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Nquel

El nquel es un elemento qumico de nmero atmico 28 y smbolo Ni situado en el grupo 10 de la tabla peridica de los elementos.

Caractersticas principales
Es un metal de transicin de color blanco plateado, conductor de la electricidad y del calor, es dctil y maleable por lo que se puede laminar, pulir y forjar fcilmente, y presenta cierto ferromagnetismo. Se encuentra en distintos minerales, en meteoritos (aleado con hierro) y, en principio, hay nquel en el interior de la Tierra. Es resistente a la corrosin y se suele utilizar como recubrimiento, mediante electrodeposicin. El metal y alguna de sus aleaciones, como el metal Monel, se utilizan para manejar el flor y algunos fluoruros debido a que reacciona con dificultad con stos productos. Su estado de oxidacin ms normal es +2. Puede presentar otros, se han observado estados de oxidacin 0, +1 y +3 en complejos, pero son muy poco caractersticos.

Aplicaciones
Aproximadamente el 65% del nquel consumido se emplea en la fabricacin de acero inoxidable austentico y otro 12% en superaleaciones de nquel. El restante 23% se reparte entre otras aleaciones, bateras recargables, catlisis, acuacin de moneda, recubrimientos metlicos y fundicin:

Alnico, aleacin para imanes. El mu-metal se usa para apantallar campos magnticos por su elevada permeabilidad magntica. Al aleaciones nquel-cobre (monel) son muy resistentes a la corrosin, utilizndose en motores marinos e industria qumica. La aleacin nquel-titanio (nitinol-55) presenta el fenmeno de memoria de forma y se usa en robtica, tambin existen aleaciones que presentan superplasticidad. Crisoles de laboratorios qumicos. Catlisis de la hidrogenacin de aceites vegetales.

Papel biolgico
Muchas, aunque no todas, las hidrogenasas contienen nquel, especialmente en aqullas cuya funcin es oxidar el hidrgeno. Parece que el nquel sufre cambios en su estado de oxidacin lo que parece indicar que el ncleo de nquel es la parte activa de la enzima. El nquel est tambin presente en la enzima metil CoM reductasa y en bacterias metanognicas.

Historia
El uso del nquel se remonta aproximadamente al siglo IV adC generalmente junto con el cobre ya que aparece con frecuencia en los minerales de este metal; bronces originarios de la actual Siria tienen contenidos de nquel superiores al 2%. Manuscritos chinos sugieren que el cobre blanco se utilizaba en Oriente hacia 1400-1700 adC, sin embargo la facilidad de confundir las menas de nquel con las de plata induce a pensar que en realidad el uso del nquel fue posterior, hacia el siglo IV adC. Los minerales que contienen nquel, como la niquelina, se han empleado para colorear el vidrio. En 1751 Axel Frederik Cronstedt, intentando extraer cobre de la niquelina, obtuvo un metal blanco que llam nquel, ya que los mineros de Hartz atribuan al viejo Nick (el diablo) el que algunos minerales de cobre no pudieran ser trabajados y el metal responsable de ello result ser el descubierto por Cronstedt en la niquelina, o kupfernickel, diablo del cobre, como se llamaba y se llama an al mineral. La primera moneda de nquel puro se acuo en 1881.

Abundancia y obtencin
El nquel aparece en forma de metal en los meteoros junto con el hierro (formando las aleaciones kamacita y taenita) y se cree que se encuentra en el ncleo de la Tierra junto con el mismo metal. Combinado se encuentra en minerales diversos como garnierita, millerita, pentlandita y pirrotina. Las minas de Nueva Caledonia (Australia) y Canad producen hoy da el 70% del nquel consumido. Otros productores son Cuba, Puerto Rico, Rusia y China.

Istopos
En la naturaleza se encuentran 5 istopos estables: Ni-58, Ni-60, Ni-61, Ni-62 y Ni-64, siendo el ms ligero el ms abundante (68,077%). Se han caracterizado adems 18 istopos radioactivos de los que los ms estables son el Ni-59, el Ni-63 y el Ni-56 con vidas medias de 76.000 aos, 100,1 aos y 6,077 das respectivamente. Los dems radioistopos, con masas atmicas desde 52 uma (Ni-52) a 74 uma (Ni-74), tienen vidas medias inferiores a 60 horas y la mayora no alacanzan los 30 segundos. El nquel tiene adems un estado metaestable. El Ni-56 se produce en grandes cantidades en supernovas de tipo II correspondiendo la forma de la curva de luz a la dessintegracin del Ni-56 en Co-56 y ste en Fe-56. El Ni-59 es un istopo de larga vida obtenido por cosmognesis. Este istopo ha encontrado diversas aplicaciones en la datacin radiomtrica de meteoritos y en la determinacin de la abundancia de polvo extraterrestre en hielos y sedimentos. El Ni-60 es hijo del Fe-60 (vida media de 1,5 millones de aos) cuya persistencia en el sistema solar en concentraciones suficientemente altas ha podido causar variaciones observables en la composicin isotpica del Ni-60, de este modo, el anlisis de la abundancia de Ni60 en materiales extraterrestres puede proporcionar informacin sobre el origen del sistema solar y su historia primordial.

Precauciones
La exposicin al nquel metal y sus compuestos solubles no debe superar los 0,05 mg/cm medidos en niveles de nquel equivalente para una exposicin laboral de 8 horas diarias y 40 semanales. Los vapores y el polvo de sulfuro de nquel se sospecha que sean cancergenos. El carbonilo de nquel (Ni(CO)4), generado durante el proceso de obtencin del metal, es un gas extremadamente txico. Las personas sensibilizadas pueden manifestar alergias al nquel. La cantidad de nquel admisible en productos que puedan entrar en contacto con la piel est regulada en la Unin Europea; a pesar de ello, la revista Nature public en 2002 un artculo en el que investigadores afirmaban haber encontrado en monedas de 1 y 2 euros niveles superiores a los permitidos, se cree que debido a una reaccin galvnica.