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K. Y M.

Gear

La tribu del silencio

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La tribu del silencio

KATHLEEN O'NEAL GEAR Y W. MICHAEL GEAR

LA TRIBU
DEL SILENCIO
Serie Tribus VI

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La tribu del silencio

A Doug y Sue Morley, y Lester y Ruth Hofer. Por ms de cuarenta aos de amabilidad y generosidad.

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ndice
RESUMEN ................................................................................. 6 AGRADECIMIENTOS ....................................................... 11 PREFACIO ........................................................................... 12 INTRODUCCIN ............................................................... 17 1 ............................................................................................. 29 PRIMER DA .......................................................................... 41 2 ............................................................................................. 44 3 ............................................................................................. 57 4 ............................................................................................. 66 5 ............................................................................................. 77 6 ............................................................................................. 85 SEGUNDO DA ................................................................... 101 7 ........................................................................................... 103 8 ........................................................................................... 118 9 ........................................................................................... 131 10 ......................................................................................... 140 11 ......................................................................................... 149 12 ......................................................................................... 155 TERCER DA ........................................................................ 170 13 ......................................................................................... 173 14 ......................................................................................... 179 15 ......................................................................................... 186 16 ......................................................................................... 195 17 ......................................................................................... 207 18 ......................................................................................... 216 19 ......................................................................................... 224 20 ......................................................................................... 233 21 ......................................................................................... 248 CUARTO DA ...................................................................... 252 22 ......................................................................................... 255 23 ......................................................................................... 265

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24 ......................................................................................... 280 25 ......................................................................................... 291 26 ......................................................................................... 298 27 ......................................................................................... 309 28 ......................................................................................... 321 29 ......................................................................................... 330 QUINTO DA ....................................................................... 338 30 ......................................................................................... 340 31 ......................................................................................... 349 32 ......................................................................................... 355 33 ......................................................................................... 368 34 ......................................................................................... 378 35 ......................................................................................... 387 SEXTO DA ........................................................................... 403 36 ......................................................................................... 405 37 ......................................................................................... 411 38 ......................................................................................... 418 39 ......................................................................................... 434 40 ......................................................................................... 447 41 ......................................................................................... 458 42 ......................................................................................... 470 43 ......................................................................................... 491 SPTIMO DA ...................................................................... 499 44 ......................................................................................... 502 45 ......................................................................................... 514 46 ......................................................................................... 523 47 ......................................................................................... 531 48 ......................................................................................... 542 49 ......................................................................................... 552 50 ......................................................................................... 559 OCTAVO DA ...................................................................... 566 51 ......................................................................................... 575 52 ......................................................................................... 587 53 ......................................................................................... 592

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RESUMEN

En torno al ao 1050 de nuestra era, los Anasazi haban creado en el suroeste de Norteamrica un imperio que no tena igual. Maestros astrnomos, comerciantes y arquitectos, destacaron por sus avanzadas edificaciones y por poseer una compleja red de carreteras. Sin embargo, en el momento lgido de su civilizacin, las luchas internas, los ataques externos de otras naciones y una terrible sequa acabaron con este floreciente pueblo. Entre la confusin y el caos que las hambrunas y las guerras traen consigo, Barba de Maz y Mal Cantor unen sus fuerzas en una desesperada lucha por salvar la vida. Poco antes de expirar, un gran jefe ha decretado que se de muerte al primero de ellos para reparar as una antigua afrenta. Barba de Maz y Mal Cantor deben huir, iniciando un viaje marcado por el terrible secreto que desde el pasado se cierne sobre ellos.

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AGRADECIMIENTOS

Nos gustara dar las gracias al doctor Jonathan Haas y la doctora Winifred Creamer por su notable trabajo sobre la guerra de los anasazi. La doctora Debra Martin nos envi una copia de su excelente artculo indito: Lives Unlived: The Political Economy of Violence Against Anasazi Women. Tambin hemos recurrido al trabajo de la doctora Linda Scott Cummings sobre la dieta de los anasazi, y a las investigaciones del doctor Ray Williamson sobre la astronoma prehistrica. Nuestro especial agradecimiento para la Universidad Estatal de California, en Bakersfield, por el Premio de Investigacin en Humanidades de 1975, que despert un perdurable inters sobre los anasazi de Chaco, y al personal del National Park Service de Can Chaco, que tienen un trabajo imposible y se las arreglan para realizarlo a la perfeccin. Tom Doherty, nuestro editor, nos ha respaldado durante este proyecto, aunque en numerosas ocasiones le hemos aburrido hasta la saciedad con las intrincadas minucias de la arqueologa. Linda Quinton, editora asociada, merece nuestro sincero agradecimiento por su firme conviccin de que la mejor forma de acercar al pblico a la ciencia de la arqueologa es a travs de este medio. Y, como siempre, debemos mucho a Harold y Sylvia Fenn, Rob Howard y los maravillosos chicos de H. B. Fenn en Canad. Nuestra deuda con Harriet McDougal es inconmensurable. Ella es, sencillamente, la mejor profesora y amiga que un escritor puede tener.

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PREFACIO

En una elevacin de 1.800 metros, al noroeste de Nuevo Mxico, se extiende un valle desrtico: un tajo que el sol, el viento y el agua han abierto a lo largo de los aos en la dura arenisca. Con sus quince kilmetros de longitud y definido por sus majestuosos acantilados de arenisca, Can Chaco es conocido como el desierto de Alta Sonora. Cuando cae la lluvia, el agua se precipita en violentas cascadas por la roca. Las temperaturas suben hasta los treinta y ocho grados durante el verano y caen hasta los treinta grados bajo cero en invierno. Las sequas son frecuentes y severas. Incluso en las mejores circunstancias, es un lugar inhspito, pero posee una inquietante belleza. Sin embargo, durante el siglo XI el can se convirti en un centro cultural para la tribu conocida como los anasazi. La cultura chaco abarcaba ms de 400.000 kilmetros cuadrados e inclua aproximadamente a unas 100.000 personas. Muchas razones explican lo que conocemos como el fenmeno chaco. En torno al ao 1050 de nuestra era, Can Chaco se convirti en el punto central de la manufactura de objetos realizados con turquesas. Cuentas, figurillas y joyas se producan en grandes cantidades para el comercio con comunidades lejanas. Los arquelogos han establecido que las turquesas procedan de minas a ms de ciento cincuenta kilmetros de distancia, cerca de la actual ciudad de Cerrillos, Nuevo Mxico. Parece ser que las minas estaban bajo el control directo de la elite chacoana. Pero los objetos tallados en turquesas eran algo ms que dinero, constituan una industria ceremonial que mantena los lazos de unin entre la elite chacoana y los jefes de otras comunidades lejanas. Durante este perodo, los chacoanos comenzaron la construccin de un elaborado sistema de carreteras que no conocera parangn en Norteamrica durante otros setecientos aos. No se trataba de caminos de tierra, sino carreteras cuidadosamente diseadas, que llegaban a los diez metros de anchura en algunos puntos. Los lechos de las carreteras eran generalmente excavados en el suelo y flanqueados por arcenes de tierra o muros bajos de mampostera. Muchas de ellas parecen haber sido pavimentadas con fragmentos de cermica. En un punto al norte de Can Chaco, la

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carretera se convierte en una autopista de cuatro carriles, donde cuatro caminos paralelos se dirigen hacia el norte. Cuando se encontraban con algn obstculo, como acantilados o pronunciadas colinas, los ingenieros construan andamios de madera o rampas de tierra, o tallaban escalones en la roca viva. A lo largo de estas carreteras se alzan torres de sealizacin, estaciones de servicio y altares. Estos ltimos servan, al parecer, como lugar de oracin y reflexin ritual, similares a las estaciones de la cruz en la tradicin cristiana. La arquitectura chacoana es sorprendente. Los anasazi de Chaco construyeron Casas Grandes de varios pisos: aldeas amuralladas que habran admirado a los europeos del mismo perodo. En forma de D, rectangulares o circulares, las Casas Grandes contenan cientos de habitaciones, la mayora de las cuales estaban inhabitadas. La poblacin de estas enormes casas deba de oscilar entre cien y doscientas personas. Las habitaciones extra se utilizaban como almacenes o, tal vez, como cmaras de invitados cuando la poblacin del can aumentaba durante los grandes ceremoniales. Para soportar el peso de los pisos superiores, las paredes inferiores medan algo ms de un metro de grosor, y cada piso retroceda sobre el inferior a intervalos regulares creando una apariencia de escalera. La construccin de estos impresionantes edificios requera cortar y tallar toneladas de piedra, y transportarlas a varios kilmetros de distancia, adems de recoger suficiente arena, arcilla y agua para preparar la argamasa. Las paredes interiores y exteriores se recubran de arcilla y se decoraban con dibujos. Los chacoanos eran tambin extraordinarios astrnomos. La orientacin de sus Casas Grandes reflejaba los elegantes movimientos del Sol, la Luna y las estrellas. Pueblo Bonito (llamado Ciudad Garra en La tribu del Silencio) muestra alineamientos con los puntos cardinales y hay varios lugares que marcan los solsticios. El eje de la gran kiva (una cmara ceremonial subterrnea) se encuentra en la autntica lnea norte-sur, al igual que la fila interna de habitaciones que divide el pueblo por la mitad. La larga muralla frente a la mitad occidental de Pueblo Bonito corre de este a oeste. Pueblo Bonito contiene tambin curiosas ventanas de esquina. Una de esas ventanas, en la Sala 228, comienza a marcar el solsticio de invierno cuarenta y nueve das antes del evento. Un fino rayo de luz alcanza la pared trasera de la sala, situada al norte, y se va ensanchando a medida que se acerca el solsticio, abrindose siete centmetros cada da a lo largo de la pared. En el amanecer del solsticio, un rectngulo de luz brilla en la pared norte. A pesar de la grandeza de su cultura, Can Chaco era un lugar de pocos recursos. El agua, la madera y la tierra frtil eran escasos y, por tanto, preciosos. Cuando el can alcanz su apogeo, a comienzos del siglo XII, estos bienes se

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aprovechaban al mximo. Los chacoanos construyeron presas y zanjas para desviar el agua de lluvia hacia sus campos, y cultivaron huertos especiales en los caones laterales y las cumbres de las mesetas. Pero cuando la poblacin lleg a ser de dos mil personas, el frgil ecosistema del desierto se desplom. El can no era capaz de alimentar a sus habitantes. Las comunidades circundantes, unidas al can por las carreteras, llevaban a Can Chaco una variedad de productos, entre ellos comida, madera, turquesas y otros raros minerales. La elite chacoana logr tambin establecer una red de comercio mediante la que obtena conchas del ocano Pacfico, y campanas de cobre y guacamayos de Mxico central. Muchos bienes tiles se importaban. Un tercio de las herramientas de piedra y la mitad de las vasijas de arcilla empleadas para cocinar encontradas en Pueblo Alto (llamado Punto Central en este libro) se fabricaban con piedras y arcillas de las montaas Chuska, ochenta kilmetros al oeste de Can Chaco. Gran parte de la cermica provena de la regin Mesa Verde, al sur de Colorado. Gracias al estudio de los anillos de los rboles, sabemos que las precipitaciones entre los aos 900 a 1150 de nuestra era fueron extremadamente variables en torno a la Cuenca de San Juan. Mientras que una aldea reciba lluvias y produca un excedente de alimentos, otra, a pocos kilmetros de distancia, poda sufrir sequas y hambrunas. Muchos arquelogos sostienen que Can Chaco serva como centro de almacenamiento y redistribucin. Los excedentes de comida provenientes de aldeas prsperas se transportaban a otras comunidades. La teora no carece de lgica, puesto que las modernas tribus pueblanas, como los hopi, todava mantienen un suplemento de comida para tres aos. Hacia el ao 1130 comenz una nueva sequa. En un entorno desrtico incluso una corta sequa puede resultar desastrosa, y sta dur veinticinco aos. Los manantiales se secaron y los tradicionales cultivos de maz, judas y calabazas se volvieron precarios. Al cabo de dcadas de explotacin, haban recogido hasta la ltima astilla de madera y haban arrancado hasta el ltimo arbusto. Cuando por fin comenz a caer la lluvia, el suelo era muy vulnerable, y las inundaciones lo arrastraron y desenterraron los frgiles brotes de las cosechas. Chaco Wash, la principal fuente de agua del can, alcanz su punto ms bajo en torno al ao 1150, con una profundidad de cuatro metros. A partir de huesos encontrados, sabemos que la gente sufra creciente malnutricin. Una enfermedad de los huesos llamada hiperostosis porsica (lesiones del crneo) afectaba al sesenta y cinco por ciento de los adultos y al setenta y cinco por ciento de los nios. Esta enfermedad es causada por una gran carencia de hierro y otros nutrientes.

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La conjuncin de la sequa y la subsiguiente malnutricin habra bastado para convertir Can Chaco en un lugar inhabitable, pero an hay ms. Para construir las Casas Grandes de Can Chaco se necesitaban aproximadamente unos doscientos mil rboles. Slo Pueblo Bonito, la ms antigua y grande de las Casas, construida entre el ao 920 y el 1120, tiene cinco plantas y alberga unas ochocientas salas. Los anlisis de polen y semillas indican que los chacoanos agotaron rpidamente los materiales de construccin del can, as como de las zonas cercanas. La cantidad de depsitos de polen desciende dramticamente durante los ltimos cien aos de habitacin, lo cual significa que haban cortado todos los rboles que pudieron encontrar en los alrededores. Y no olvidemos que, durante doscientos aos, la poblacin residente haba tenido que cocinar, cocer cermica, iluminar las kivas y calentarse durante los duros inviernos. Por qu, en estas condiciones, un pueblo enfermizo segua congregndose en tan gran nmero en una zona de escassimos recursos? La arquitectura explica muchas cosas. En los ltimos aos, los chacoanos comenzaron a sellar las ventanas y puertas exteriores con piedra y argamasa. Luego abrieron pequeos agujeros de ventilacin para que circulara el aire por el pueblo. Pueblo Bonito estaba originariamente abierto por el frente para que la gente pudiera entrar y salir a su antojo, pero, durante el siglo XI, una serie de salas cerr esa abertura. Slo quedaron dos entradas. Ms tarde una de ellas fue tapada, y tan slo qued una puerta en la esquina suroriental de la plaza occidental. Esta nica entrada se estrech hasta alcanzar el tamao de una puerta, y finalmente se cerr tambin. Poco antes del final sellaron todo el pueblo. La nica forma de entrar o salir de Pueblo Bonito era mediante escaleras en las paredes. Las dificultades que este sistema creaba, sobre todo para los miembros ms ancianos de la comunidad, son evidentes. Pero los chacoanos estaban convencidos de que deban fortalecer sus defensas. Son muchas las evidencias de guerra. Las tribus Pueblo modernas, como los hopi, keres, zuni, tewa y tanoans los ms probables descendientes de los anasazi, hablan de ancestrales y fieras guerras libradas por sus antepasados. Algunas provocaron la destruccin de ciudades enteras. Las pruebas arqueolgicas son tambin elocuentes: edificios quemados, cuerpos apaleados y crneos aplastados. Antes de la dcada de 1960, los arquelogos crean que la guerra estall por la influencia que ejercieron los nmadas navajos, apaches y otras tribus athabaskan en el pacfico entorno de los pueblanos, pero ulteriores investigaciones han debilitado considerablemente esta hiptesis. Las pruebas sugieren que las tribus athabaskan llegaron al suroeste en el siglo XVI, y en nmero tan reducido que no podan haber supuesto ninguna amenaza para los pueblos fortificados.

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El enemigo pudo haber sido otra cultura del suroeste: los hohokam, los fremont o los mogollon, o incluso otros grupos anasazi. Al desintegrarse los sistemas religioso, econmico y social, es posible que las aldeas y los clanes lucharan unos contra otros. En 1150, Can Chaco ya haba sido abandonado y muchos anasazi comenzaron a construir sus casas en colinas fciles de defender, sobre pilares de rocas separados de las paredes del can y en grandes cuevas abiertas en abruptos acantilados; todos stos, lugares muy alejados de fuentes de agua potable y campos cultivables, pero que ofrecan una cierta seguridad. La cultura chacoana floreci durante ms de dos siglos. Construyeron impresionantes edificios, cientos de kilmetros de carreteras, establecieron un elaborado sistema ceremonial, crearon un magnfico arte, trazaron el curso del Sol, la Luna y las estrellas. El abandono de las grandes aldeas fue un lento proceso que dur dcadas. Pero no nos equivoquemos: estos grandes pueblos prehistricos no se desvanecieron, como pretenden hacernos creer ciertos libros y programas de televisin. Sus descendientes, las modernas tribus Pueblo, siguen viviendo y floreciendo en el suroeste norteamericano. De hecho, muchas de nuestras teoras sobre tribus prehistricas se basan en las tradiciones orales pueblanas. Los mitos, leyendas y conceptos de lo sagrado que el lector descubrir en esta novela provienen de esas tradiciones orales. La Mujer Araa, los Grandes Guerreros y los Katchinas (a quienes nosotros llamamos thlatsinas), son adorados an hoy en da. Es difcil saber cundo aparecieron por primera vez los katchinas, pero probablemente surgieron durante la ltima mitad del siglo XII o a principios del XIII. El Flautista Jorobado presente en gran parte del arte suroccidental, antiguo y moderno es incluso ms antiguo. Imgenes de flautistas, femeninos y masculinos, se grabaron en rocas, se pintaron en cuencos o incluso se tallaron en los suelos de las kivas. El Flautista Jorobado simboliza la fertilidad, y significa mucho ms que la sexualidad humana: es la encarnacin del poder creativo del universo. Queremos animar al lector a visitar los yacimientos prehistricos Hovenweep en Utah; Can Chaco y las ruinas aztecas de Nuevo Mxico; Mesa Verde y el Crow Canyon Archaeological Center, en Colorado, y Wupatki y Casa Malpais en Arizona, por nombrar slo unos cuantos, as como los modernos pueblos suroccidentales, Acoma y Oraibi entre ellos. Para comprender realmente la magnfica historia del continente norteamericano debemos buscar el punto en el que el pasado se encuentra con el presente.

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INTRODUCCIN

Cuidado, abuela. Las piedras estn resbaladizas por la lluvia. Maggie Halcn Andarn Taylor se apart de los ojos varios mechones de pelo negro y gui el bastn de su abuela hacia la entrada del antiguo pueblo. Aunque segua cayendo una fina llovizna, algunos rayos de luz se filtraban entre las nubes formando oblongos charcos dorados en las erosionadas paredes del can. Los campos cubiertos de salvia relucan y centelleaban. Los bloques de arenisca de las paredes de la casa comunal brillaban de un oscuro color escarlata, como de sangre seca. Slumber Halcn Andarn caminaba cojeando y jadeando, con su falda roja aletendole en torno a las piernas. Aqu hay un escaln, abuela. Lo ves? En esa roca, ah seal Maggie. Slumber se detuvo, pero en lugar de bajar la vista alz la cabeza para contemplar la enorme estructura semicircular. Originariamente haba contado con cinco pisos de altura, pero slo quedaban cuatro para narrar su historia de mil aos. Maggie sigui la mirada de su abuela. Por muchas veces que acudiera a aquel lugar, siempre se sentira empequeecida por la grandeza de los anasazi, la antigua tribu que construy aquella casa. El pueblo, una aldea amurallada, cubra ms de una hectrea de terreno. Slumber tom aliento y Maggie le agarr con fuerza el brazo. A veces, su abuela tropezaba con rocas imaginarias, que luego aseguraba que eran reales. Nadie se atreva a llevarle la contraria por miedo a equivocarse. Su abuela era una gran Vidente. No siempre viva en el mundo ordinario. Slumber seal con una mano nudosa el punto que Maggie haba indicado. Es ah? se es el escaln? S, abuela. Agrrate a m, que te ayudo.

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Slumber puso con cuidado el pie derecho sobre el borde de la piedra y un leve gruido escap de sus labios. A Maggie se le encogi el corazn. Est muy enferma. Por qu habr tenido que insistir en venir precisamente hoy? Va a ser un mal da, abuela. Ya sabes que tengo que reunirme con dos personas del club de excursionistas. Preferira que te hubieras quedado en la cama. Maggie le haba explicado pacientemente lo hostil que era el presidente del club. Aunque, a decir verdad, Kyle Laroque no era una mala persona. A Maggie incluso le caa bien. Cuando lo conoci, haca un ao, haba visto en sus ojos una luz que slo poda relacionar con las personas sagradas de entre los indios. Haba sido toda una sorpresa. Pero, ltimamente, aquella luz se haba desvanecido. El nuevo plan del parque haba sido como acercar una cerilla a una mecha. Y ese da, Maggie esperaba la gran explosin. Pero Slumber haba insistido tanto en acompaarla, que Maggie no pudo negarse. Tengo que estar aqu contest la anciana en un susurro. Lo he visto en un sueo. Muy bien, abuela. Ven a la pared. As te sientas a descansar mientras esperamos. Slumber le apret el brazo mientras atravesaban la plaza, pero despus de diez pasos se detuvo resollando. Al cabo de un momento dio dos pasos ms y volvi a pararse. Maggie le coloc tiernamente mechones de pelo detrs de las orejas. Slo con mirar a su abuela, se le encoga el corazn. Pareca una rama retorcida. Meda un metro cuarenta de altura, y estaba tan flaca que se la poda llevar el viento. Bajo el pelo ralo y gris se le vea el cuero cabelludo, cubierto de manchas de vejez, y unas gruesas venas azules reptaban como gusanos a lo largo de sus brazos y manos. Tena el clsico rostro indio ancestral que tanto entusiasmaba a los fotgrafos y que aparece en las postales; cadavrico y atravesado por miles de arrugas, actuaba como una especie de imn. Las personas sonrean con dulzura al verla, pero cuando la miraban a los ojos, hundidos bajo pobladas cejas grises, se quedaban paralizados. Maggie lo haba visto. La gente se detena, inmvil. Los ojos de Slumber no demostraban que la anciana haba visto pasar noventa y dos largos y duros aos: los aos de la reserva, del hambre y de un fro intenso. Los ojos de Slumber Halcn Andarn, curiosamente brillantes y negros como la medianoche, tenan Poder. Los navajo la llamaban La Loca Mujer Sagrada Keres, pero su propia tribu la conoca como La que Acecha a los Muertos.

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Y que Dios me ayude a sobrellevarlo, porque pronto estar entre ellos.Maggie le rode los hombros con el brazo y la estrech contra s. Slumber le dio unas palmaditas en la mano. Estoy bien dijo. Dos semanas atrs, un mdico de Albuquerque le haba dado como mucho dos semanas de vida. El cncer se haba extendido por todo su cuerpo. Maggie se haba sentido vaca, asustada, sin saber qu hacer o decir. Pero la anciana se haba limitado a sonrer. Luego volvi al pueblo y sigui con sus tareas cotidianas. Sintiera lo que sintiera en su interior, Slumber siempre haba mantenido la apariencia de una persona animosa y saludable. Maggie la llev hasta un parapeto, junto a uno de los carteles de Prohibido sentarse. Slumber seal el cartel con una sonrisa. Como eres encargada del parque no importa, eh? Yo tomo las decisiones segn cada caso particular replic Maggie con su mejor tono burocrtico. Cuando estoy yo al mando, los ancianos reciben un tratamiento especial. En ese momento se oy el rumor de un jeep en el aparcamiento. Maggie alz una mano para protegerse los ojos de la llovizna. Maldita sea, ya estn aqu. Abuela. Tengo que ir a ver a esa gente. Ests bien? Claro que s. Anda, ve. Slumber movi su mano casi transparente. Slo quiero quedarme aqu un rato a escuchar. Maggie le acarici el pelo de nuevo y se march.

Slumber observ a su nieta alejarse hacia el aparcamiento y suspir. Yo casi he acabado. Mi alma cuelga del hilo de una araa, flotando muy por encima de mi cuerpo.Slumber se alegraba de ello. Necesitaba escapar. El sufrimiento era demasiado intenso. Le dola todo el cuerpo. Claro que el mdico le haba dado toda clase de pastillas, pero ella las haba metido en una bolsa de papel y las haba tirado a la basura. Cuando llegara el momento, Slumber Halcn Andarn se levantara a saludar a los Antepasados que vinieran a por ella y subira al Mundo Celeste con la mente clara y el corazn abierto. Alis su vestido de algodn prpura. El color destacaba contra las piedras rojas del parapeto.

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Dos personas atravesaron la entrada principal acompaadas de Maggie. Las dos venan con el ceo fruncido, como dispuestas a la lucha, y hablaban con tono grave. El hombre alto, no obstante, tena cierto Poder. Slumber lo vea agitarse en torno a l como un dbil resplandor azul. Con el maestro adecuado podra llegar lejos. Lstima que la mayora de los blancos no pudiera verlo. Slumber mir hacia el can. Una oscilante cortina de lluvia caa en direccin norte. La tierra mojada ola como perfume. La anciana respir y contuvo el aire en los pulmones mientras en silencio daba gracias a los Shiwana por la lluvia. Los Shiwana eran los espritus de los muertos que haban ascendido a los cielos para convertirse en nubes. Los hopi los llamaban Katchinas, los zuni los llamaban Kilo, los tewa los conocan como Okhua, pero la mayora de los blancos utilizaban la palabra Katchina, por las muecas que los navajo fabricaban y vendan en todos los colmados y armeras. La tormenta se diriga hacia las ruinas. Slumber alz la cara para que las gotas le salpicaran la frente. Una suave lluvia comenz a caer sobre las viejas paredes y el polvo de la plaza. En el desierto, la lluvia era vida. El viento agitaba el corto pelo gris de la anciana, haciendo que ste azotara sus arrugadas mejillas y su frente, y se enredara en sus cortas pestaas. Slumber volvi la cabeza y dej que la rfaga de viento pasara. Entre las ruinas flotaban las dulces y melodiosas notas de una flauta de madera. Slumber mir a su alrededor. Alguien ms poda orlo? El hombre alto y rubio haba dejado de hablar, aunque todava tena la boca abierta. Pero al cabo de un momento movi la cabeza, como negando lo que su alma oa, y prosigui, agitando las manos. Slumber barri con la mirada el semicrculo que formaban las ruinas, buscando al msico. Maggie llev a sus acompaantes al centro de la plaza. Entiendo tu punto de vista, Kyle dijo. Pero no estoy de acuerdo. La tribu regional ha utilizado durante siglos este can para sus rituales religiosos. El plan que proponemos no hace ms que reconocer oficialmente este hecho. Nosotros... Ests planeando cerrar el parque durante un mes, Maggie! Kyle apoy las manos en sus huesudas caderas. Llevaba unos pantalones cortos color caqui, una camiseta blanca y gafas de sol. Su pelo rubio se agitaba al viento. Slumber le mir las piernas. Flacas como las de un correcaminos y peludas como las de un oso. Si ella tuviera esas piernas las llevara cubiertas para que nadie las viese.

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Pero quin financia ese plan? pregunt la mujer. Los contribuyentes! Gente como yo que ha venido en junio a este parque durante veinte aos. Ests intentando apartar a los excursionistas blancos! Eso es racismo! Clmate, Marisa. Tampoco hay que exagerar terci Kyle. Maggie inclin la cabeza. Era alta y delgada, de ojos castaos y corto pelo negro. Llevaba un uniforme color aceituna, con la lnea de los pantalones perfecta, como el filo de un cuchillo. Un cinturn de cuero trenzado cea sus caderas. La placa del pecho reluca y una insignia del gobierno adornaba su hombro izquierdo. Slumber no poda leerla desde all, pero saba que era una insignia del parque que indicaba a los turistas que su nieta trabajaba all, en caso de que quisieran quejarse de algo, pedir ayuda o simplemente preguntarle una vez ms lo que significaba la palabra anasazi. Slumber sonri. Ella misma haba odo la pregunta ms de cien veces. Significa Ancianos o Enemigo Ancestral? Su propia tribu, los keres, sostenan ser los descendientes de la tribu que haba vivido en ese can mil aos atrs, pero jams haban odo la palabra anasazi hasta que los blancos comenzaron a utilizarla. Kyle dijo Maggie, la administracin del parque no piensa cerrarlo. Slo vamos a pedir a los visitantes que eviten voluntariamente ciertos lugares sagrados durante unos das en torno al solsticio de verano, nada ms. Muchas tribus pueblanas acuden aqu para realizar rituales de sanacin, renovacin y purificacin. Las tribus creen que este can tiene poder espiritual. Ya s que te cuesta entenderlo, pero... No, Maggie. Kyle movi la cabeza y los cristales oscuros de sus gafas llamearon. No me cuesta entenderlo. Yo mismo siento el poder espiritual de este lugar. Por eso vengo. Aunque el nombre autntico de su nieta era Maggie, ella misma haba comenzado a utilizar el nombre de Maggie cuando obtuvo su primer trabajo: Maggie Halcn Andarn Taylor. A Slumber le pareca bien, siempre que Maggie fuera feliz, aunque ella no estaba dispuesta a llamarla de otra forma. Qu significa voluntariamente? pregunt la mujer. Nos pondrn una multa si no evitamos esos lugares? Por supuesto que no, seora Fenton. Slo esperamos que la gente respete la intimidad de las tribus nativas. La seora Fenton pareca una ejecutiva. Tena el pelo largo y gris, recogido en un ordenado moo que acentuaba la forma redonda y plana de su rostro y agrandaba enormemente sus ojos azules. Unos pantalones y una chaqueta marrn abrazaban

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todas sus curvas. Seguramente, jams tendra ocasin de engordar, puesto que se dedicaba a hacer excursiones continuamente. Es un mal plan, Maggie prosigui Kyle. T misma debes saberlo. Esos lugares sagrados son tambin sagrados para los miembros de nuestro club, y sta es una propiedad pblica. Maggie abri los brazos con gesto suplicante. No es un asunto sencillo, Kyle. En los viejos tiempos no haba tantos conflictos. Pero ahora que ha aumentado el nmero de turistas, para las tribus es casi imposible realizar ceremoniales sin ver cuarenta destellos de flash por minuto. No lo entiendes? Por supuesto que s, pero la solucin no es echar de estos lugares a los blancos, negros, hispanos y orientales. Tiene que haber otro camino, Maggie. Maggie se agit inquieta. Voy a tratar de explicar algo sobre las religiones de los nativos americanos, aunque no s si podr. No creo que en la cultura blanca exista un concepto similar. Los lugares religiosos no son simplemente parcelas de tierra, son espacios sagrados que incluyen los mundos subterrneos, la superficie del suelo y los cielos sobre l. Algunas tribus creen que en esos lugares hay aberturas que llevan de un mundo a otro. Se consideran muy peligrosos. Se sabe que algunos no iniciados han cado en esos agujeros y han sido devorados por los monstruos que habitan los otros reinos. Por eso... Creo que esto es exagerar un poco terci la seora Fenton, poniendo los ojos en blanco. Monstruos? Vamos, vamos... Lo que estoy diciendo es que algunas tribus creen en ellos prosigui Maggie. Por eso, el conocimiento de los lugares sagrados suele considerarse sagrado en s mismo, y se reserva slo para las personas sagradas de la tribu. Hablar de esos lugares con extraos, o dejar que los extraos pongan el pie en ellos, puede ser una profanacin, puede hacer que el lugar pierda su carcter sagrado. El Poder desaparece, Kyle. Las aberturas se cierran para no volver a abrirse. Por favor, intenta comprender... Me pides que comprenda la interrumpi l, pero t te niegas a ver que para m es igualmente importante estar aqu durante el solsticio. El can est alineado con el Poder en ese momento. Escucha, Maggie, yo trabajo todo el ao en Albuquerque. Cuando llegan mis vacaciones de verano, estoy agotado fsica, mental y espiritual mente. Vengo aqu para entrar en contacto con lo sagrado y encontrarme a m mismo. T y... Movi la mano en direccin a Slumber. Por un

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instante, se encontr con la mirada de la anciana y se qued paralizado. Maggie sonri. Finalmente, Kyle apart la vista y prosigui entrecortadamente: T... t quieres negarme el derecho a venerar un lugar que ayudo a mantener con mis impuestos, y con los impuestos de todos los americanos. Nosotros pagamos por el derecho a venir aqu. Slumber apoy una mano en la pared y se levant. Le temblaban las piernas. El Flautista se acercaba y ella quera ir a recibirle. La msica flotaba a su alrededor como alas de mariposa, dulce, juguetona. Sali cojeando a la plaza, y pas junto a un joven alto y una mujer con cara de luna, ataviados con hermosas y largas camisas rojas y negras. Estaban arrodillados intentando encender un fuego, y no dejaban de mirarse y rer alegremente. Slumber sonri. Los amores nuevos siempre estaban llenos de sueos. El aroma del cedro quemado flotaba en el aire. Slumber se detuvo por fin. La mayora de su tribu saba que ella vea otros mundos, por eso la llamaban La que Acecha a los Muertos. Continuamente la rodeaban personas invisibles que caminaban con ella, hacan vasijas o herramientas de piedra, o tejan algodn. No saba si viva en un mundo desaparecido haca mucho tiempo, o si eran esas otras personas las que haban entrado en su mundo. A veces personas sagradas muy poderosas se la quedaban mirando, como si la vieran a travs de una espesa bruma. Algunos incluso intentaban hablar con ella, pero jams lo haban logrado. Slumber no comprenda su lengua. Hace tan slo cien aos dijo Maggie el gobierno federal de este pas intentaba erradicar las religiones de los nativos americanos. Dijeron que la Primera Enmienda, que garantizaba la libertad de culto, no se aplicaba a los indios. Eso fue lo que sucedi en Wounded Knee. Los indios estaban realizando la Danza a los Fantasmas y, puesto que era ilegal, los soldados dispararon sobre ms de cien hombres, mujeres y nios. A m me parece que no se trataba slo de eso seal la seora Fenton con exagerada cortesa. S convino Maggie. As es. Pero, en 1978, el Congreso aprob la ley 95-341, el acta de libertad de culto de los indios americanos. Esta ley reconoca las injusticias pasadas y garantizaba que, a partir de ese momento, Estados Unidos protegera y preservara el derecho de los indios americanos a creer, expresar y practicar sus religiones tradicionales, sobre todo si los lugares sagrados se encontraban en terreno pblico. Y eso es lo que pretendemos hacer con nuestro nuevo plan para el parque.

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Acaso esa ley da derecho al gobierno federal a crear lugares sagrados indios? pregunt la seora Fenton. Porque eso es lo que estn haciendo ustedes cada vez que encuentran alguna vieja tumba y la traen a este can. Cuntos cuerpos volvieron a enterrar el ao pasado? A cuntos otros lugares piensa impedirme pasar? El ao pasado enterramos un cuerpo. Slo uno. Maggie se cruz de brazos. La tumba fue descubierta en las obras para el ensanchamiento de una autopista, cerca de Gila Cliff Dwellings. Era, evidentemente, un hombre anasazi, enterrado bajo una losa de roca. Su ropa y joyas eran inconfundibles. Las tribus pidieron que lo trajramos, y nosotros accedimos porque... Porque cuantos ms lugares sagrados tengan en el parque, ms dinero necesitarn para su mantenimiento y ms terreno podrn cerrar al pblico, no es as? A m todo esto me parece una maniobra para sacar ms dinero a los contribuyentes. Maggie alz las manos. Saba que iba a ser una discusin difcil. Tal vez deberamos dejarlo de momento, hasta que se calmen los nimos. La seora Fenton se acerc a ella con una chispa de malicia en sus ojos azules,Si ustedes autorizan a los indios a practicar su religin en este parque, mantenido con fondos federales, estarn violando la clusula de separacin entre Iglesia y Estado. Mis hijos no pueden rezar en la escuela, pero los indios pueden cerrar secciones del parque para realizar sus ritos sagrados. Vamos, hombre! Qu pretenden, establecer una religin oficial en los parques nacionales de Norteamrica? La religin india! No, no... Exijo igualdad! Quiero una seccin del parque reservada para mi religin particular durante el mes de junio. Y no quiero extraos incordindome. Necesito absoluta intimidad para realizar mis rituales... Significa eso que no puedo utilizar el flash para fotografiarla mientras usted medita desnuda? inquiri Maggie con una sonrisa de cansancio. La seora Fenton tens el rostro, pero Kyle se ech a rer. Vamos dijo, alzando las manos como si se rindiera. Yo creo que Maggie tiene razn. Por qu no damos por terminada la reunin? Ya seguiremos hablando cuando hayamos... Slumber dobl una esquina y sus voces se desvanecieron. La noche anterior, un sueo le haba indicado que siguiera aquel camino que serpenteaba entre las paredes y en torno a las kivas. Se detuvo al llegar a una puerta de cristal y peg la cara a ella

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para mirar. Antiguas pinturas adornaban la pared. Cuando las vio por primera vez, haca muchos aos, se haba quedado boquiabierta ante los hermosos diamantes verdes y azules que zigzagueaban en el yeso blanco. Aquel da haba habido gente dentro, una madre y una hija que hablaban y se rean. Pero en ese momento no haba nadie, aunque Slumber vea objetos semitransparentes, alfombrillas tejidas con ramas de sauce, vasijas negras y blancas, hileras de cestas. Los fantasmas deban de estar dedicados a sus tareas. Justo cuando iba a marcharse, advirti a sus pies algo brillante, de color azul. Se agach para recogerlo y lo limpi de tierra. Era un magnfico cuchillo de turquesa, roto por la mitad, de exquisita artesana. Nadie en estos tiempos podra haber trabajado as la turquesa. Era la obra de un maestro... Te estaba esperando. Slumber alz la vista. El hombre, como otros muchos que haba visto en aquel mismo lugar, vesta ropas antiguas de pao negro decorado con espirales blancas. Llevaba colgado al cuello un lobo tallado en turquesa, y en la mano izquierda sostena una flauta. Pareca mirar directamente a Slumber. Me hablas a m? l sonri. S, La que Acecha a los Muertos. La anciana se acerc. Tal vez sus ojos la engaaban y el hombre era real. Era muy hermoso; Slumber nunca haba dicho eso de un hombre. Alto, de largo pelo negro y ojos profundos del color de la caoba en los que brillaba una clida chispa. Cmo conoces el nombre que me ha dado mi tribu? l tendi la mano. Ven. Debemos apresurarnos si quieres utilizar las nubes como escalones para llegar a los Mundos Celestes. La tormenta se aleja. T debes decidir, La que Acecha a los Muertos. Puedes quedarte un poco ms o marchar ahora conmigo. A Slumber se le llenaron los ojos de lgrimas. No haba esperado tener miedo, pero estaba asustada. Se volvi para mirar a su nieta y una aoranza le encogi el corazn. La echara de menos. Maggie haba sido muy buena con ella. Las rodillas le temblaban. Puedes quedarte si quieres repiti suavemente el hombre. No tienes que venir hoy. Aunque pens que se era tu deseo. Slumber respir hondo. Me ha llegado el momento. Estaba deseando escapar de la enfermedad.

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El hombre volvi a tenderle la mano con una sonrisa.

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Cuando pongas tu mano en la ma, el dolor desaparecer. Slumber se humedeci los labios, avanz un paso y tendi la mano... Maggie se cruz de brazos mientras Marisa Fenton atravesaba la plaza en direccin a su jeep. Su chaqueta marrn ondeaba al viento. Kyle Laroque se llev las manos a las caderas. Las mangas estaban moteadas de gotas de lluvia. No es tan mala como piensas. Es que se siente ofendida. Yo tambin. Lo siento, Maggie. No pretenda que esto se convirtiera en una discusin a gritos. Espero que sigamos siendo amigos.

Maggie se encogi de hombros. Mira, Kyle, ya s que el can es un lugar sagrado para ti. Y tal vez para otros miembros de tu grupo. Hablar con la administracin del parque y las tribus regionales. Tiene que haber una solucin, algn camino intermedio. Gracias, Maggie. Es todo lo que pedimos. No... De pronto, una expresin de alarma le cruz el rostro. Kyle lade la cabeza como si estuviera escuchando algo. Qu pasa, Kyle? Maggie... Has odo esa voz? Se volvi hacia el fondo del pueblo. Era una voz de hombre, profunda, muy hermosa. Maggie vio de pronto que su abuela ya no estaba en el parapeto donde la haba dejado, y sinti una oleada de pnico. Abuela! grit. Abuela! Dnde ests? Ech a correr seguida de Kyle. Fueron mirando en una sala tras otra, hasta que finalmente tomaron el camino que llevaba a... Ah! Las piernas le fallaron. Slumber Halcn Andarn yaca de costado sobre el suelo mojado, con un brazo extendido como si quisiera tocar algo. Unos mechones de pelo le caan sobre el rostro, sin embargo todava se vea su expresin serena.

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Maggie se arrodill. Su abuela tena en la mano un cuchillo de turquesa roto y lo que pareca un antiguo estilete de hueso de ciervo. Maggie le toc con ternura la mueca para tomarle el pulso. Ay, abuela. Se dej caer en el suelo con un nudo en la garganta. Kyle se arrodill junto a ella. Est...? S. Lo siento, Maggie dijo Laroque con la cabeza gacha. Se estaba muriendo. Ella lo saba y, aunque nunca dijo nada, creo que sufra muchos dolores. Pero es que... la quera tanto. Maggie le mir con ojos nublados. Me gustara que se hubiera quedado un poco ms. Kyle se quit las gafas de sol. Sus clidos ojos castaos haban recuperado su antiguo brillo. Era como mirar una puerta que comunicaba mundos distintos. Sabes la voz que he odo antes...? Maggie frunci el ceo. S? Kyle se meti las gafas en el bolsillo de la camisa. Pareca estar buscando las palabras adecuadas. Algunas gotas de lluvia relucan en su rubio pelo. El hombre dijo: Puedes quedarte si quieres. No tienes que venir hoy. Aunque yo pensaba que se era tu deseo.Maggie se lo qued mirando. Kyle pareca algo avergonzado, como si se arrepintiera de haber hablado. Maggie haba odo durante toda su vida historias sobre su abuela y los fantasmas, pero Slumber nunca le haba hablado de ellos. Tal vez por eso, la anciana haba insistido en acompaarla hoy. Tal vez algn fantasma le haba dicho que sera libre. Libre de su cuerpo enfermo, libre del dolor, libre... Maggie se enjug las lgrimas con la manga. Estoy segura de que ella deseaba irse. No se lo reprocho. Por qu no te quedas aqu con ella? Yo voy a buscar ayuda al Centro de Visitantes. Maggie asinti. Kyle dijo antes de que l se alejara, gracias por hablarme de esa voz. l se encogi de hombros.

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Es este lugar, Maggie. Este lugar me habla. La salud con la mano y se march. Maggie lo sigui con la vista hasta que desapareci. Luego estrech la frgil mano de su abuela. El viento agitaba algunos mechones de pelo gris sobre su viejo y sereno rostro. Supongo que los Shiwana slo ven el color en las almas, eh, abuela?

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Ciclo del Sol del Bfalo Luna de la Nevada Los pasos de Luz Brillante se detuvieron detrs de ella. Joven Cierva lo vio caer de rodillas. La luz de las estrellas iluminaba su blanca camisa ritual. El camino estaba flanqueado por enormes bloques de arenisca que, muchos ciclos solares atrs, haban cado al valle desde las altas paredes del can para alzarse como monstruosos guardianes a lo largo del sendero Sol Negro. Luz Brillante pareca minsculo entre ellas, mecindose adelante y atrs con la cara entre las manos, acompaado por el tintineo de las campanillas de cobre de su collar. Su larga cabellera negra se agitaba en torno a l y sus gritos eran los de un nio perdido. No gema una y otra vez. No, por favor... Durante la ltima mano de tiempo se haba detenido dos veces. La primera slo golpe el suelo con los puos, pero en esta ocasin sollozaba desconsolado. Joven Cierva saba muy poco de las pruebas a las que se enfrentaban los sacerdotes, pero era evidente que Luz Brillante estaba totalmente exhausto. Llevaba diecisis das rezando, comiendo slo higos chumbos y suplicando la ayuda de los Espritus de los Antepasados. Al parecer, los fantasmas no lo dejaban en paz. Joven Cierva se apoy contra una roca y cruz los brazos sobre su abultado vientre. En cada hueco entre las piedras se vean brillar dorados y vigilantes ojos de bho. Al sur resplandecan los fuegos. Catorce ciudades y ms de doscientas aldeas cubran las paredes del can. Los sacerdotes se estaran preparando para las oraciones matutinas, aquel crtico da del ciclo solar. Los fuegos arrojaban un oscilante resplandor amarillo sobre el enorme acantilado de arenisca al otro lado del can. A tan tempranas horas pareca oscuro e inquietante, pero cuando el Padre Sol se alzara, la arenisca se tornara tan dorada como si se fundiera.

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Joven Cierva suspir. El viento ola a artemisa, pero ni siquiera el aroma mitigaba sus temores. Luz Brillante habl en voz queda con alguien y, al parecer, recibi una respuesta que no quera escuchar. Pero por qu debo hacerlo? solloz. Mir a su derecha y al mover la cabeza, su pelo negro emiti un destello de plata. Por qu precisamente yo? Luz Brillante, a sus veintisiete aos, haba sido el Observador del Sol de Ciudad Garra durante nueve inviernos, y su reputacin no haba hecho ms que crecer. Joven Cierva haba visto llegar a los mensajeros, cargados de extraordinarios regalos. A lo largo de los ciclos, las historias sobre la riqueza de Luz Brillante se haban convertido en leyenda. Se deca que su fortuna atestaba veinte salas de Ciudad Garra, y algunos se atrevan incluso a susurrar que slo con la brujera se poda acumular tanto. Joven Cierva se frot nerviosa las manos contra la capa. Las plumas de pavo, blancas y marrones, brillaban. Los hechiceros su propia tribu los llamaba Hacedores de Sueos tenan gran Poder. Si saltaban a travs de un lazo de fibra de yuca trenzada, podan convertirse en animales, y volaban en escudos de cuero espiando a la gente. Los ms aterradores Hacedores de Sueos profanaban tumbas para robar carne putrefacta de los cadveres, que luego secaban y convertan en un fino polvo. Una vez el alma abandonaba el cuerpo, slo quedaba corrupcin y vileza. En el polvo de cadver se concentraba ese mal, y si se espolvoreaba sobre alguien, poda causar la muerte o la locura. Joven Cierva haba sido capturada en un ataque inesperado diez veranos atrs, pero recordaba a los Hacedores de Sueos de su propia tribu, los Mogollon, que vivan muy lejos hacia el sur. La Tribu Camino Recto los llamaba Perros de Fuego, porque los Mogollon crean que haban llegado a la tierra en forma de lobos creados a partir del fuego del Padre Sol. Los Mogollon y los Camino Recto se atacaban constantemente, robndose comida unos a otros y tomando esclavos. Grajo, el padre de Joven Cierva, era el ms grande y poderoso jefe Mogollon. Los Hacedores de Sueos continuamente intentaban matarlo. ... Y en cada ocasin, la tierra se haba estremecido, como si los Espritus de los Antepasados que vivan en los Inframundos se enfurecieran ante la estupidez de los hechiceros. Joven Cierva toc las pequeas bolsas de maz sagrado que llevaba colgadas al cuello. Algunas veces, cuando echaba de menos a su familia, pensaba en los Hacedores de Sueos y se preguntaba si su Poder habra crecido despus de tan largos veranos. Estara vivo su padre? La tierra segua estremecindose, ms a menudo ltimamente, y ella vea en cada temblor la seal de que Grajo haba sobrevivido a un nuevo atentado contra su vida. La Tribu Camino Recto, sin

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embargo, consideraba que la frecuencia de los temblores significaba que sus antepasados estaban cada vez ms furiosos con la codicia y la maldad que albergaban los corazones de sus descendientes. Joven Cierva mir a Luz Brillante. Podra ser un Hacedor de Sueos? Era bien cierto que en torno a l sucedan cosas extraas. Sus hermanas mayores haban desaparecido antes de cumplir los quince veranos, y nunca se haba encontrado rastro de ellas. Aunque los rumores insistan en que los Mogollon las haban capturado como esclavas, el primo de Luz Brillante, un gran guerrero llamado Oruga, haba sugerido una espantosa posibilidad. Los Hacedores de Sueos vivan vidas muy largas, a expensas de sus familias. Cuando un Hacedor de Sueos enfermaba o quera prolongar su vida, poda extraer el corazn de algn pariente con una broca y ponrselo en su propio pecho. Cuando desapareci la segunda hermana de Luz Brillante, Oruga pas varios das suplicando a todos los miembros de la familia que le ayudaran a matar a Luz. Ambos eran muy jvenes en aquel tiempo: Oruga tena trece aos, y Luz Brillante catorce. Las acusaciones de Oruga se haban tomado muy en serio, y se deca que Luz Brillante haba temido por su vida. La pena por hechicera era la muerte, y a la propia familia del Hacedor de Sueos le corresponda llevar a cabo la sentencia. Una vez lo hubieran matado, lo habran arrojado boca abajo en una tumba y cubierto su cuerpo con una pesada losa de piedra arenisca para que su espritu no pudiera escapar nunca. Solo, atrapado en la oscuridad, el fantasma gemira durante toda la eternidad. Pero nadie lo oira. Nadie podra salvarlo. Una bandada de grajos pas volando sobre el can, y Joven Cierva dio un brinco sobresaltada. Los pjaros destacaban contra el titilante fondo de estrellas como negras plumas en manos del viento. Mucho tiempo atrs, los grajos haban vivido entre su tribu igual que payasos sagrados, provocando risa y enseando lecciones espirituales. Eran criaturas que haban decidido renacer como pjaros para cuidar a los Mogollon. Cuidad de m, guardianes. Me temo que hoy necesito vuestra proteccin. No me digas eso! exclam de pronto Luz Brillante. No... no puedo. Tenda la mano hacia alguien invisible. Joven Cierva cerr los puos sobre su vientre. Por mucho que deseara salir corriendo, no poda. Supondra una vergenza para su amo y un terrible castigo para ella. La pasada luna, la esposa del Sol Bendito haba elegido a Joven Cierva como Muchacha del Solsticio. Para la eleccin, se haba dudado entre Joven Cierva y su mejor amiga, Paloma Torcaz. Las dos estaban encantadas, porque normalmente el

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honor recaa sobre esclavas mayores y ms sabias. Por esta razn, Joven Cierva realiz sus tareas con gran cuidado. Lav las vestiduras rituales del sacerdote con jabn de yuca y agujas de pino para perfumarla, guard sus hierbas sagradas junto a su corazn para mantener en calor a los Espritus y cuid de que la sangre de la carne que l coma no cayera nunca al suelo, porque eso podra haber ofendido a sus animales Ayudantes del Espritu. A pesar de su juventud, quera ser la mejor Muchacha del Solsticio. Pero a medida que el nio creca en su vientre, el trabajo se tornaba ms y ms difcil. Luz Brillante se levant con piernas trmulas. Sus brazaletes de turquesa y azabache titilaban resplandecientes bajo la luz plateada. Anciano, ests bien? pregunt ella. l se volvi de golpe con un fuerte tintineo producido por sus collares de cobre. Quin... quin eres? Soy Joven Cierva. No me recuerdas? El amanecer se aproximaba, y el malvado Espritu del Nio Viento corra por el can doblando las finas hierbas, levantando polvo y silbando entre las rocas. Agitaba la capa de Joven Cierva y tiraba de su vestido blanco con dedos glidos. La joven se estremeci. Joven Cierva? Luz Brillante se acerc como si caminara entre serpientes de cascabel. T eres Joven Cierva? S, Anciano. Senta un vaco en el corazn. Era un hombre muy hermoso, con su nariz recta y sus labios gruesos. Cuando era nio, le haban aplanado la nuca mediante tablas, impulsando as hacia afuera sus pmulos y acentuando sus hundidos ojos castaos. Cada vez que daba un paso, las conchas atadas a sus mocasines emitan msica. Su camisa, a la altura de la rodilla, tejida del ms fino hilo de algodn, perfilaba todos los msculos de su cuerpo. Parece un sagrado dios del ciclo cado sobre la tierra.Luz Brillante se detuvo a una mano de distancia y habl con tono lastimero. He rezado para que no ests aqu. Por qu ests aqu? Soy la Muchacha del Solsticio durante este ciclo. Ir donde t vayas y har todo lo que me digas. Le tom suavemente del brazo para guiarle por el camino. Entraron en una pequea arboleda de enebros, salvados de la tala por decreto del Sol Bendito. All, la

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luz se fragmentaba, moteando el camino de tringulos brillantes y centelleando entre las agujas verdes sobre los racimos de bayas moradas. Joven Cierva caminaba con cuidado. Los ciervos haban abierto lechos en la tierra y por todas partes sobresalan rocas que hacan el paso traicionero. En torno a ellos, las retorcidas ramas grises de los rboles se alzaban buscando la bendicin de los dioses del cielo. Luz Brillante mir, inquieto e incrdulo, el abultado vientre de Joven Cierva. T eres la Muchacha del Solsticio? S, Observador del Sol. Te he estado sirviendo durante toda una luna. El camino se doblaba a lo largo de una gran pila de rocas cadas y entraba en la Ensenada del Sol, una hondonada que la erosin haba abierto en la pared del can. Luz Brillante alz la vista hacia las estrellas talladas en la piedra y retrocedi con una expresin de absoluto terror. No resoll. Oh, no! No puedo entrar ah! Pero debemos darnos prisa replic Joven Cierva. Apenas nos quedan dos dedos de tiempo antes del amanecer. Sabes que la sequa y las guerras se han vuelto terribles. Tienes que ayudar a enderezar las cosas. Es tu deber. Eres el Observador del Sol. La bandada de grajos revoloteaba detrs de l, sus graznidos oscilando en las rfagas del Nio Viento. Luz Brillante cerr los puos. Le temblaba la boca. Ve... t primero. Yo esperar hasta que ests arriba. Luego te seguir. S. Anda, ve. Al ver que ella vacilaba sacudi los puos. Ve! Joven Cierva se recogi las faldas y comenz la escalada. Los huecos entre las piedras estaban llenos de hielo y la miraban como ancianos ojos nublados. La ltima tormenta haba cubierto de arena y grava los escalones, y sus sandalias de yuca susurraban contra el suelo. Lleg jadeando al angosto repecho en la cima del can. El repecho, de ondulante superficie, meda unos cuatro cuerpos de longitud por cinco. En la parte norte se alzaba una pared de arenisca ms alta que Joven Cierva, en cuya cima crecan penosamente algunos matorrales. Una magnfica vista se extenda ante ella. En el suelo del desierto se alzaban gruesos oteros como torres, cuyos costados de arenisca brillaban rosa y prpura bajo la luz del alba. Desde all se vean dos de las tres montaas sagradas. Delante de ella, hacia el sur, el Pico del Trueno; a su derecha, la Doncella Turquesa se recortaba negra contra el horizonte oriental. El Otero Mujer Araa estaba oculto tras un translcido velo de lavanda. Las escasas nubes aferradas a su rostro relucan de color magenta. Dos mil personas vivan en el can, y las hogueras relucan como si alguien hubiera

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volcado una enorme caja de gemas de mbar. Joven Cierva lo miraba todo maravillada. En su tribu, la belleza era sagrada, y su contemplacin equivala a una oracin. La muchacha se sent con cuidado sobre la fra piedra y se rode el vientre con los brazos. Si Luz Brillante no llegaba pronto, ella misma ira a buscarle en cuanto recuperase el aliento. Una antigua pintura adornaba la pared: un crculo blanco del que partan rayos. La Tribu Camino Recto sostena que Coyote haba pintado el smbolo en la Era de Aparicin, inmediatamente despus de que sus antepasados ascendieran a travs de los cuatro Inframundos hasta este quinto mundo de luz. Joven Cierva se saba la leyenda de memoria:

Mirad! haba dicho Coyote. He dibujado un mapa del Punto Central y los cuatro caminos de la Vida y la Muerte. Escuchad ahora, porque os voy a contar lo que significa. Hay un Gran Crculo, tan enorme que lo alberga todo, porque es el universo, y todo lo que vive dentro del Gran Crculo est emparentado. Si os ponis en el corazn del crculo, en el Punto Central, veris que el crculo tiene cuatro secciones. Cada una de ellas es sagrada, porque todas tienen un Poder mstico, y es gracias a esos Poderes que hemos sobrevivido. Cada cuarto tiene tambin sus propios animales, objetos y colores sagrados, que hacen su Poder accesible a los hombres. Cuando recis, debis mirar primero el camino del Este, hacia el punto de origen donde nacen todos los das de los hombres. Su color es el blanco, como la nieve, y tiene el Poder de sanar. La arcilla blanca purifica y la piel blanca de un bfalo albino cura la enfermedad. Slo los hombres ms fuertes pueden recorrer este camino para buscar consejo o ayudar al Padre Sol. Los dbiles se fundirn. Luego debis mirar hacia el camino del Sur. Es de color rojo como el verano. Su planta es la pimienta, y su animal la hormiga. Este camino es slo para los muertos o para aquellos que realizan tareas ceremoniales. Slo ellos pueden recorrerlo hasta el sagrado Otero del Jorobado, donde encontrarn la escalera hacia los cuatro Mundos Celestes. Aquellos que asciendan se convertirn en dioses de la lluvia y tendrn el Poder de hacer crecer y florecer a los seres.

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Luego debis mirar el camino donde muere el Padre Sol y donde han ido e irn todos los das de los hombres. Su color es amarillo, su animal el oso. Tiene el Poder de impartir la paz. Las estrellas albergan su sabidura. Este camino es slo para los vivos. Los hombres pueden recorrerlo para hablar con las estrellas, para aprender a vivir unidos. El ltimo es el camino del Norte. Su color es azul oscuro como las nubes de tormenta. Su piedra es la turquesa. Tiene el poder de matar. Conduce al sipapu, el tnel de la Aparicin, y la entrada a los cuatro Inframundos donde viven los Antepasados. Slo los muertos y sus ayudantes pueden recorrer este camino. La entrada al sipapu est protegida por un enorme tejn negro. All donde el camino azul oscuro de los muertos se encuentra con el camino blanco de los vivos en el Punto Central, es un lugar muy sagrado. All vive enroscada la Serpiente Arco Iris. Su smbolo es la sagrada espiral de luz. La Serpiente Arco Iris despertar para aquellos que la contemplen con ojos nuevos, y se arquear sobre la faz del mundo, y esos hombres podrn subir a su lomo y ascender a los Mundos Celestes sin morir. All, si se atreven, podrn hablar con los dioses.

Joven Cierva mir al noroeste, hacia el Punto Central donde los caminos se encontraban. Ciudad Garra se alzaba al pie de los acantilados, justo bajo l. Todas las maanas, ella alzaba la vista esperando ver a la Serpiente cobrar vida. Pero era algo que nadie haba visto, aunque los ancianos hablaban de un tiempo muy lejano cuando la Tribu Camino Recto la vea a menudo arquearse en los cielos. Claro que, en aquel entonces, vivan en el can personas muy sagradas, hombres y mujeres que recorran el camino del Este, personas cuyos ojos profanos haban sido quemados por la brillante luz blanca. Joven Cierva suspir. Yo dara la vida por verlo. Hacia el sureste, el pilar de piedra sagrado henda los cielos. El Padre Sol haba salido por encima del pilar las ltimas quince maanas. En aquel fro amanecer, el da ms corto del ciclo, el Padre Sol sera muy dbil. Si no poda viajar ms, se quedara inmvil en el horizonte. sa sera la seal para que Luz Brillante realizara el ritual de Recuperar el Sol: tendra que recorrer el camino del Este para ayudar al Padre Sol. Cuatro inviernos atrs, Luz Brillante haba tardado siete das en recuperar el sol. Para entonces estaba casi muerto, acurrucado en el suelo como un recin nacido. Haba ofrecido su propia fuerza al Padre Sol, y casi le haba costado la vida. Pero si el

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sol no volva, el mundo quedara condenado a un invierno perpetuo y la Tribu Camino Recto morira. Ese da nada poda interferir con el ritual de Recuperar el Sol. El Padre Sol tena que ver sus esfuerzos, tena que saber con cunta desesperacin buscaban su aprobacin. El ltimo verano, cuando las guerras se recrudecieron, el Padre Sol haba ordenado a los dioses del cielo que retuvieran la bendita lluvia durante la estacin del crecimiento. El Sol Bendito, jefe de Ciudad Garra, haba ordenado verter hasta la ltima gota de agua sobre los campos de maz, judas y calabazas. Pero las cosechas se haban secado, los brotes haban muerto. Los nios lloraban de hambre y los ataques de los enemigos en el desierto se haban multiplicado. Al igual que los Camino Recto, los Mogollon y los Hohokam estaban dispuestos a matar por un solo cesto de comida. Se extendieron horribles rumores segn los cuales algunos clanes Camino Recto haban recurrido, desesperados, al canibalismo. Tomaron esclavos entre los Perros de Fuego para ofrecerlos en extraos ceremoniales al Padre Sol, intentando aplacar su ira. Luego asaban su carne. Joven Cierva se estremeci. El mismo Luz Brillante haba viajado de aldea en aldea suplicando a la gente que se apartara del mal, que volviera al Camino Recto, recordando a todos que el mundo ya haba sido destruido cuatro veces. El Primer Mundo arrasado por el fuego; el Segundo Mundo cubierto de hielo; el Tercer Mundo, ahogado bajo las aguas. El Cuarto Mundo haba muerto cuando el Padre Sol absorbi todo el aire. Y el Quinto Mundo, en el cual vivan, morira tambin, sostena Luz Brillante, si los hombres no purificaban sus corazones. Joven Cierva respiraba entrecortadamente. El Padre Sol haba anunciado a Luz Brillante que destruira el Quinto Mundo arrojando sobre l enormes rocas... En ese momento se oy un rumor de grava, y Luz Brillante apareci en los escalones. Se qued totalmente inmvil, mirando el horizonte como si se enfrentara a su propio verdugo, con los ojos dilatados y el mentn tenso. Ests preparado? pregunt ella. l dio un respingo, sobresaltado. Quin... quin eres? Qu haces aqu? Por qu no te has ido? Soy la Muchacha del Solsticio, Anciano. Llevo el maz sagrado. Desat las cuatro bolsitas que llevaba al cuello y se las tendi. Vamos. Ha llegado el momento.

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Luz Brillante se la qued mirando horrorizado, como si Joven Cierva fuera una bestia dispuesta a atacarle. La joven le puso las bolsas en la mano. Anciano, debes mirar al Este, no es as? S contest l con un hilo de voz. Al cabo de un momento, comenz a cantar. El da anterior, el guapo jefe de guerra Palo de Hierro haba estado tocando el tambor. Y dos das antes el jefe del clan Bfalo, un hombre bajo y rechoncho llamado Planta Trepadora, haba apaciguado al alba con la magnfica msica de su flauta. Este da el Observador del Sol cantaba solo. Comienza en la Belleza cant Luz Brillante al abrir la primera bolsa. Comienza en la Belleza. Ech un puado de polvo blanco de maz hacia el este. Luego dispers el polvo rojo hacia el sur, el amarillo hacia el oeste y el azul hacia el norte. A continuacin, ofreci su mano cubierta de harina al Padre Cielo y se inclin para tocar la Madre Tierra. En la Belleza termina. En la Belleza termina dijo. La harina se alz en un brumoso remolino y vol sobre el can como una fina niebla de verano. Joven Cierva esper. Lo mismo haba sucedido durante quince das. El Padre Sol apareca cuando Luz Brillante lo llamaba. El Observador del Sol se enderez con los brazos cruzados, murmurando: Ven, Padre, sal y trae la vida al mundo. Joven Cierva se estremeci maravillada. En el horizonte apareci el primer asomo de oro fundido; los oteros y mesetas se despojaron de sus negras siluetas y brillaron con un fuego escarlata. Las nubes se tornaron de color naranja. Las sombras, largas y oscuras, cobraron vida, extendindose hacia el oeste. Luz Brillante enmarc entre sus manos trmulas la imagen del sol y el pilar de piedra, y luego dej caer los brazos a los costados. Las lgrimas surcaban sus mejillas. Pasa algo? pregunt ella. Padre Sol... Le fall la voz y guard silencio un instante. Es demasiado dbil para seguir avanzando prosigui por fin. Hoy ha salido por el mismo lugar. Era lo que me tema. Porque eso significa que tendrs que recorrer el camino del Este para dar al Padre Sol la fuerza que necesita para viajar de nuevo hacia el norte?

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Luz Brillante agach la cabeza. Su pelo negro danzaba al viento. Pareca no respirar siquiera. Anciano? l se tap los ojos. Luz Brillante? Benditos dioses. No puedo hacerlo! Joven Cierva le mir a la cara. Luz Brillante pareca horrorizado. Eres el mayor Guardin del Sol que ha pisado la tierra. T puedes hacerlo todo. No lo entiendes. Yo... De pronto mir a su derecha, como si escuchara. Sus sollozos eran penosos. S... ya lo s. Por el bien de todos... debe hacerse. Joven Cierva mir en su misma direccin. No se vea nada, ni un destello de luz. Yo slo entiendo una cosa, Anciano: ests muy dbil. No te har dao descansar un momento. Ven, tmbate al socaire de la roca. Cuando hayas dormido un poco podrs recorrer el camino. Tendi la mano hacia l. Djame ayudarte. Luz Brillante cerr los ojos con fuerza. Tengo miedo. Pero, Anciano, t has recorrido el camino del Este muchas veces. Estoy segura de que el Padre Sol... l abri los ojos de golpe. De verdad crees que soy malo? Eso es lo que estabas pensando antes. Joven Cierva sinti un nudo helado en el estmago y trag saliva. Se deca que los Hacedores de Sueos lean los pensamientos como huellas en la nieve, que no se les poda ocultar nada. No, no, claro que no dijo. Es slo... Pero t me odias. Luz Brillante lade la cabeza y la mir sin pestaear. A Joven Cierva le martilleaba el corazn. Por qu, porque lloras de miedo? No, Anciano. Cualquier persona en su sano juicio estara asustada. Por favor, te ests agotando todava ms, y el Padre Sol necesita que ests fuerte. Luz Brillante tendi la mano con vacilacin y le toc el abultado vientre bajo la capa. Joven Cierva se qued petrificada, sin saber cmo responder. El calor de sus dedos le penetraba el vestido. La capa abierta flameaba en torno a ella.

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Precioso dijo Luz Brillante, acaricindole el vientre. Es tan precioso... Anciano, no... De pronto, Luz Brillante se toc el vientre como si estuviera a punto de vomitar y se dobl resollando. Benditos dioses, encargad a otro esta tarea! Djame ayudarte! Para eso estoy aqu. Dime qu tengo que hacer para que la tarea sea ms fcil. Una extraa expresin asom a sus ojos. No era de miedo, era la expresin de un hombre que se prepara para llevar una carga que ni siquiera puede concebir. Respir hondo varias veces y se enderez despacio. El Nio Viento gritaba en el can. A Joven Cierva casi le pareca comprender sus frenticas palabras. Como enfurecido porque ella no le entenda, el Nio Viento le sacudi la mano. Ella se tambale. Luz Brillante le bloque el paso con todo su cuerpo, luego abri los brazos y la estrech contra l. Djame que te abrace un momento. Quiero sentirte cerca de m. Su camisa ritual emanaba un extrao olor, mohoso, amargo, como el de una cueva abandonada. Joven Cierva senta el miedo latirle en las venas. Luz Brillante, no creo que... l la abraz con ms fuerza, aplastndola contra su pecho. Quieta. No te muevas. Pero, Anciano, me haces dao. Por favor! l se ech a llorar de nuevo con terribles sollozos que sacudan todo su cuerpo. Enterr el rostro en su pelo y le empap las sienes con sus lgrimas. Te lo suplico dijo. No te resistas. Debo hacer esto deprisa! Se llev una mano al cinto y Joven Cierva vio una daga de hueso de ciervo. Necesito tu hijo, Joven Cierva. Qu dices? Sultame! Se debati frentica mientras l alzaba la daga sobre su cabeza. Por fin logr liberarse, rebullndose y dando patadas, y ech a correr por el repecho en direccin a las escaleras. El brillo de la maana cubra la arenisca como coral fundido y llenaba de sombras cada hueco y hondonada. Joven Cierva salt sobre un agujero y resbal en el hielo.

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Luz Brillante la inmoviliz con su cuerpo y ella lanz un grito de dolor. El Guardin del Sol la oblig a yacer de espaldas y se tumb sobre ella. Tena las mejillas surcadas de lgrimas. Tendi la daga hacia el este, el sur, el oeste y el norte y luego la alz a la luz dorada del cielo murmurando una oracin. Luz Brillante dijo ella con voz temblorosa. Por favor! Har todo lo que me digas, pero sultame. Qu? grit l, mirando a su alrededor con expresin aterrada. Quin ha dicho eso? Quin eres? Boy? Boy, eres t? Luz Brillante se sacudi como si intentara despertar de una pesadilla y se ech hacia atrs, a horcajadas sobre ella, mirando fijamente hacia el norte. Al cabo de un momento respir hondo y mir a Joven Cierva parpadeando, como si la viera por primera vez. Eres la Muchacha del Solsticio susurr con reverencia, y con la rapidez del rayo descarg la daga, ofrecindosela a la Madre Tierra a travs del corazn de Joven Cierva.

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PRIMER DA
Ciclo del Sol de la Liblula, Luna de la Poda de Varas Rituales

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Diecisis veranos ms tarde Me siento en una grieta tallada en la montaa, con la espalda desnuda contra la fra piedra caliza. Llevo aqu desde el amanecer, sin agua ni comida, sin una voz amiga que me acune con cantos de olvido. Los cactus motean el suelo a mi alrededor. Es primavera, y sus ramas y troncos se cubren de capullos prpura que perfuman el aire con su delicado aroma. All abajo, los Cerros del Monstruo de Gila se alzan hacia el este con sus espectaculares colores. La luz de la maana danza amarilla en la garganta, relumbra en las paredes blancas y amarillas, y juguetea con los pinos. Hacia el norte se alza una espantosa masa de humo como un negro nubarrn, impulsada por los vientos sobre el cielo azul. En el vientre de la nube hay un destello naranja, como si el fuego naciera en ella. Entorno mis ojos doloridos. Estoy contemplando el fin del mundo? Podra ser. Despus de las cosas que he visto... No soy un anciano, experto en los modos del mundo y las traiciones de los hombres. Soy joven. Tengo diecisis veranos. Esto no es fcil para m. Amigos. Enemigos. Ambos me han traicionado. Los guerreros de mi abuelo los han capturado para encerrarlos en una sala sin puertas ni ventanas. El nico modo de entrar o salir es una escalera que se baja por un agujero en el tejado. Estn constantemente vigilados. Mi tribu exige que los mate. Pero... yo quiero a algunos de los cautivos. Todas las heridas son aberturas hacia lo sagrado me ense una vez el gran hombre sagrado, Duna el Abandonado. T debes penetrar en esas simas. Ve solo, arrastrndote sobre tus rodillas y tus manos, y sintate en esa terrible oscuridad. Si aguantas el tiempo necesario, descubrirs que el peor dolor es el aliento de la compasin.Aqu estoy sentado. De da, estudio los cambiantes patrones de luz que envuelven estas encumbradas montaas. De noche, los movimientos de las estrellas agitan en mi corazn cenizas de plata.

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La herida es una puerta. Debo tener valor para mirar a travs de ella. Y ms valor todava para viajar a travs de la oscura faz del mundo que conozco hasta una extraa tierra que slo puedo tocar con las manos del alma. Sagrados dioses de la lluvia, me siento tan vaco... Por qu no me dej morir el bendito Luz Brillante? Muchos otros se habran salvado. Apoyo la cabeza en un repecho de piedra y miro sin pestaear las enormes distancias, escuchando los perfectos silencios, pensando en todo lo que soy y lo que no soy, recordando el camino que me ha trado hasta aqu...

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El tiempo de gestacin Espino Cerval estaba arrodillado sobre una alfombrilla de sauce ante el fuego en casa de su madre. Era una casa pequea y cuadrada, de tres cuerpos de longitud, la ltima de la aldea. De las vigas colgaban verduras secas: maz, judas, calabaza, girasoles y rojos y punzantes higos chumbos. El humo de la hoguera alejaba a los insectos, impeda que la comida se pudriera y cubra las plantas de una brillante ptina negra de creosota. A travs de ellas, Espino Cerval distingua las vigas de pino del techo. Las paredes de yeso gris estaban manchadas de holln, que cubra las desvadas imgenes que su madre haba pintado haca mucho tiempo y que estaban ocultas tras una coleccin de cestas. En una esquina haba una serie de vasijas color marrn rojizo en las que se almacenaban posesiones especialmente preciadas. En otra esquina se guardaba lo que quedaba del maz y las judas del invierno en tres grandes vasijas con ondulaciones en los lados, tapadas con losetas de arenisca. A un lado se vean pequeas vasijas de cocina requemadas por incontables fuegos. Qu familiar y seguro pareca todo, aquel da tan esperado y tan terrible. Espino Cerval tironeaba nervioso de los flecos de su camisa. La blanca piel de ante calentaba su flaco cuerpo y reflejaba la oscilante luz de la hoguera como un espejo de pirita. Su madre haba pintado en negro y amarillo los Grandes Guerreros del Este y el Oeste en el pecho de la camisa, y la Serpiente Arco Iris era una sinuosa lnea roja, amarilla, azul y blanca en torno a su cintura. Los Grandes Guerreros llameaban, con las lanzas alzadas, listas para volar a travs de la faz del mundo con un gran clamor, para abrir los vientres de los Hombres Nube y ofrecer la lluvia, generadora de vida, a nuestra Madre Tierra... O para descargar la destruccin eterna sobre los hombres viles. Espino Cerval llevaba sin comer cuatro das, un nmero sagrado, y estaba mareado y asustado. Pronto, muy pronto, su vida cambiara para siempre. Ya no

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sera el joven extrao y solitario del que se rean los otros chicos. Su alma caera por el oscuro tnel hasta el Primer Inframundo y entonces l se convertira en un reverenciado Cantor sagrado... o morira. Espino Cerval mir ceudo a los Grandes Guerreros. Conocern ellos de antemano mi destino?En la Era de la Aparicin, justo despus de que la Primera Tribu subiera por los cuatro Inframundos hasta el Quinto Mundo de Luz, los Grandes Guerreros del Este y el Oeste haban eliminado a muchos monstruos que amenazaban con devorar a la nueva tribu. En una ltima y aterradora batalla, los cuerpos de los Guerreros se haban convertido en piedra, pero su herosmo haba ganado para sus almas un lugar especial en los Mundos Celestes, a ambos lados del Padre Sol. El Padre Sol sola contarles las cosas que sucederan en el mundo de los hombres. Cuando era necesario, los Guerreros bajaban a la tierra como estrellas fugaces y caminaban entre los hombres ofreciendo consejo y ayuda. A veces incluso mataban. Espino Cerval haba conocido una vez a un muchacho llamado Pequeo Escudo que, igual que l, haba sido escogido por los ancianos para viajar a los Inframundos. Pequeo Escudo haba muerto horriblemente. A la primera seal de que algo iba mal, los ancianos lo haban sacado a rastras de la kiva, la cmara subterrnea ceremonial, y tras tumbarlo en la plaza se apresuraron a buscar hierbas y fardos de Poder, cualquier cosa que pudiera ayudar a atar de nuevo el alma a su cuerpo. Espino Cerval tena entonces seis veranos. Recordaba vvidamente cmo Pequeo Escudo se retorca gritando que los Grandes Guerreros bajaban del cielo para arrancarle la piel de los huesos. Tardaron medio da, pero por fin los Gemelos sagrados hundieron sus garras en el alma de Pequeo Escudo, la desgarraron y se llevaron los trozos a los Mundos Celestes donde los dispersaron bajo la brillante luz del Padre Sol. Los ancianos dijeron que Pequeo Escudo no era bastante fuerte para realizar el viaje a los Inframundos, y que los Grandes Guerreros lo haban matado para que su alma no se perdiera para siempre en la oscuridad. Espino Cerval sinti un escalofro. Pequeo Escudo haba muerto con los ojos muy abiertos, mirando aterrado el cielo de la tarde. Me pasar lo mismo a m?Los sordos golpes de un tambor le recordaban que su corazn, entre todos, lata al mismo ritmo que el de la Creadora, y que slo ella tena el Poder de decidir sobre su vida. Espino Cerval tir de su collar de turquesa, intentando en vano aflojarlo para respirar mejor.

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Slo respirar.Estaba medio asfixiado desde el amanecer, cuando se haba baado en el ro helado y su madre le haba recogido el pelo mojado en un moo sobre la cabeza. Hizo un esfuerzo por inhalar y exhalar. Al otro lado de la puerta, la Madre Tierra dorma bajo una suave alfombra de nieve, acumulando fuerzas para la primavera. Los miembros del clan Anmona caminaban de puntillas para no despertarla, aplastando la nieve con sus sandalias de yuca. Algunos perros pasaban junto a la puerta. Durante el Tiempo de Gestacin, los cuarenta das de Bendicin, no estaba permitido cavar la tierra, enyesar paredes o cortar madera. Nadie poda cortarse el pelo, y las mujeres tenan que limpiar las casas slo despus del atardecer, y en silencio. Las melodiosas voces de los Cantores llegaron hasta Espino Cerval desde la gran kiva. La kiva se encontraba en el lado occidental de la plaza rectangular, donde varios edificios de dos y tres pisos se extendan hacia el este bajo la escarpada pared del acantilado de arenisca. Los Cantores le estaban preparando el camino... Ya vienen susurr Espino Cerval para tranquilizarse. Pronto estarn aqu. El muchacho suspir, y para mitigar sus temores se dedic a contar las hermosas cestas de las paredes, adornadas con geomtricos dibujos negros. Su madre, Montaa Nevada, las haba ordenado por alturas, de modo que las ms grandes colgaban arriba y las ms pequeas debajo. Espritus susurr Espino Cerval, tengo miedo. Desde que cumpli los cuatro veranos, los grandes Cantores de la aldea Anmona le haban mirado de forma distinta que a los otros chicos. Contemplaban con sus ojos ancianos a los otros nios atormentarle y tomaban nota de las veces que Espino Cerval buscaba la soledad de los caones que hendan la roca viva hasta el Ro de las Almas. Haban advertido cada una de las peleas a las que haba puesto fin, y cada vez que, con lgrimas en los ojos, se haba sentado para escucharles cantar. Esos poderosos ancianos haban visto en l algo ms que un nio raro y solitario, que haba perdido a su padre antes de cumplir su primer verano. Durante las celebraciones del Solsticio de Invierno en Ciudad Garra, cuando Espino Cerval haba cumplido los diez veranos, el viejo Meseta Negra se haba sentado a su lado. Por qu lloras cuando elevas tu voz a los dioses? le pregunt entonces. Espino Cerval se limit a contestar que no poda evitarlo. Pero ms tarde haba descubierto la respuesta: era el profundo amor que senta en su interior, su anhelo de

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que los dioses le hablaran, de sentir su consoladora caricia. Su deseo era tal que se manifestaba como desesperacin. Siete das atrs, Meseta Negra acudi a casa de su madre y pidi hablar a solas con l. Montaa Nevada se inclin respetuosamente y se march. Espino Cerval no imaginaba por qu el anciano necesitaba estar a solas para hablar con l, y se agit inquieto cuando Meseta Negra le puso la mano nudosa en el hombro y le mir con rostro sombro. Espino Cerval, me han enviado para preguntarte si deseas dar tu vida por amor, por tu tribu. Puedes decir que no aadi al cabo de una pausa. Ninguna vergenza recaer sobre ti. S que quiero! contest el muchacho con todo su corazn. Respir de nuevo. Tena un nudo en el estmago. Pero y si no soy bastante fuerte? Y si no puedo volver vivo de los Inframundos?Mir ceudo los dos ratones muertos que yacan junto a l, atravesados en un palo. Meseta Negra le haba aconsejado que los ofreciera como tributo al dios enmascarado que le llevara a los Inframundos. Si el dios los rechazaba, Espino Cerval morira. Tal vez debera haber matado a un ciervo. Eso sera mucho mejor ofrenda para un dios que un par de pobres...De pronto se oyeron unos pasos en la plaza y el muchacho se volvi hacia la cortina, que ondeaba suavemente en la brisa. Los pasos se detuvieron en la puerta. Espino Cerval apret los dientes hasta que le doli la mandbula. Fuera se oa un rumor de voces, cada vez ms fuerte, cada vez ms cerca... Hasta que de pronto, toda la casa estall en pura estridencia. Los Danzarines estaban araando las paredes con algo que sonaba como cuchillos. El corazn casi le estallaba en el pecho. Benditos dioses, qu est pasando?Justo entonces el Monstruo thlatsina apart la cortina de la puerta y entr en la casa. Espino Cerval lo mir horrorizado. Era gigantesco. Una boca roja y blanca ocupaba la mitad inferior de su mscara negra. Su largo y enredado pelo negro, moteado con bolas de algodn, caa sobre sus amenazadores ojos amarillos, y una barba grasienta y gris colgaba hasta su cintura. Los labios estaban fruncidos en un silbido eterno. Espino Cerval haba odo decir toda su vida que si no escuchaba a los ancianos, el Monstruo thlatsina vendra a por l y le chupara el cerebro por las orejas. El Monstruo llevaba en la mano izquierda una vara ganchuda para atrapar a sus vctimas, y en la derecha, un enorme cuchillo de obsidiana para desmembrar a los que se negaran a obedecerlo. Toma! grit Espino Cerval, arrojndole los dos ratones muertos. Son para ti!

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El Monstruo les dio un manotazo y los ratones atravesaron volando la habitacin para estrellarse contra la pared y caer al suelo con un ruido sordo. En pie! orden, dndole un golpe en el hombro con la vara. Espino Cerval se levant de un brinco. Fuera! El Monstruo seal la puerta. El muchacho sali a la luz de la tarde. La habitacin de su madre estaba al nivel del suelo, en la parte oriental del edificio. Si miraba sobre su hombro poda ver las dos lomas gemelas de arenisca, los Grandes Guerreros, que se alzaban amenazadoras sobre el acantilado. El Ro de las Almas pasaba por aquel punto, y la tierra era perfecta para cultivar maz, judas y calabaza. A lo largo de los aos, la aldea haba ido creciendo, desde las primeras pequeas casas cuadradas hasta una estructura de tres pisos bajo la pared norte del acantilado, vigilada por los ancestrales cuerpos de los Grandes Guerreros. La fina nieve cada la noche anterior cubra la aldea como una reluciente capa de polvo de yeso. Las casas grises revestidas de arcilla parecan diminutas junto al gigantesco acantilado. Al sur se extendan los campos de maz. All, a un paseo de la aldea, el ro flua plateado bajo el sol. Espino Cerval imagin las oscuras aguas lamiendo los acantilados que las contenan. La gente se haba encaramado a los tejados, todos envueltos en mantas, sonrientes, felices por l. Su madre se encontraba en la escalera que bajaba a la gran kiva. Estaba radiante con su vestido rojo adornado en la falda con tringulos rojos y negros. l tena que subir hasta la boca redonda de la kiva. Slo dos manos de la estructura se alzaban sobre el nivel del suelo, las otras veinte manos se hundan en la carne de la Madre Tierra. El Monstruo thlatsina volvi a golpearle en el hombro con la vara. Presta atencin! Espino Cerval se volvi hacia l. A qu deba prestar atencin? En ese momento, Montaa Nevada se apart y del negro vientre de la kiva surgieron unas largas figuras sobrenaturales, trotando con cadencioso paso, levantando con los pies nubes de nieve. Llevaban collares de pino y el torso desnudo pintado de azul. En sus mscaras, de rostro entre animal y divino, se vean brillantes estrellas, rayos y oscuros perfiles de montaas sagradas. El sol proyectaba sus etreas sombras sobre la plaza como bestias saltarinas. Las criaturas se acercaron a Espino Cerval agitando matracas de calabaza. Su Canto pareca una brisa atravesando una arboleda de pinos.

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Espino Cerval aguardaba nervioso.

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Con cada movimiento de sus sagrados pies, los Danzarines extraan Poder del mundo, arrancando jirones de l para todos los seres vivos y alzando luego el Poder sobre ellos como capas de hierro. Un Poder que poda estremecer las lejanas montaas y moldear los nubarrones que se acumulaban en el cielo. El Monstruo pinch al muchacho en la espalda con el cuchillo de obsidiana. Camina! Espino Cerval ech a andar. La gente le saludaba desde los tejados. El chico intent sonrer, aunque estaba temblando. Dos ancianos del clan Bfalo, sentados con las piernas colgando al borde de un tejado, compartan una pipa de tabaco sagrado. El humo se alzaba en el aire helado, simulando la creacin de las nubes, de la vida misma. Estaban fumando por l, por su vida. En silencio, desesperado, Espino Cerval rez a los Grandes Guerreros para que le ayudaran a encontrar el Primer Inframundo. Cuando lleg al centro de la plaza nevada, los Danzarines se dividieron. Formaron en torno a l dos crculos concntricos que se movan en sentidos opuestos, haciendo vibrar sus voces, tan dulces como trinos de pjaro. De la kiva surga una msica de flauta que reflejaba el miedo y la alegra de Espino Cerval. La meloda serpenteaba por la aldea como una hermosa enredadera, retorcindose en el aire. El martilleo del tambor se haca cada vez ms fuerte. Los Danzarines formaron un nico crculo en torno al muchacho. Luego, con un alarido que le puso los pelos de punta, echaron a correr hacia la kiva, arrastrndole con ellos. El thlatsina Oso subi la escalera hasta llegar junto a la madre del chico. Un casco de piel de oso le cubra la cabeza y caa sobre sus hombros. Tres puntos negros simulaban los ojos y la boca en su mscara blanca de ante. Se haba pintado dos lneas azules en la parte derecha del pecho, dos amarillas en la izquierda, los antebrazos azules y las manos blancas. En torno a la cintura llevaba una falda de algodn blanco atada con un cinto rojo cuyos extremos se movan bajo el viento helado. El thlatsina Oso levant la mano y la madre de Espino Cerval atraves la plaza sonriendo a la gente de los tejados y entr en la casa. El crculo de Danzarines se disolvi entonces, dejando a Espino Cerval solo ante la kiva. Las dulces notas de la flauta llenaron sus ojos de lgrimas.

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El muchacho mir al thlatsina. Estaba solo. Tanto si era digno como si no. Le temblaban las rodillas. El thlatsina se acerc cuatro pasos y tendi la mano, en la que sostena un saquito cubierto de cuentas de turquesa. Luego abri el saco y ech el polvo de maz sagrado en las cuatro direcciones. Lo alz hacia el Hermano Cielo, mirando las nubes, y luego lo baj con reverencia hasta tocar la Madre Tierra. A continuacin alz el saco vaco sobre la cabeza. Dos mujeres, ataviadas con vestidos de piel de ciervo y botas blancas, salieron de la kiva. Tenan las mejillas pintadas con puntos negros y dos plumas de guila adornaban su cabello. Pasaron muy cerca de Espino Cerval, pero sin tocarle porque era sacrosanto. Las Madres Ciervo dieron cuatro vueltas en torno a l, danzando bajo la luz del sol como criaturas sobrenaturales que acabaran de surgir de las leyendas. Los otros Danzarines retrocedieron entre extraos y turbadores murmullos. Algunos se encogan de miedo, otros gritaban como animales a punto de morir. La gente de los tejados guardaba silencio, tapndose la boca con la mano. Las Madres Ciervo se colocaron a ambos lados de Espino Cerval V el thlatsina Oso tendi una mano cubierta de harina. El muchacho apret los dientes, trag saliva e hizo acopio de valor para poner los dedos en la mano del thlatsina. Alz la vista hacia aquel extrao ros lio, medio humano medio animal, y casi se le doblaron las rodillas. El dios del cielo le condujo a la escalera que sobresala del tejado de la kiva y baj primero al vientre de los Inframundos para anunciar la llegada de Espino Cerval. El muchacho aguard, mirando fijamente la oscuridad del agujero del que emanaba el bendito olor del cedro. En la kiva ardan fuegos de enebro durante todo el ao en honor de la Abuela de la Vida: la llama. En el centro del universo y en el corazn de los hombres siempre arda una llama, hasta que el alma de la persona volva para siempre a los Inframundos. La flauta dej de tocar, pero el tambor segua marcando el ritmo. Los parientes de Espino Cerval se levantaron en los tejados con rostros radiantes. Sus perfiles se recortaban contra el azul del Hermano Cielo. Los nios miraban maravillados a Espino Cerval. El muchacho saba que le seguiran mirando hasta que desapareciera completamente de la vista. En ese momento el thlatsina Oso comenz a entonar con voz grave:

La Creadora te llama.

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La divina Madre te ha visto en tu viaje, ha visto tus gastados mocasines. Te ofrece su aliento vital, su aliento de nacimiento, su aliento de agua, su aliento de semillas, su aliento de muerte. Te pide que unas tu aliento al suyo, para que la nica vida de todas las cosas prosiga inquebrantable.

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Espino Cerval hizo acopio de valor y comenz a bajar al clido tero de los Inframundos. El techo representaba el Cuarto Mundo, a travs del cual la Primera Tribu haba viajado. Era el Mundo Ala de Plumas. El Tercer Mundo, o Mundo de Bruma, estaba representado en el banco que corra a lo largo de la cmara. El Segundo Mundo, en el suelo, era el Mundo de Azufre. Por ltimo, el agujero en el suelo, bordeado de mampostera, el sipapu, representaba el tnel al Primer Inframundo, el Mundo de Holln. El humo de cedro sagrado le picaba en los ojos, pero le iba purificando mientras descenda. Dos ancianos y dos ancianas estaban sentados en el banco del Mundo de Bruma, que se curvaba a lo largo de la gran cmara circular. Entre los hombres yaca una flauta, entre las mujeres un tambor. Los cuatro llevaban largas capas de plumas de pavo, y tenan la vista fija en los cuatro enormes pilares de mampostera que soportaban el techo y que representaban las cuatro direcciones. Para ellos, sirvientes de los invisibles Poderes ocultos en los rincones del mundo, ninguna otra cosa exista. El thlatsina Oso aguardaba en silencio junto a Espino Cerval. Pero qu aguardaba?

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Un fuego arda en el suelo, y su luz color miel danzaba sobre los impresionantes thlatsinas pintados en las paredes blancas. Algunos danzaban, inclinados y con los pies alzados. Otros estaban firmemente asentados en la sagrada tierra, con los picos y hocicos elevados hacia los benditos Hombres de la Noche, aullando sus oraciones. Espino Cerval intent enderezarse, pero tena el estmago encogido. Veintiocho nichos en la pared, llenos de magnficas ofrendas, separaban a los thlatsinas, uno por cada da de la Luna. En los nichos se vean plumas de loro y guacamayo, vasijas rituales y varas de Danza pintadas. Al pie de cada ofrenda brillaba una profusin de obsidiana negra. Los ancianos comenzaron a susurrar el ms espectral de todos los cantos sagrados. Hututu! Hututu! Espino Cerval enton con ellos el nombre del dios de la lluvia, sabiendo que al final de la tarde ese nombre se alzara en un grito tan penetrante que cortara los cielos. Esa noche llovera. l mismo haba pasado muchas noches sentado en los tejados escuchando aquel ritual, deseando con todo su corazn saber qu sentan los aprendices de Cantores. Ahora lo s. Todos quieren desmayarse.El thlatsina Oso seal la fina lnea de harina de maz en el suelo: el Camino de la Vida, que corra hacia el este uniendo la hoguera con el sipapu, la apertura al ltimo Inframundo. Espino Cerval recorri el camino con cautela. Hututu! Hututu! Hututu! Qu vera al mirar el negro tnel que daba al Primer Inframundo? Segn las leyendas, todos sus antepasados muertos le estaran esperando. Un pozo de ojos sin cuerpos...El thlatsina Oso se arrodill a un lado del sipapu y seal el puesto de Espino Cerval. El muchacho se sent frente al dios con las piernas cruzadas y, temeroso de volverse hacia el agujero antes de que se lo indicaran, fij la vista en la mscara blanca del thlatsina. A travs de sus ojos negros no se vea ms que oscuridad. Los cuatro ancianos, guardianes de las direcciones sagradas, se sentaron en torno a ellos con rostros tensos. La anciana Norte se sac de la capa una pequea vasija color marrn rojizo adornada con intrincados dibujos, y se la tendi al thlatsina. El dios sopl en ella cuatro veces para insuflar vida con su aliento a lo que hubiera all dentro. Hututu! Hututu! Hututu! Hututu!

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El thlatsina tendi la mano y cerr los ojos de Espino Cerval. El muchacho temblaba sin poder evitarlo. Percibi un extrao olor a moho y not que algo le tocaba los labios. Abri la boca y recibi en la lengua algo fino y marchito, algo que pareca cuero reseco, de sabor amargo. Se estremeci. Al masticarlo y mezclarlo con saliva, el sabor fue an peor. Al cabo de unos momentos comenzaron las nuseas y los msculos perdieron su fuerza. Voy... a vomitar dijo. Le pusieron una vasija en las manos. Espino Cerval vomit y vomit hasta quedar tembloroso y dolorido. Cuando termin, se sec la boca con la mano. A pesar del esfuerzo no haba abierto los ojos, ni los abrira hasta que se lo dijeran. El tambor resonaba dbilmente en la cmara. l vea sus latidos a travs de los prpados. De cada golpe emanaban los cuatro colores sagrados, que volaban como flechas hasta perderse en una relumbrante bruma. Espino Cerval perdi la nocin del tiempo. Poda haber estado all sentado una eternidad. Hasta que de pronto dio un respingo al sentir que unos dedos tocaban sus ojos. El muchacho parpade. La flauta se uni al tambor... Espino Cerval perdi el equilibrio y cay hacia adelante, apoyando las manos a cada lado del tnel, mirando directamente el sipapu. La oscuridad vibraba, formando olas como un lago sin orillas. En el corazn de aquella negrura cobr forma un pilar de cristal que ascenda hacia arriba, refulgente como un millar de diamantes. Un miedo ardiente atraves al muchacho. Viene muy deprisa. Me va a atravesar! La oscuridad en torno a la columna de cristal se torn azulada. Luego, como si un invisible rayo de luz hubiera hendido el tnel, el azul asumi un magnfico tono turquesa, y una cueva azul verdosa apareci a la vista. Millares de estrellas caan como chispas blancas. Un fuego arda en el centro de la cueva y la columna de cristal estall en llamas. El incendio devoraba toda la cueva y, en medio de las llamas, Espino Cerval vio el escarpado pico de una montaa baada por la luz de las estrellas y el hermoso rostro de una joven que lloraba, con su larga y negra cabellera cayndole sobre los hombros. Ah! grit el muchacho. Socorro! Me caigo! Vas donde el mundo nace, Espino Cerval. Djate ir contest una suave voz.

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La cmara ceremonial daba vueltas. Espino Cerval cay de cabeza a travs de cielos del color del fuego, hacia abajo, hacia abajo...

Meseta Negra y Montaa Nevada contemplaban a Espino Cerval, que estaba fabricando un tambor en medio de la plaza. La lluvia cada durante dos das haba fundido la nieve, y haba dejado la arena limpia y reluciente. Las hierbas y arbustos de caramillo, de apagados colores, bordeaban los campos, en los que brillaban algunos charcos de agua. La lluvia haba marcado surcos en el yeso que cubra las paredes de piedra de las aldeas: parecan viejos y tendran que ser blanqueados de nuevo. Espino Cerval estaba rodeado de trozos de cuero, correas de tendn y piel, herramientas de piedra y una sola pluma de pavo. El muchacho no haba dicho una palabra desde que sali de la kiva, haca ya tres das. Otras personas disfrutaban del sol en la plaza. Tejan mantas en largos telares, molan maz o zurcan telas. Al pasar junto a Espino Cerval, le daban palmadas en la cabeza o en el hombro y le hablaban con voz queda. Pero l se limitaba a sonrer en silencio. Su enjuto rostro resplandeca, como reflejando una luz interior. Nadie le presionaba. Todos saban que volvera a ellos a su debido tiempo, que parte de su alma todava caminaba entre los antepasados en el Primer Inframundo, estudiando las extraas plantas y animales que all habitaban. Meseta Negra se cruz de brazos. La camisa le colgaba hasta las rodillas y pareca enorme sobre su frgil y anciano cuerpo. Con el paso de las estaciones, los msculos se haban desvanecido hasta convertirse en finas fibras sobre sus dbiles huesos. Su pelo suelto se agitaba sobre el rostro arrugado. Se pondr bien, no? murmur Montaa Nevada. Claro que s. El miedo se lea en los ojos de Montaa Nevada. A sus treinta y cinco veranos, su negro pelo comenzaba a teirse de plata y las primeras arrugas asomaban a su frente. Tena la nariz pequea y puntiaguda, y los labios finos e iba vestida de rojo y negro. Te ha dicho algo? pregunt ansiosa. Te ha contado lo que vio en el Primer Inframundo? T no lo entenderas.

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Pero quiero saberlo. Si me lo cuentas, tal vez pueda comprenderle mejor. Espino Cerval siempre ha sido un misterio para m, pero tambin mi mayor alegra. Estoy preocupada por l, Meseta Negra. El anciano mir los oteros gemelos que dominaban el valle, los cuerpos de piedra de los dioses, siempre vigilantes. Muchas veces se haba preguntado qu haran sus almas en los Mundos Celestes. Fabricaran arcos y contaran sus hazaas? Cazaran? O se dedicaran a danzar continuamente para mantener vivo el mundo? Los nubarrones que se haban ido acumulando durante el da se haban tornado jirones teidos del ms plido color azul que volaban hacia el oeste. Ha visto a su padre dijo por fin Meseta Negra. Montaa Nevada lo mir boquiabierta. A su... su autntico padre? pregunt. S. Su cuerpo murmuraba, explicndole lo que su alma vea al pasar a travs de los mundos. Espino Cerval llam al hombre padre, pero no s si de verdad conoce su identidad en este mundo. No puede saberlo, Meseta Negra. Yo nunca le he dicho nada! l me ha preguntado muchas veces, pero... Tienes que comprenderlo la interrumpi l. Todo lo que se marcha, vuelve; todo lo que muere, renace; todo lo que est oculto, es revelado. Los hombres vivimos en un universo inmenso y desnudo, un universo que apenas comprendemos. Meseta Negra saba que la vida se mova, tan inconstante y veleidosa como el Nio Viento, juguetona; a veces dormida, pero nunca quieta, nunca slida o terminada. Semilla y fruto, lluvia y sequa, creencia y realidad, todo viajaba en un gigantesco crculo, un eterno proceso de cambio. Montaa Nevada mir a su hijo. Espino Cerval haba terminado de vaciar el tronco de lamo y comenzaba a construir el corazn del tambor. Tens un trozo de tendn a travs del centro, y at a l la pluma de pavo. Luego se inclin y gru con la voz ms grave que pudo lograr, para dar al instrumento un tono profundo. Qu ms le pas en el Mundo de Holln? pregunt sin dejar de mirar a su hijo. Su padre le ense una Cancin, y mientras la cantaban juntos, la tierra comenz a temblar, y luego unos ros de fuego la consumieron. Para escapar, Espino Cerval trep al cielo apoyndose en las nubes. No lo entiendo. Meseta Negra se encogi de hombros.

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La visin no era para ti. La entendi Espino Cerval?

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En ese momento, el muchacho estaba tapando la parte superior e inferior del tambor con dos trozos de piel de ciervo, que luego uni pasando unas correas a travs de los agujeros que haba hecho en los parches. No. Meseta Negra suspir cansado. Pero algn da lo comprender. Le ensears t? No puedo. Le he prometido que el sagrado Abandonado ser su maestro. Montaa Nevada se llev una mano al corazn. Sus ojos parecieron agrandarse. Duna? Pero yo crea que Duna no quera volver a verlo. T mismo me lo dijiste! El anciano baj la vista, buscando las palabras adecuadas. El gran crculo ha cambiado. Hay muchas cosas que Espino Cerval debe saber. Tal vez incluso la identidad de su autntico padre. Debera ser yo la que... No. Meseta Negra le puso la mano en el hombro. Esta revelacin es muy peligrosa. Si Espino Cerval debe conocerla, Duna se lo dir. Al fin y al cabo, es Duna quien tiene derecho a decidir cundo debe saberlo. Espino Cerval golpe el tambor con un dedo para probar su sonido. Meseta Negra le mir con el corazn encogido. El muchacho sonri y alz la cabeza ansioso para ver si alguien ms de la aldea haba odo el hermoso tono. Meseta Negra asinti con gesto de aprobacin y el muchacho, con la sonrisa ms radiante que nunca, volvi a tocar el tambor. Confa en m, Montaa Nevada. Duna le ensear bien. Significa eso que mi hijo ser un gran Cantor? Slo puedo decir que ser necesario. Quin de nosotros se atreve a pedir ms?

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A medida que se desvanecan las llamas del atardecer, las nubes se tornaban de un color gris sombro, manchando los cielos igual que humo de aceite. Las sombras del can se alargaron hasta fundirse con la noche. Las hogueras de catorce ciudades y ms de doscientas aldeas envolvan el can en un espectral resplandor de penetrante aroma. Los acantilados parecan flamear y bailar. Palo de Hierro, jefe de guerra de Ciudad Garra, caminaba de un lado a otro dentro del refugio de roca, un hondo hueco en la pared del acantilado. El saliente de color ante se alzaba a menos de una mano sobre su cabeza. Las imgenes de la Espiral, los Hombres de la Noche y varios dioses le observaban desde la pared. El refugio se encontraba a medio camino entre Ciudad Garra y Ciudad Caldera. Hacia el este se vea el porche colgante que corra por la segunda planta de Ciudad Caldera. Con el fro del avanzado invierno, no haba nadie all. La brisa susurraba entre los rastrojos de maz de los campos y agitaba las faldas de su camisa roja. Palo de Hierro se estremeci. Era un hombre musculoso, de rostro ovalado y nariz plana. A diferencia de la mayora de los miembros del clan Oso, sus cejas no se arqueaban sobre los ojos, sino que se alzaban hacia arriba como en un gesto malicioso. Haba vivido cuarenta y cinco veranos, y el color gris haba invadido su pelo otrora negro azabache. Lo llevaba recogido en una gruesa trenza que le caa hasta media espalda. El jefe de guerra mir a Luz Brillante, que estaba inclinado sobre un trozo de tejado cado. El polvo cubra sus sandalias y su larga camisa blanca ritual. Sus ojos emitan una extraa luz, como si el Padre Sol respirara dentro de su cuerpo alto y delgado. A Palo de Hierro le daba escalofros, aunque confiaba en aquel hombre como en ningn otro. El Sol Bendito, el jefe Pluma de Cuervo, se muere dijo. Luz Brillante apret los labios hasta formar una plida lnea. Tal vez. Nadie puede afirmarlo con seguridad. Es... T lo sabes.

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No. Yo creo que se est muriendo, pero ya nos ha engaado tantas veces que ahora dudo por miedo a equivocarme de nuevo. Yo tambin dudo, amigo mo. Palo de Hierro mir inquieto los dioses tallados en la pared. Parecan vigilarlos. Pero si se est muriendo, debemos actuar con rapidez. Luz Brillante se llev los dedos a los labios. No soy yo quien puede tomar esa decisin, sino t. Ya lo s, amigo. Hoy es mi responsabilidad como lo fue hace casi diecisis veranos. Luz Brillante le mir con expresin seria. Su rostro plido y su camisa blanca parecan resplandecer contra el oscuro fondo de arenisca. De verdad crees que el nio est en peligro? S. Significa eso que sospechas que ha habido traicin? Palo de Hierro tena que responder con cautela. No, pero si el Sol Bendito muere, ya no habr razn para ocultar al chico. Y Ciudad Garra, con sus murallas y sus guerreros es un lugar mucho ms seguro que una pequea aldea. T lo que quieres es tener al nio cerca, no es eso? Luz Brillante, yo... No era un reproche, Palo de Hierro, slo una pregunta. Si de verdad quieres hacerlo, s inteligente. No creo que sea buena idea apartar al chico de la nica familia que... No pretendo eso. Aunque era justamente lo que deseara hacer. Palo de Hierro se cruz de brazos, como si quisiera proteger su corazn. Pensaba enviar maana a la aldea a mi ayudante, Cola Enroscada, con el mensaje de que necesito que Yuca vuelva a Ciudad Garra. Y esperas que traiga al nio con l? S. Si le digo que los Mogollon estn realizando incursiones y que temo por la seguridad de su familia, vendr. Palo de Hierro sigui caminando sobre el suelo polvoriento del refugio sin hacer ni un ruido con sus sandalias de yuca. Un par de coyotes lanzaron un gaido en el desierto y, a continuacin, estallaron en un hermoso coro.

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Pero los Perros de Fuego han estado realizando incursiones durante muchos ciclos, Palo de Hierro. Luz Brillante se frot las sienes con los dedos, como si le doliera la cabeza. Por qu crees que tu mensaje le har venir? Aadir que los brbaros del norte, los Constructores de Torres, acechan como linces esperando una oportunidad para entrar en el territorio de los Camino Recto y matarnos a todos. Palo de Hierro mir a su amigo. T sabes que es verdad. Si el jefe Pluma de Cuervo muere, los Constructores de Torres aprovecharn la ocasin para atacar y robar todo lo que puedan agarrar con sus sucias manos. Supongo que s. Y tal vez puedan aprovecharse de nuestra confusin. Al fin y al cabo, Cabeza de Serpiente se convertir en el nuevo Sol Bendito cuando su padre haya muerto. El desnimo cundir durante un tiempo. Luz Brillante asinti con la cabeza. En m por lo menos. Nosotros debemos soportar esta carga. Sol Nocturno... La madre de Cabeza de Serpiente no est aqu seal Palo de Hierro. Est en uno de sus viajes de Sanacin, cuidando de la gente de las aldeas vecinas. Nube que Juega, su hija, est con ella. Cabeza de Serpiente no tiene ms parientes que le respalden. Todo el mundo le odia. Luz Brillante alz la vista y las patas de gallo en torno a sus ojos se tensaron. ste es un juego muy peligroso. Tengo miedo de que nos enredemos en nuestra propia telaraa de engaos y olvidemos nuestros motivos para hacer esto. Yo nunca olvidar. Palo de Hierro mir el can. Cientos de fuegos iluminaban las planicies como collares enredados de cuentas de cobre. La mayora se encontraban en torno a Ciudad Atardecer, que se hallaba en la base de la pared oriental del can, pero muchos pertenecan a pequeas aldeas donde vivan las personas de baja posicin, disfrutando de su cercana con la Primera Tribu del can Camino Recto. Otros fuegos brillaban en las mesetas, uno de ellos en la cumbre del Otero Mujer Araa. Palo de Hierro se lo qued mirando. Deba de tratarse de un sacerdote. Nadie ms se atrevera a visitar un lugar de tanto Poder. En la cima del Otero Mujer Araa se encontraba la Piedra Sol que, grabada con espirales, permita a Luz Brillante medir los ciclos exactos del sol. En el solsticio de verano, un pual de luz se clavaba entre las dos piedras, dividiendo la espiral por la

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mitad. De este modo, Luz Brillante poda contar el nmero de das que deban pasar antes de cosechar el esparto, el maz, las judas y las calabazas, y organizar las cazas comunales de ciervos y conejos. La propia Mujer Araa guardaba la Piedra Sol. La Tribu Camino Recto haba vivido durante mucho tiempo segn un estricto calendario. Plantaban y cosechaban, recogan piones y bayas de enebro, y cazaban los das que Luz Brillante les indicaba, temerosos de ofender a la Madre Tierra y al Padre Sol si desobedecan. Pero la tribu se haba tornado ms desobediente los ltimos veranos. Cuando caan las lluvias y crecan las cosechas, crean en los Poderes de Luz Brillante y cumplan sus indicaciones. Pero cuando las cosechas se secaban por falta de lluvia... Palo de Hierro mir los maizales desiertos, recordando la ltima mala cosecha. Las plantas que haban dado fruto se haban atrofiado, las mazorcas de maz salieron pequeas, con los granos mal formados. Era como si la tierra del valle ya no alimentara las plantas que durante aos haban mantenido a la tribu. La gente tema que los dioses se hubieran vuelto en contra de Luz Brillante, o l en contra de los dioses, y circulaban ridculos rumores segn los cuales Luz Brillante era un brujo. Hemos terminado? Por ahora s contest Palo de Hierro. Maana enviar a Cola Enroscada a ver a Yuca. Y yo rezar por l. Si alguien descubre... Nadie lo descubrir. Luz Brillante apoy la mano en la pared para levantarse y mir a Palo de Hierro a los ojos. Alguien lo descubrir algn da, pronto. No podemos ocultar esto siempre. Lo sabes, no? El guerrero dej caer los brazos a sus costados. La vigilia casi ha terminado, amigo mo. Te lo prometo. Luz Brillante suspir cansado. S. Y se march por el sendero que corra junto al acantilado. Donde antes creca la artemisa, slo quedaban malas hierbas que araaban las piernas y se enredaban en las camisas. La artemisa haba sido arrancada mucho tiempo atrs para alimentar las voraces hogueras del can. La gente necesitaba cocinar y calentar las casas.

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No se atrevieron a tomar el camino principal entre Ciudad Caldera y Ciudad Garra. Podra correrse la voz de que el jefe de guerra y el Guardin del Sol haban paseado juntos despus del anochecer, lo cual levantara las sospechas de Cabeza de Serpiente. Poda llegar a pensar que conspiraban contra l. Y no se equivocara. Deberamos evitar el camino e ir lo ms cerca posible del acantilado. Las rocas y la oscuridad nos ocultarn. El fro se recrudeci al pasar junto al conjunto de edificios cuadrados y mal enyesados que se alzaban contra el faralln. Las puertas estaban cubiertas, puesto que los visitantes slo acudan al can para las festividades de solsticio. Los Hombres de la Noche iluminaban el cielo. La respiracin de Palo de Hierro creaba una bruma en la oscuridad. Delante de ellos se vea Ciudad Garra, gigantesca. El muro trasero meda ms de cien manos de altura y el Puntal Mayor, una enorme columna de arenisca, se inclinaba amenazadora sobre ella. En la quinta planta, Pluma de Cuervo se mora como una vieja y maligna araa, y los hilos de una telaraa tendida mucho tiempo atrs surgan del pasado envolvindolos a todos en una trama oculta. En ese mismo momento, Cabeza de Serpiente poda estar asomado a su ventana. Palo de Hierro se estremeci, y no slo de fro.

La capa amarilla de Espino Cerval se hinchaba bajo la brisa del alba, que soplaba en los acantilados y susurraba en la aldea. Al este se vea un halo azulado que perfilaba las paredes del can. Las estrellas fueron apagndose una a una y los muros de la aldea Anmona asumieron el color azul de un huevo de petirrojo. De algunos tejados surgan escaleras y lneas de postes de los que colgaban pimientos, mazorcas secas u hojas de yuca. Los cuadrados salientes de la aldea parecan dominar la plaza de tierra batida donde Espino Cerval haba jugado de nio. La kiva sagrada segua oculta en un manto de sombras. Espino Cerval la mir con nostalgia. Su antigua vida, su infancia, se haba desvanecido all, y un nuevo hombre haba nacido en lugar del muchacho. Todava no conoca a ese hombre. Pero deseo conocerlo con todo mi corazn.La aldea comenzaba a despertar. Se oy el llanto de un nio seguido de una suave voz. Alguien tosi. Los ancianos cantaban con los brazos alzados para saludar al nuevo

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da, y de los fuegos se alzaban jirones de humo que se mezclaban en el aire con el olor a enebro. Espino Cerval alz la cabeza para aspirar el aire helado. Llevaba el pelo recogido en dos trenzas, que cubran sus orejas para protegerlas del fro del invierno y le caan sobre el pecho. Calzaba un par de sandalias nuevas que su madre le haba hecho. Slo con mirar su fina hechura, se le encoga el corazn. El trenzado sobre los dedos era fuerte y perfecto, y las campanillas de concha atadas a los cordones emitan un agradable chasquido a cada paso. Montaa Nevada sali de su casa y atraves la plaza. Su pelo negro jaspeado de plata caa suelto sobre los hombros de su capa de plumas de pavo. Sus mocasines hollaban en silencio la tierra batida. Se arrodill en el suelo a su lado y le meti en la bolsa varios pasteles de maz recin hechos. Pareca triste, pero el orgullo brillaba en sus ojos oscuros. Pocos jvenes reciban la bendicin de los ancianos para convertirse en Cantores, y menos an eran enviados a estudiar con el sagrado Abandonado. Espino Cerval todava no poda creer que haba sido elegido. En cualquier momento, el sueo se desvanecera y despertara siendo el mismo muchacho flaco de siempre. Su madre at sus tres fardos con una correa de cuero trenzado. Dos de los fardos, llenos de regalos de la aldea, eran para Duna. Espino Cerval los mir emocionado. Sus parientes haban contribuido con sus mejores posesiones: hermosas flautas, dos de las famosas vasijas Anmona con la boca color marrn rojizo, cestas decoradas de tan fino trenzado que podan cargar agua, algunos fetiches de turquesa y una magnfica talla de los Grandes Guerreros, entre otras cosas. Todos haban entregado de corazn aquellos tesoros, en la creencia de que si Espino Cerval se converta en un gran Cantor, les pagara con creces. Y as lo har. Aprender todas las lecciones que el Abandonado quiera ensearme. Memorizar cada planta Sanadora, cada Cancin.Duna el Abandonado era famoso por sus paradjicas enseanzas. Espino Cerval conoca a dos jvenes Cantores que haban ido a aprender con l y haban vuelto a casa despus de un solo da de lo que ellos llamaron la locura del Abandonado. Ambos haban fracasado y se haban convertido en granjeros, pero Espino Cerval no fracasara. Un anhelo arda en su corazn. Hablara con los Hombres Nube en su propio lenguaje. Sera capaz de reconocer a los brujos malvados y de curar a los enfermos. Cantara y danzara para su tribu, invocando lluvia y buenas cosechas, dndoles vida l mismo.

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Sagrados thlatsinas, prometo esforzarme al mximo, y os suplico que me ayudis.Mir hacia el sur, ms all de las aguas del Ro de las Almas y de la hilera de riscos que se alzaba contra el horizonte, y como si pudiera ver las lejanas Montaas Thlatsina; visualiz all a los dioses, saltando, girando con la cabeza atrs, alzando las voces como alas al amanecer. Algn da ver esas montaas, lo prometo.Haba odo decir que nubes de plomo se aferraban a los picos ms altos, queriendo salvarse de los tormentos del Nio Viento. As era como el Nio Viento se haba ganado su mala reputacin: se llevaba las nubes y absorba hasta la ltima gota de humedad de la tierra, dejando sedientos tanto a la Madre Tierra como al Hermano Cielo. Cuando eso suceda, los nios de la Tribu Camino Recto suplicaban comida y los padres se desesperaban. Durante el verano, los Cantores danzaban y rezaban durante das, por ellos y por todas las criaturas sedientas: animales, plantas e incluso las piedras secas. El Poder habitaba en todas partes, bajo las espinas de los cactus, en las gotas de roco y en las motas de luz de luna que plateaban la artemisa. Al invocar a ese Poder, los Cantores podan formar nubes y despertar a los pjaros del Trueno y del Rayo. Montaa Nevada se levant y lo mir con expresin llena de amor. Meseta Negra te ha dibujado un mapa, no? S, madre, anoche. S exactamente cmo encontrar al Abandonado. Seguir el camino desde el ro a travs de la roca y girar hacia el este hasta llegar al camino de la Torre. Es un buen camino que me llevar hacia el sur hasta el can del Abandonado. Meseta Negra dijo que si me doy prisa tardar slo cuatro o cinco das. Lo encontrar, no te preocupes. S que eres un hombre y que los dioses te protegen, pero este invierno los brbaros del norte han atacado tantas veces... Tal vez debera acompaarte un corredor. Madre replic l con una sonrisa, debo ir solo. As es como debe ser. Un Cantor se enfrenta solo a su destino. Ya lo s, pero... No te preocupes. Le puso la mano en la mejilla y se inclin para mirarla a los ojos. Si no s llegar solo a la casa de Duna, cmo podr realizar el solitario viaje por los caminos sagrados para encontrar a los dioses? Montaa Nevada cerr los ojos un momento y frot la mejilla contra la mano de su hijo. Aprende todo lo que puedas. Estar esperando tu regreso, hijo mo. Estars orgullosa de m, madre, te lo prometo. Volver convertido en Cantor.

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Ella sonri.

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S que as ser, Espino Cerval. Lo s desde hace ya muchos veranos. Espino Cerval se puso los tres fardos a la espalda. Eran pesados, pero no demasiado. En uno de ellos se oa el chasquido de madera contra piedra. Madre, puedo...? El joven vacil. Si te pregunto una cosa, prometes decirme la verdad? Montaa Nevada se humedeci los labios, temerosa de su pregunta. El viento agitaba las plumas de su capa y su largo pelo sobre el rostro. Te dir lo que pueda, hijo mo contest con el dolor marcando su expresin. Espino Cerval ajust el peso de los fardos y agarr las correas para afianzrselas a la espalda. Mi padre... S, qu pasa con l? pregunt ella, sin aliento. Era de verdad un Mercader? S. Es cierto que se llamaba Sentado en el Cielo? S, hijo mo. Espino Cerval mir ceudo la kiva en la que haba tenido la visin. El Espritu no tena razones para mentir. Eso significaba que su madre no deca la verdad. Era una mujer buena. La verdad deba de dolerle mucho. El no poda arrancrsela del alma como si sacara a un conejo de su madriguera. Ni siquiera lo intentara. La gente tena derecho a guardar sus secretos. Adems, l saba que Montaa Nevada acabara por contrselo algn da, y eso le bastaba. Gracias, madre. Le dio un beso en la frente. Gracias por cuidar de m, gracias por quererme. Eres lo ms importante de mi vida. Montaa Nevada lo estrech contra ella, con los brazos en torno a los fardos. Te quiero, Espino Cerval dijo con voz ronca. Siempre te he querido. Te prometo que no te decepcionar. Montaa Nevada le mir con ojos hmedos. Meseta Negra me ha pedido que te d un mensaje. Qu?

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Me ha pedido que te diga: Debes tener el corazn de una nube para caminar sobre el viento.El joven se llev la mano al pecho con una sonrisa. Dile por favor que no olvidar el cario que me ha mostrado. Llevar sus palabras dentro de mi corazn. Montaa Nevada retrocedi un paso. Que tengas buen viaje, Espino Cerval. Guarda algunos pasteles de maz para tu primera comida con Duna. Te he puesto bastantes piones, porque he odo que le gustan. Gracias, madre. Me gustara... Se interrumpi un momento. Me gustara no tener que marchar, pero volver lo antes posible. Adis. Ech a andar por el camino y se volvi muchas veces a saludar a Montaa Nevada. Una vez que atravesara el ro estara verdaderamente solo. Mir los Grandes Guerreros. Cuidad de m, por favor. Al menos hasta que encuentre al sagrado Abandonado. Los pilares de roca, severos guardianes de la aldea Anmona, guardaron silencio. Su siguiente punto de destino era el rbol del Mundo, cuyas races se hundan en el Primer Inframundo y cuyo tronco se alzaba a travs de los otros Inframundos hasta asomar a la superficie de la Madre Tierra. Las ramas se extendan a travs de los cuatro Mundos Celestes, pero eran demasiado grandes y poderosas para ser visibles a los ojos de los hombres, aunque de vez en cuando algn chamn sostena haber visto brumosas ramas verdes oscilando entre las nubes sobre los escarpados picos de las montaas. Espino Cerval atraves los campos recordando las dulces voces de los dioses que haban inspirado su alma. Pasara lo que pasase, el viaje sera maravilloso.

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Barba de Maz estaba arrodillada al norte de la plaza con dos losetas ante ella, una tosca y otra fina. A su derecha tena un cuenco blanco y negro, vaco, y una vasija llena de maz rojo. Llevaba all ms de una mano de tiempo y no haba tocado el maz, aunque tena las manos y la falda de su vestido marrn manchadas de harina. De hecho, pareca tener ms maz encima del que haba en las losetas. A cinco pasos de distancia, una vasija volcada sobre las ascuas del fuego le record sus deberes. Barba de Maz comenz a machacar un puado de maz con el extremo afilado de una piedra. La maana tea de oro las colinas en torno a la aldea Hoja Alanceada, y arrancaba destellos de los verdes tallos de yuca de las laderas y de los bloques de arenisca que se alzaban sobre los campos de maz, calabaza y judas que cubran todas las zonas llanas alrededor del pueblo. En el translcido horizonte, los escarpados picos, envueltos en prstina nieve, parecan desgarrar las nubes anaranjadas. Al pie de las montaas se extendan las planas mesetas, hogar de los clanes Meseta Verde, que cultivaban las cumbres de los oteros. Al norte se alzaban las Montaas Oso, donde viva el Primer Oso, que haba alzado los altos picos de granito para protegerse durante su hibernacin. Las garras del Primer Oso haban araado la tierra bajo la montaa, dejando largos riscos de rocas biseladas, en cuya base corran efmeros arroyuelos, que en primavera se desbordaban y arrastraban rboles enteros, y tras las tormentas del invierno tintineaban frescos y claros. Estos arroyos daban vida a la tierra. Varias generaciones atrs, algunas familias del clan Hormiga haban comenzado a cultivar las tierras aluviales y las mesetas en torno a Hoja Alanceada. Al principio construyeron una lnea de cuatro casasen las que pasar los veranos mientras trabajaban los campos. Con el excedente de la cosecha haban sobrevivido el invierno, y al ao siguiente acudieron otros miembros del clan. Se construyeron habitaciones adicionales en la aldea y se cavaron varias kivas en el suelo de arcilla roja.

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La vida no haba sido fcil a pesar del agua y la tierra frtil. Los Constructores de Torres, brbaros del noroeste, atacaban a los clanes Camino Recto, matando, robando comida y tomando esclavos a los que llevaban a trabajar a sus propios campos. Tambin llegaban tribus salvajes de las montaas, cazadores vestidos con pieles que adoraban a dioses animales. Estos cazadores a veces comerciaban y a veces atacaban, y luego, como las bestias que eran, desaparecan en las montaas sin dejar rastro. Pero no todos los enemigos eran extraos. A lo largo de los aos la aldea Hoja Alanceada haba sostenido varias guerras con otros clanes Camino Recto. Como resultado de ello, lo que haba comenzado siendo una lnea de casas se haba expandido con vistas a la defensa. Un segundo piso se haba aadido a la aldea, y luego ms habitaciones, hasta que la estructura rectangular se cerr en torno a la plaza, formando un cercado perfecto. La nica salida era una pequea abertura entre las murallas en la esquina suroriental, cerrada con una puerta de postes de pino. La aldea poda enfrentarse a cualquier nmero de atacantes disparando con sus arcos desde el tejado. Pero aquel deslumbrante da, la guerra era un pensamiento lejano. Los hombres haban salido a cazar al alba y la mayora de las mujeres jvenes estaban recogiendo arena de colores para las pinturas sagradas. Los perros dorman al sol, incordiados por el zumbido de algunas moscas. De vez en cuando, alguna picaba y el animal se despertaba con un gaido, chasqueaba los dientes frentico y luego se alejaba para volver a tumbarse. Los pavos paseaban por la plaza, con el sol reluciendo en sus plumas, e inclinaban la cabeza para examinar de cerca toda actividad humana. Despus de molestar un rato a Barba de Maz, se marcharon para atormentar a las siete ancianas sentadas en la parte occidental de la plaza. En la aldea rara vez haba carne, excepto en ocasiones especiales, de modo que los pavos eran muy preciados. Los pollos jvenes picoteaban sin cesar las tiras de yuca verde con la que se tejeran cestas. De pronto, estall un revuelo de gritos. Trbol, la Matrona de la aldea, haba ido a agarrar una tira de yuca para su cesta cuando uno de los pollos se la arrebat con el pico. Suelta! gritaba Trbol, tirando de la yuca. Su rostro era un mapa de arrugas . Suelta! Por fin, recuper la tira y mir torvamente al pavo. Fuera! Ve a molestar a otro. Le dio un golpe con la yuca y el pavo se march cloqueando. Trbol murmur algo entre las risas de las otras mujeres. Al otro lado de la plaza, ocho ancianos tallaban herramientas de piedra, mientras las gallinas intentaban picotear las esquirlas. Cada vez que los hombres arrancaban

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con sus palos de asta alguna esquirla de cuarzo, las gallinas se lanzaban a por ella peleando entre s y arrancndose las plumas, hasta que alguna la atrapaba, la probaba y la escupa. Los pavos ms gordos se haban asentado junto a la pared sur, donde haba una hilera de tablones. Los nios, envueltos en vistosas mantas, gorgojeaban, chillaban y blandan sus puitos. Tenan las cabezas atadas a maderos mediante tiras de algodn que les cubra la frente, para dar forma a sus crneos. Al aplanar la nuca, los pmulos se ensanchaban y el rostro adquira una apariencia triangular ms deseable. La madre de Barba de Maz no haba hecho muy buen trabajo. El rostro de Barba de Maz segua siendo ovalado, aunque los jvenes sostenan que todava era bonita (al menos eso decan cuando ella los amenazaba). Barba de Maz sonri para sus adentros. No sola gustar a los jvenes guerreros, pero el sentimiento era mutuo. La joven tena el mentn afilado, los labios gruesos y los ojos grandes y oscuros. Cuando llevaba suelto el pelo, le caa hasta las caderas en una abundante melena negra. Su madre, sin embargo, insista en que deba llevarlo recogido en espirales sobre las orejas, un peinado que recordaba las alas de una mariposa y que anunciaba a todos los jvenes que haba alcanzado la edad del matrimonio. Y lo cierto es que Barba de Maz llevaba las espirales cuando estaba en pblico. Se enjug el sudor de la frente y lade la vasija para mirar dentro. Segua llena. Ay, lo que habra dado por estar con Saltarilla! Los nios jugaban en las afueras de la aldea, persiguindose unos a otros, tirando palos a los perros y riendo alegremente bajo la supervisin de Saltarilla, la mejor amiga de Barba de Maz. Barba de Maz suspir y meti la mano en la vasija para tomar otro puado de maz. De pronto, alz la vista al or el batir de unas alas. Un enorme cuervo se pos a diez manos de distancia. Sus plumas negras despedan un resplandor azulado. Barba de Maz lo mir ceuda. Todava nadie en la plaza lo haba visto. Hermano, sabes oler el dulce perfume del maz desde medio da de distancia dijo. El mundo del Cuervo era el primero de los Mundos Celestes. Vete a casa sise Barba de Maz, sealando hacia el cielo. Ech el puado de maz en la losa y se sent sobre sus talones con el vestido marrn sobre las rodillas, aprovechando la ocasin para estirar los doloridos msculos de la espalda. El sol reluca en los rodetes de su pelo. El cuervo se acerc a ella con la cabeza ladeada. La gente en la plaza se volvi a mirar, susurrando con las manos sobre la boca.

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Escucha, hermano dijo Barba de Maz sealando la plaza, ya estn murmurando otra vez. Quieres que piensen que soy una hechicera? Somos el clan Hormiga y no nos gustan los cuervos. Por eso os espantamos siempre. Desde que el Creador respir sobre nosotros para darnos vida, el pueblo Cuervo ha estado engullendo al pueblo Hormiga. Por qu debera yo darte de comer ahora, cuando tienes en el vientre a tantos antepasados mos? El cuervo emiti un pattico sonido e hinch las plumas como indignado. No dijo Barba de Maz. Recogi su piedra y comenz a machacar el maz sobre la losa. Tena que frotarlo bien contra ella para conseguir una harina de grano medio. Se tardaba una eternidad. El cuervo grazn. Que no! No te voy a dar nada. Fuera. El pjaro estir el cuello y lanz un fuerte graznido mientras agitaba las alas. Los nios que guardaba Saltarilla se arremolinaron en torno a las largas vasijas de agua, junto a la kiva. Mientras se peleaban por ver quin beba primero, varios la sealaron. Saltarilla entr en la plaza con el ltimo chiquillo y se detuvo en seco al ver al cuervo. Pero qu te pasa? dijo Barba de Maz al pjaro. Tengo que espantarte todos los das. Te tiro piedras, te grito, pero nada. No sers el Coyote Embustero disfrazado? Cualquiera lo dira, con la cantidad de problemas que me ests buscando. El Coyote tena mala reputacin. Despus de que la Primera Tribu surgiera de los Inframundos, el Coyote se haba escondido en la hierba con su largo pene recogido en una cesta a su espalda y haba permanecido totalmente inmvil hasta que pas junto a l la Primera Mujer. Entonces desenrosc su pene y lo desliz por la hierba tras ella. La mujer crey que era una serpiente y se puso a darle golpes con un palo. El Coyote guardaba rencor desde entonces, despus de miles de ciclos solares, y se vengaba cada vez que poda, engaando a los hombres o envindolos en direccin equivocada durante las caceras. Barba de Maz mir de reojo al cuervo y disimuladamente le arroj varios granos de maz. Ahora vete! El pjaro engull el maz, se arregl las alas satisfecho y se acerc dando saltitos. Por los sagrados thlatsinas! grit ella. Fuera de aqu! Manote furiosa. Fuera! Djame en paz! Largo!

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El cuervo se limit a esperar a que se calmara. Cuando Barba de Maz dej caer los brazos a los costados, el pjaro se enderez de nuevo y avanz un paso hacia ella. La joven recogi el maz de la losa y lo puso en el cuenco negro y blanco. Luego se acerc malhumorada al fuego. El cuervo la acompa dando saltos, con las alas abiertas para mantener el equilibrio. Los nios junto a la kiva se empujaban unos a otros. Uno lanz un penetrante chillido y de pronto todos echaron a correr, espantando a los pavos, entre un revuelo de plumas que saltaban por los aires para caer dando vueltas al suelo. Los adultos murmuraban preocupados, y Barba de Maz capt una expresin de reproche en el anciano rostro de Trbol. La joven verti la harina en la vasija caliente colocada sobre las ascuas y la agit con una pala de madera hasta que comenz a humear y a tostarse ligeramente. La humedad pudra la comida, de modo que con este procedimiento durara ms y sabra mejor. Despus de removerla un poco ms, Barba de Maz la recogi con la pala y la ech de nuevo al cuenco. Con todas las miradas centradas en ella, volvi a su sitio en la plaza caminando sin ruido. El clan Hormiga revocaba los edificios con una arcilla color xido que se confunda con el teln de fondo de las colinas rojizas, pero justo sobre los tejados se vean sobresalir las plantas de yuca entre la artemisa y se oa el susurro de la brisa en las primeras vainas. La familia de Barba de Maz no viva en el ncleo de la aldea, sino en una pequea casa en la falda de la colina, justo detrs de ella. Yuca, el padre de Barba de Maz, era el jefe de guerra de la aldea. Por esta razn, su casa era la ms alta y desde ella se vean los campos de maz y las entradas a la aldea. Desde aquellas alturas, Yuca poda vigilar por si se acercaban los Constructores de Torres o los Hombres Salvajes. Cardo, la madre de Barba de Maz, entr en ese momento en la plaza con una vasija sobre la cabeza. Llevaba un vestido de rayas blancas y amarillas. Al ver al cuervo, se cruz de brazos con gesto enfadado. Barba de Maz dio una patada, pero el pjaro se limit a revolotear antes de volver a posarse en el suelo. Por los sagrados Espritus! Qu quieres de m? Barba de Maz aviv el paso, pero el cuervo la imit. La joven se arrodill para verter la harina del cuenco sobre la losa de grano fino. A medida que se mola, la harina cambiaba de color, del rojo hasta el rosa plido. Despus de tostada, emanaba un delicioso olor.

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El cuervo estir el cuello y olisque.

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Saltarilla caminaba por la plaza mirando a su amiga y saludando cortsmente a los ancianos. Aunque tena la misma edad que Barba de Maz (casi diecisis veranos), era una cabeza ms baja. Su rostro era redondo y su cuerpo rechoncho. Nunca llevaba cinturn, por lo que sus vestidos colgaban como sacos sobre ella. Sus padres haban muerto cuatro veranos atrs, y viva con su ta, que insista en que llevara el pelo corto, a la altura del mentn, porque as requera menos cuidados. Una banda roja impeda que le cayera sobre los ojos. Las dos se haban convertido en mujeres haca quince lunas, pero ningn joven haba cortejado a Saltarilla. Barba de Maz, por su parte, slo haba tenido un pretendiente: el joven Frente de Piedra, que no haca ms que jactarse de que algn da llegara a ser el mayor guerrero que el clan Hormiga haba conocido nunca. El tema de conversacin no haba variado cuando copularon por primera vez, pero Frente de Piedra haba dejado de ir a ver a Barba de Maz despus de que, en una cacera, ella matara cuatro gansos y l slo uno. Barba de Maz sospechaba que haba sido un craso error mencionar que ella misma planeaba ser el mayor guerrero que el clan Hormiga haba visto jams. Saltarilla se inclin sobre Trbol y coment algo acerca de la cesta que la anciana estaba tejiendo. Trbol le dio unas palmaditas en la mejilla. Barba de Maz aprovech la ocasin para espantar al cuervo de un manotazo, pero el pjaro ech atrs la cabeza un instante y volvi a su anterior posicin. Est bien! gru la joven, y ech al suelo un puado de harina que el cuervo devor como si estuviera muerto de hambre. Me quieres dejar ahora en paz, por favor? El pjaro lade la cabeza, la mir con un ojo y ech a volar. Traz un crculo sobre la aldea, su negro cuerpo perfilado contra el cielo azul, y se dirigi hacia un lejano otero al sur. Barba de Maz sigui moliendo la harina con un suspiro de alivio. Saltarilla se acerc corriendo. Su vestido marrn y negro aleteaba en torno a sus cortas piernas. Se arrodill junto a su amiga y verti un puado de harina sobre la losa. Por el gran Tejn, Barba de Maz! Es el cuarto da que el cuervo te ha estado incordiando. Es un nmero sagrado. Todo el mundo murmura. No es culpa ma. Barba de Maz sigui moliendo, apoyando sobre las losas todo su peso. Lo nico que pasa es que tiene hambre. Los cuervos van siempre en bandadas, pero ste viene a verte solo. No es natural! Saltarilla la mir de reojo. No te habr hablado, verdad?

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Qu! Barba de Maz descarg la piedra sobre la harina, levantando un remolino de polvo rosado, y mir incrdula a su amiga. Los cuervos slo hablaban a los hechiceros. Por supuesto que no! Saltarilla se alz de hombros y sigui moliendo. Su corto pelo negro le caa sobre las mejillas. Slo era una pregunta. No soy una hechicera, y t lo sabes! Saltarilla machac los granos hasta fragmentarlos y luego los aplast con la piedra. Deseando cambiar de tema, seal con la cabeza a la anciana que teja cestas. Nio Valiente me ha contado hoy una historia sobre la vieja Ardilla. Ardilla estaba sentada junto a Trbol. Su vestido, de rombos grises y blancos, se pegaba a su enjuto cuerpo. Tena un rostro perfectamente triangular, de nariz ganchuda y ojos hundidos. Ardilla no haba tenido hijos, pero lo compensaba castigando a los hijos de todo el mundo. Cuando Barba de Maz tena seis veranos, Ardilla la sorprendi escondida en el campo de judas comiendo los brotes tiernos. La anciana la haba ido golpeando con una rama de cactus todo el camino hasta su casa. Barba de Maz tena miedo de ella, como todos los nios de la aldea. Nio Valiente tiene slo cinco veranos, qu puede saber? Me ha dicho que uno de los jvenes guerreros la vio a medianoche, con la luna llena, en el cementerio. Barba de Maz se detuvo en seco. Qu haca? El guerrero no lo dijo, pero estoy segura de que la vieja es una hechicera. Tiene que serlo por fuerza, con lo mala que es. Recuerdas lo que le pas a Arena? Barba de Maz se humedeci los labios, nerviosa. S. Arena haba abortado en su sexta luna, y cuando llegaron las comadronas para cuidar de ella, encontraron polvo de cadver por toda la casa. Arena acus a Ardilla, gritando que la vieja haba sido la ltima persona en pasar por all, pero no se encontraron pruebas. Aun as, todos vigilaban de cerca a Ardilla, y si la haban visto en el cementerio... Por los benditos thlatsinas! Tal vez era en efecto una bruja. No me lo creo dijo Barba de Maz. Tambin a m me acusan de ser una hechicera, y no lo soy.

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Ya lo s.

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Barba de Maz apart la harina a un lado de la losa y ech otro puado para moler. Lo que pasa es que la gente est preocupada por el clima. Y por las tribus que nos atacan aadi Saltarilla. Las dos cosas van juntas. Cada verano sin lluvia, las cosas empeoran. Cada vez acusan y matan a ms hechiceros. Y yo... Lade la cabeza, temerosa de decir una blasfemia. No s, pero no creo que ellos tengan la culpa. Saltarilla se sent sobre sus talones y se limpi las manos en el vestido, mirando a Barba de Maz. De quin es la culpa entonces? Yo qu s! Tal vez... tal vez de la Primera Tribu, en Ciudad Garra. Les mandamos maz y vasijas, y de todo lo que hacemos aqu. Y ellos a cambio se supone que tienen que hablar con los dioses para que llueva. Son siempre ellos los que empiezan las guerras. Y no slo eso... Barba de Maz se inclin hacia su amiga y susurr: He odo que el jefe Pluma de Cuervo tiene en su cmara polvo de cadver para utilizarlo contra sus enemigos. A lo mejor el hechicero es l! Saltarilla ech en el cuenco blanco y negro la harina a medio moler, mordindose el labio con expresin pensativa. En el mundo haba dos clases de tribus: la Primera Tribu y la Tribu Creada. Los de la Primera Tribu eran descendientes de los hombres que haban ascendido valientemente a travs de los cuatro Inframundos, guiados por un lobo negroazulado, hasta salir de la oscuridad a este Quinto Mundo de Luz. Toda la Primera Tribu viva en el can Camino Recto. Los cuatro clanes de la Nacin Camino Recto pertenecan a la Tribu Creada. El Creador los haba hecho partir de animales para que hicieran compaa a la Primera Tribu. Los miembros de los clanes Oso, Bfalo, Coyote y Hormiga haban sido previamente esos mismos animales. El milagro del aliento del Creador los haba convertido en seres humanos. Pero la Primera Tribu los consideraba inferiores porque, en otro tiempo, haban sido animales. Los hombres de otras tribus, como los Mogollon, los Hohokam y los Constructores de Torres, no eran hombres en realidad. A pesar de sus cuerpos humanos, tenan alma de bestias. De hecho, las propias leyendas de los Mogollon establecan que, en otro tiempo, haban sido fieros lobos en el corazn del Padre Sol, del que haban sido expulsados porque comenzaron a devorar su cuerpo. Cuando corran por los cielos hacia la tierra, sus ardientes cuerpos de lobo haban asumido forma humana. La

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Primera Tribu los llamaba Perros de Fuego, porque sus almas seguan siendo depredadoras y acechaban esperando el mejor momento para matar. No se poda confiar en ellos. No pensaban como seres humanos. Barba de Maz se preguntaba cmo podan convivir en Ciudad Garra los ancianos de los clanes de la Tribu Creada. Cada clan enviaba a su jefe ms importante a vivir entre la Primera Tribu, para ayudar y aconsejar. Al fin y al cabo, la Tribu Creada haba vivido all mucho ms tiempo que la Primera Tribu. Pero Barba de Maz haba odo que la Primera Tribu trataba a los jefes de los clanes no mucho mejor que a los esclavos Perros de Fuego. Luz Brillante, el legendario Guardin del Sol, era el que tena peor reputacin. La Nacin Camino Recto haba sufrido sequa durante diecisis veranos, y aunque antes los clanes buscaban el consejo de Luz Brillante, ya haban llegado a acusarle abiertamente de brujera. El Poder flua a travs de todas las cosas, desde la ms pequea semilla de diente de len que flotaba por el desierto, hasta el ms grande de los cometas. Los sacerdotes y chamanes invocaban el Poder para ayudar a sus tribus, para promover la buena salud y las abundantes cosechas, y para que lloviera. Los hechiceros utilizaban el Poder en su propio beneficio. Dos veranos atrs, un Mercader cont que haba entrado sin querer en una de las cmaras privadas de Luz Brillante en Ciudad Garra, y que haba visto pilas de exquisitas mantas, finas vasijas llenas de turquesas, azabaches, malaquitas y coral, y cestas de valiosas plumas de loro y guacamayo. Sostena tambin haber visto en la pared una hilera de crneos humanos. Barba de Maz reprimi un escalofro. Las personas buenas nunca acumulaban bienes. Compartan lo que tenan con sus familias. Slo los hechiceros amasaban riquezas para su propio placer. Saltarilla se inclin hacia ella. T crees que la Primera Tribu se morira de hambre sin nosotros? murmur. Barba de Maz enarc una ceja. Ests pensando en alguna forma sutil de matar a los hechiceros? pregunt. Shh! Saltarilla mir por encima del hombro y el vestido se tens sobre su pecho plano. No, slo... S, se moriran de hambre. Nosotros les proporcionamos la mayora de lo que consumen: maz, judas, calabaza y carne seca.

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La Tribu Creada llevaba a cabo todos los grandes ceremoniales en Ciudad Garra, y aportaba enormes cantidades de comida para los asistentes, para pagar a los sacerdotes, Danzarines y Cantores que invocaban a los dioses con sus poderes espirituales. Cuando terminaba el ciclo de rituales, la Tribu Creada almacenaba el excedente de comida en Ciudad Garra. La Primera Tribu prcticamente viva de esas reservas, puesto que apenas tena cultivos. A nadie le importaba, siempre que las voces de la Primera Tribu llegaran a los dioses y las lluvias hicieran florecer las cosechas. Pero haca muchos ciclos que eso no suceda. Los dioses parecan haberlos abandonado. A pesar de todo, la Primera Tribu segua comiendo gracias a la Tribu Creada. As que si dejamos de llevarles comida se moriran dijo Saltarilla. O se iran. De todas formas no quedan muchos. Los miembros de la Primera Tribu slo se casaban entre ellos, y muchos de sus hijos no vivan ms all de los primeros dos veranos. Como resultado, sus filas haban menguado drsticamente. De los hijos de la bendita Sol Nocturno, Matrona de Ciudad Garra, y su esposo, el Sol Bendito, slo vivan dos. El Guardin del Sol, Luz Brillante, no se haba casado, y muchas otras personas de la Primera Tribu haban desaparecido misteriosamente. En las otras trece ciudades del can Camino Recto quedaban tal vez unos trescientos miembros de la Primera Tribu. Pero si todos mueren Saltarilla mir inquieta a su amiga, cmo encontraremos nuestro camino al ms all? Seguiremos el camino del Norte hasta el sipapu y viajaremos a los Inframundos. Llegaremos, no te preocupes. Al haber viajado a travs de los Inframundos, slo la Primera Tribu conoca el camino hasta la Tierra de los Antepasados. Las leyendas contaban que estaba sembrado de inimaginables peligros, trampas y extraas criaturas medio humanas dispuestas a saltar sobre las almas desprevenidas. Por suerte, la Primera Tribu conoca todas las trampas y escondrijos y, a cambio de un precio, estaba dispuesta a compartir sus conocimientos secretos. Tal vez sea mejor no matarlos de hambre dijo Saltarilla. Me gustara volver a ver a mis padres. Adems, yo creo que hara falta mucho Poder para matarlos de hambre. Y como has dicho, Pluma de Cuervo tiene polvo de muerto en su cmara. No me gustara que me hechizara como castigo. Barba de Maz moli otro puado de harina. El polvo rosado revoloteaba en torno a su rostro. Un hechicero realmente malvado podra vencerle.

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Tal vez. Saltarilla sonri. Se ech hacia arriba la banda roja de la frente, dejando en ella un churrete de harina roja. Eso s que sera interesante. Dos brujos echndose maldiciones y polvo de muerto. Dara una vasija Meseta Verde por verlo. Barba de Maz mir hacia el este, hacia los clanes Meseta Verde. T no tienes una vasija Meseta Verde. Ni yo ni nadie. Algunos de la Primera Tribu s. Las consiguen a cambio de las figurillas de turquesa que guan a las almas hasta la Tierra de los Antepasados. Genial. O sea, que tendra que robar una figurilla para conseguir una vasija para pagar por ver a los hechiceros matarse el uno al otro. Barba de Maz agarr el cuenco negro y blanco, y se levant sonriendo. Voy a calentar esto. Voy contigo! Saltarilla se levant de un brinco y mir a su amiga con los ojos muy abiertos. Despus de tanto hablar de brujos no pienso quedarme sentada aqu sola. Y si algn brujo nos vigila desde los matorrales? Podra meterme en la boca una pldora hechizada y matarme. Barba de Maz mir ceuda las colinas rojizas, donde los pjaros trinaban y las alas de los insectos brillaban al sol. Un chotacabras vol sobre una hilera de losas de piedra y desapareci tras un macizo de cactus. Yo no veo a nadie. Barba de Maz ech a andar... deprisa, por si acaso. Saltarilla corri a su lado, estirando el cuello para examinar cualquier cosa que se moviera ms all de las murallas de la aldea Hoja Alanceada.

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El sol se pona tras la lejana meseta. Sus rojos rayos acuchillaban los corazones de las nubes, convirtindolas en ardientes bestias que vagaban por el cielo. Al sur reluca de color escarlata el pico Estrella del Alba. Las sombras cubran las colinas en torno a la montaa sagrada y los pjaros se posaban en los cactus y los arbustos, con las plumas henchidas por el aire fro. Espino Cerval se tap el pecho con su manta roja y negra. Haba acampado en una fragante arboleda de enebros, cuyas ramas se retorcan sobre l y creaban un espinoso nido a su espalda. Las gruesas espinas haban atrapado los finos jirones de humo que se alzaron de su hoguera, y a travs de las ramas se vean los primeros Hombres de la Noche. Espino Cerval bostez. Se haba pasado el da corriendo y estaba agotado. Con el sueo, sus pensamientos revoloteaban como polillas ante una luz. Dnde estaba su camino? Qu queran de l los Espritus? Haba viajado al Primer Inframundo y haba recibido una visin de los Espritus de los Antepasados que all vivan. Una extraa visin de su padre. Era un hombre joven, de pelo negro azabache y hombros anchos. Llevaba una camisa de ante blanco y un magnfico colgante de turquesa. Cuando le habl, Espino Cerval reconoci de inmediato su voz, porque se pareca mucho a la suya: profunda, suave, de tono nostlgico. Una fra rfaga de viento agit el bosquecillo. Espino Cerval se tap hasta la barbilla. Avivados por la brisa, los grises carbones de la hoguera se convirtieron en un lecho vivo de parpadeantes ojos. El joven bostez de nuevo. Si tan slo hubiera comprendido lo que su padre intentaba decirle... Un peligro aguarda, hijo mo. Debes tener el corazn de una nube para caminar sobre el viento. El corazn de una nube murmur Espino Cerval. La luz de las estrellas iluminaba los contornos de las nubes azuladas que surcaban el cielo. El aire agitaba

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las ramas de los enebros y los retorcidos rboles crujan y geman. Qu significa eso? Su alma pareca alzarse ante el apremio del Nio Viento y deslizarse en sus corrientes como polen de maz en el cfiro de verano. La suave voz de su padre entr en su Sueo, silenciosa como los pasos de un lince. Por aqu, hijo mo. Por aqu.Espino Cerval pareca flotar. Miraba fijamente los ojos negros del joven que le haba guiado a travs del Primer Inframundo. El hombre se inclin sonriendo sobre l. Su hermoso rostro, de nariz recta y ojos grandes, reflejaba el resplandor rojizo de las ascuas. Llevaba la misma camisa de ante y el colgante de turquesa. Su pelo suelto flameaba en torno a sus anchos hombros. Calzaba unos mocasines blancos que le llegaban a las rodillas y parecan fundirse con la camisa, adornados con cuentas azules, rojas y negras. Me alegro de verte, padre. Espino Cerval se frot los ojos sooliento. El brillo de las estrellas baaba los enebros. Un bho surc las tinieblas con un destello de luz en las alas. Levntate, hijo mo. Debo ensearte el lugar secreto donde los Hombres Nube esconden sus corazones.Espino Cerval se incorpor sobre un codo. Sabes dnde est? S. Ven, te llevar.Espino Cerval se levant. Su padre subi la colina hasta la cumbre cubierta de artemisa, donde el viento agitaba su largo pelo y las faldas de su camisa blanca. Su silueta se recortaba contra un fondo azul moteado de estrellas. Espino Cerval le sigui, intentando esquivar las rocas y las madrigueras de coyote, aunque de ellas slo se distinguan agujeros negros del tamao de su cabeza. Cuando lleg junto a su padre alz la cabeza para ver la Mujer Araa, que ya haba ascendido hasta el centro del cielo. Las tres estrellas que componan su cuerpo se inclinaban hacia el oeste, y sus piernas se extendan en todas las direcciones. Ests preparado, hijo mo? Creo que s. Qu tengo que hacer? Vamos a un lugar muy lejano. No puedes recorrer esa distancia con tu cuerpo humano. Cmo llegar entonces? Su padre le puso la mano en el hombro. Yo te ayudar. Ponte a gatas.Espino Cerval obedeci, y su padre se coloc en la misma postura junto a l. Tenan un aspecto muy extrao. El hombre sonri con ternura y acarici el cuello de Espino Cerval como si quisiera espantarle las pulgas.

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Qu haces, padre? Espino Cerval se encogi incmodo. Qu...? Corre. Echa a correr colina abajo.Espino Cerval se lanz a travs de la artemisa. Se senta estpido. Por qu estoy haciendo esto, padre? No... Un hermoso coyote de reluciente pelaje corra a su lado. Ests haciendo esto para poder volar como el viento. Sgueme. Corre!El coyote se alej entre la artemisa, sorteando los cactus. Por los sagrados Espritus! Vas muy deprisa, padre! Baj la colina tan deprisa como pudo. Las rodillas se le enganchaban en la camisa y las palmas de las manos caan sobre cactos ocultos en la oscuridad. De pronto, la mano derecha se hundi en una madriguera de conejo. Espino Cerval se torci la mueca. Aaaah! Su padre alz el morro y lanz un aullido. Vamos, muchacho! No tenemos toda la noche!Espino Cerval se incorpor y comenz a gatear de nuevo entre los arbustos, con la cara ladeada para no pincharse los ojos con las ramas. Las espinas le desgarraban la camisa y le araaban los brazos y las piernas. Al llegar al pie de la colina vio a su padre entrar en un sendero, muy por delante de l. De pronto, tambin a l le resultaba ms fcil correr. Trotaba con la rapidez de una golondrina, saltaba sin esfuerzo. Alcanz enseguida a su padre y corri a su lado con la lengua fuera de la boca. Padre? Se dirigan hacia una honda cuenca en cuyo fondo reluca un hilo de agua. Siempre he tenido el alma de un coyote? S, hijo. Siempre.Su padre corra como el viento. Atraves el arroyuelo de un salto. Su pelaje brillaba corno tachonado de estrellas cadas. Espino Cerval mir su propio cuerpo de coyote y se sinti clido y feliz. Corra tras su padre, y el sendero pareca volar bajo sus patas. La libertad palpitaba en sus venas como fuego helado. Mientras atravesaba el cauce de agua, ech la cabeza atrs y lanz un aullido. Al llegar al borde de la cuenca, encontr praderas impregnadas de olor a pino y agua. Dnde estoy? se pregunt sorprendido. Qu ha sido del desierto?En torno a l se alzaban montaas cubiertas de pinos. Se encontraba en una pradera alpina, atravesada por un pequeo arroyo cristalino y rodeada por todas partes de lamos. Algunas hojas se aferraban todava a las ramas, estremecidas por el fro viento del

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invierno. Los alces que pastaban entre las sombras alzaban la cabeza para verle pasar. Espino Cerval lo miraba todo maravillado. Su padre corra a lo lejos, con la cola gacha y la luz de la luna reflejada en el pelaje. La luz de la luna! Espino Cerval se volvi hacia el este. La Hermana Luna colgaba llena y brillante en el horizonte, sobre una gran cordillera de picos que se alzaban como gigantescas lanzas de hielo, coronadas de nubes. Su padre se detuvo a esperarle y luego seal con el morro. Ah, hijo mo. La cueva de turquesas est ah arriba. La cueva de turquesas? La que vi en mi visin en la kiva? S. Ah arriba? A pesar de las sombras atisbo un punto negro y redondo, como una oscura vagina sin fondo, que penetraba en una de las montaas. Estaba encarado hacia el este. Espino Cerval sinti vrtigo. Se relami nervioso y exhal una nube de aliento helado. Me... me recuerda al tnel de los Inframundos, padre. El coyote le mir con sus ojos verdes sin pestaear. Vamos.Espino Cerval subi por la nevada pendiente tras su padre, resbalando. La nieve se meta entre sus pezuas y un viento helado le azotaba la cara obligndole a entornar los ojos. Al llegar a la boca de la cueva, su padre alz una pata y olfate el aire hmedo y mohoso. Luego retrocedi con el rabo entre las piernas, como consciente de algn peligro. Qu pasa? pregunt Espino Cerval. Yo me quedar de guardia. Debes entrar solo, hijo mo. La cueva no est abierta para m. Pero... Espino Cerval mir el agujero y las patas le temblaron. Cmo puedo saber que est abierta para m? La voz de su padre reson hueca. Ve, deprisa.El coyote baj a la base de la ladera, desde donde poda vigilar la pradera.

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Espino Cerval avanz un paso y advirti que la cueva se inclinaba en una pendiente. La luz de la luna se verta dentro, reflejndose en las hojas de un matorral de brberos que bloqueaba el camino. La cueva ola a humedad. Pareca pequea y angosta, pero no poda saberlo con seguridad, porque la luz slo llegaba a unos cuantos cuerpos de distancia. Ms all reinaba la oscuridad. Espino Cerval se adentr en el matorral. Las uas de sus patas emitan chasquidos contra la roca, y se oa el melodioso repiqueteo de un goteo de agua. Cuanto ms penetraba en la cueva, menos fro haca, y la nieve entre sus dedos se fue derritiendo. Cuando los ojos se le acostumbraron a la oscuridad, Espino Cerval distingui un fino velo de humedad en las paredes. Las gotas de agua se deslizaban para encharcarse en las ondulaciones del suelo. Entr en lo que pareca una gran cmara cubierta por un charco negro. El agua goteaba de arriba, entre las rocas. La bruma se acumulaba cerca del techo y escapaba en jirones hacia el corredor para desvanecerse en la boca de la cueva. Al alzarse hacia el cielo, atraa el fro en torno a ella como un grueso abrigo lanudo, y creca y creca convirtindose en nubes. Espino Cerval lo contempl maravillado. La Hermana Luna apareci por la boca de la cueva, colgada como una enorme bola de plata en el cielo. El joven se volvi, esperando encontrar la cueva iluminada por su luz, pero no vio ms que una serie de centelleos, como si cayeran rayos. Poco a poco se form un cegador resplandor azulado, y un grave gruido escap de su garganta. Espino Cerval se sent sobre sus cuartos traseros gimiendo de miedo. Poda ver... A lo largo de millares de ciclos solares, el agua haba excavado una redonda hondonada en una gruesa vena de turquesa, y esa hondonada era la cmara en la que se encontraba. Por todas partes sobresalan afilados fragmentos como cristales en una geoda, relucientes igual que fuegos azules. A medida que la Hermana Luna ascenda en el cielo, la luz iba cambiando, hasta que por fin entr directamente por la boca de la cueva, y la cmara se convirti en una cascada de resplandeciente azul hielo que flua por el techo y se verta en el suelo. Todo aquel mundo azul pareca en llamas. La piedra sagrada relumbraba, hirindole los ojos y hormigueando como chispas en sus venas. Y de pronto, el incendio se desvaneci. La luna llen la cueva de una luz aterciopelada. Espino Cerval parpade, y con el corazn palpitante mir el estanque. Todava se vea la turquesa en el fondo, pero opaca como pizarra. El agua pareca estremecerse como agitada por la brisa, pero el Nio Viento no poda penetrar tan hondo. Espino

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Cerval alz la vista. Las gotas seguan cayendo rtmicamente de la roca. No era sa la causa. El estanque se agitaba cada vez ms, como un remolino, lamiendo las paredes de la cueva. Espino Cerval se tumb con la cabeza entre las patas. Alguien lanz un grito agnico. Se oy un chillido, un agudo y oscilante sonido que le hizo levantarse de un brinco y huir por el corredor, tropezando y resbalndose, tan deprisa como le permitan sus patas. Justo al llegar al matorral de la entrada sinti en el vientre una punzada de dolor ardiente, como una lanza. Cay al suelo con un gaido y se desliz de costado por la pendiente hasta estrellarse contra la pared, con el pelaje empapado de agua. Se qued all jadeando, buscando con la vista a su atacante. Un rumor llenaba la cueva, pero en sus profundidades distingui voces. Cientos, no, millares de personas gritando. Y entonces las vio. Salan rezumando de las mismas paredes, y corran y daban puetazos. Se arremolinaron sobre l como un enjambre de abejas furiosas, dndole patadas, aporrendolo con sus garrotes, chillando en una lengua desconocida. Espino Cerval se hizo un ovillo mientras aullaba desesperado, rezando para que volviera su padre... De pronto, una hermosa mujer sali de la cueva de turquesa, y la gente enfurecida se desvaneci como si no hubiera existido nunca. La mujer llevaba un magnfico vestido escarlata, de un tono que Espino Cerval no haba visto nunca, iridiscente como un amanecer. El pelo negro le llegaba a la cintura. De su cinto colgaba un pequeo fardo de Poder y de su cuello, un adorno de turquesa. Quin eres? pregunt Espino Cerval. Qu quieres de m? Has desvanecido t la visin? Yo hago aparecer y desaparecer visiones. Su profunda voz le provoc escalofros. La mujer se acerc, casi demasiado grcil para ser humana, y le mir a los ojos como escudrindole el alma. T eres del clan Coyote. Por qu ests aqu? Mi... padre contest l temblando. Me ha trado mi padre. Ella se arrodill tan cerca de l que Espino Cerval pudo sentir el calor de su cuerpo, y algunos mechones de su pelo le rozaron el pelaje. El joven la mir a los ojos como un lagarto que oye, sobresaltado, el rumor de un halcn cayendo sobre l. No poda ni moverse. La mujer observ todo su cuerpo con minucioso detalle. Le toc las patas y le pas los dedos por el lomo. Luego le examin las orejas con tal ternura en las manos que a Espino Cerval se le desboc el corazn. Cmo te llamas? pregunt ella. Espino Cerval.

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La mujer se levant. Pareca un esbelto pilar de fuego escarlata. Espino Cerval del clan Coyote. Quin es tu padre? N... no lo s. Seal con el morro la entrada de la cueva. Quieres que lo llame? Est en la pradera... Ha sido muy atrevido al traerte aqu. Dselo. Normalmente mato a los curiosos. Los matas? resoll Espino Cerval. Por qu? Quin eres? Soy la Guardiana del sagrado Fardo de la Tortuga. Mi clan es... era el clan Pezua Hueca. Espino Cerval se levant con las patas temblorosas. Era? Tu clan est muerto? Muerto y desaparecido. Hace veintids veranos robaron su corazn, el Fardo. Los hombres perdieron la fe, se casaron con otros clanes y el nuestro se fue desvaneciendo. Yo soy lo nico que queda de los nobles Peuza Hueca explic con tono triste. La mujer se volvi hacia la cueva turquesa, en ese momento de color gris pizarra y silenciosa como una tumba, y clav la mirada en el estanque. Tal vez vea algo en l. Las comisuras de la boca Je temblaban. Guard silencio durante un largo rato, hasta que por fin habl con voz muy queda. Ah, entiendo. Asinti con la cabeza. Ahora entiendo por qu te ha trado aqu. De verdad crea que yo te matara? Humm. Por eso creo que te voy a dar un consejo. Estudia el comportamiento de los coyotes, Espino Cerval. Son ms rpidos e inteligentes de lo que los hombres creen. Observan desde lejos, en silencio, hasta que saben que es el momento de actuar. S siempre ms inteligente de lo que piensa la gente. No emprendas ninguna accin antes de estar seguro de tu objetivo. Las sombras convertan sus ojos en dos enormes pozos negros. En las lunas venideras muchos querrn apresarte. Tendrs que ser rpido e inteligente o... Una sombra sonrisa acudi a sus labios. O la prxima vez que vengas tu mundo estar muriendo, Espino Cerval. Debers estar preparado para hacer una ofrenda. Lo entiendes? Una ofrenda? pregunt l vacilante. Cmo dos ratones en una vara de junpero? La sonrisa de ella se desvaneci. Yo te pedir mucho ms que el Monstruo thlatsina.

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Cmo sabr qu es lo que deseas como ofrenda? Lo sabrs.

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Del estanque comenzaba a surgir lentamente una enorme figura. El agua caa en cascadas por su cuerpo iluminado por la luna. La criatura cay a cuatro patas y salt como un ciervo. Slo cuando le mir directamente, Espino Cerval vio su gigantesco rostro desencajado, cubierto de arcilla rosa del lago sagrado donde nacan los thlatsinas. Cabeza de Lodo!La criatura sagrada tendi los brazos y comenz a danzar. Giraba como una hoja en los ancestrales vientos de la creacin, y el rtmico golpear de sus pies marcaba el latido del mundo. De pronto, Cabeza de Lodo lanz una patada y se arroj como una flecha hacia su vientre. Espino Cerval chill horrorizado...

...Y despert sobresaltado sobre su manta, empapado en sudor. Parpade para aclararse la vista y escudri el bosquecillo de enebros. La hoguera estaba limpia de cenizas y slo quedaba en el crculo de piedras un ascua totalmente apagada. Un sueo de Poder... Espino Cerval baj la vista. Su mano derecha estaba crispada en la manta sobre su vientre dolorido. Necesit toda su voluntad para abrir los dedos, y entonces vio que los tena manchados de sangre. No puede ser! Se levant bruscamente la camisa, y la luna ilumin los cortes que cubran su vientre y sus piernas. Se subi frentico las mangas y contempl con ojos desorbitados los ensangrentados araazos. Como si hubiera estado corriendo entre los matorrales! O como si hubiera rodado hasta la espinosa maraa de ramas de junpero que tena a la espalda. Una manada de coyotes estall en una serenata de lastimeros aullidos. Espino Cerval se mordi el labio. Sus hermosas voces resonaban en la quietud. Uf suspir por fin. Est bien. No entiendo ni una palabra. Se acurruc entre sus mantas y se qued contemplando las tinieblas, pensando en la hermosa mujer de la cueva de turquesa, arriba en las heladas montaas.

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Se oyeron pasos muy dbiles. Cardo se volvi hacia la cortina de cuero que mitigaba el paso del fro y su melena negra cay sobre sus hombros enmarcando su fino rostro. Contaba treinta veranos y era de complexin delgada, de diez manos de altura. Los pasos se acercaban despacio por el camino de tierra, como si el alma de su esposo vagara por uno de los Mundos Celestes, buscando respuestas que no poda encontrar. El hombre caminaba con paso tan ligero que sus sandalias apenas aplastaban la grava. Cardo conoca aquellos pasos, saba lo que significaban. La noche anterior haba soado con raz de yuca, una advertencia de una muerte inminente. Pero quin iba a morir? Se sec el sudor de las manos en su vestido amarillo teido con liquen, y mir a Barba de Maz y Pequeo Pjaro que dorman entre mantas de vivos colores. Barba de Maz estaba tapada hasta la barbilla, pero Pequeo Pjaro haba apartado casi todas sus mantas. La respiracin rtmica y profunda de los nios mitig los miedos de Cardo. Alz una rama de pino del montn de lea y la ech sobre el lecho de ascuas de la hoguera. Las llamas crepitaron, arrojando pavesas hacia el agujero de humo del techo. Cardo mir la pequea casa cuadrada, de cuatro cuerpos de longitud. Estaba construida de arenisca, y revocada por dentro y por fuera con arcilla blanca trada desde el lago sagrado del sur. En la pared del fondo se abra una pequea ventana con una cortina de cuero. Delante de ella, a cada lado de la puerta, haba una vasija de agua alineada con varias vasijas planas llenas de harina de maz roja, amarilla, blanca y azul, as como varias hierbas Sanadoras que Yuca y ella haban recogido en un viaje al sur, en una radiante maana de primavera llena de risas y tiernas caricias: verbasco para las enfermedades del corazn, tornillo para las molestias del

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estmago, cactos para hacer cataplasmas para quemaduras y heridas, races de yuca para mitigar el dolor en las articulaciones y ajea para provocar abortos. Un anillo de cabelleras rodeaba las armas de Yuca su arco, dos puales de hueso y un largo cuchillo de obsidiana que colgaban de la pared sobre la cama. Una vez arrancada la cabellera, las almas de los enemigos se transformaban en agua y semillas, y conferan larga vida y gran Poder espiritual al guerrero que los haba vencido en la batalla. A su derecha tena una cesta de herramientas de piedra y una vasija de bayas secas de junpero. Una vez hervidas en infusin, el Espritu de las bayas entraba en el alma y la protega de hechiceras. Cardo las haba estado utilizando muy a menudo ltimamente. Corran rumores de que aldeas enteras haban abrazado la brujera para protegerse de la ambiciosa Primera Tribu de Ciudad Garra, sobre todo del poderoso sacerdote, Luz Brillante, y del terrible Pluma de Cuervo. Cardo se humedeci nerviosa los labios y mir a su derecha. Al pie de la cama haba una gran vasija de cermica decorada con elaboradas pinturas, con una piedra encima de la tapa. All guardaban extraordinarias mercancas: plumas de loro rojas y verdes, joyas de azabache y turquesa, conchas del gran ocano, dos flautas hechas con los huesos de grandes felinos y seis estatuillas de intrincada talla representando a dioses extranjeros con largos dientes y ojos saltones. Las estatuillas eran un regalo del Sol Bendito, el jefe Pluma de Cuervo, y ni ella ni Yuca podan haberlas rechazado. Pero todava la aterrorizaban. Pensaba que sus Espritus despertaran cuando ella menos se lo esperase, y su Poder correra por sus venas como roca fundida. Ella no era una Soadora del Espritu, ni siquiera buscaba visiones, de modo que no comprenda su mensaje. Slo saba que tambin ellas tenan miedo del futuro. Los pasos se detuvieron junto a la puerta. No deberas estar despierta, mujer dijo una suave voz. Los Hombres de la Noche han caminado desde el atardecer casi hasta el alba. No te dije que...? Y yo te supliqu que no fueras a la reunin! Cardo se levant de un brinco y se acerc a sus hijos. Yuca abri la cortina sobre la puerta en forma de T y entr en la casa. Tena el rostro enjuto, la nariz redondeada y los ojos del color de la corteza de cedro: un extrao tono marrn grisceo que relumbraba a la luz del fuego. Su largo pelo negro caa suelto sobre sus hombros.

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Aunque slo haba visto treinta y tres veranos, tena la frente y las comisuras de los ojos marcadas de arrugas. Se cubra con una hermosa manta azul bajo la cual se vea su larga camisa de rayas rojas y negras. Siento que la reunin durara tanto se disculp. Espero que no estuvieras preocupada. Se quit la manta y la dobl en silencio. Cmo est Barba de Maz? Cardo saba que su esposo intentaba ganar tiempo. Tal como me imaginaba. Todava est dbil, pero se le ha pasado la tos. Y Pequeo Pjaro? Cardo se arrodill junto al muchacho de quince veranos y le tap la espalda desnuda con la manta. Su largo pelo ocultaba su expresin preocupada. Me ha preguntado muchas veces dnde habas ido y qu noticias haban trado los mensajeros. Las manos le temblaban. Apret los puos y se acerc a su esposo. Cuntame. Qu han dicho? Los sombros mensajeros haban llegado al atardecer, empapados en sudor. Haban estado corriendo tres das seguidos, sin detenerse ni dormir. Fueron directamente a la Matrona del clan y pidieron hablar con Yuca y Cardo porque traan urgentes noticias de Palo de Hierro, el gran jefe de guerra de Ciudad Garra. Cardo, asustada, se haba negado a salir de la casa, poniendo como excusa la enfermedad de su hija, y aconsej a su esposo que hiciera lo mismo. Pero l no la haba escuchado, tan fiel al Sol Bendito y a su jefe de guerra como lo haba sido diecisis veranos atrs. Yuca puso la manta doblada sobre el lecho de alfombrillas de sauce. Dicen que Pluma de Cuervo se est muriendo susurr de espaldas a Yuca. Seguro? Cmo es posible, despus de...? Por favor. Yuca se volvi hacia ella con el dolor pintado en el rostro. Vamos a hablar con calma. Seal las alfombrillas en torno al fuego. Cardo mir aterrorizada a los nios, pero hizo lo que su esposo le peda. Se dej caer en el suelo con piernas trmulas y se abraz las rodillas. T crees que se est muriendo? Yuca se arrodill en otra alfombrilla junto a su esposa. El dorado resplandor del fuego tea su camisa de un extrao color naranja. Me lo ha dicho el mismo Cola Enroscada. Es el ayudante del jefe de guerra, y su mejor amigo. Tiene que decir la verdad. l no mentira, como no poda mentir yo cuando era el ayudante del jefe de guerra. Adems, el Sol Bendito ha visto casi

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cincuenta y cinco veranos. Dada su fragilidad y las muchas enfermedades que ha sufrido, la Mujer Araa ha sido muy generosa al otorgarle tantos veranos. Rezo por que... Pero qu ser de nosotros? pregunt con una desesperacin que le sorprendi a ella misma. Qu ser de nuestra familia? No puede morir todava! Adems, cuntas veces hemos odo anunciar su muerte? Cinco por lo menos! No lo creo! Yuca se movi incmodo y su sombra salt en la pared como un silencioso fantasma danzarn. Admito que puede ser simplemente que Pluma de Cuervo est emprendiendo otro viaje anmico al Inframundo, pero la verdad es que no lo creo. Se frot las manos para calentrselas. En cualquier caso, pronto lo sabremos. Luz Brillante colocar su cuerpo en el gran tambor de la kiva de la Primera Tribu y pedir a los Cantores del Espritu que lo guarden. Cardo cerr los ojos. Eso si el jefe de guerra Palo de Hierro no le rebaa el cuello primero para estar seguro. Palo de Hierro odia a Pluma de Cuervo. Ese hombre es... Calla, mujer! Yuca mir nervioso a su alrededor. Sabes que el Nio Viento es su Ayudante del Espritu y le cuenta todo lo que oye! Cardo se levant de un brinco y se asom a la puerta. Un plido resplandor color naranja iluminaba el horizonte, apartando la oscuridad de la noche y haciendo sitio al renacimiento diario del Padre Sol. Desde la ladera de la colina, sobre la aldea Hoja Alanceada, se vea la mayor parte del valle y la plaza de la aldea, gris y silenciosa. Cardo escudri asustada las plantas del desierto. Ni la ms ligera brisa agitaba la artemisa. Finalmente dej caer la cortina. Yo creo que estamos seguros. Pero oscuros pensamientos poblaban su alma, viejos miedos que haba tardado ciclos en superar. Cmo sera la vida sin sus nios? Las flores, hasta los ms diminutos insectos, todo pareca ms hermoso cuando lo miraba con ellos. Cardo se llev la mano a la cara para ocultar sus lgrimas. No llores, mujer. Yuca tir de ella para que se sentara a su lado. Estamos a salvo. Ni siquiera el Nio Viento nos traicionara despus de lo que hemos pasado por el Sol Bendito.

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No lloraba por nosotros, esposo mo, sino por el nio. No lo ves? Pluma de Cuervo no nos habra enviado mensajeros a menos que l mismo creyera que estaba a punto de morir. Y nos est advirtiendo de que... podemos perder a nuestro hijo. Yuca le puso la mano en el pelo. Eso no tiene sentido. Pluma de Cuervo tiene otros hijos que gobiernen cuando l no est. Si el Sol Bendito quisiera que furamos a Ciudad Garra, nos lo ordenara directamente, no enviara mensajeros con la noticia de que se est muriendo. De qu servira eso? No lo s. Yuca frot la frente contra la de Cardo. Escchame. El jefe abandon a su hijo por bondad, y nos ha compensado bien por guardar su secreto. Mira las finas mantas que tenemos, las magnficas joyas de turquesa, las campanas de cobre de la Tribu Hohokam. Cada una vale ms que el mantenimiento del chico. Nunca nos pedira que se lo devolviramos. No podra ser tan cruel. Cardo sinti una oleada de esperanza. De verdad lo crees? S. Tal vez el jefe slo quiere advertirnos de que si muere, los pagos dejarn de llegar. S. Claro, claro! Una risa desesperada escap de sus labios. Cardo estruj con los puos su falda amarilla. Por eso ha pedido a Palo de Hierro que enve mensajeros! No tenemos nada que temer. No recibiremos ms pagos, pero qu ms da? El secreto morir con nosotros y nuestra familia estar a salvo para siempre. S susurr Yuca, aunque mirando vacilante por encima de las murallas. Qu pasa? Qu piensas? Yuca se acerc a Barba de Maz y se inclin para tocar los largos mechones de cabello negro dispersos sobre el lecho. Sin embargo, se detuvo en el ltimo momento por miedo a despertarla y, como dolido por no poder tocar a su hija, apret el puo. Pensaba que no somos los nicos que lo sabemos. Cardo silenci su rplica al ver que Pequeo Pjaro se mova. Haban hablado en voz demasiado alta. El chico bostez, estir los brazos y se volvi hacia Yuca. Hola, padre. Yuca se arrodill a su lado.

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Siento haberte despertado, hijo mo. Todava no ha amanecido. Duerme un poco ms. Acabas de volver? pregunt Pequeo Pjaro sooliento. S, ha sido una noche muy larga. Qu queran los mensajeros? Bueno, muchas cosas, casi todo... Padre. Pequeo Pjaro se incorpor sobre un codo. Sus ojos brillaban ante las llamas como si fueran de cobre puro, y su pecho desnudo pareca flaco y muy plido. Los fantasmas del Inframundo me han dicho que los mensajeros venan a pedirte que volvieras a ser un guerrero para el Sol Bendito. Me he asustado. No, no, hijo mo. Yuca mir preocupado a Cardo. No era nada tan serio. Cardo haba palidecido. Estaba mintiendo su esposo? Durante dos veranos, Yuca haba servido como uno de los guardias ms leales del jefe. La ltima noche, Luz Brillante haba acudido a l con un recin nacido en los brazos, un nio diminuto envuelto en una magnfica manta tachonada de turquesas. El Sol Bendito se apare con una de las esclavas de su esposa explic. Un error de juicio, sin duda, y ms cuando de la unin ha nacido este nio. Pluma de Cuervo no desea su muerte, pero ya sabes cmo es Sol Nocturno. Har que despellejen vivo al pequeo delante de toda la ciudad. Yuca, el jefe Pluma de Cuervo sabe que tu esposa acaba de dar a luz una nia. Valora tu lealtad y quiere pedirte un favor. Querrais reconocer a este nio como si fuera vuestro? Se os compensar, por supuesto. Slo tienes que jurar que jams diris a nadie... Yuca no vacil. Cardo y l se haban trasladado con el pequeo a la aldea Hoja Alanceada, en la frontera ms septentrional, donde Cardo tena parientes del clan Hormiga. Haba dicho a todo el mundo que los nios eran gemelos y los haba amamantado a los dos. Cuando se qued sin leche busc a otra mujer para que amamantara a Pequeo Pjaro. En este momento, el muchacho entornaba los ojos con suspicacia, escrutando el rostro de sus padres. Qu noticias traan entonces los mensajeros, padre? O a la Matrona Trbol cuando vino a anunciar su llegada. Dijo que era urgente. Yuca apart el pelo enredado del rostro de su hijo. Mira que haces preguntas, hijo mo. Bueno, la noticia ms importante es que los brbaros Constructores de Torres han vuelto a atacar la aldea Tortuga. Se llevaron a varias mujeres y quemaron algunas casas. La aldea ha prometido vengarse y los

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mensajeros queran advertirnos de que nuestra aldea est justo en medio del campo de batalla. Pero por qu queran hablar con vosotros? Pequeo Pjaro se volvi hacia Cardo. Porque yo soy maestra de construccin se le ocurri decir a ella. Si decidimos mejorar las defensas de la aldea, yo disear y construir las nuevas murallas. Pequeo Pjaro pareca decepcionado. Eso es todo? Yuca se alz de hombros con una sonrisa. Ya te he dicho que no era nada. Ahora ms vale que tu alma vuelva en sueos al Inframundo, hijo mo. All debe de haber muchos Espritus deseando correr y cazar contigo. Nio Lozano y yo estbamos matando guerreros Perros de Fuego. Nio Lozano necesita mi ayuda, ms de lo que l dice. Nio Lozano haba muerto despus de romperse un brazo haca tres veranos. Era el mejor amigo de Pequeo Pjaro, y todava lo segua siendo, al parecer. Duerme, hijo mo. Yuca le tap con las mantas y le cerr los ojos. Dile a Nio Lozano que le echo de menos. Se lo dir. Cuando la respiracin del muchacho se hizo ms profunda, Yuca volvi a sentarse junto a su esposa y le acarici el mentn con los dedos. Estoy muy cansado susurr. No hablemos ms esta noche. Te pidieron los mensajeros que volvieras a ser un guerrero para el Sol Bendito? pregunt Cardo con un hilo de voz. Yuca tens la boca. No... No exactamente. Segn Cola Enroscada, Palo de Hierro quiere que sepa que la hostilidad est creciendo entre los clanes y las aldeas aliadas. El jefe de guerra preguntaba si yo estara dispuesto a volver como su ayudante en caso de que estallara la guerra. Y qu has contestado t? Yuca vacil. No debes preocuparte...

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Le has dicho que s!

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He dicho que hara lo que el Sol Bendito deseara, y lo he dicho as por una razn. Aunque Palo de Hierro tal vez quiera que vuelva a Ciudad Garra, no creo que el jefe Pluma de Cuervo desee lo mismo. Cardo apret los puos. Y t crees que el jefe de guerra lo entender? Crees que comprender que no quieres volver, y que slo lo haras por lealtad a Pluma de Cuervo? Yuca asinti con la cabeza. S. A pesar de lo que pienses, Palo de Hierro es un hombre de honor. Cardo se mir las manos. Con todos los veranos que haban pasado desde que se conocieron, ella nunca haba criticado a los hombres que l respetaba, aunque supiera de ellos mucho ms que su esposo. Ve a la cama, esposo mo. Tal vez necesites descansar ms de lo que pensamos. Ests enfadada? No, slo cansada. Le apret la mano. Ven al lecho conmigo, por favor. Debes de estar tan agotada como yo. Ir enseguida, te lo prometo. Necesito pensar un rato. l le acarici la espalda. Como quieras. Se quit la camisa y la dej doblada sobre la vasija al pie del lecho. Los duros msculos de su cuerpo relucan. No debes preocuparte todava. Espera a saber con seguridad si Pluma de Cuervo... Lo intentar. Ahora descansa. Yo estar contigo enseguida. Yuca se tumb boca arriba. Eso espero. No puedo dormir bien si no te tengo cerca. Se cubri con la manta de algodn y piel de conejo, apoy la cabeza en un brazo y cerr los ojos. Cardo se volvi. Del fuego slo quedaba un montn de ascuas relucientes rodeadas de ceniza blanca. La casa pareca respirar bajo el resplandor, como un amorfo animal del Espritu atendiendo sus tareas nocturnas, ajeno a las insignificantes vidas de los hombres. Ech una rama de enebro sobre los carbones y las llamas cobraron vida.

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Durante muchos veranos un fro helado haba habitado en su corazn como una serpiente de cascabel dormida. Esa noche, la serpiente haba alzado la cabeza para mirarla a los ojos y lanzar un desafo. Se enfrentara alguna vez a la verdad sobre el nio? Ella nunca haba credo la historia de Luz Brillante. Cardo haba trabajado como constructora en Ciudad Garra, ayudando a construir los edificios de varios pisos. Haba visto al Sol Bendito todos los das. Incluso ahora, tantos veranos despus, recordaba con detalle su rostro, y el muchacho no se pareca en nada a l. Sus cejas arqueadas, sus anchos pmulos, no eran los del jefe Pluma de Cuervo, ni los huesos finos y la plida piel dorada. Adems, cuando el nio naci, el jefe llevaba fuera diez lunas, en misin de comercio con los Hohokam. Cierto que el muchacho poda haber nacido tarde, pero era dudoso. Cardo recordaba con claridad aquella noche de invierno cuando Yuca le puso al pequeo en los brazos. Entonces coment que pareca ser un nio prematuro. Cardo se abraz a sus rodillas. Menos de una luna despus de marcharse de Ciudad Garra haban odo terribles rumores. Haban encontrado muerta en una pila de basura a Joven Cierva, una de las esclavas de Sol Nocturno. Su cadver estaba enterrado bajo los desechos de todo un invierno. La haban apualado dos veces en el pecho y luego le haban abierto el vientre para robar el nio de su matriz. Nadie saba por qu, ni qu haba sido del pequeo. Curiosamente, los rumores decan que la gran Matrona de la Primera Tribu no haba hecho ni una pregunta sobre el asesinato de una valiosa esclava. Pero los mensajeros se apresuraron a explicar que Sol Nocturno estaba enferma de muerte, encerrada con fiebre en su cmara, que se agitaba como una loca y se negaba a ver a ningn Sanador. El viejo Duna, el Abandonado, el gran vidente, dijo que Sol Nocturno echaba tanto de menos a su esposo ausente que el Espritu haba abandonado su corazn. Y lo cierto es que se recuper poco despus de que volviera Pluma de Cuervo. Cardo observ los movimientos de la cortina de la puerta. El Nio Viento se haba levantado. No sera seguro decir nada en voz alta, pero Cardo recordaba el da en que a Joven Cierva le falt su primer perodo. Era un maravilloso da de primavera. Las plantas del desierto perfumaban el aire. La joven estaba orgullosa y exaltada. Durante nueve lunas haba amado en secreto a un hombre muy poderoso del que se rumoreaba que estaba muy cerca del jefe de guerra Palo de Hierro. Joven Cierva sostena que su amante era un guerrero, pero no se atreva a mencionar su nombre por miedo a que los castigaran a ambos. No haba tenido el valor de pedir permiso a Sol Nocturno para copular, como era debido en una esclava. Los dueos de los esclavos, naturalmente, queran supervisar la eleccin de compaero, esperando

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conseguir esclavos mejores y ms fuertes. Joven Cierva haba pirado decrselo a Sol Nocturno en cuanto tuviera el valor necesario. El nio deba de tener ocho lunas, ocho y media tal vez, cuando |>ven Cierva muri. Aunque la joven no haba pedido permiso, Sol Nocturno haba visto su embarazo y haba permitido que prosiguiera con l. A menos que... Habra echado de su cmara incluso a sus esclavas durante su fiebre? Tal vez la Matrona, cuando por fin se recuper, se enter del embarazo de la esclava y oy los rumores sobre la indiscrecin de su esposo. No habra ordenado matar a Joven Cierva como venganza? Los sonidos del alba se hicieron muy vividos. El tronco siseaba y crepitaba en el fuego, tiendo las paredes blancas de luz color rub. Un bho ulul. Los aullidos de una manada de lobos resonaban como lamentos en el silencio del desierto. Cardo mir a los nios. No, Pequeo Pjaro no era hijo de Pluma de Cuervo. Los ojos penetrantes, la piel del color de las hojas de los lamos en invierno... El padre slo poda ser una persona: el jefe de guerra Palo de Hierro. Presa del pnico sac de la cesta de herramientas un cuchillo de cuarzo. Se dej caer contra la pared junto a los nios, con el cuchillo en las rodillas. En Ciudad Garra, las rdenes se cumplan con concienzuda precisin. Muy a menudo vidas humanas dependan de ello. Tal vez Sol Nocturno haba descubierto la relacin de Palo de Hierro con la esclava y haba ordenado a Luz Brillante que la matara. Pero por qu el Guardin del Sol haba decidido rescatar al nio del vientre de Joven Cierva? Tal vez le deba un favor a Palo de Hierro... Barba de Maz se movi, toc la falda de su madre y suspir satisfecha. Cardo le tom la mano con ternura. Duerme, hija ma. Tienes que ponerte bien. Te quiero, madre murmur la joven, abriendo los ojos. Eran ojos como el trueno, poderosos, presagio de tormenta. Algunos nios de la aldea la acusaban de tener ojos de hechicera. Sus padres los regaaban por decir cosas tan terribles, pero Cardo vea el miedo en el rostro de los adultos. La mayora de ellos crean que Barba de Maz era una hechicera. Y aquel cuervo que no dejaba de incordiarla no haca sino empeorar las cosas. A medida que iba creciendo, Barba de Maz encajaba cada vez menos entre su gente. Cunto tardara en convertirse en una extraa para su propio clan?

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El Nio Viento apart la cortina y se meti dentro para escuchar. El fuego crepitaba y arrojaba chispas. Cardo esper a que el Nio Viento se marchara antes de volver a pensar siquiera. Palo de Hierro tena muchos enemigos. Sospechara alguno de ellos que el jefe de guerra tena un hijo? Cardo se apoy contra la pared. Slo poda hacer una cosa: huir, llevarse a los nios lejos de all. Por la maana contara a Yuca sus sospechas sobre Palo de Hierro, intentara convencerle de que Luz Brillante haba mentido y le mostrara el peligro al que se enfrentaban. La creera l? Cardo aferr el cuchillo. Tena que creerla.

Una fiera rfaga de viento agit la cortina de la puerta. Cabeza de Serpiente se apoy contra la pared blanca de su cmara personal y se acurruc en su manta marrn y amarilla. En torno a la cortina vea a los Hombres de la Noche, que titilaban como cristales de cuarzo sobre una suave piel negra de visn. El olor de la artemisa quemada perfumaba la noche. En el centro de la sala siseaba un cuenco lleno de ascuas que arrojaban un resplandor escarlata sobre las magnficas pinturas de las paredes. La cmara meda cuatro cuerpos por cinco. En la pared norte Danzaba el thlatsina Tejn, con su negro cuerpo rodeado de cabelleras enemigas. Cabeza de Serpiente las haba arrancado de las cabezas de ocho Perros de Fuego, como trofeos. Las mir sonriendo. Su tribu realizaba una Danza de Cabelleras para transformar los trofeos en agua y semillas, para que otorgaran larga vida y gran Poder espiritual a su dueo. Pero para Cabeza de Serpiente las cabelleras no eran ms que pellejos de hombres muertos. En el rincn suroccidental de la sala, un guacamayo rojo se mova inquieto en su jaula de sauce, graznando suavemente. En el suelo de la caja se vea un cuenco lleno de piones y pipas, rodeado de cscaras. El pjaro meda seis manos del pico a la cola. Su cabeza era magnfica, con plumas azules, amarillas y rojas. El lecho estaba al otro lado de la sala, porque el maldito pjaro aprovechaba cualquier oportunidad para darle picotazos. En una ocasin, justo cuando Cabeza de Serpiente lo acababa de obtener de un Mercader, se le ocurri dormir junto a la jaula

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y se acerc a los barrotes mientras dorma. El guacamayo estuvo a punto de arrancarle la oreja con las garras. Cabeza de Serpiente oy un tintineo y se volvi. Paloma Torcaz estaba recogiendo los platos sucios de la cena. Era una mujer diminuta y delicada, con cara de ardilla, mejillas regordetas, ojos grandes y nariz puntiaguda. Junto a Cabeza de Serpiente, apenas le llegaba a la mitad del pecho. Esa noche llevaba un hermoso vestido rojo que l le haba regalado. Los flecos de las mangas estaban decorados con conchas de olivella del mar del oeste, que emitan un agradable chasquido cuando ella se mova. Puedo retirarme, bendito Cabeza de Serpiente? pregunt Paloma Torcaz. Tena la vista fija en las ascuas del cuenco, pero la voz le temblaba. Cabeza de Serpiente bebi un sorbo de la infusin que ella le haba hecho con ptalos secos de flor. No, quiero hablar un rato. Pero... Le promet a Planta Trepadora que... Planta Trepadora es de la Tribu Creada. Yo soy de la Primera Tribu. Mis necesidades son prioritarias. S, por supuesto. Perdname. Paloma Torcaz dej la pila de platos en el suelo y se incorpor. Qu deseas, bendito Cabeza de Serpiente? Mrame. Paloma Torcaz alz la vista y Cabeza de Serpiente sonri. Sus ojos le fascinaban, le atraan como atrae un conejo herido a un len de la montaa. En sus profundidades color castao brillaba el miedo y el odio, por l y slo por l, y el fuego de aquellas emociones le apasionaba. Aunque era la esclava de su madre, haba sido la encargada de cuidar de Cabeza de Serpiente desde pequeo. Y l la haba utilizado. A la edad de diez veranos le haba ordenado que se acostara con l. Durante la locura de su adolescencia, la haba llamado a su cmara hasta cuatro veces el mismo da. Ella le haba servido sin una palabra, hablando slo cuando le preguntaban. Paloma Torcaz se haba convertido en su nica confidente, lo cual le pareca harto irnico. Cabeza de Serpiente haba sido un nio privilegiado y ella haba sido siempre una esclava. Bueno, no siempre. Los Constructores de Torres haban capturado a su madre, una Perro de Fuego, cuando sta contaba trece veranos. El padre de Paloma Torcaz haba sido un Constructor de Torres. Ella haba vivido entre los brbaros durante los primeros ocho veranos de su vida, hasta que los guerreros Camino Recto la raptaron. En su mente haba una extraa mezcla de tradiciones. Crea en las profecas de la Tribu de los Perros de Fuego, por ejemplo, pero

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consideraba que su linaje familiar ascenda a travs de su padre, como hacan todos los Constructores de Torres. Cabeza de Serpiente sonri. l haba sido un nio precoz. Le encantaba gastarle bromas. Se esconda, finga haberse hecho dao, chillaba y le daba puetazos diciendo que ella le haba tratado mal. Como Paloma Torcaz tena mucho miedo de que la castigaran si Cabeza de Serpiente se haca dao de verdad, le acompaaba a todas partes, incluso cuando l segua furtivamente a otros adultos fuera de la aldea para contemplar sus acciones prohibidas. Por esto Paloma Torcaz conoca casi tantos secretos como l sobre los ancianos de Ciudad Garra, aunque slo con l poda hablar de esas cosas. Si alguien se enterara de lo que ella saba, poda costarle la vida. Durante los ltimos catorce veranos, Cabeza de Serpiente haba visto cmo el miedo de Paloma Torcaz se converta en ansia de venganza. Esto le diverta. Cuando la miraba a los ojos, vea en ellos la muerte. Has dicho que has visto a Luz Brillante salir de la aldea hace dos manos de tiempo dijo Cabeza de Serpiente. Y que Palo de Hierro sali una mano de tiempo despus. Paloma Torcaz estruj nerviosa el vestido entre las manos. S. Cabeza de Serpiente removi el t. El plido lquido verde lami los bordes de la taza de arcilla. Quiero que esta noche te quedes en la habitacin de Planta Trepadora. Desde all se ve la entrada de la aldea. Bebi de nuevo, sin dejar de mirarla con los ojos entornados. Toma nota de cundo vuelven Luz Brillante y Palo de Hierro. Siempre salen por separado, pero casi siempre vuelven juntos. Quiero saber cunto tiempo se han pasado intrigando contra m. Paloma Torcaz tens los hombros. Por qu crees que hablan de ti? Estoy seguro. Creme. A ambos les aterroriza lo que ser de ellos cuando me convierta en el Sol Bendito. Qu les pasar? Cabeza de Serpiente hizo un gesto con la mano. Yo establecer nuevas alianzas. A mi padre le encantaba jugar con nuestros enemigos. Los atacaba y luego dejaba que ellos nos atacaran a nosotros. La nica forma de convertir a los Perros de Fuego en tiles aliados es domarlos. Tal vez

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incluso enve a un mensajero a los Constructores de Torres. Son salvajes, pero podran... Cmo domars a los Perros de Fuego? Paloma Torcaz no pudo ocultar su tono desafiante. Cabeza de Serpiente haba tocado una fibra en su interior. La luz del cuenco arrojaba un oscilante resplandor rojo sobre su rostro tenso. Pues como se doma a cualquier perro. Les arrojar algunos despojos de nuestra mesa, tal vez incluso un gran trofeo, o un cargamento de turquesa en bruto. Incluso podra liberar a algunos de nuestros esclavos Mogollon. Paloma Torcaz le mir con la esperanza pintada en los ojos. Luego, en cuanto empiecen a menear la cola cada vez que nos vean, armar a un ejrcito de increbles proporciones, penetrar en el corazn de sus naciones y los asesinar por millares. Despus aadi Cabeza de Serpiente con una sonrisa estarn domados. Bebi otro sorbo de t. Paloma Torcaz apret los dientes. Mi tribu luchar. Por eso tenemos que sorprenderlos y barrerlos a millares. La primera regla de la guerra abierta es atacar deprisa y con dureza para destruir la voluntad del enemigo de contraatacar. Apoy la copa en su rodilla alzada. Derrotar a un guerrero es sencillo, Paloma Torcaz. Slo hay que matar a toda su familia para que no le quede nada por lo que luchar. Para eso hay que tomar una aldea cuando menos se lo espere, matar a todas las mujeres y nios, quemarla y avanzar hasta la siguiente aldea antes de que nadie pueda dar la voz de alarma. T emprenderas una guerra abierta? pregunt ella incrdula. Por supuesto. Se acabaron las malditas incursiones. Ya es hora de que la Nacin Camino Recto... Espero que los dioses te maten por eso! exclam Paloma Torcaz. Y por muchas otras cosas, seguramente. Paloma Torcaz apart la vista. Las conchas del vestido brillaban a la luz. Cabeza de Serpiente se ech a rer. Dej la taza y se levant. La esclava se apresur a recoger de nuevo los platos. Tengo que marcharme, bendito Cabeza de Serpiente. Tengo que decirle a Planta Trepadora que... Pero Cabeza de Serpiente le bloque el paso.

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Todava no. Le pas los dedos por el cuello. Ya mandar decir que llegars tarde esta noche. Por favor, Cabeza de Serpiente. Tengo que irme. Planta Trepadora est preparando un regalo especial para la bendita Pluma de Piedra y tengo que ayudarle con las pas de puercoespn. No puede hacerlo l solo. Todava est cortejando a mi prima? Qu idiota. Es que no se da cuenta de que ella nunca se casar con l? Planta Trepadora la ama de verdad. Yo creo que Pluma de Piedra le recuerda a su esposa muerta. Pluma de Piedra es de la Primera Tribu. Cabeza de Serpiente le acarici el pelo con los dedos. Planta Trepadora es menos que un Perro de Fuego. Cmo puedes decir eso? Paloma Torcaz disimul el asco que le produca su contacto. Su rostro poda haber sido una mscara. Planta Trepadora es un hombre bueno y honesto, y t no sabes nada sobre l. Eso es lo que t piensas. Por eso te permito que copules con l. Es un pequeo regalo que te hago. Lo cierto es que copular con Planta Trepadora pareca mitigar su odio por Cabeza de Serpiente y la haca ms dcil. Cabeza de Serpiente le quit los platos y los puso en el suelo delante de la puerta. Quin vigilar si yo no estoy? dijo Paloma Torcaz, en un ltimo intento de escapar. Nunca sabrs cundo vuelven Luz Brillante y Palo de Hierro. Tmbate en el suelo delante de la puerta. Paloma Torcaz cerr los ojos un instante y luego obedeci. Su vestido rojo qued extendido en el suelo. Cabeza de Serpiente abri la cortina. La luna inund la cmara, ms brillante que el resplandor escarlata de las ascuas. Las paredes relucan con aterciopelado brillo. Desde aqu yo mismo puedo ver la entrada de la aldea. Paloma Torcaz se incorpor sobre los codos con el rostro tenso. Pero as cualquiera puede vernos... S. Se quit la camisa y se tumb sobre ella mirndola a los ojos. Violar las leyes sagradas es una de mis actividades favoritas. Se ech a rer y le bes la oreja. Cuando le levant la falda el guacamayo grazn. Te odio! Te odio! Te odio! grit imitando la voz de Paloma Torcaz.

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Cabeza de Serpiente sonri y con la rodilla oblig a la esclava a separar las piernas.

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Estoy en las ruinas de una casa abandonada, con la espalda desnuda contra un pilar de piedra perfumado de lluvia. Sobre m se alzan rocas grises. Los Hombres Nube pueblan el cielo y yo oigo sus almas flotantes, como si las nubes vivieran en mi corazn. Qu extraa es esta libertad. Toda mi vida he credo en un muro entre el interior y el exterior. Las cosas reales slo sucedan en el interior. Slo yo posea la autntica conciencia. Todo lo exterior era una sombra. Las personas, las estrellas, los animales, todos parecan vivos, pero no plenamente. Ese muro era un vientre que alimentaba mi orgullo y me permita volver la cabeza para escapar a las relaciones y las responsabilidades. Al mirar ahora las interminables montaas que se alzan a mi alrededor, veo un paisaje sin muros, un lugar de absoluta libertad. Pero al bajar la vista veo piedras pulidas. La mujer que erigi esta casa era una buena constructora. Pic las piedras del tamao de su mano y luego las rot hasta que encajaron de tal forma que no hizo falta mortero para mantener las paredes en pie. Utiliz la base curvada de la columna como la pared trasera y construy a partir de ella tres habitaciones: una para su familia, otra como almacn y la tercera, probablemente, para los abuelos. Ella hizo las paredes en el exterior. Yo las hago en el interior. Con el pie doy la vuelta a una piedra y pienso... Bajan las piedras de las colinas por la noche para mirar a las piedras esclavas? Allan como allan los coyotes a los perros enjaulados? Me aullarn a m los Hombres Nube? El viento gime en mis odos y me baa el rostro con las dulces fragancias de la hierba y las flores frescas. Yo sonro y acaricio las piedras todava prisioneras en las paredes. Luego me inclino para irlas soltando una a una... liberndolas.

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Espino Cerval se detuvo a recuperar aliento en la cresta de una colina cubierta de tocones de pinos. Con la cantidad de edificios que se haban construido en los ltimos cincuenta ciclos solares, los rboles ms grandes haban sido talados para hacer vigas en habitaciones o kivas. Hasta las ramas se utilizaban, atadas unas a otras, como dinteles en las ventanas. No quedaba ni un solo rbol grande en las pendientes. Los tocones tenan un aspecto melanclico, como si recordaran los enormes gigantes que haban sido una vez, en cuyas ramas habran jugado las ardillas y a cuyas sombras habran pastado los ciervos. Hasta el mantillo del suelo haba desaparecido. Algunos arroyos comenzaban a horadar la tierra en torno a las races, llevndose sus ltimos recuerdos. Espino Cerval se frot el cuello mirando el can. El futuro yaca all abajo, no entre los fantasmas de los rboles muertos. Los Hombres Nube poblaban el cielo del medioda, descargando brumosas lloviznas en su paso hacia el norte. La textura de luces y sombras teja una cambiante manta de colores. Las abruptas paredes del can pasaron del ms profundo escarlata a un desvado color rosa. Espino Cerval sonri. Cuando los thlatsinas danzaban traan lluvia y vida. Su larga trenza negra le caa sobre el hombro. Pareca haber adelgazado durante los ltimos cinco das. Espino Cerval se enjug el sudor de la nariz, tan ganchuda que, segn su madre, de no tener ojos de ciervo, la gente lo llamara el Nio Buitre. Espino Cerval se llen los pulmones de aire hmedo. El Nio Viento soplaba en la colina, agitndole la camisa marrn en torno a las piernas. Era un alivio descansar. Llevaba corriendo todo el da. Se inclin con las manos apoyadas en las rodillas. Pronto llegar dijo con el pecho henchido de alegra.

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Sigue el camino sagrado hacia las estrellas que hienden el acantilado le haba dicho Meseta Negra. Al pie de la escalera encontrars una casita blanca. Yo ya he enviado un mensajero para avisar al Abandonado de tu llegada.La idea de conocer al bendito anciano le maravillaba. Espino Cerval respir hondo por ltima vez y ech a correr de nuevo. Sus sandalias chasqueaban en el camino. Cuando lleg al borde del can, encontr un precipicio de unas doscientas manos. El joven se detuvo y mir a su alrededor. Los riscos se alzaban como columnas vertebrales de ancestrales monstruos, hendidos por trenzas de rocas rojas, amarillas y blancas. Por todas partes se vean erosionadas columnas de piedra. Espino Cerval se asom al precipicio. En la pared del barranco haban tallado unas empinadas escaleras. Comenz a bajar de espaldas. Sus fardos parecan de pronto tan ligeros como plumas. Cuando lleg al final, el sudor corra por su rostro y le picaba en los ojos. Unos matorrales de artemisa y linaria ocultaban una casita ruinosa con el tejado hundido y la cortina de la puerta comida por los ratones. El suelo estaba cubierto de mortero cado de las paredes. La casa pareca abandonada. Espino Cerval se acerc precipitadamente, asustado, abrindose paso entre los matojos hasta encontrar un sinuoso sendero. En la tierra rojiza se vean huellas de ciervos, pero ninguna seal de presencia humana. Oh, no! Tiene que estar aqu! musit el muchacho. No habr hecho todo este camino para nada. Se detuvo a diez manos de la puerta. En el aire se perciba el dulce olor de humo de enebro. Los aldeanos de Anmona consideraban una grosera gritar o anunciar la presencia de uno dando patadas en el suelo, de modo que Espino Cerval se qued quieto, jadeando. Al cabo de unos momentos se oy una voz. Eres t? Espino Cerval sonri aliviado. Soy Espino Cerval, de Anmona... No, no eres Espino Cerval. Ya no tienes nombre ni clan. Eres simplemente t. Un anciano encorvado apart la cortina de la puerta y le mir con los ojos medio cerrados. El rostro moreno del Abandonado estaba cosido de arrugas y su pelo blanco le caa en ralos mechones sobre los hombros. Tena una nariz pequea y redondeada, hundida en sus arrugas como un huevo en un nido. Sus cejas eran

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blancas y pobladas, y sus labios se haban encogido sobre las encas desdentadas. Pero sus ojos... Sus ojos brillaban como si el bendito thlatsina Sol viviera en ellos. El anciano sali cojeando y rascndose la cadera, y seal los fardos que llevaba Espino Cerval a la espalda. Cules son los mos? Ah! exclam Espino Cerval, avergonzado. Estos dos. Se los quit de los hombros y se los ofreci al anciano. Mi clan ha contribuido con sus mejores posesiones. Duna se ech los fardos al hombro y sin una palabra comenz a andar por un sendero paralelo a la pared del can que corra hacia el oeste. Espino Cerval dej su fardo junto a la puerta y le sigui. Por fin llegaron a la interseccin con un camino muy transitado. El anciano se sent en la arena con los fardos ante l y se apoy contra un enorme matorral de artemisa. Espino Cerval se arrodill a su lado. El marjal reluca a lo lejos, cortado en el centro por un arroyo plateado. Al ver que Duna no deca nada, Espino Cerval se aventur a hablar. Meseta Negra te enva sus ms... Chist! Escucha al divino msico. Oyes la msica? Espino Cerval mir la artemisa y los cerros rojizos. Te refieres al Nio Viento? Si... Ests escuchando con los odos. Duna blandi el dedo. Escucha con el corazn. Espino Cerval se sent con las piernas cruzadas e intent concentrarse. Oy el gorjeo de los pjaros, el lejano aullido de un coyote, vio un correcaminos. La voz del mundo me habla, pero no s a qu te refieres con... Deja de buscar al mago en el exterior. Est aqu. Duna se golpe el pecho. Ah, las emociones! S, yo siento cosas todo el tiempo. En realidad Duna alz la mano. No hables! Escucha! Espino Cerval se mordi el labio inferior. La voz del anciano era spera como el bramido del bfalo en la estacin de apareamiento. El muchacho intent hacer lo que le haba dicho. Escuch los sonidos en su interior. Su corazn lata como un tambor de cermica, la sangre susurraba en sus odos y su aliento siseaba. Pero no se atrevi

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a preguntar al Abandonado si era aqul el msico divino, por miedo a llevarse otra regaina. Ah gru Duna, levantndose. Espino Cerval se puso tambin en pie. Una anciana se acercaba por el camino con un nio de la mano. Llevaba un desvado vestido rojo y el pelo recogido en un moo. La nariz, desproporcionada, sobresala en el rostro como un dedo torcido. Espino Cerval apenas la mir antes de fijarse en el nio, flaco y plido. Vesta una larga camisa negra llena de parches y sus mocasines tenan agujeros en las puntas. Pero el chiquillo brincaba alegremente sin dejar de hacer preguntas. Su pelo, a la altura del mentn, daba saltos a cada paso. La mujer responda sonriendo. Parecen muy pobres dijo Espino Cerval a Duna. Son esclavos? Pero qu amo negara a sus esclavos unos buenos mocasines? Es muy... Con la cabeza llena de tanto parloteo, no me extraa que no oigas al msico divino. Espino Cerval guard silencio. Cuando la mujer lleg hasta ellos, se inclin respetuosamente ante Duna. Saludos, sagrado Abandonado. Buenos das, Viuda del Lobo. Su voz era ms profunda, ms suave. Tengo regalos para ti. Duna le tendi los dos fardos. Espino Cerval se qued mirndolo con la boca abierta. Su clan se haba empobrecido para reunir regalos para Duna, no para una desconocida. Anciano protest, no... Una palabra ms y te mando a tu casa. La anciana estrech los fardos contra su pecho como si fueran recin nacidos a los que quisiera amamantar. Mi nieto y yo te damos las gracias, Anciano. Vamos a visitar a su madre enferma y estos fardos pondrn una sonrisa en sus labios. Dale a tu hija mis bendiciones, Viuda del Lobo. Duna le puso la mano en el hombro. As lo har, Anciano. La mujer aguard un momento, por si Duna quera decir algo ms. El nio, escondido tras sus piernas, los miraba a ambos mientras trazaba en el suelo un semicrculo con la punta del pie. Ve, Viuda del Lobo se despidi por fin Duna. Tu hija te necesita.

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Gracias, Anciano.

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La mujer se inclin en otra reverencia y prosigui su camino. El chiquillo toqueteaba los fardos y parloteaba exaltado. Amor y caridad dijo Duna a Espino Cerval. Eso es lo que cuenta. S, ya lo s, pero no podas haberle dado slo un fardo? Quiero decir que mi clan... No digas que s cuando no tienes ni idea de lo que estoy hablando! Malhumorado, Espino Cerval sigui a Duna por el sendero que llevaba a la casa. La artemisa creca tan alta que era como pasar por un tnel. Recoge lea para el fuego orden Duna nada ms llegar a la puerta, pero no cerca de la casa. Camina por lo menos un dedo de tiempo antes de empezar. Pero la artemisa es densa por aqu, Anciano. Espino Cerval seal la jungla verdiazul que casi tena engullida la casa. Hace falta cortarla. Duna lo dej clavado con la mirada. Esta artemisa vive aqu, muchacho. Es mi amiga. Ve a matar algo que yo no conozca. Y por qu no me lo has dicho antes, en el camino? pregunt el muchacho irritado. Pronto anochecer y si tengo que andar... Duna entr en la casa y la cortina se cerr tras l. Espino Cerval se trag sus palabras, vacil un instante y por fin ech a andar, dando patadas a todos los matorrales que encontraba. Acaso el anciano hablaba a gritos a todos sus discpulos? Meseta Negra no haba mencionado su mal humor. Tal vez no le he cado bien.Mientras el Padre Sol descenda a la vagina de la Madre Tierra, Espino Cerval, enfadado, iba recogiendo ramas muertas de artemisa. Est bien susurraba para tranquilizarse, puedes aguantarlo. Piensa en las cosas que podrs hacer por tu tribu cuando te conviertas en un gran Cantor. Podrs sanar a los enfermos y ayudar a los fantasmas solitarios a encontrar su camino al Inframundo. Estars preparado para enfrentarte a hechiceros, y para hablar el lenguaje de las plantas y los animales. No tard en olvidar su enfado, sumido en sublimes pensamientos sobre su futuro. S, cuando ganara el ttulo de Cantor nadie volvera a gritarle. Sera reverenciado e incluso le tendran algo de miedo. Espino Cerval se ech a rer. Una rfaga de viento barri la artemisa como las faldas de una mujer, suave y sedosa. Espino Cerval alz la cabeza. El viento agitaba los matorrales en su camino

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hacia un lejano otero que sobresala solitario en medio del can, rodeado de planicies que se extendan hasta alcanzar las paredes al norte y al sur. En algn momento, Duna otorgara un nombre nuevo a Espino Cerval. El muchacho deseaba un nombre que emulara los de sus mayores hroes: Soador del Lobo, Nacido del Agua y El que Vuelve a Casa. Tal vez algo como Soador que Vuelve a Casa o Nacido del Agua del Lobo. S, sos eran nombres poderosos. Se los sugerira a Duna. Espino Cerval se encamin alegremente hacia la casa. La luz haba asumido un tono de xido que tea los despeaderos de oscuro bermelln. La noche intensificaba las fragancias del desierto. El olor de la artemisa era ms penetrante, el de los enebros ms denso. Es una hermosa noche, Anciano coment alegre Espino Cerval nada ms llegar. Mira qu colores! Duna frunci el ceo. Pero qu te pasa? Espino Cerval se detuvo en seco. C... cmo? As no se lleva la artemisa sagrada! Qu maraa! Es que quieres ofender al Espritu de la planta? Ordena las ramas y llvalas en los brazos como si se tratara de un precioso nio. Con suavidad. Una encima de otra. Qu? No te quedes ah parado. Suelta las ramas y ordnalas. Espino Cerval se apresur a soltar su carga y comenz a recoger las ramas otra vez tal como el anciano le haba indicado, una por una, con cuidado. Aunque pensaba que era una locura. Qu poda importarle al Espritu de la artemisa de qu forma se llevaran las ramas muertas? Cuando termin, Duna abri la cortina y Espino Cerval entr en la casa, dej la lea junto a la hoguera y mir en torno a l. Menuda desolacin! Duna no posea apenas nada. Junto a la puerta, una losa y una piedra para moler semillas, una vasija de agua y otras dos para el maz y para la carne seca. De las vigas colgaban mazorcas, calabazas, girasoles y otras plantas. Una pila de cestas de colores se apoyaba en precario equilibrio contra una esquina. A cada lado de la casa se hallaban dos mantas grises enrolladas. Pero no haba ninguna alfombrilla que cubriera el fro suelo de tierra, ni pintura alguna que adornara las paredes de arcilla manchadas de holln. Duna seal la pila de lea con un suspiro de cansancio.

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Enciende el fuego. Debajo de las cenizas quedan algunas ascuas. S, Anciano. Espino Cerval sac las ascuas con un palo, coloc sobre ellas cuatro ramitas y sopl suavemente hasta que las llamas crepitaron en torno a la madera. Luego sigui echando lea, sin dejar de mirar al Abandonado, que tras colocar el trpode del t, haba colgado en l una vasija ennegrecida. A continuacin, el anciano se dej caer al suelo con un suspiro. Anciano, por qu no has pintado en las paredes imgenes de los thlatsinas? T eres su mensajero. Deberas tenerlas en torno a ti, y desde luego, animaran la casa. Yo puedo pintarlas, si lo deseas. Las pinturas y las posesiones son para los que planean dormir en la misma casa mucho tiempo. No es mi caso. Ah, perdona. Espino Cerval se interrumpi un instante. Yo pensaba que habas vivido siempre aqu. Meseta Negra saba dnde encontrarte, as que imagin... Cuarenta y cuatro veranos. Has vivido aqu cuarenta y cuatro veranos? Casi cuarenta y cinco. Bueno... Espino Cerval le mir confuso. Si sta ha sido tu casa tanto tiempo, dnde planeas dormir si no es aqu? El viejo enarc sus pobladas cejas blancas. Bajo una losa de piedra si no tengo cuidado. Anciano! No debes burlarte de la hechicera! Por qu no? Duna se rasc un costado. Por los benditos thlatsinas! Mi clan me ha enviado para que aprenda a ser un Cantor del Espritu. No estara bien que la gente murmurara a mis espaldas que mi maestro era un hombre que recorra el desierto por la noche en el cuerpo de un lince. La sonrisa de Duna se acentu y retorci las arrugas de su rostro. Espino Cerval se levant y seal la puerta nervioso. Yo... He dejado mi fardo fuera. Mi madre me hizo unos pasteles de maz para que cenramos esta noche. Voy a por ellos. Los ms brillantes Hombres de la Noche haban abierto los ojos y miraron a Espino Cerval recoger su fardo. El muchacho hizo una mueca hacia la oscuridad. Senta que le haban enviado a estudiar con el Coyote Embustero. Es que nadie saba

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que Duna era un viejo loco? Pero entonces record a los otros dos aspirantes a Cantor que haban vuelto a la aldea Anmona proclamando eso justamente. Por qu nadie los haba credo? Volvi a entrar en la casa mascullando. Duna le miraba con los prpados cados. Espino Cerval se arrodill junto al fuego y desat su fardo. La luz de las llamas oscilaba sobre sus manos como luminosas alas de mariposa. Dmelo le orden Duna, justo cuando el muchacho iba a sacar el primer pastelillo. Lo estoy sacando, Anciano! Toma. Le tendi el pastel. Duna lo agarr y volvi a estirar el brazo. Dame el fardo. En cuanto lo tuvo en las manos, comenz a rebuscar en l hasta sacar todos los pasteles. Los coloc en una piedra y se puso a comer manchndose de migas la camisa. Espino Cerval fue contando en silencio todos los pasteles que el viejo se coma. Anciano dijo por fin, temiendo lo peor, he venido corriendo todo el camino y tengo mucha hambre, as que si no te importa... Deberas dormir replic Duna con la boca llena. Seal la manta enrollada en el lado norte de la casa. se es tu sitio. Espino Cerval lo mir un instante. S, ya. Cuando haya comido. Estoy muerto de hambre y... Ahora mismo grit Duna. A dormir! Espino Cerval se levant con los puos apretados. No tienes que gritarme, Anciano! Soy un ser humano, no una piedra sin alma! Merezco ser tratado con un poco de dignidad. Dignidad? Duna dej el pastel en su regazo y mir a Espino Cerval con sus extraos ojos brillantes. Escchame. Mira profundamente en tu alma. Mira con atencin. Busca a un hombre que crea que merezca ser tratado con dignidad y pregntale por qu. Te dar muchas razones. Su voz se suaviz hasta adquirir el mismo tono que haba empleado con la vieja Viuda del Lobo. Ese hombre te contar todas las grandes hazaas que ha logrado en su vida, te dir lo bueno que es, y cunta gente le ama y tiene fe en l. Dio otro mordisco al pastel y lo mastic despacio con las encas desdentadas. S. Y luego qu?

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Duna cerr los ojos con cara de decepcin.

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Cada razn que ese hombre te d es una pualada en tu corazn. Si recibes demasiadas, matars tu capacidad de amar. Vamos, no discutas conmigo. Ve a tu sitio y duerme. Espino Cerval se envolvi en la manta y se tumb en el suelo. El estmago le ruga al or al Abandonado masticar los pasteles. Se volvi de cara a la pared, mirando la luz que danzaba en el mortero sucio. Por los benditos Espritus, dnde se haba metido?

Barba de Maz caminaba por el sendero del sur cuando vio a Pequeo Pjaro agachado tras un matorral. Desde la colina se vea su casa y la mitad de la plaza de la aldea, en la que correteaban los chiquillos. El sol del medioda llameaba en la capa de conejo de Pequeo Pjaro y en su pelo negro. El muchacho tena la cabeza ladeada, escuchando con atencin las voces de sus padres dentro de la casa. Hermano llam Barba de Maz. Al ver que el chico no se volva, le tir una piedra. Fall. Se agach a recoger otra, una piedra caliza del tamao de un puo. Barba de Maz la sopes y la arroj. Esta vez alcanz a su hermano en la espalda. Pequeo Pjaro se volvi sobresaltado y plido. Al verla, se llev la mano al corazn, como aliviado, y le hizo seas. Barba de Maz se acerc sonriendo y se arrodill a su lado. Qu haces? Espiar a nuestros padres? Una fina capa de polvo cubra la cara de su hermano, y el pulso le lata en las sienes. Escucha susurr. Padre y madre estn discutiendo. Barba de Maz los vio a travs de la ventana trasera. Su madre llevaba sobre los hombros una manta negra y gris, y su padre una camisa azul. El hombre estaba cruzado de brazos. Yuca, llevamos dos das discutiendo. Ya est bien! Si t no quieres venir, yo me llevar a Barba de Maz y a Pequeo Pjaro. Cardo, por favor. Soy el jefe de guerra de la aldea. Tengo responsabilidades. Los Constructores de Torres estn atacando. Cmo puedo marcharme ahora?

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La arcilla roja de la casa brillaba bajo el sol. Abajo en la plaza, rodeada de edificios de dos pisos, los nios jugaban y tiraban palos a los perros. Las mujeres molan maz y rean, y las voces de los hombres se alzaban desde la kiva. Cardo suplic Yuca, no me hagas esto. Te lo ruego. Yo te quiero y... Si me quisieras nos protegeras! Pequeo Pjaro susurr Barba de Maz, por qu quiere madre sacarnos de aqu? Todava no lo s. Calla. Cardo, por favor dijo Yuca. Ya s que tienes miedo, pero yo no creo que corramos peligro. Aunque Sol Nocturno descubriera... Sol Nocturno no me da miedo! Nunca fue tan mala como Luz Brillante dice. Yo creo que es una mujer buena, amable con todos... Est bien! Yuca rechin los dientes. Yo no lo creo prosigui con voz ms queda, pero supongamos que Pluma de Cuervo no es el padre, supongamos que el padre es Palo de Hierro. Cmo podran averiguar sus enemigos dnde est el nio? Palo de Hierro no se lo habr dicho a nadie, excepto tal vez a Luz Brillante. Y yo no puedo creer que Luz Brillante vaya a traicionarle. Por qu no? pregunt Cardo, al borde de las lgrimas. Son amigos de toda la vida. Adems... Y qu importa si...? Adems interrumpi Yuca con tono autoritario, hemos estado seguros durante ms de quince veranos, Cardo. Por qu despus de tanto tiempo decidira de pronto traicionar a Palo de Hierro? Qu sacara l con eso? No lo s respondi Cardo con los labios trmulos, pero estoy aterrorizada. Tenemos que hacer algo! Por favor, aydame a cuidar de la seguridad de nuestros hijos. A Barba de Maz se le encogi de miedo el corazn. Madre quiere sacarnos de aqu porque cree que estamos en peligro. Palo de Hierro es el padre... de quin? Pequeo Pjaro susurr, quin es el hijo de Palo de Hierro? El muchacho cerr los ojos. Creo que uno de nosotros. Barba de Maz tard un instante en comprender. Uno de nosotros? Nosotros?

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De nuevo se oy la voz de Yuca.

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Tal vez deberamos separar a Barba de Maz y Pequeo Pjaro. Si t crees que es lo mejor convino Cardo. Barba de Maz podra ir a vivir a la aldea Dos Cuernos, con mi hermano Ciervo. No queda muy lejos. Es slo medio da de camino. Y creo que le gustara. Siempre ha querido a Ciervo. Barba de Maz trag saliva con el corazn palpitante. Pequeo Pjaro le puso una mano en el hombro. Espera. Todava no sabemos nada. Ay, Yuca! solloz Cardo. La voy a echar de menos. Yuca la abraz y le bes la cabeza. Slo ser por un tiempo. Si Pluma de Cuervo vive yo creo que estaremos seguros. Si muere... Cardo alz la cara. Si muere podemos dejar a Barba de Maz all durante una luna o algo as... slo hasta ver qu pasa. S. Si alguien quisiera hacer dao al hijo de Pluma de Cuervo, actuara inmediatamente. Y el hijo de Palo de Hierro... S, entiendo. Y despus de una luna podramos ir a por ella y traerla a casa. S. Pequeo Pjaro susurr Barba de Maz. Estn hablando de m! Y Pequeo Pjaro? prosigui Cardo. Dnde enviaremos a nuestro hijo? El muchacho tens la mandbula. Yo creo que nuestro deber es estar con l en todo momento contest Yuca. No, ya es muy mayor dijo Cardo. En cuanto mate a su primer guerrero enemigo ser un hombre. Y si le enviamos con tu padre? As nosotros podramos quedarnos sin levantar sospechas y nuestros hijos estaran a salvo. T puedes proseguir con tus deberes como jefe de guerra. Diremos a todos que Barba de Maz y Pequeo Pjaro han ido a visitar a unos parientes. Claro, Yuca, sa es la solucin! Yuca le puso las manos en los hombros y la mir a los ojos. Si accedo a esto, me dejars que enve un mensajero a Ciudad Garra para saber lo que est pasando all y para que me tenga informado de la salud del jefe?

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Barba de Maz aguard sin aliento la respuesta. Su hermano le abrazaba los hombros con un brazo trmulo. S contest Cardo. Est bien. Yuca suspir. Gracias, esposa. Ahora tenemos que preparamos. Tengo que encontrar a alguien que vaya a Ciudad Garra, alguien en quien podamos confiar y que vuelva a toda prisa a informarnos si Pluma de Cuervo muere. Pequeo Pjaro baj la cabeza. Creo que soy yo dijo. No soy tu hermano. Siempre sers mi hermano comenz Barba de Maz, pero se interrumpi al or la voz de su madre. En quin podemos confiar, Yuca? Yuca le acarici el mentn. En el joven Frente de Piedra, tal vez. Tiene diecisiete veranos y ya es un guerrero respetado. Djame hablar con l. Los benditos thlatsinas saben que tenemos objetos valiosos de sobra para pagarle bien su lealtad. Barba de Maz se volvi de nuevo hacia Pequeo Pjaro. Por qu nunca me lo han dicho? susurr l con el rostro sombro. Soy casi un hombre, Barba de Maz. Deberan habrmelo dicho! Me gustara conocer a mis autnticos padres. Quin es mi madre? Y dnde est? Si lo supiera ira a buscarla en este mismo instante. A Barba de Maz le daba vueltas la cabeza como si tuviera dentro un enjambre de abejas. Cuatro pavos correteaban por la plaza picoteando la cuerda de yuca que arrastraba un chiquillo. Pequeo Pjaro, recuerdas cuando llegaron los mensajeros, hace tres noches? S. Padre dijo que traan noticias de nuevas incursiones. Ya lo s. Pero yo no poda dormir bien, porque estaba enferma, y le o decir algo muy distinto. El muchacho se la qued mirando expectante. Qu? Algo sobre nosotros? Creo que s. Entonces no prest mucha atencin, porque no entenda, pero ahora... El caso es que me despert cuando padre dijo que los mensajeros haban venido a avisarles de que si el jefe mora los pagos dejaran de llegar.

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Pagos? Qu pagos?

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Piensa en todo lo que tenemos en casa: mantas, vasijas, magnficas joyas. Tenemos mucho ms que nadie en la aldea. De dnde ha salido todo eso? Pequeo Pjaro frunci el ceo. Un correcaminos pas a toda velocidad entre la artemisa con el cuello estirado, intentando atrapar a un insecto. Yo crea que eran pagos por el trabajo de madre en la construccin y un tributo a padre como jefe de guerra de la aldea. Yo pensaba lo mismo. Pero madre dijo esa noche que no le importaba que los pagos dejaran de llegar, que el secreto morira con ellos y nuestra familia estara a salvo para siempre. A salvo de qu? Creen que alguien quiere matarnos, a ti o a m. Pero si uno de nosotros es hijo de Palo de Hierro... El miedo se reflej en su rostro. Barba de Maz, por qu pagara el jefe Pluma de Cuervo a nuestros padres por cuidar del hijo de Palo de Hierro? Ella le agarr con fuerza la mueca. Tal vez es eso. Quieres decir... que soy hijo de Pluma de Cuervo, y no de Palo de Hierro? S, tal vez alguno de los enemigos del jefe tenga miedo de que yo me convierta en el siguiente Sol Bendito. Barba de Maz chasque la lengua. Slo si tu madre es Sol Nocturno. Ella tiene un hijo mucho mayor que t. Cabeza de Serpiente debe de haber visto veintitrs o veinticuatro veranos. El linaje de los clanes Camino Recto se contaba por lnea materna, de modo que cuando alguien mora, sus pertenencias se dividan por igual entre sus hijas, que entonces administraban las tierras, casas y esclavos, y repartan el resto vasijas, escudos, armas, ropa con sus hermanos. Debido a esto, la Matrona de la Primera Tribu posea prcticamente todo y tomaba todas las decisiones con excepcin de las referentes a las guerras. Los hombres tenan pocas posesiones, pero un jefe de la Primera Tribu... A menos que su madre se case de nuevo. En ese caso podra declarar jefe a su nuevo esposo. Aunque Cabeza de Serpiente gobernara hasta que Sol Nocturno eligiera a otro. Barba de Maz jugueteaba con una ramita, deslizndola por el suelo con el dedo.

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Y si...? Tal vez yo soy la hija del j efe y alguien quiere evitar que herede parte de su reino. No heredaras gran cosa seal Pequeo Pjaro. Todo es de Sol Nocturno. El jefe Pluma de Cuervo apenas tiene nada ms que unas pocas armas y algunas baratijas. Si eres hija de Pluma de Cuervo y alguna otra mujer, no tienes derecho a nada. Bueno, tal vez te tengan lstima y te concedan alguna limosna, pero... Las baratijas de Pluma de Cuervo pueden significar una riqueza inimaginable, hermano. No importa quin sea mi autntica madre. Un hijo de Pluma de ( Inervo tiene derecho a sus posesiones personales. Yo sera una amenaza para la herencia de Cabeza de Serpiente. Pequeo Pjaro trag saliva. Crees que es l quien quiere matarme? He odo que es un hombre malvado. Sabes lo que creo? dijo Barba de Maz. Creo que nos estamos precipitando. A lo mejor no hemos entendido bien. Deberamos hablar con nuestros padres. Fue a levantarse, pero Pequeo Pjaro le agarr la mano. Hemos visto quince veranos, Barba de Maz. Casi diecisis. Si hasta ahora no nos han dicho nada, es que no piensan hacerlo. Ya sabes cmo son. Barba de Maz se dej caer en la arena. A sus padres les encantaban los secretos. Su hermano y ella los haban odo muchas veces susurrar por la noche, siempre sobre cosas prohibidas o terribles. Tal vez deberamos empezar a hacer planes por nuestra cuenta, Pequeo Pjaro. Si tienes que irte a... Podemos hacer como que vamos a donde nos digan... Y luego irnos juntos a algn otro sitio. Barba de Maz asinti con la cabeza. S. Tenemos que pensarlo. Por qu no? En una luna podemos estar de nuevo en casa. Los padres estarn preocupados un tiempo, pero al final todo saldr bien. Ya se les pasar el enfado. Y entonces... Escucha! Si decidimos hacer esto, no podemos decrselo a nadie, lo entiendes? Ni siquiera a Nio Lozano en el Inframundo. El podra contrselo a uno de los Espritus de los Antepasados, y luego vete a saber quin ms se enterara. Te prometo que no dir nada.

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Barba de Maz se incorpor sobre las rodillas y se limpi las manos en los pantalones. El aroma de la artemisa aplastada impregn el aire. Venga, vamos. Seguro que nos dicen que nos tenemos que marchar. Luego esperaremos a que salgan de casa y recogeremos las cosas que necesitemos. Gracias, Barba de Maz. Ella sonri con confianza, pero tena un nudo en el estmago. Nada tena sentido, excepto... excepto que sus padres nunca los haban tratado igual. Siempre acariciaban y sonrean a Pequeo Pjaro con una ternura especial. Ella siempre haba credo que a l le queran ms porque era mejor que ella. Su hermano obedeca sin hacer preguntas mientras que ella se empeaba en evitar las rdenes que no le gustaban. Sus padres le haban dicho que no se peleara, de modo que ella libraba con los otros nios guerras ms sutiles. Tena que disparar y cazar mejor que ningn otro nio de la aldea. En muchas ocasiones su madre, exasperada, haba dicho en broma que por sus venas corra la sangre de una comadreja salvaje. Pero nunca bromeaban cuando Pequeo Pjaro haca algo mal. A l le castigaban. Tal vez porque l era su autntico hijo... Cardo sali a la puerta de la casa y los llam. Barba de Maz, Pequeo Pjaro, dnde estis? Los dos se levantaron de un brinco y echaron a correr.

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A medida que el invierno se recrudeca, el sol se haca ms dbil y plido, y atravesaba las nubes con rayos dorados que caan oblicuos sobre el can. Sol Nocturno bajaba por el sendero a lo largo del lado oeste del marjal, sujetando con las dos manos su capa de algodn negra y blanca. Las planicies estaban adornadas de pequeos huertos cubiertos de judas heladas, plantas secas de calabazas, tallos de maz y diminutas mazorcas. La primavera y el otoo haban sido hmedos, pero el fro haba llegado mucho antes de lo normal. Era un invierno duro para las pequeas aldeas. Al cabo de otra luna, cuando desaparecieran los ltimos suministros de comida, las incursiones enemigas se intensificaran. Por muy pacficos que fueran los hombres en su corazn, cuando los nios pedan comida a gritos las armas acudan a sus manos. Sol Nocturno musit una oracin a la Mujer Araa para que la primavera llegara pronto. Si pudieran contar con bastantes tubrculos y verduras, la violencia desaparecera. Sol Nocturno se volvi hacia su hija, que caminaba tras ella. Nube que Juega slo haba visto diecinueve veranos, pero algunos hilos de plata tean sus sienes y sus largas trenzas. Su vida no haba sido fcil. Haba dado a luz a cuatro hijos, y los haba perdido a todos. Su amado esposo, Torzuelo, tambin haba muerto, vctima de una extraa enfermedad que haba barrido el can dos veranos atrs. Sol Nocturno se apresur a animarla para que volviera a casarse, pero Nube que Juega no tena todava nimos, aunque s expectativas. No estars pensando en Oruga, espero haba dicho muy seria su madre. Es cierto que le quiero. Ha sido bueno conmigo desde que era pequea. Pero es un amigo, madre, nada ms. A pesar de todo, Sol Nocturno estaba preocupada. Record con el ceo fruncido la discusin de Nube que Juega y Oruga la maana que haban partido. La mitad de Ciudad Garra haba acudido corriendo al or los gritos, y ella haba contemplado aturdida la pelea, que termin a empujones. Nube

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que Juega gan por casualidad. Empuj a Oruga hacia atrs, y l tropez y cay al suelo. La gente estall en carcajadas. Nube que Juega se march a toda prisa, y desde entonces haba estado callada y malhumorada. Slo haba comenzado a animarse la noche anterior cuando, sentadas en torno al fuego, hablaban de los viejos tiempos, tiempos en los que las dos haban sido felices. Por qu habran discutido Oruga y ella? Seis veranos atrs, Oruga haba solicitado a Nube que Juega en matrimonio, pero ni Sol Nocturno ni Pluma de Cuervo aprobaron su peticin. Desde la muerte de su familia, Nube que Juega haba llevado una vida muy solitaria, acompaando a Sol Nocturno en sus viajes de Sanacin para ayudarla a cargar con el fardo de hierbas sagradas, races y herramientas. Sol Nocturno esperaba que la pelea no fuera a causa de las otras expectativas de su hija. Oruga tena fama de ser muy celoso. Por los benditos Antepasados, espero que no fuera eso.En los ltimos dos veranos, Nube que Juega haba llegado a ser la mejor amiga y confidente de Sol Nocturno. Sol Nocturno era una mujer alta y esbelta de cuarenta y cuatro veranos, de rostro triangular y cabello negro veteado de gris. A pesar de que posea considerable riqueza y poder, casi toda su vida haba tenido el alma vaca. Una hueca oscuridad viva en su interior, como haba sucedido en todas las mujeres de su familia. Su madre y su hermana mayor hablaban de esa oscuridad como si fuera un terrible amante fantasma, un espectro que las abrazaba hasta hacerlas sentir tan solas que deseaban la muerte. Cuando la vida cotidiana de casada se hizo demasiado insoportable, Sol Nocturno comprendi lo que ellas haban experimentado, porque la desesperacin la convirti en una violenta desconocida. Se apart el cabello de la cara y husme el aire, que ola a humo de cedro. Su vestido negro flameaba en torno a sus pantalones rojos, creando un agradable sonido. Al doblar una curva apareci a la vista la aldea Madre Cierva, un edificio cuadrado bajo la inclinada pared del can. Justo ms all, el borde del can descenda a las planicies. Pocas familias se atrevan a quedarse en zonas tan aisladas, teniendo en cuenta las incursiones enemigas. Haca falta valor, pero el clan Coyote siempre haba sido valiente. Sus miembros haban vivido all durante siglos, aunque slo quedaban unos diez. Justo por esa razn, Sol Nocturno iba de visita cada cuatro lunas, siempre durante la luna llena. Tema que la aldea desapareciera cualquier da, y aunque Agua Dulce, la Matrona, no le caa muy bien, Sol Nocturno amaba a las cinco esclavas, que siempre la reciban con mucho cario.

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Madre, alguien viene anunci Nube que Juega.

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Dnde? Sol Nocturno se protegi los ojos del sol, pero no vio nada. Espera. Acaba de desaparecer detrs del cerro. El silencio haba cado sobre el desierto. Los pjaros se posaban en los espinosos brazos de los cactus o se escudaban tras salientes de roca. Los coyotes cazaban conejos y ratones en las cuencas, y las guilas surcaban el cielo. Un anciano apareci en la cumbre de la colina, en direccin a ellas. Llevaba una ajada capa gris y unos gastados mocasines. Que los benditos thlatsinas os guarden salud el hombre al pasar. Y a ti tambin, anciano. Cuando por fin coron la colina, Sol Nocturno jadeaba. Se desat la vasija de agua del cinto y bebi un largo trago, dando gracias en silencio a los thlatsinas. El agua era el bien ms precioso en aquella nacin desrtica. La gente llenaba las vasijas en pozas entre las rocas o en las depresiones del fondo del can, que eran alimentadas por las lluvias o el deshielo. En pleno verano, cuando no poda encontrarse agua en la superficie, excavaban agujeros en las cuencas. A veces, estos hoyos se llenaban, pero en otras ocasiones permanecan secos y polvorientos, tan vacos de agua como la gente de esperanza. Nube que Juega se haba detenido a hablar con el anciano en la ladera. El Nio Viento hinchaba su vestido azul. El hombre respondi algo, pero Sol Nocturno apenas capt unas palabras. Nube que Juega sonri. Era una joven hermosa, de ojos castaos y piel rojiza. En el mentn afilado llevaba tatuadas cuatro espirales negras, la marca de todas las mujeres de la familia. Nube que Juega dio unas palmadas al anciano en el hombro, rebusc un momento en su fardo y finalmente le tendi algo. Luego ech a correr colina arriba. Es de la aldea Polilla Amarilla, del sur. Dice que los Mogollon atacaron hace tres lunas. Sol Nocturno mir al anciano. El hecho de que fuera solo, y con un aspecto tan menesteroso, era muy revelador. Mataron a su familia? S. Ahora se dirige a las aldeas Meseta Verde porque cree que tiene una bisnieta all. Le he dado un poco de cecina de venado para el viaje. Sol Nocturno le acarici el pelo. Gracias. Es un viaje muy largo para un hombre tan anciano.

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No tiene otro sitio donde ir, madre. Ojal sus parientes sigan viviendo en la Meseta Verde. Sol Nocturno no quera sentirse triste ese da. Eso le hara pensar en su despreciable hijo, Cabeza de Serpiente, o peor an, en su esposo. Pluma de Cuervo haba sido tan cruel la maana en que partieron su hija y ella... Haba vuelto a acusarla de infidelidad con uno de sus esclavos. Sol Nocturno suspir. Si Pluma de Cuervo llegaba a sospechar siquiera que ella haba sonredo a otro hombre, la castigaba con su silencio. No poda repudiarla porque era ella la duea de todo: las cmaras, las tierras, incluso los hijos. Pero saba muy bien cmo hacerla sentirse mal. De pronto, se oy una voz aguda cantando la Cancin Migratoria de los Mogollon, la cancin sagrada sobre los Hroes Gemelos y su destruccin del Segundo Inframundo.

Llegaron, s, llegaron. Lo aplastaron, lo aplastaron, matando a todos. Todos estn muertos. Ahora lloran, lloran, lloran...

Deja de cantar eso! exclam otra voz. Me has odo, Tordo? S, hermana se oy la malhumorada rplica. Una esclava de seis veranos sali de detrs de una roca arrastrando un palo. Al ver a Sol Nocturno y Nube que Juega, se qued con la boca abierta dejando al descubierto una mella. Garrapata! Estn aqu! Quin? Sol Nocturno y su hija! Tal como dijo madre! Tordo tir el palo y ech a correr por el camino con su vestido marrn ondeando en torno a sus piernas. Se arroj sobre Sol Nocturno y la abraz con tal fuerza que la hizo tambalearse. Madre dijo que venais. Nos lo dijo anoche! Cmo se va a alegrar de veros! Est teniendo al nio!

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El nio? pregunt Sol Nocturno. Pero si no tena que llegar hasta dentro de dos lunas. Ya, pero ha llegado. Sol Nocturno ech a andar precipitadamente. Garrapata sala en ese momento de la casa. Era una joven regordeta de diecisis veranos, con un desvado vestido verde y dos trenzas atadas en la nuca. Gracias al Lobo exclam. No te imaginas cunto me alegro de verte. Est bien tu madre? pregunt Sol Nocturno encaminndose hacia la puerta. La vivienda no contaba ms que con ocho habitaciones contiguas, incluyendo un granero, y varios nichos excavados en el saliente que hacan las veces de almacenes. All donde el mortero se haba cado, se vea la estructura de la pared, de varias capas de arenisca. Dos pinturas del Flautista Jorobado, una masculina y otra femenina, decoraban la casa. Las imgenes de la fertilidad eran una irona teniendo en cuenta el abandono de los campos, la gente y los edificios. En la planta que serva de plaza haba un armazn bajo el que se hallaban sentados cuatro jvenes moliendo maz. Vainas de maz y trozos de corteza de enebro resonaban al viento. A la derecha de la plaza haban excavado una pequea kiva, cuyo techo se hunda en torno a la escalera que sobresala de la entrada. Dentro se oan voces masculinas, Canciones que pedan riqueza y bienestar, y que imploraban a la Flautista que facilitara el parto y permitiera el nacimiento de un nio sano. No lo s contest Garrapata, con los hombros hundidos y el rostro preocupado. Sol Nocturno entr en la vivienda. El saliente de roca haca las ve i es de tejado, a la altura justa para poder estar de pie. Los aldeanos mezclaban la arcilla con tierra antes de estucar con ella las paredes, lo cual haca la aldea casi invisible. Excepto por las tres ventanas y la puerta, pareca formar parte del can. Sol Nocturno parpade en la penumbra. Un fuego crepitaba en el suelo. Los thlatsinas pintados en la pared, medio bestias medio hombres, danzaban en torno a la sala. El Lobo Blanco la miraba directamente, con las orejas de punta, una matraca en una mano y una vara a la otra. Enseaba los dientes, advirtiendo a los que se atrevieran a entrar con malos pensamientos de que limpiaran sus corazones antes de dar otro paso. Sol Nocturno respir hondo en el aire cargado de humo. Una bruma azul oscilaba en el techo y se filtraba por la ventana. Junto a la puerta haba una vasija de agua, varias tazas de cermica, y potes de carne seca y maz. A lo largo de la pared se

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amontonaba una pila de lea, y junto a la lea... una anciana sobre una manta doblada, con el pelo gris desgreado y los ojos oscuros y sombros. Agua Dulce! Ests bien? He estado mejor. El sudor le pegaba el pelo gris a la frente arrugada. Sus ojos negros brillaban como cuentas de obsidiana. Como Matrona, posea las tierras y casi todos los bienes de la aldea, incluyendo tres de los cinco esclavos. Cazadora de Estrellas yaca sobre unas alfombrillas de junco, con el hinchado vientre cubierto por una manta roja. Los ojos amoratados y hundidos, y el pelo negro empapado. Sol Nocturno se asom a la puerta. Nube que Juega, dnde est mi fardo? Perdona, madre. Toma. Estaba hablando con Garrapata y... Haz lo que te digo, deprisa. Llena una jarra de agua. Echa la mitad de una vasija y pona a hervir. Luego recoge algunas races frescas de yuca, por muy lejos que tengas que ir a buscarlas. Deprisa. S, madre. Garrapata y Tordo echaron a correr con ella, y las tres se dispersaron en distintas direcciones. Sol Nocturno se quit la capa, sac del fardo una bolsa de hojas secas de ajea y ech un puado en una taza de agua que puso a calentar junto al fuego. Cazadora de Estrellas abri los ojos. Hola, bendita Sol Nocturno. Una dbil sonrisa ilumin su rostro. Hola. Debas haberme hecho llamar. Habra estado aqu antes del alba. Mis partos son siempre muy largos, y saba que llegaras hoy de todas formas. Nunca te retrasas. Adems terci la vieja Agua Dulce, Cazadora de Estrellas no te necesita. El nio va a morir. Es demasiado pronto para que nazca. Tiene que morir. Si vive, ser un esclavo dbil sin valor alguno. Sol Nocturno la mir ceuda. Agua Dulce saba mejor que nadie cmo amaba Cazadora de Estrellas al hijo que llevaba en el vientre. Desde que conoci su embarazo, estaba convencida de que sera un nio, su primer hijo. Haba estado tejiendo ropas y mantas, curtiendo pieles de conejo y

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cosiendo diminutos mocasines. Cuatro lunas atrs, su esposo, Cola Blanca, haba mostrado a Sol Nocturno el pequeo arco y flechas que haba construido para su hijo. Sol Nocturno se arrodill junto a Cazadora de Estrellas, y le toc las mejillas y la frente febril. El fuego oscilaba en su rostro. El nio puede morir dijo Sol Nocturno sin rodeos, pero voy a intentar salvarlo. Cundo comenzaron los dolores? Anoche... Tarde. Ayer se cay inform Agua Dulce. Una mala cada. Los dioses la hicieron tropezar. Haba poca luz y fue a sacar agua de la cisterna. Tropez con el aire! Y se cay de bruces sobre las piedras. No me extraa que hoy est de parto. Los dioses deseaban que perdiera al nio. Probablemente tiene un buen puado de arena en la cabeza. La maldad, los malos sueos y los actos malvados provenan de un diminuto grano de arena que la Mujer Araa colocaba en la cabeza de los nios justo antes de nacer y que permaneca all para siempre. Has comprobado la posicin del nio? pregunt Sol Nocturno. Por qu iba a hacerlo? Cuanto antes muera mejor. Mi ama ni siquiera permiti que mis hijas me tocaran dijo Cazadora de Estrellas. He estado muy sola toda la noche. Pues yo s que voy a tocarte. A ver cmo viene el nio. Levanta las rodillas. Sol Nocturno apart la manta y examin con cuidado el vientre hinchado. El nio no se ha dado la vuelta. La cabeza no apunta hacia abajo dijo, intentando no mostrar su alarma. Ya lo s. Cazadora de Estrellas le agarr el brazo y tir dbilmente. Lo siento. Es culpa ma. No es culpa de nadie. La cada fue un accidente. Fueron los dioses! exclam la vieja. Siento que tus dioses sean tan crueles replic Sol Nocturno. Los mos no son as. Agua Dulce entorn los ojos. Me ests diciendo que no crees...? Por favor terci Cazadora de Estrellas, tirando del brazo de Sol Nocturno. Dime la verdad. Va a morir mi hijo?

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No si yo puedo evitarlo. Sol Nocturno le estrech la mano con firmeza. Deja de pensar eso. Necesito que seas fuerte. Lo intentar, pero... En ese momento sufri una convulsin. Sol Nocturno esper a que cesaran las contracciones. Agua Dulce, ven por favor. Agarra a Cazadora de Estrellas de un brazo. Yo la agarrar del otro. Se volvi hacia Cazadora de Estrellas. Tienes la vagina bastante dilatada, prima. Es el momento de que te pongas en posicin de parto. Agua Dulce se cruz de brazos negndose a moverse. Levntate, maldita sea! exclam Sol Nocturno. No me des rdenes! grit la anciana. En esta aldea tu posicin no significa nada. Lo que ests haciendo est prohibido! Cuando un nio llega antes de tiempo no se puede ayudar al parto. No queremos que ese nio viva! Sol Nocturno la mir amenazadora: Ya me encargar de ti ms tarde!Cazadora de Estrellas se aferr al brazo de Sol Nocturno e intent levantarse entre jadeos. Las piernas le temblaban. De momento incorprate, Cazadora de Estrellas. Cuando llegue la prxima contraccin te ayudar a ponerte en cuclillas. El parto ser ms fcil. La Madre Tierra tirar del nio mientras t empujas. Cazadora de Estrellas sonri agotada. Muy bien. En ese momento, Nube que Juega entr en la vivienda seguida de Tordo y Garrapata. Traigo las races de yuca, madre. Y Garrapata ha puesto el agua a hervir en el trpode. Bien. Echa las races en la vasija y pona al fuego hasta que la espuma comience a rebosar. Luego empapa varios paos en el agua. S, madre. Mientras Nube que Juega y Garrapata ponan la vasija sobre las llamas, Tordo aguardaba en la puerta con el dedo en la boca, pendiente de cada movimiento de su madre. Cazadora de Estrellas esboz una sonrisa. Estoy bien, Tordo dijo. La bendita Sol Nocturno est aqu. No te preocupes. Pero he odo gritar al ama. No te vas a morir, verdad? pregunt con un puchero.

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Cazadora de Estrellas mir a Sol Nocturno con expresin de alarma. No dijo. No me voy a morir. Se mordi los labios al sentir otra contraccin y el rostro se le desencaj de dolor. Nube que Juega, agrrala del otro brazo. Aydala a levantarse. Entre las dos incorporaron a Cazadora de Estrellas hasta ponerla en cuclillas. La mujer gema y grua con los dientes apretados, aferrada al brazo de Sol Nocturno. Madre! Madre! sollozaba Tordo desde la puerta. Un brusco siseo las sobresalt a todas. El agua de la vasija estaba hirviendo y la espuma se derramaba por los bordes y caa al fuego. Garrapata us un trapo para apartar el trpode de las llamas. No dejes que muera mi hijo gimi Cazadora de Estrellas. A Cola Blanca se le rompera el corazn. