Átomo, la unidad más pequeña posible de un elemento químico.

En la filosofía de la antigua Grecia, la palabra “átomo” se empleaba para referirse a la parte de materia más pequeña que podía concebirse. Esa “partícula fundamental”, por emplear el término moderno para ese concepto, se consideraba indestructible. De hecho, átomo significa en griego “no divisible”. A lo largo de los siglos, el tamaño y la naturaleza del átomo sólo fueron objeto de especulaciones, por lo que su conocimiento avanzó muy lentamente. Con la llegada de la ciencia experimental en los siglos XVI y XVII (véase Química), los avances en la teoría atómica se hicieron más rápidos. Los químicos se dieron cuenta muy pronto de que todos los líquidos, gases y sólidos se pueden descomponer en sus constituyentes últimos, o elementos. Por ejemplo, se descubrió que la sal se componía de dos elementos diferentes, el sodio y el cloro, ligados en una unión íntima conocida como compuesto químico. El aire, en cambio, resultó ser una mezcla de los gases nitrógeno y oxígeno. 2. TEORÍA DE DALTON

El profesor y químico británico John Dalton estaba fascinado por el “rompecabezas” de los elementos. A principios del siglo XIX estudió la forma en que los diversos elementos se combinan entre sí para formar compuestos químicos. Aunque muchos otros científicos, empezando por los antiguos griegos, habían afirmado ya que las unidades más pequeñas de una sustancia eran los átomos, se considera a Dalton una de las figuras más significativas de la teoría atómica porque la convirtió en algo cuantitativo. Mostró que los átomos se unían entre sí en proporciones definidas. Las investigaciones demostraron que los átomos suelen formar grupos llamados moléculas. Cada molécula de agua, por ejemplo, está formada por un único átomo de oxígeno (O) y dos átomos de hidrógeno (H) unidos por una fuerza eléctrica denominada enlace químico, por lo que el agua se simboliza como HOH o H2O. Véase Reacción química. Todos los átomos de un determinado elemento tienen las mismas propiedades químicas. Por tanto, desde un punto de vista químico, el átomo es la entidad más pequeña que hay que considerar. Las propiedades químicas de los elementos son muy distintas entre sí; sus átomos se combinan de formas muy variadas para formar

0079 u. tiene un diámetro de aproximadamente 10-10 m (0. Sin embargo. cuyas moléculas son diatómicas (formadas por dos átomos). no reaccionan con otros elementos salvo en condiciones especiales. como los gases nobles helio y argón. son inertes. Algunos elementos. 4. que en 1811 formuló una importante ley que lleva su nombre (véase Ley de Avogadro). El átomo más ligero. Si se toma el carbono como patrón y se le asigna al átomo de carbono un valor de 12. CARACTERÍSTICAS DEL ÁTOMO La curiosidad acerca del tamaño y masa del átomo atrajo a cientos de científicos durante un largo periodo en el que la falta de instrumentos y técnicas apropiadas impidió obtener respuestas satisfactorias.9898. una llena de oxígeno y otra de helio.0000000001 m) y una masa alrededor de 1. contendrán exactamente el mismo número de moléculas. Si se dan esas condiciones. sus densidades) son proporcionales a la masa de cada molécula individual de gas. el helio y otros gases inertes son elementos monoatómicos. De la ley de Avogadro se desprende que las masas de un volumen patrón de diferentes gases (es decir. 3.0000 unidades de masa atómica (u). el de hidrógeno. Esta ley afirma que dos volúmenes iguales de gases diferentes contienen el mismo número de moléculas si sus condiciones de temperatura y presión son las mismas. En ocasiones se habla de “peso atómico” aunque lo correcto es “masa . con un único átomo por molécula.numerosísimos compuestos químicos diferentes. Posteriormente se diseñaron numerosos experimentos ingeniosos para determinar el tamaño y peso de los diferentes átomos. Un átomo es tan pequeño que una sola gota de agua contiene más de mil trillones de átomos. LEY DE AVOGADRO El estudio de los gases atrajo la atención del físico italiano Amedeo Avogadro.9984 y el sodio de 22. Al contrario que el oxígeno. el flúor de 18. es decir.0026. el helio de 4. el número de átomos de oxígeno será dos veces mayor puesto que el oxígeno es diatómico. resulta que el hidrógeno tiene una masa atómica de 1.7 × 10-27 kg (la fracción de un kilogramo representada por 17 precedido de 26 ceros y una coma decimal). dos botellas idénticas.

mientras que el peso es la fuerza ejercida sobre el cuerpo a causa de la gravedad. Esta proporción explica la masa atómica observada en el cloro. en la que los elementos están . Los átomos de uno de ellos (cloro 35) tienen una masa atómica cercana a 35. asignándole una masa atómica entera de 16. tiene una masa atómica de 35. La masa es una propiedad del cuerpo. el carbono 12. por ejemplo. varios químicos se dieron cuenta de que las similitudes en las propiedades químicas de diferentes elementos suponían una regularidad que se podía ilustrar ordenándolos de forma tabular o periódica. LA TABLA PERIÓDICA A mediados del siglo XIX. que todos los elementos podrían estar compuestos por átomos de hidrógeno. mientras que los del otro (cloro 37) tienen una masa atómica próxima a 37. Durante la primera mitad del siglo XX era corriente utilizar el oxígeno natural como patrón para expresar las masas atómicas. cuando se descubrió que generalmente los átomos de un elemento dado no tienen todos la misma masa. El químico ruso Dmitri Mendeléiev propuso una tabla de elementos llamada tabla periódica. 5. Los átomos de un mismo elemento con diferente masa se conocen como isótopos. Además. Este nuevo patrón es especialmente apropiado porque el carbono 12 se emplea con frecuencia como patrón de referencia para calcular masas atómicas mediante el espectrómetro de masas. las asociaciones internacionales de química y física acordaron un nuevo patrón y asignaron una masa atómica exactamente igual a 12 a un isótopo de carbono abundante. la tabla de masas atómicas basada en el carbono 12 se aproxima bastante a la tabla antigua basada en el oxígeno natural. El descubrimiento de estas masas atómicas fraccionarias pareció invalidar la hipótesis de Prout hasta un siglo después. A principios de la década de 1960. Los experimentos demuestran que el cloro es una mezcla de tres partes de cloro 35 por cada parte de cloro 37. medidas posteriores de las masas atómicas demostraron que el cloro. en 1816. La observación de que muchas masas atómicas se aproximan a números enteros llevó al químico británico William Prout a sugerir. En el caso del cloro.453 (si se asigna al carbono el valor 12). No obstante.atómica”. existen dos isótopos en la naturaleza.

Thomson descubrió el electrón.ordenados en filas y columnas de forma que quedan agrupados los que tienen propiedades químicas similares. En 1897. El matrimonio de científicos franceses formado por Marie y Pierre Curie aportó una contribución adicional a la comprensión de esas sustancias “radiactivas” (véase Radiactividad). se dejaron espacios en blanco en la tabla periódica correspondientes a elementos que faltaban. 6. una partícula con una masa muy inferior a la de cualquier átomo. Como resultado de las investigaciones del físico británico Ernest Rutherford y sus coetáneos. se demostró que el uranio y algunos otros elementos pesados. Los rayos gamma fueron finalmente identificados como ondas . facilitadas por el orden que los elementos conocidos ocupaban en la tabla. Según este orden. En 1895. que va desde el 1 para el hidrógeno hasta el 92 para el uranio. el científico alemán Wilhelm Conrad Roentgen anunció el descubrimiento de los rayos X. emiten tres clases diferentes de radiación. que tiene el átomo más pesado de todos los elementos que existen de forma natural en nuestro planeta. como el torio o el radio. el físico francés Antoine Henri Becquerel comprobó que determinadas sustancias. a cada elemento se le asigna un número (número atómico) de acuerdo con su posición en la tabla. se denominan actualmente partículas alfa y beta. el físico inglés Joseph J. inicialmente denominadas rayos alfa (á). de acuerdo con la hipótesis de Prout. en 1896. generaban rayos penetrantes de origen misterioso. Los elementos con mayor número atómico tienen masas atómicas mayores. Posteriormente se comprobó que las partículas alfa son núcleos de helio (ver más abajo) y las partículas beta son electrones. Las investigaciones posteriores. como las sales de uranio. llevaron al descubrimiento de los elementos restantes. y la masa atómica de cada isótopo se aproxima a un número entero. que según se averiguó están formadas por partículas eléctricamente cargadas. Y. Las dos primeras. Como en la época de Mendeléiev no se conocían todos los elementos. beta (â) y gamma (ã). Estaba claro que el átomo se componía de partes más pequeñas. que pueden atravesar láminas finas de plomo. RADIACTIVIDAD Una serie de descubrimientos importantes realizados hacia finales del siglo XIX dejó claro que el átomo no era una partícula sólida de materia e indivisible.

