se levant, con aire de alucinado, mirando a lo lejos. Se pas la mano por la frente, como para ahuyentar la dolorosa visin que lo persegua, y contest con voz sorda, Por qu me piden eso? El coronel Vega explic que deba hacerse un escarmiento, y que si no se sacrificaba a los prisioneros, l y
Fras comparti.

exclam con una emocin que

No

acompaaban dejaran el servicio. puedo describir mi desaliento al orle. Sangre inocente en las calles de Buenos Aires, y sangre, tambin
los oficiales cjue lo

No

inocente, bajo las banderas unitarias!

qu no los fusilaron ustedes, en Santa Fe? Yo tengo sobre mi corazn la muerte de Borrego Pas un rato de trgico silencio. Se aguardaba la definitiva respuesta. Yo tem.blaba, y senta en mi brazo la mano crispada de Fras. Aquel silencio era una cobarda de todos. Hablen seores
.

Por

Lavalle, mirando

el

suelo, respondi:

I,A

CORBATA CEI.ESTE

277

Pero qu habamos de decir Molestado el general por la idea de que pudiera crersele dbil, en un violento arranque, pronunci el fallo
j

terrible

Est

bien: los prisioneros sern fusilados.

Di jlo con gesto sombro y doloroso, y salimos todos


de su carpa.
Fras, lleno de congoja y de vergenza, adivinaba mis

pensamientos.

Hubiera querido probarte que somos ms humanos pareca decirme su desesperacin. que Rozas! Pero una hora despus descubr en el ardiente torbellino del alma de Lavalle, una fuente de generosidad. Fras redactaba con l los partes de la toma de Santa Fe, y yo estaba solo cuando un asistente me anunci que unas damas santaiesinas clamaban por ver al general. Oh, la inolvidable escena Se haba sabido en Santa Fe la condena de los jefes prisioneros, y doa Joaquina Rodrguez del Fresno, viuda de don Domingo Cullen, fusilado el ao anterior por orden de Rozas, vena a implorar la clemencia del vencedor. Acompabala otra dama de luto, como ella, echado el espeso crespn a la cara. Antes de que hablase, mi corazn la reconoci. lyconor exclam, tendiendo los brazos hacia

ella.

Ah,

se conocan?

Ni

ella ni

dijo ia viuda de Cullen. yo contestamos. Al punto se quit el crespn,

y su rostro apareci radiante de jbilo. Jos i\ntonio! ;No sabe, seora, que es

como

m.i

hermano ?
Tal fu su grito, y la dulcsim.a palabra me produjo un intenso dolor. Lleg el general Lavalle, que no bien le anunciaron la embajada, se apresur a recibirla; y nos apartamos, l'Vas lleno de esperanza y yo fluctuando entre la alegra
y
la

duda.
la

Omos

conversacin;

mas para m no

tenan sentido

278
otras palabras que acuerdo.

fUGO
las

WAST
de ellas

de Leonor, y slo

me

al

Adelante, su vida y

la voz impetuosa del general Lavalle se neg perdn porque no deba contradecir la orden ya dada, Leonor le interrumpi Acurdese e la otra orden, general! acurdese de Dorrego Lavalle qued mudo, y le vimos pasarse la mano por la frente, con aquel gesto habitual, empeado en ahuyentar de su espritu la fatdica visin que lo acosaba. Oh, valiente Leonor! pens yo quin es tu dueo, el que ha de enorgullecerse de tu bravura? Los pocos segundos que tard Lavalle en responder, me parecen todava una poca. No contest ni s, ni no; envi a llamar al ms ilustre de sus prisioneros, al general Garzn, que lleg entre un piquete de soldados.

Cuando

dijo, al verlo ante su puerta general! de sus compaeros, estn en manos de Dios. Puede agradecer a estas seoras... El mismo le quit las esposas. La viuda de Cullen lloraba en silencio; Garzn se inclin ante ella, y sonri a Leonor. Lavalle lo mir de hito en hito, nublada la noble frent;\ por esa sombra de dolor que lo acompa siempre: le dijo, pero mi Hoy es mi vencido, general estrella se esconde y la suya se levanta. Nos encontraremos de nuevo en el campo de batalla, y tendr s desla

quite.

hizo un saludo militar y sali. El generoso coraanunciaba la serie de infortunios que lo aguardaban, hasta Famaill. en que. antes del ao, su ltimo puado de valientes, sera pulverizado por los ejrcitos de

Le

zn

le

Rozas.

Seor

me

dijo la viuda de Cullen al partir


casa,

esta nia vive en

mi

donde tendr

el

honor de

reci-

birlo...

Reinabn el terror en Santa Fe. entrerado al saqueo.

La

soldadesca se haba

1.A

CORBATA

(.i;i,ESTE

279

Las iglesias servan de refugio a multitud de familias, que procuraban salvar sus personas y lo ms valioso de sus pobres bienes. Entre los naranjales de su quinta, emergan los techos de teja de las casas coloniales, con sus puertas cerradas.

Llam a una de

ellas,

en que un soldado

me

dijo

que

viva la viuda de Cullen, y sali a abrirme una viejita temblorosa y risuea, encantada de conocer a Jos An-tonio Balbastro, de quien Leonorcita hablaba a me-

nudo.

gui hasta la sala y vol a anunciarme, y cuando vino Leonor, se sent junto a nosotros para compartir
las noticias

Me

que yo

llevara.

Felizmente, sobre un granado que floreca en el patio, haba un loro que cantaba a grito herido canciones religiosas, salpicndolas con algunos compases del Carnaval de Venecia, y bastantes zafaduras. cada palabrota del pajarraco, la viejita se inquietaba en su silln, y se llenaba de vergenza, hasta que se levant para ir a cambiarlo de sitio. Dame la pata, lorito le omos decir. No volvi ms. Entonces pude hablar con Leonor, y anunciarle mi

Te has casado, Leonor? Quin ha de quererme, siendo tan pobre contessonriendo. No vino Jacinto Olmos? cree No Mal recibido quin viniera ejerce ignora por cuenta de y Jace un ao que no nada de mi padre;

nueva

divisa.

sera

si

vSe le

espa,

se

el oficio.

sa-

bes t?

S.
tino

Qu
Crdoba ?

interrogu sorprendido del repensabes? est en rubor que anirn sus plidas mejillas

280

HUGO WAST
guerra
vivido
las

Nada ms? tem.blando. algo ms contest con frente encendida preparada para me encarga que Te Leonor? S! A dnde? A Buenos Aires enviar persona de confianza que me A Jacinto Olmos, acaso? No ha revocado aquel poder. exclam tartamudeando Y t no temes viajar? No; estoy hecha a Vas a pues? me manda y yo obedezco, como me encar
.

comunicaciones son inseguras prisionero, ignorando lo que ocurra en su tierra y ansioso de noticias de ustedes. Se ha visto envuelto en las revoluciones, y ha resuelto volverse a Buenos Aires, aprovechando una propuesta de escolta que le ha hecho don Juan Manuel Eso me ha escrito.
esta

Con

tardas.

Ha

como

dije yo,

S,

la

est

el viaje.

vas,

lleve

...

t,

los peligros.

irte,

lo

morir. Slo una cosa he exigido: no quiero vivir en Buenos Aires. Iremos a la Banda Orienal

g mi padre
.

tal.

no tena nimo para interrogarla ms. Cada palabra suya engendraba en m un nuevo dolor, Qu miserable cosa es nuestro corazn! Cuando concluy de explicarse, me pregunt con ternura: Y t, qu hars? Yo soy ahora un soldado de Lavalle, y voy a morir Guard silencio un instante. Sus ojos profundos, alejados del presente, hundan una vaga mirada en las cosas

Yo

futuras.

Conservas

siempre aquella corbata?

LA CORBATA CEI<ESTE

281

Bueno

S!

el

da de la batalla, adrnate con ella

Se tap la cara, para evitar que yo viera su llanto, y huy adentro; y yo sal triste, pero lleno de orgullo, porque era digno ya de usar mi corbata celeste.

]11

La

vuelta

En
tarias.

verdad,,

como

mismo

lo

haba dicho,

la estrella

del general Lavalle palideca.

concentraba todas las voluntades en las filas unipoderoso rival le disputaba el prestigio. El general Lamadrid, poco tiempo antes, haba sido enviado por Rozas, a recoger en Tucumn los restos del ejrcito federal que combati contra el presidente Santa Cruz, de Bolivia. Pero no bien tuvo aquellas tropas bajo su mando, se alz contra el Restaurador, y se hizo de nuevo unitario, encabezando aquella efmera "Coalicin del norte", formada por las provincias de Tucumn, Salta, L Rioja, Catamarca y Jujuy, y entr victorioso en la ciudad de Crdoba. Lavalle no contaba con la escuadra francesa para llevar sus tropas al otro lado del Paran. sus espaldas reaccionaba el fugitivo gobernador de Santa Fe, Juan Pablo Lpez, iniciando una desesperante campana de recursos. a su frente; en Coronda, acampaba ya el general Oribe, con un poderoso ejrcito, que ansiaba una batalla. No tenamos otro camino que buscar la ayuda de Lamadrid, retirndonos hacia Crdoba. Nos perdi la indecisin y la inercia. L^n mes y medio

Ya no

Un

I,A

CORBATA CSLESTE

283

la infructuosa victoria de Santa Fe, todava vivaquebamos en sus suburbios. El Ejrcito Libertador, engendrado con tantos dolores y centro de tantas esperanzas, se disgregaba en la indis-

despus de

ciplina.

Fras, conocedor de las notas que el general Lavalle cambiaba con sus amigos de Montevideo, estaba deses-

perado. Un da

una cosa triste nuestros amigos no creen ya en nosotros, y los que tanto han hecho por la gloria del general, hoy se burlan de l. Esto se lo escribe Florencio Vrela, en ima carta que lo ha descorazonado. La escena a que asist m-omentos despus, aniquil mis
:

Hay

me

dijo:

iiltimas ilusiones.

El general Lavalle dictando la respuesta, comentaba con dolor las palabras de su amigo el doctor Vrela. Ya no tienen confianza en m, y me acusan de indecisin y de ingratitud. Slo de cobarda no me acusan. Agitaba la carta con la mano crispada y lea a saltos algunos de los prrafos que. ms vivamente le hirieron. Sea Pero qu culpa tengo yo de que mis partidarios me engaaran? Me incitaron a marchar sobre Buenos Aires, asegurndome que el prestigio de Rozas era un artificio y que la campaa entera se pronunciara en mi favor. No tuve, empero, ni una sola adhesin. Por todas partes enemigos. No he sido dueo nunca sino de

tierra que pisaba. Cuando a mis espaldas merodeaba Mascarilla, y frente a m se volva inexpugnable el campamiento de Santos Lugares, y ni desembarcaban los franceses en Buenos Aires, ni estallaba la revolucin, me resolv a castigar a ese brbaro, que explotaba el nombre, del otro Lpez, para hacerse caudillo. me lanc contra l, y su ejrcito de gauchos se me fu de entre las manos. llegu a Santa Fe, y venc y l est intacto y yo estov
la

desecho

Haba en

el

general Lavalle una perpetua animosidad

"

284

HUGO
ms por

v;ast

contra Ivpez,
ciones.

su apellido que por sus condi-

de los ms penosos recuerdos de su carrera miliera aquella derrota del Puente de Mrquez, en 1829. El, militar de escuela, elogiado por vSan Martin, se encontr frente al caudillo de Santa Fe don Estanislao Lpez y seguro de su gran superioridad, el tiempo se le hizo corto para librar la batalla, en que su brillante caballera fu sableada por las milicias gauchas "del ao 20",
tar,

Uno

como

l las llamaba con desdn. El parte de la victoria, firmado por Epez, era de una sangrienta irona, que a Eavalle le hiri ms que la mis-

ma

derrota.
los

aos de aquella accin, otro Lpez, muy infeen aprietos, anulando su reciente victoria. Esto lo vean y lo comentaban sus amigos, y l:i impetuosa pluma de Florencio Vrela se lo enrostraba. "Persudase que necesita consejo"... lea el general en voz alta, para dictarnos luego la respuesta. "Todos, pero principalmente los marinos franceses, que lo han tratado de cerca, le acusan de no tener la menor consistencia en sus ideas: de adoptar hoy un plan y olvirior a aqul, lo pona

darlo maana". Lavalle verta lgrimas de despecho y de dolor. Reuni luego a sus oficiales, les comunic la situacin y orden aquella lenta y fatal retirada sobre Crdoba, seguro ya de su inexorable destino. No volvera a su hogar. No besara ms la frente de sus hijos, que lo despidieron en el puerto de Montevideo, aquel glorioso da del 2 de julio del ao 39, cuando con tanta ilusin inici su infecunda cruzada contra Rozas. Senta constantemente el grito de uno de sus hijitos, atrayndolo como la voz de una sirena, que quisiera des" adis tatita viarlo de su deber Era un adis definitivo. Segua imperturbablemente hacia donde estaba escrito que haba de ir, de derrota en derrota, fatigado, pero indomable. Tan gloriosa como su
. . :
!

LA CORBATA
vida, sera su muerte, tad de su patria.

CEI,E;STE

^5
ideal, la liber-

inmolndose por su

Y
vez

as

fu.
el

Algunas semanas despus demostrara una

ms

temple de su alma.

El general Mansilla, emparentado con Rozas, y un diplomtico francs, M. Halley, llegaran al campamento del guerrero, a comunicarle oficialmente el tratado de paz firmado el 29 de octubre, por el cual Francia abandonaba a sus aliados. el general Lavalle, recin vencido en Quebracho Herrado, sin esperanzas, con slo un puado de hombres, no quiso recibir a Mansilla, que vena de parte de don Juan Manuel, con mil seducciones a cambio de la paz; y tuvo energa para reprochar al comisionado francs la deslealtad de su gobierno. sigui su Calvario. Ya en esa poca yo no estaba con l. Haba cado prisionero en la maana triste de Quebracho Herrado, y nunca ms volv a verle. Fu el 28 de noviembre de 1840. Si aquella l^atalla hubiera podido retardarse tres das ms, o si la retirada se hubiera emprendido tres das antes, nos habramos librado de un fatal encadenamiento de circunstancias, y otra hubiera sido la suerte de nuestras armas. Habamos salido de Santa Fe el 12, y acosados por las tropas de Oribe, marchbamos impacientes por reunimos con los refuerzos pedidos a Lamadrid. El punto de cita era el Quebracho Herrado, en los pramos de la frontera de Crdoba, a donde llegamos exhaustos, confiando en la ayuda de Lamadrid. Este haba faltado a la cita. Dos das antes se haba retirado de ese lugar la divisin de auxilio que tanto necesitbamos. No era posible eludir la batalla, ni era dudoso el resultado. Al medioda, el Ejrcito Libertador haba sido pulverizado por las tropas federales, y toda la artillera, todos los bagajes, toda la caballada, estaban en manos del vencedor.

286

HUGO WAST

Conservbamos con nosotros, en carcter de prisionero, general Garzn. Era el momento de reintegrarlo a las filas de su partido, y Lavalle design una pequea escolta para que lo acompaara a travs del desolado campo de
al

batalla, hasta la tienda

de Oribe.
oficial,

Lo mandaba un joven
con
l,

Rufino Vrela, y yo iba


ruina.
el

amargado de sobrevivir a tanta


alborozo de
la victoria,

En

el

no hall limites

salva-

jismo de los federales. Rescatado el prisionero, empez la cobarde masacre de la escolta, a un paso de la carpa de Oribe. Cay primero Rufino Vrela, y cuando me tocaba el turno a mi, se interpuso un ginete. Este es mi yo lo conozco es un desertor exclam yo. Jacinto Olmos Si, tenemos tma cuenta vieja que arreglar, y no perders nada con esperar un tiempito. Un grosero desdn animaba sus palabras y no no pude contener mi indignacin. le dije. Por cuenta de quin espas ahora? Se puso lvido de rabia temblaron sus labios, pero hizo un violento esfuerzo para reirse, y solt una agria

carcajada. Ya vers, pariente, cmo contesto yo a esas cosas Pareca ejercer algn mando en el ejrcito, pues todos se apartaron dejndome en su poder. haban atado contra Desde entonces no me habl. un rbol, y yo comprenda que la espera no sera larga, porque las tropas iban a marchar picando la retaguardia

Me

de

los vencidos.

Sin embargo, lleg la noche sin que se hubiera levantado el campamento. Yo me mora de sed, y a nadie poda pedir una gota de agua. Un tendal de soldados borrachos dorma cerca de m me llegaban en alas de la brisa el hedor de la sangre y los ayes de los moribundos. Jacinto haba desaparecido.
;

Al alba
Su

te fusilarn propsito era claro

me
:

dijo.

necesitaba congraciarse la vo-

hA CORBATA

CEI^ESri-;

287

Iimtad de algn jefe poderoso, con una hazaa cualquiera, que bien poda ser el sacrificio de un desertor. Hasta muy entrada la noche, vi lucir en la carpa de Oribe una luz; cuando se apag, pens: "El alba est prxima, y con ella el descanso; Seor, perdona a mis enemigos y salva a mi patria ..."
Senti un tropel de caballos, y divis algunos bultos que se movan en la sombra. El aire pareca ms fresco y puro, y hasta perciba el perfume de las flores que se abren al amanecer. Los aves haban cesado, y a mi alrededor segj.ia durmiendo la tropa cansada. Dnde ser la carpa del general? pregunt alguien a mi lado, y esa voz me hizo estremecer. Yo la conoca, pero no recordaba dnde la o. Ea pregunta haba quedado sin respuesta. Canejo! que no se diga que Pepa la Fedrala no A ver, muchachos sabe mandar Nadie respondi. Por una abra del monte, vea diluir-

se las sombras, hacia el oriente.

clam. Pepa en Ea mujerona, a Quin me llama? Jos Antonio Balbastro!


.

Era

el alba.

tientas,

la

oscuridad, se acerc a m.

Vaya,
dnde

nio ...

en qu anda por aqu ?

pero

est?.

Una

sincera alegra vibraba en sus palabras. Alcanz


le

a tocarme.

al

Qu pasa? Estoy atado, y me van a Quin ha hecho con tan buen federal rugi indignada, entre quines estoy? acaso me he metido campamento unitario? en campo No; unitario soy yo; Vaya por Dios! exclam tantendome. ~ No
fusilar ...

esto

el

ests

federal.

se

veras que est atado, y con nudos potreadores! Quin lo ha puesto as? Estos que duermen han de ser, no ms, salvajes unitarios... repet. El unitario soy yo.
burle, nio.

De

288
le
. .

HUGO WAST

No creo Vas a creerme cuando me veas


hora.

fusilar, antes

de una

Todo ha sucedido como un


.

sueo.

Ayer hubo una

batalla, y el ejrcito de L,avalle qued deshecho. Yo _,~ estaba con l. No le creigo ... no le creigo segua diciendo Pepa, tratando de aflojar mis ligaduras. Yo senta que lloraba, y algunas gruesas y clidas lgrimas caan sobre mis manos. Sea como sea, yo no voy a dejar que lo

gran

maten. Aqu tengo una tropilla de caballos, y tres hombres con mi marido. Tu marido, Pepa ? he dado con l Bueno, ya est desS, nio atado ... Cuando me incorporaba, estirando los brazos magullados, sent la voz de Jacinto Olmos: Alto ah, quin vive

Pepa

se alz

como una

fiera,

enristrando la lanza que

dejara en tierra. Ah juna!

es el que yo andaba buscando! Ese es el que me ha atado, el que me iba a fusilar.

grit,

reconociendo a Jacinto

odo

ste

le dije

yo

al

Se produjo un entrevero de sombras, son un trabucazo, que ametrall la tierra a un jeme de mis pies, y vi, a su resplandor, que la brava mujer saltaba ilesa, asestando un feroz lanzazo a su enemigo. le grit a guisa de recomendaJess te valga! de parte a parte, bandido Corra nio cin del alma

Jos Antonio, aqu tengo los caballos. Que se lo lleve el Ah queda eso diablo al general Oribe Arroj un papel, y escap llevndome en vilo, como una leona que lleva un cordero. Sa haba producido una espantosa confusin: alaridos, ayes, relinchos de caballo, tiros, voces de mando y en medio de la batahola, las carcajadas de Pepa la Fedrala, que se burlaba de los que se atropellaban en la oscuridad, cien pasos del rbol estaba su sin maliciar qu ocurra.
. . .

LA CORBATA CEI^ESTE

289

escolta, alarmadsima y en trance de huir, temiendo haberse metido en el campamento unitario. Pronto, muchachos! aqu est el nio Jos Antonio! dale tu pangar, Anselmo, y monta en otro!

Nio Jos Antonio exclam alborozado haca muerto de cunto ha paisano. Yo

el

joven

lo

Me apret entre sus brazos nervudos, me ayud a montar, y en un santiamn, echamos a correr, burlndonos de las tercerolas que tiraban al acaso, detrs de nosotros. Cuando hubimos corrido algunas cuadras, nos detuvimos para cobrar aliento y forjar un plan. Entrbamos a un monte, que se espesaba a medida que
avanzbamos. Difcilmente, aunque era ya
el

alba clara,

podran descubrirnos. Sonaban los clarines despertando al fatigado ejrcito de Oribe. dijo la Fedrala, penYa habr estirado la pata! sando en Jacinto Olmos. Lo bandi, como a un cuero de arrope. Siento haber perdido la lanza; pero no tuve tiempo de sacarla Vamos, nio, cuntenos lo que le ha pasado. Ya tendrn tiempo de saber lo mo. Denme agua, si tienen, y hablen ustedes, que yo estoy sin fuerzas...

los tientos
el

hay un

chifle,

dijo

Anselmo, sea-

lndome

recipiente prendido al recado.

Sent al beber un dehcioso renacimiento de todo el organismo, y slo entonces agradec en lo que vala aquella "gauchada" de mi amiga. Yo vena con un parte de don Juan Manuel exclam entristecida. Hace treinta das que vivo a campo, buscando al general Oribe, para drselo. Pero l andaba como alma en pena de un lado a otro. Ser la primera vez que Pepa la Fedrala no cumple lo mandado. Ah les tir el papel. Quiera Dios que no lo piso-

teen.

leguas,

Cuando por el sol calculamos haber hecho unas cuatro me senta ped un descanso a mis compaeros
;

desvanecer de fatiga. Echados sobre el pasto fresco y fragante, y tomando


H.

Wast: La corbata

celeste

t9

2^0
inates

HUGO VVAST

y comiendo chicharrn de! que llevaban en las alme refiri Anselmo Pereyra, lo que le haba ocurrido el da que se alej de m. Cruzando la pampa, en busca de las huellas que le indicaran el rumbo de Jacinto y de su gente, dio con una partida de federales, que andaba juntando gauchos matreros, para el ejrcito. Lo acogieron con jbilo y lo arrearon como a una res. Para que no hicieran lo mismo conmigo, se resign a abandonarme, y entr de nuevo al servicio con otro nombre. En Santos Lugares hall a Pepa, que acababa de ser ascendida a teniente. reCuando Lamadrid se dio vuelta en Tucuran firi ella me le alc de la escolta, pas por Crdoba y llev a Santos Lugares la noticia de la revolucin. Por eso me dieron un galn, y me comisionaron para traerle al general Oribe eso que le he dejado. Ya lo sabe todo,
forjas,

nio.

he visto Como que traigo un mandado tengo tres meses de licencia para curarme unos tajos que me han hecho...

Todo no, nio. Y has Se puso a Vaya


S,
si

Pepa.

Has

estado en Crdoba?

visto a
lo

mi padre?
!

reir maliciosamente.

suyo.

Aura soy

libre;

en Crdoba su tatita. Pas a Buenos Aires, y me ha dado la comisin de llevarle a la nia de sus ojos que anda por Santa Fe. Tengo pasaporte para cuatro soldados que lian de acompaarme. Si gusta, lo enrolo en mi compaa.
est

Dnde Ya no

lo viste?

Se puso a
le

reir,

y yo, que no quera ver ms a Leonor,

volviera,

No puedo acompaarte, Pepa. en Santos me Se auga en bajo Su


fusilaran
ro
!

contest:

Soy un

desertor,

si

Lugares. tatita nos aguarda en

la

I,

A CORBATA CII.KSTE

291

quinta de San Isidro. Nadie sabr que cnrc mi gente va vSer un soldado como los dems su merced Tengo que volver al Ejrcito Libertador contest con tristeza, abrumado por la imagen de la sangrienta jornada de la vspera. Pero quin me aseguraba que exista algo de aquel ejrcito? Ni siquiera poda afirmar que el General Lavalle haba sobrevivido al desastre. Pepa mir el sol y dijo, con acento de mando: No hay tiempo qu perder. Vamos muchachos. Yo no discut la orden ensill el caballo que me diera y partimos, arreando la tropilla por entre el espinoso

monte
As volv a Santa Fe, cuando la ciudad se entregaba a alegra de la derrota de Lavalle. No sospechaba la desgraciada poblacin que su inconstante gobernador Mascarilla cambiara de divisa ai poco tiempo, y aquel mismo Oribe se encargara de castigarlo, entrando a sangre y fuego en la ciudad, y dejando tal memoria, que hiciera palidecer la que dej el Ejrcito Libertador. Esa fu la suerte de las provincias argentinas en aquella poca: cada ao cambiaban de dueo y cada cambio se marcaba con sangre, cualquiera que fuese la divisa,
la

celeste o roja.

Yo no llegu hasta la casa de Leonor. Atamos nuestros caballos a la puerta de una pulpera suburbana, y all aguardamos su galera, para acompaarla durante su
viaje.

Cuando me
federal.

vio

entre los

puso plida, y yo comprend que


.

soldados de su escolta, se la indignaba mi cintillo

Fuiste vencido me pregunt y y Pepa me salv de lado. Y has cambiado de No Pero no podra acompaarte, no que :Has perdido corbata
.

S;

ca prisionero,

ser fusi-

divisa

si

llevara la

llevo

la

celeste?

292

HUGO WAST

atin a salvar otra cosa, despus de la batalla. ruboriz, mi vehemente respuesta. La- fina espumilla, formaba sobre mi corazn, debajo de la chaqueta militar, una leve prominencia.

No
La

He
En

prometido morir con


la

ella,

le

dije.

sus ojos brill unitarios, que renaca sus derrotas.

esperanza de los siempre de las cenizas de todas

inextinguible

contestme Qon voz solemne anudar a tu uello. Ser para triunfar o ser para morir... As iniciamos la vuelta a la gran capital del sur, donde mandaba don Juan Manuel de Rozas, y a donde yo tendra que llegar con nombre cambiado. Prevalida de sus pasaportes y de su fama, Pepa segua el camino real, sin temor de ser detenida por las partidas de soldados federales, que pululaban en aqueda,

Un

yo misma,

como un juramento,

la

regin. En cuanto a los unitarios, el viento de la derrota los haba barrido hacia el interior de la repblica. Leonor iba en ima desvencijada galera del siglo anterior, nico vehculo que pudo encontrarse en aquella Santa Fe, saqueada por todos los ejrcitos. Era un armatoste asaz incmodo, sostenido en sopandas a guisa de
lla

elsticos,

y acolchado con algunas mantas.

Seis muas, guiadas por dos postillones azoteras, tiraban a la cincha el carruaje,

armados

de sacudindolo

despiadadamente en los rudos caminos. Yo galopaba junto al estribo, sin ver casi a Leonor, pero deseoso de que nunca llegramos. Senta una inmensa dulzura en tenerla cerca de m. Las noches eran de luna, y las aprovechbamos para viajar con la fresca, sin agotar nuestras cabalgaduras. A eso de las nueve de la maana, cuando el sol picaba, Pepa daba la voz de alto. Nos detenamos a la sombra de algn rbol copudo, y reposbamos, mientras los peones componan los aperos, engrasaban los ejes de la galera y se procuraban carne, boleando alguna res, en
aquellos

campos

abiertos.

IvA

CORBATA CEI.ESTE

29S

ces

trecho encontrbamos una posta. velos tiros, a veces pasbamos de largo, porque en aquellos ranchtos de barro, azotados por el sol, Leonor se hallaba menos a gusto aue a la orilla de la primera laguna entre un ceibal florido. As recorrimos el largo camino, que a m se me antoj breve y en una noche clara, divisamos sobre el horizonte la marcha de una arboleda. Las quintas de San Isidro! exclam yo con el corazn palpitante, pues iba a abrazar a mi padre. Leonor me oy. sac la cabeza por el postigo y contemol el paisaje largamente. No dijo palabra, mas parecime, a la luz de la luna, que su rostro adquira una palidez cadavrica. Qu tienes? Nada, nada respondi escondindose en el fondo de la galera. La quinta donde mi padre pasaba los veranos quedaba

De trecho en mudbamos

a orillas del ro.

Ven conmigo,
casa,

Cuando estuvimos
que ser
la

cerca, hice detener a la escolta.


:

Leonor
.

yo conozco

los

caminos de

nii

tuya. Se baj del coche y apoy su mano en mi brazo. La blancura de su rostro pareca aumentada por el negror de sus vestidos. Por qu tiemblas ? tienes miedo ? Retir la mano y sigui a la par ma, callada y pro.

al pie de una escalinata que ya veaa la luz de la luna. La quinta, de rboles aosos, plantados por mi padre, era lbrega, y reinaba en su seno un majestuoso silencio, turbado solamente por el melanclico rumor del ro que bata la playa. pregunt Leonor, conDe qu hablan las olas? templando el trmulo horizonte.

fundamente triste. El camino llegaba

mos blanquear

Hablan de amor a

te

los que han de amar, y de muera los que han de morir. Por qu preguntas eso, Leo-

nor?

291

iivr.o

WAST

Se detuvo y me mir hondamente, con el alma en los alma cuyo enigma nunca descifr. Pero irgui la cabeza con un gesto de magnfica resolucin, v
ojos, aquella

'

empez a subir

En

el

la escalinata, delante de m. bosque chillaba una vigilante lechuza, que haba

sentido nuestros pasos.

Cuando llegamos a

la galera,

al para que mirase por la ventana abierta del comedor.

Leonor me hizo ifna sey enrejada

Sobre la mesa, alumbrada por un quinqu, mi padre estudiaba un plano, en que el dedo rosado de mi ta sealaba algunos detalles. dijo mi ta, Aqu hars la pieza para ellos. con una sonrisa triunfante, que suscit en el noble rostro de mi padre otra igual. Leonor lanz un gem.ido, y habra cado en tierra, a no detenerla rodendole la cintura con el brazo. exclam Tatita Se levantaron los dos, y me vieron entrar como una aparicin Haca ms de un ao que mi padre no me vea, y la oscura barba que me haba dejado crecer durante la campaa, lo desorient. Me mir atnito, me reconoci, la mir a ella, y en un mismo abrazo nos estrech a los

dos,

Hijos mos Nos bes larganiente, y a Loco, loco! qu

m me
no

dijo al odo:
dijiste

ripor

me

que

la

ama-

bas

yo me puse a llorar, como llor el da en que l nij habl de eso mismio y yo lo enga. La has trado para t, Jos Antonio. Pero por que dudaste de tu padre ? Oyendo tan dulce queja alc los ojos y me encontr con los brazos abiertos de mi ta. Para cundo me dejas, Jos Antonio? Ya ella me ha abrazado, y t Ocult el lostro llt-.no de confusin en el confortabK'

I,

A CORBA'!'A

CKLKSTK

295

seno de mi ta, que susurr al odo.

me

bes con ternura maternal, y


le

me

A qu no adivinas quin revel todo a padre? Quin Manuelita Rozas Y cmo saba? balbuce, penetrado de un nombre de mi amiga. dulce dolor miraba mucho y ley en tus Ella...
tu
?
.
.

ella,

al or el

fiel

ella...

te

lo

ojos.
go,

Quise, entonces, saber si tambin poda descubrir aly mir a Leonor de muy cerca, y realmente columbr en el fondo del pilago azul de sus ojos, la divina joya del amor. como aquel pescador de la balada, prendado de la hija del rey, me ech de cabeza en el dulcsimo mar.

IV

Emigracin

za,

correr horas febriles. Oculto en mi piepara que la servidumbre no advirtiera mi arribo, evitando as las tentaciones de denunciarme, asista impaciente y gozoso a los preparativos de mi ta para levantar el vuelo.
la Banda Oriental. Ella misma haba negociado con don Tarquino la lomillera y la tienda, y encargado de la estancia a Anselmo

Empezaron a

Emigraramos a

Pereyra. El portugus oli en el aire que se tramaba una fuga y sirvise de ello para sacar ventaja pero mi ta era un genio diplomtico, que tena a mano siempre los ms extraordinarios recursos. Seor don Tarquino, le dijo, est usted en buena edad para casarse, y yo le tengo dispuesta una novia... Estoy segura de que ser de su gusto... Sin que el portugus asintiera, por falta de tiempo mi ta llam a Benita, la tom de la mano y se la present con muclia gracia. le parece esta novia ? Qu Pocas veces la buena seora incurra en lo que se llama vulgarmente "meter la pata" pero cuando suceda, el la])sus era colosal. Don Tarquino, a quien ella sospechaba enamorado de
;

-*

I,A

CORBATA CEI^ESTE

297

la

gentilsima criada, cay en

una extraordinaria confu-

sin.

tartamude, y la Yo merezco lo que me pasa; muchacha, avergonzada y conmovida, se escap. interrog mi ta ponindose Pero qu le pasa ?

colorada.

Seguramente se le ocurri que el portugus segua pensando en ella, y se ofenda de que le propusiera la mano de una criada. dijo don Tarquino, alzando los bra-Me pasa... zos, con un gesto de desolacin y arrepentimiento. Pero no se atrevi a continuar. Yo asista al coloquio a travs de una rendija de mi

puerta, y me impresion advertir en la fisonoma del taimado personaje, una inesperada efusin de ternura. Fu un golpe de luz para m. Yo tambin haba observado, la predileccin del portugus por la mulatilla, y el dolor de sta, cuando alguien maldeca de l. Mi ta cada vez ms colorada, insisti: Pero qu le pasa don Tarquino? xA.caso no es de perlas esa criatura?

tambalendose: pasa por. Mama Felisa entr en ese momento, trayendo a Benita, se le plant en frente y cerr contra l Eso le pasa por camandulero por no hablar a tiempo hace mil aos que debi contarle a mi ama, que me dio palabra de casamiento, y me enga, y que Benita es su hija, y usted no se la merece, ni he de entregrsela yo mientras no me cumpla la palabra... exclam mi ta, y el portuJess me ampare! gus agach la cabeza, bajo aquel huracn. Cuando mama Felisa le hubo dicho cuanto se le vino a la punta de la lengua, alz la frente humillado y mir a la bravia mujer con aire de preguntarle:

Esto
;

repiti,

me

Nada ms ?
y
se sinti vencido

vio a Benita

le

abri los bra-

zos.

298

nvMU)

WAST

Pero nada:

mama

Felisa la contuvo y solt esta otra andaunitaria,


la

Si no me cumple, me hago Montevideo con mis amos, y me

llevo,

y me voy a y no la ver

ms, por

los

siglos

de los

siglos,

amn.
ta,

Desgraciada! exclam a su indiscreta sierva.

Los ojos de don Tarquino chisporrotearon.

nii

tapndole

la

boca

Mama Felisa palideci y se mordi la lengua^ temerosa de haber hablado de ms. El comprendi los recelos que inspiraba, se avergonz y dijo, escudriando a su alrededor, por si alguien ms poda escucharle:

Qu

temen de m? Cuanto podan contarme ya

lo s.

Arroj una significativa mirada sobre la puerta, deyo a la escena, y todos quedaron fros. Benita, que aun ignoraba mi llegada, se encendi en un repentino rubor. Su madre la mir con tristeza, y dijo, dirigindose a don Tarquino: Tendr alma de hacerla sufrir? El portugus se frot los lagrimales, donde experimentaba una sensacin desconocida, y con el aire de un Csar que salva un Rubicn, exclam Hgase lo que usted mande, a Felisa! respondi ella, Que venga el cura en el acto! inexorable, y mi ta se contone orgullosamente, como si ese casamiento fuese tambin obra de su diplomacia. Por si acaso el hombre no mereca la confianza que empezaba a ganarse, mi ta no lo dej partir. le dijo Nada perder en acompaarnos este da y don Tarquino, blando como la cera, en manos de aquetrs de la cual asista

dos enrgicas mujeres, se someti. no haba visto a Leonor en todo el da, y apenas haba hablado con mi padre, a quien alejaban los mltiples negocios que deba ultimar, antes de la partida, fijada para esa noche, en una embarcacin de Mr. Atllas

Yo

kinson.

1,A

CflRHATA

CUi.ES'il-';

299

Era un
ocupaba
.

da tormentoso y

el

estado del rio nos pre-

Al caer la tarde empez a llover, en gruesas y clidas gotas, que se enterraban en el polvo de los caminos. vSe encendieron las luces y nos sentamos alrededor de la mesa, amos y criados, para nuestra ltima merienda en tierra argentina. lyconor estaba junto a m, y sobre sus cabellos de oro viviente bajo la simptica luz de nuestra lmpara, haba prendido un ramillete de jazmines del Paraguay, y aquellas flores celestos eran como un desafo a la roja divisa de mi ta. Esta nos contemplaba con ojos amorosos, y cuando mi padre le diriga la palabra, ruborizbase como una colegiala que tropieza con su galn. Benita nos serva, y yo observaba que su presencia causaba en Leonor un indefinible malestar. Durante la ausencia, la muchacha se haba convertido en una real belleza. La porcin de sangre africana que corra por sus venas, le daba un aire inquietante, salvaje y apasionado di jome por lo Nunca le he tenido confianza bajo Leonor. Yo s le contest con algn aturdimiento es capaz de morir por nosotros. Sorprendi a Leonor mi respuesta, y me pareci que

se entristeca.

Haba empezado a granizar copiosamente. Sintise un ensordecedor redoble en el tejado rachas de fres;

cura entraban de la quinta. exclam mi ta. Mal tiempo para viajar! Leonor, recordando el primer da de su destierro, dijo Peor que ste fu el tiempo que nos hizo cuando nos desterraron a Santa Fe. Era nivierno y atita estuvo a punto de morir en el camino. Mi padre, embelesado de orla hablar, se indignaba al solo recuerdo de sus penurias.

--^^^

300

HUGO WAST
i

Quisiera saber vuestro destierro,

exlam

con

ira

quin

provoc

Don Tarquino empez


da ante
alegra
el

a resoplar y mi ta, sobresaltagiro de la conversacin, propuso con juvenil

Hagamos

helados

Se levant impetuosamente y con mama Felisa y la muchacha, sali al corredor a recoger a puados la piedra cada, que se amontonaba en los rincones, y con una fuente de crema confeccion los mejores helados que he gustado en mi vida. Ces la lluvia y repentinamente se despej el cielo y
esplendi
to el reloj
la
.

luna.

Mi padre
estaba
el

Todo

listo,

consultaba a cada momenpero no haba noticias de


caballo que se de-

Mr. Atkinson. De pronto sentimos

rumor de un

tena al pie de la escalinata.

Nos levantamos con sobresalto, y corrimos a cerrar puertas y ventanas. Era un soldado del ejrcito de don Juan Manuel, que vena con un pliego. di jle mi Mala noche para estas andanzas, amigo padre al recibir el pliego. El soldado se encogi de hombros y permaneci en la oscuridad de la galera. Deba de haber galopado largas horas bajo la lluvia, porque, a pesar de su poncho, estaba hecho sopas y su caballo asesaba fatigado. Con mano trmula abri mi padre el pliego, y slo encontr un sobre dirigido a m. murmur mi ta, Letra de Manuelita Rozas! empinada sobre mi hombro. Era una esquela con dos lneas: "Atkinson est preso pero a la media noche otra ballenera atracar en las barrancas de San Isidro. Buen viaje!" La lectura de esas dos lneas m.e llen de emocin. pregunt mi padre. Vas a contestarle? Qu podrs decirle que equivalga a esas palalDras? Busqu un pliego de papel y escrib: "Su corazn,

LA CORBATA CELESTK

301

Manuelita, merecer en la historia de este tiempo una pgina ms hermosa que muchas batallas". Mi padre ley y dijo: Es verdad: ser incompleto el relato que se haga sin mencionarla Leonor, que haba asistido a la escena, dominando su ansiedad, corri a un espejo, y se desprendi de la cabellera el ramillete de jazmines del Paraguay, lo guard en el mismo sobre en que iba mi billete y le agreg esto: "Era mi divisa y la pongo a sus pies". Un rato despus, regresaba a la ciudad el chascjfee de Manuelita. xA-unque faltaban dos horas para la media noche, debamos huir de un sitio que de un momento a otro poda ser rodeado, pues de aquella misiva desprendase que la Mazorca saba mi venida y nuestros propsitos. Cerramos la casa. Ea servidumbre dorma. Guiados por el maestro Pancho, descendimos la barranca, hacia las toscas del rio. El pie se hunda en el barro de los senderos, y caminbamos uno detrs de otro, en silencio, incapaz de expresar la amargura de abandonar la

patria

Iban con nosotros don Tarquino, mama Felisa y Bepero ellos no partiran. Nuestra casa quedaba en sus manos, para cuando algim da pudiramos volver. id i ta, preocupada siempre de aquellas cosas, le haba arrancado a don Tarquino la promesa de realizar cuanto antes las ilusiones de mama Felisa, que esa noche adoptaba unos aires majestuosos. Una hora antes de la fijada, columbramos sobre el ro la lnea sutil de una ballenera que avanzaba forzando los remos. dijo el maestro Pancho, Anda en nuestra busca, a media voz. orden mi padre. Grtala, pues! Reson su alarido en la noche, y nuestros corazones se estremecieron. Minutos despus la ballenera atracaba
nita,

a la barranca.

302

HTTGO V/AST

Mi
dejar
patria

padre se volvi a conteniplar el paisaje que iba a y se agacli rpidamente y bes el suelo de la
!

En

se,

nombre sea de Dios y sallamos a bordo.

exclam santigundola

Unos cuantos

golpes de remo, y

dcil

embarcacin

empez a alejarse de la barranca. Don.Tarquino y mama Felisa pernianecieron de pie. Algn da volveremos! haba dicho mi padre

ternecido

Por qu yo a media voz, No adivinas? me respondi Leonor, que ba a mi Porque nos vamos, duda No porque vas Jos Antonio
lloras as?
le dije
.

por consolar a la buena mujer. Mas para Benita esas palabras no tenan sentido. Sentada en la tierra, haba escondido la cara entre brazos, y adivinbase que estaba llorando.

los

en-

lo

esta-

lado.

sin

te

t,

un rato, mientras en mi alma se aclaraba aquel enigma, y luego, seguro de que Leonor lo haba peneCall

trado tambin, le pregunt: Tienes confianza ahora en ella?

Ahora
.

respondime con

los ojos llenos

de

l-

grimas

Nos habamos alejado bastante de la costa, y se borraban los contornos del grupo. Los marineros haban izado la vela y la barca hunda valientemente su proa en las olas del gran ro.

que lo eres, dijo desplegndola, y con arte exquisito la anud a mi cuello. Sent que mi padre rezongaba; volv la cara, y vi que

Conservas Aqu Por qu no La saqu y Un da me fuera digno de Hace tiempo

la

corbata celeste?
te la

est

pones?

se la di.
dijiste

que t m.c

la

pondras, cuando

ella.

I,

A CORIiAlA CKI<KSTK

303

ta estaba empeada en ponerle otra corbata celeste, para salvarlo de riesgos en tierra oriental. Djate de polticas, Zenobia! contest mi padre con firmeza; y como ella insistiera, le tom las manos liei'namente y se las retuvo prisioneras. Y mi ta sonri con impagable picarda, espindonos de reojo. Pero nosotros nos desentendimos de ellos, y hoy no puedo decir cunto tiempo conserv mi padre en las suyas aquellas manos suaves y regordetas de mi ta, tan diestras para hacer pasteles, como para disponer matrimonios.

mi

Buenos

Aires, noviembre de 1920.

ndice
PRIMERA PARTE
Pgs.

Mi Zenobia La sospecha III. Pepa Fedrala IV. Una cancin en noche V. Espa del Restaurador VI. Por qu dudaste? VII La noche del 26 de Junio
I
.

ta

II

2^
9^,
'

la

la

;,,

4 68 84 98
129
'.

VIH .La

corbata celeste

SEGUNDA PARTE
I. Celos
II.

de mi

ta

Casamiento por poder III. Una mentira IV. La revolucin del Sur V. La fiesta del retrato VI. Primeras noticias de Leonor VII. Un minu federal
TERCERA PARTE
I
.

f.

152
170 181

J95

216

229 2i5

II.

Desertor El ejrcito
vuelta

libertador

III. La
IV.

Emigracin

261 274 282 296

'.T^i^-tf-'

..

''-i.-l-

.-k.i.