EL ÁTOMO DE BOHR Para explicar la estructura del átomo. 8. xenón y radón) pueden formar . xenón y radón) tienen llena su capa electrónica externa. el físico danés Niels Bohr desarrolló en 1913 una hipótesis conocida como teoría atómica de Bohr (véase Teoría cuántica). Los “últimos” electrones. se movían en órbitas alrededor del núcleo. y las capas sucesivas pueden contener cantidades cada vez mayores. Rutherford dedujo que la masa del átomo está concentrada en su núcleo. La primera capa está completa cuando contiene dos electrones. los más externos o los últimos en añadirse a la estructura atómica. La suma de las cargas de los electrones es igual en magnitud a la carga del núcleo. criptón. una diezmilésima parte del diámetro del átomo. EL ÁTOMO DE RUTHERFORD El descubrimiento de la naturaleza de las emisiones radiactivas permitió a los físicos profundizar en el átomo. en la segunda caben un máximo de ocho. Las capas electrónicas se superponen de forma regular hasta un máximo de siete. No se combinan químicamente en la naturaleza. determinan el comportamiento químico del átomo. de los que ya se sabía que formaban parte del átomo. que según se vio consistía principalmente en espacio vacío. En el centro de ese espacio se encuentra el núcleo. similares a los rayos X pero con menor longitud de onda (véase Radiación electromagnética). los electrones tienen carga negativa. El núcleo tiene una carga eléctrica positiva. aunque los tres gases nobles más pesados (criptón. Todos los gases inertes o nobles (helio. neón. que sólo mide.electromagnéticas. y cada una de ellas puede albergar un determinado número de electrones. El número de electrones es igual al número atómico del átomo: el hidrógeno tiene un único electrón orbital. por lo que el estado eléctrico normal del átomo es neutro. La disposición de los electrones se denomina configuración electrónica. aproximadamente. 7. a una distancia considerable del núcleo. o niveles cuánticos. Ningún átomo existente en la naturaleza tiene la séptima capa llena. También postuló que los electrones. Bohr supuso que los electrones están dispuestos en capas definidas. el helio dos y el uranio 92. argón.

Ahora se sabe que es imposible determinar exactamente la posición de un electrón en el átomo sin perturbar su posición. A partir del elemento decimonoveno. Las capas atómicas no se llenan necesariamente de electrones de forma consecutiva. el cloro o el bromo sólo les falta un electrón para que su capa exterior esté completa. se sigue manteniendo una regularidad. Los electrones de los primeros 18 elementos de la tabla periódica se añaden de forma regular. Por otra parte. También se combinan con facilidad con otros elementos de los que obtienen electrones. No obstante. El resultado es la repetición regular de las propiedades químicas de los átomos. por ejemplo. Esta visión del átomo como “nube de probabilidad” ha sustituido al modelo planetario 8. llenando cada capa al máximo antes de iniciar una nueva capa. ya que los electrones llenan las capas sucesivas con una alternancia que se repite. De forma equivalente. No obstante. se mantiene gas hidrógeno a baja presión en un tubo de vidrio y se hace pasar una . Estos elementos se combinan con facilidad con otros elementos (transfiriéndoles su electrón más externo) para formar numerosos compuestos químicos. Resulta cómodo visualizar los electrones que se desplazan alrededor del núcleo como si fueran planetas que giran en torno al Sol. que se corresponde con el orden de los elementos en la tabla periódica. Los átomos excitados por energía suministrada por una fuente externa emiten luz de frecuencias bien definidas. las capas exteriores de los elementos como litio.1. Esta incertidumbre se expresa atribuyendo al átomo una forma de nube en la que la posición de un electrón se define según la probabilidad de encontrarlo a una distancia determinada del núcleo. Líneas espectrales Uno de los grandes éxitos de la física teórica fue la explicación de las líneas espectrales características de numerosos elementos (véase Espectroscopia: Líneas espectrales). a los elementos como el flúor. el electrón más externo comienza una nueva capa antes de que se llene por completo la capa anterior. esta visión es mucho más sencilla que la que se mantiene actualmente. Si.compuestos químicos en el laboratorio. sodio o potasio sólo contienen un electrón.

Cuando el átomo es excitado. ocupando órbitas que no estén completamente llenas. desprende luz visible de color rojizo. el electrón salta a una órbita de mayor energía. Rutherford expuso gas nitrógeno a una fuente radiactiva que emitía partículas alfa. a más distancia del núcleo. 9. Estas transiciones electrónicas implican cantidades de energía muy grandes. Cada línea observada representa una determinada transición electrónica entre órbitas de mayor y menor energía. Algunas de estas partículas colisionaban con los núcleos de los átomos de nitrógeno. se emite radiación penetrante (rayos X). . el átomo no irradia energía. Como resultado de estas colisiones. los átomos de nitrógeno se transformaban en átomos de oxígeno. Cada línea es la imagen de la ranura del espectroscopio que se forma en un color determinado. cuando un átomo está tan excitado que resultan afectados los electrones internos cercanos al núcleo. una serie de líneas de luz separadas por intervalos regulares. El examen cuidadoso de esa luz mediante un espectroscopio muestra un espectro de líneas.corriente eléctrica a través de él. Cuando vuelve a caer a una órbita más cercana al núcleo. El electrón puede volver a su órbita original en varios pasos intermedios. Se las denominó protones. Se comprobó que esas partículas eran idénticas a los núcleos de átomos de hidrógeno. Mientras un electrón permanece en una órbita a distancia constante del núcleo. El núcleo de cada átomo transformado emitía una partícula cargada positivamente. emite una cantidad discreta de energía que corresponde a luz de una determinada longitud de onda. La teoría de Bohr permite a los físicos calcular esas longitudes de onda de forma sencilla. Se supone que los electrones pueden moverse en órbitas estables dentro del átomo. En muchos de los elementos más pesados. EL NÚCLEO ATÓMICO En 1919. Las investigaciones posteriores demostraron que los protones forman parte de los núcleos de todos los elementos. Cada línea tiene una longitud de onda definida y una determinada energía asociada.

uno de los isótopos se identifica con el símbolo 35Cl. En el caso del cloro. S. En dichas reacciones.No se conocieron más datos sobre la estructura del núcleo hasta 1932. a su número atómico. los algo más de 270 isótopos que se encuentran en la naturaleza sirven como objetivo de proyectiles nucleares. 9. cuando el físico británico James Chadwick descubrió en el núcleo otra partícula. En cualquier átomo. A veces se da el número atómico como subíndice.1. con el mismo número de protones) que tienen diferente número de neutrones. y su pariente más pesado con 37Cl. que permiten bombardeos a energías muy elevadas. y son iguales al número total de neutrones y protones en el núcleo del átomo. John D. que tiene casi exactamente la misma masa que el protón pero carece de carga eléctrica. Entonces se vio que el núcleo está formado por protones y neutrones. Reacciones nucleares Los experimentos llevados a cabo por los físicos franceses Irène y Frédéric Joliot-Curie a principios de la década de 1930 demostraron que los átomos estables de un elemento pueden hacerse artificialmente radiactivos bombardeándolos de forma adecuada con partículas nucleares. Estos isótopos radiactivos (radioisótopos) se producen como resultado de una reacción o transformación nuclear. El desarrollo de los aceleradores de partículas. todos menos cuatro de los isótopos correspondientes a núcleos de este tipo son radiactivos. esto sucede con los núcleos de todos los isótopos de los elementos situados por encima del bismuto en la tabla periódica. La mayor parte de los núcleos estables conocidos contiene un número par de protones y un número par de neutrones. ha hecho posible la observación de miles de reacciones nucleares. y todos ellos son radiactivos. Los superíndices identifican la masa atómica del isótopo. Walton. Los núcleos menos estables son los que contienen un número impar de neutrones y un número impar de protones. como por ejemplo Cl. La presencia de un gran exceso de neutrones en relación con los protones también reduce la estabilidad del núcleo. el número de protones es igual al número de electrones y. por tanto. Los isótopos son átomos del mismo elemento (es decir. dos científicos británicos. fueron los primeros en usar partículas aceleradas artificialmente para desintegrar un núcleo . el neutrón. En 1932. Cockcroft y Ernest T.

003910 u. la reacción nuclear del litio libera 17.atómico.007820 u. Produjeron un haz de protones acelerados hasta altas velocidades mediante un dispositivo de alto voltaje llamado multiplicador de tensión. Esta reacción libera a su vez neutrones.018559 u.018242 u. se produce una “pérdida” de 0. La reacción se expresa mediante la ecuación 7Li + 1H →4He + 4He Los físicos han determinado con precisión las masas de esos átomos: el 7Li tiene una masa de 7.008137 u y el 4He de 4. Por tanto. como ocurre en los reactores nucleares. se demuestra que 1 u equivale a una energía de 931.28 MeV de energía. En esa reacción nuclear. el 1H de 1. Como más del 99% de la masa del átomo reside en su núcleo. Mediante la relación de Einstein E = mc2. cuando los científicos alemanes Otto Hahn y Fritz Strassmann anunciaron que habían fisionado núcleos de uranio bombardeándolos con neutrones. mientras que las del lado derecho ascienden a 8. Las reacciones controladas. por otra parte. pero la reacción no se reconoció como tal hasta 1939. el litio 7 (7Li) se escinde en dos fragmentos. Hay dos procesos nucleares que tienen gran importancia práctica porque proporcionan cantidades enormes de energía: la fisión nuclear —la escisión de un núcleo pesado en núcleos más ligeros— y la fusión termonuclear —la unión de dos núcleos ligeros (a temperaturas extremadamente altas) para formar un núcleo más pesado. A continuación se emplearon esas partículas para bombardear un núcleo de litio. Véase Física nuclear. El físico estadounidense de origen italiano Enrico Fermi logró realizar la fisión en 1934. La masa “perdida” aparece como energía en forma del movimiento violento de los núcleos de helio. cualquier liberación de grandes cantidades de energía atómica debe provenir de él.026379 u. pueden utilizarse para producir calor y generar así energía eléctrica. . con lo que puede causar una reacción en cadena con otros núcleos. Las masas del lado izquierdo de la ecuación suman un total de 8. En la explosión de una bomba atómica se produce una reacción en cadena incontrolada. que son núcleos de átomos de helio.1 millones de electronvoltios (MeV).

La radiación cósmica incluye muchos tipos de partículas. las partículas nucleares se mantienen unidas por “fuerzas de intercambio” en las que constantemente se intercambian piones comunes a los neutrones y los protones. negativa o nula. Es aproximadamente 200 veces más pesado que un electrón. El pión. la mayoría de los cuales sólo existe durante un tiempo mucho menor a una cienmillonésima de segundo. Entre las primeras en ser observadas estuvieron los muones (detectados en 1937). Cuando estas partículas altamente energéticas chocan contra los núcleos. se está intentando desarrollar un sistema de fusión controlada. de las que algunas tienen energías que superan con mucho a las logradas en los aceleradores de partículas. y puede tener carga positiva o negativa. muchas de ellas atraviesan la atmósfera y llegan incluso a penetrar en la corteza terrestre. Según la teoría más aceptada. La fusión incontrolada se da en la explosión de una bomba de hidrógeno. . 9. como el Sol. La existencia del pión fue profetizada en 1935 por el físico japonés Yukawa Hideki. En la actualidad.La fusión termonuclear que se produce en las estrellas. y fue descubierto en 1947. pueden crearse nuevas partículas. minúsculos trozos de materia. Estos rayos están constituidos por partículas de muy alta energía que bombardean constantemente la Tierra desde el espacio exterior. constituye su fuente de calor y luz. Estos bombardeos han revelado más de 200 partículas elementales.2. Para estudiar estas fuerzas. unas 200 veces más pesado que el electrón. los físicos tienen que perturbar los neutrones y protones bombardeándolos con partículas extremadamente energéticas. puede tener carga positiva. Armas nucleares. Véase Energía nuclear. El muón es esencialmente un electrón pesado. Fuerzas nucleares La teoría nuclear moderna se basa en la idea de que los núcleos están formados por neutrones y protones que se mantienen unidos por fuerzas “nucleares” muy intensas. Este mundo subnuclear salió a la luz por primera vez en los rayos cósmicos. La unión de los protones y los neutrones a través de los piones es similar a la unión en una molécula de dos átomos que comparten o intercambian un par de electrones.

Véase Fuerzas fundamentales. las partículas se agrupan según la fuerza que domina sus interacciones. Todas las partículas se ven afectadas por la gravedad. En 1963. el electrón y los neutrinos. Además.10. Posteriores experimentos demostraron que el neón . El físico británico Joseph J. Thomson encontró dos isótopos del neón de números másicos 20 y 22. incluyen el tau. Los leptones “sienten” la fuerza electromagnética y nuclear débil. incluyen los hiperones y mesones. esto demostró que el elemento estable neón existe en más de una forma. una especie de partículas. La fuerza nuclear débil aparece en procesos radiactivos o de desintegración de partículas. cuyas interacciones son transmitidas por gluones. los estudios con aceleradores han determinado que por cada partícula existe una antipartícula con la misma masa. cuya carga u otra propiedad electromagnética tiene signo opuesto a la de la partícula correspondiente. Ésta es la teoría subyacente de las investigaciones actuales. y ha servido para predecir la existencia de otras partículas. el muón. y el hipotético portador de la gravitación (gravitón). portadoras de la fuerza nuclear débil. las partículas W y Z. los físicos estadounidenses Murray Gell-Mann y George Zweig propusieron la teoría de que los hadrones son en realidad combinaciones de otras partículas elementales llamadas quarks. En la actualidad. los físicos han buscado una teoría para poner orden en el confuso mundo de las partículas. que “transmite” la fuerza electromagnética. A principios del siglo XX se realizaron experimentos que indicaban que las sustancias radiactivas químicamente inseparables se podrían diferenciar sólo en la estructura de sus núcleos. Los bosones (una especie de partículas asociadas con las interacciones) incluyen el fotón. además del neutrón y el protón. Los hadrones están sometidos a la fuerza nuclear fuerte y al electromagnetismo. PARTÍCULAS ELEMENTALES Durante mucho tiempo. Thomson demostró en 1912 la existencia de isótopos estables pasando neón a través de un tubo luminoso y desviando los iones de neón por medio de campos eléctricos y magnéticos. que sin embargo es extremadamente débil a escala subatómica. como la desintegración alfa (la liberación de un núcleo de helio por parte de un núcleo atómico inestable).

Todos los isótopos de los elementos con un número atómico superior a 83 (por encima del bismuto en el sistema periódico) son radiactivos. biología. cuya masa atómica es 35. el potasio 40. . el cloro. de sus isótopos.73% de neón 22 y un 0. con lo que comenzó la producción de radioisótopos para su empleo en arqueología. un 9. Los isótopos radiactivos artificiales. o números másicos. conocidos también como radioisótopos. Véase Radiactividad. utilizando aceleradores de partículas. electrones. El núcleo de deuterio o deuterón (formado por un protón y un neutrón) constituye un excelente proyectil para inducir reacciones nucleares. Se conocen unos 280 isótopos estables (no radiactivos) existentes en la naturaleza. El trabajo para detectar y estudiar los isótopos se intensificó con el desarrollo del espectrómetro de masas. fueron producidos por vez primera en 1933 por los físicos franceses Irène y Frédéric JoliotCurie. protones y partículas alfa. el aluminio.457. Actualmente se sabe que la mayoría de los elementos en estado natural consisten en una mezcla de dos o más isótopos. por ejemplo. Entre las excepciones se encuentran el berilio. el fósforo y el sodio.existente en la naturaleza contiene un 90% de neón 20 (el isótopo de número másico 20). Los físicos franceses Irène y Frédéric JoliotCurie produjeron el primer núcleo radiactivo artificial en 1933-1934. medicina. En 1932 el físico estadounidense Harold Clayton Urey descubrió el isótopo del hidrógeno denominado deuterio y lo empleó para obtener agua pesada. Numerosos científicos continuaron las investigaciones sobre los isótopos. química y otras ciencias. La masa atómica química de un elemento es el promedio de las masas atómicas individuales. Los radioisótopos se obtienen bombardeando átomos existentes en la naturaleza con partículas nucleares como neutrones. está compuesto por cloro 35 y cloro 37. en una proporción del 76 y el 24% respectivamente. y también lo son algunos de los isótopos más ligeros. en concreto el físico británico Francis William Aston. Por ejemplo.27% de neón 21.

Entre ellos hay más de 100 isótopos. ÚLTIMOS DESCUBRIMIENTOS Entre 1964 y 1984. Europa y la Unión Soviética . berquelio. fermio. Irène Joliot-Curie. la física austriaca Lise Meitner y el físico británico Otto Robert Frisch comprobaron que algunos núcleos de uranio se dividían en dos partes. junto con el actinio. americio. Hasta el momento se han identificado 23. constituyen la serie de los actínidos. curio. fenómeno denominado fisión nuclear. además de algunos neutrones. californio.Fermi y numerosos colaboradores emprendieron una serie de experimentos para producir elementos más pesados que el uranio bombardeando éste con neutrones. Tuvieron éxito. con una potencia de 78 megavatios. 2. nobelio y laurencio. Los 11 primeros elementos transuránicos. que es el correspondiente al uranio. y el primer reactor nuclear destinado a la producción de electricidad entró en funcionamiento en Gran Bretaña en 1956. científicos de Estados Unidos. y en la actualidad se han creado artificialmente al menos una veintena de estos elementos transuránicos. aunque las investigaciones continúan. Robert Oppenheimer. plutonio. Estos radioisótopos se crean de forma artificial bombardeando átomos pesados con neutrones. el protactinio y el uranio. que se caracterizan por su inestabilidad radiactiva (véase Radiactividad). elementos químicos con un número atómico mayor de 92. los físicos alemanes Otto Hahn y Fritz Strassmann. algo que lograron Fermi y su grupo en 1942. Elementos transuránicos. la primera bomba atómica se fabricó en 1945 como resultado de un ingente programa de investigación dirigido por el físico estadounidense J. einstenio. Estos elementos son. por orden creciente de número atómico: neptunio. A medida que continuaba su trabajo se produjo un descubrimiento aún más importante. o con partículas aceleradas hasta altas energías en ciclotrones o aceleradores lineales. La fisión liberaba una cantidad enorme de energía debida a la pérdida de masa. mendelevio. Estos resultados sugerían la posibilidad de una reacción en cadena automantenida. cuando hicieron funcionar el primer reactor nuclear. químicamente análogos a los lantánidos. Los avances tecnológicos fueron rápidos. el torio. producidos en reactores nucleares o en explosiones nucleares diseñadas especialmente.

A mediados de la década de 1970 este reactor estaba produciendo varios miligramos por año de berquelio. Durante varios años existió una pugna internacional para nombrar a estos últimos elementos. un equipo de científicos de la Sociedad de Investigación de Iones Pesados de Darmstadt. . En enero de 1999 se anunció la creación del elemento 114 desde el Instituto Conjunto de Investigación Nuclear de Dubna (Moscú). como el del californio. anunció la obtención de los elementos 110 y 111. Alemania. pueden ser diseñadas específicamente para aumentar la producción instantánea de elementos pesados como el einstenio y el fermio. bohrio. del 104 al 109. al convertir directamente el calor de la desintegración radiactiva en electricidad por medio de mecanismos termoeléctricos. californio y einstenio. por tanto. pero finalmente la Unión Internacional de Química Pura y Aplicada (IUPAC.anunciaron la producción experimental de seis elementos transuránicos adicionales más allá del laurencio en el sistema periódico. Debido a esto. aunque un poco caras. que liberan grandes flujos de neutrones. los núcleos transuránicos muy pesados. seaborgio. sería posible utilizar isótopos como el plutonio 238 y el curio 244 como fuentes de energía extremadamente compactas y seguras. y en 1996 la del 112. y en junio del mismo año. la de los elementos 118 y 116 desde el Lawrence Berkeley National Laboratory de California. En el momento en que se pudiera disponer de cantidades suficientes de elementos pesados. Otros isótopos transuránicos. PRODUCCIÓN Y APLICACIONES La velocidad de desintegración radiactiva de los elementos transuránicos tiende a aumentar con el número atómico. 3. las explosiones nucleares. Este problema está siendo resuelto bombardeando uranio y plutonio con haces muy intensos de neutrones en reactores como el High Flux Isotope Reactor en el Oak Ridge National Laboratory de Tennessee (EEUU). tienden a la fisión de forma espontánea (véase Energía nuclear). Además. y. como el americio 241 y el californio 252. tienen aplicaciones en medicina y en la industria. hassio y meitnerio (por orden creciente de número atómico). En 1994. más allá de los actínidos. dubnio. y pequeñas cantidades de fermio. es extremamente difícil fabricar grandes cantidades de elementos más pesados que el plutonio. siglas en inglés) acordó los siguientes nombres: rutherfordio.

Como el potasio. El carbono radiactivo. como para que se detecte tal efecto. Desciende a la superficie de la Tierra en forma de dióxido de carbono.760 años. También se produce de forma continua y natural por acción de los rayos cósmicos. al que químicamente se parece. el cesio radiactivo sólo permanece en el organismo unos pocos meses. distribuyéndose por último en toda la materia orgánica. en el organismo humano. No obstante. o la exposición a ellos demasiado reciente. por lo que la radiactividad ha disminuido apreciablemente.4. Esta predicción parece confirmarse con los primeros datos obtenidos del elemento 114: 30 segundos de vida media. la gente puede consumir cantidades significativas de yodo 131 sin darse cuenta. se produce un aumento en la incidencia del cáncer de tiroides. tiene una vida muy corta (vida media. 4. El carbono 14. hasta la fecha. ocho días). es pues otro radioisótopo que irradia la totalidad del organismo. en las proximidades de los elementos 114 y 115. un isótopo radiactivo. que tiene una vida media de 5. el isótopo aparece rápidamente en la leche. se produce sobre todo por activación de los átomos de nitrógeno del aire durante las detonaciones nucleares. Poco tiempo después de un accidente o explosión nucleares. Debido a que la leche suele consumirse pocos días después de su producción. que tiene una vida media de 30 años. los niveles acumulados debido a la lluvia radiactiva son demasiado bajos. Otros radioisótopos Aunque el yodo 131. ELEMENTOS TRANSURÁNICOS MÁS PESADOS La búsqueda de elementos aún más pesados continúa. Muchos de ellos tendrían una vida media tan corta que su identificación positiva sería muy difícil. la hierba contaminada con yodo 131 es consumida por las vacas. el carbono 14. Otros alimentos suelen consumirse transcurrido un intervalo más largo. debido a que se concentra en la glándula tiroides. es una de las fuentes potencialmente importantes de exposición interna a las radiaciones. por lo tanto. El cesio 137. El cesio 137. se incorpora también a la red alimentaria y penetra. irradiándolo. es decir. elementos con vidas medias mucho mayores que las de los últimos conocidos de la tabla periódica. se dispersa por todo el cuerpo. y como tal es absorbido por las plantas. Sin embargo. Cuando se acumulan cantidades significativas de yodo radiactivo en el tiroides. estudios teóricos sugieren. disposiciones nucleares comparativamente estables. y .

pero la desventaja de este sistema es que el equipo de rayos X de alta potencia que se necesita es voluminoso y caro. Estas fuentes de isótopos pueden albergarse en contenedores relativamente ligeros. Satélite artificial. por ejemplo piezas metálicas. Esta irradiación es un riesgo genético en potencia. Los radioisótopos del oro se emplean en investigación biológica y en el tratamiento del cáncer Industria Además de las aplicaciones de los rayos X para la investigación en física. sin destruirlos. Para la radiografía industrial se suelen utilizar el cobalto 60 y el cesio 137. los rayos X también se emplean en la industria como herramienta de investigación y para realizar numerosos procesos de prueba. y también afecta al organismo en sí. mineralogía. compactos y blindados. Por ello. En algunas aplicaciones médicas e industriales se ha empleado tulio 70 en proyectores isotópicos pequeños y cómodos de usar. Las imágenes de rayos X en placas fotográficas muestran la existencia de fallos. Existen además otras aplicaciones de los rayos X. mediante generadores nucleares. contribuyen a la dosis total de irradiación corporal. en los que el calor producido por la desintegración de los radioisótopos se convierte en .los isótopos depositados en la Tierra que irradian el organismo desde el exterior. Los satélites artificiales se alimentan mediante células solares (véase Célula fotoeléctrica). mediante baterías que se cargan con la células solares y. metalurgia y biología. en algunos casos. para que las unidades defectuosas puedan eliminarse en el lugar de producción. Muchos productos industriales se inspeccionan de forma rutinaria mediante rayos X. también se utilizan en los aeropuertos para detectar objetos peligrosos en los equipajes. en algunos casos se emplean radioisótopos que emiten rayos gamma de alta penetración en vez de equipos de rayos X. Son muy útiles para examinar objetos. Los rayos X ultrablandos se emplean para determinar la autenticidad de obras de arte y para restaurar cuadros. entre las que figuran la identificación de gemas falsas o la detección de mercancías de contrabando en las aduanas. química.

con radiorreceptores y circuitos electrónicos de almacenamiento de datos. .energía eléctrica. Los satélites están equipados con transmisores de radio para enviar datos (véase Telemetría). y con equipos de control como sistemas de radar y de guía para el seguimiento de estrellas.

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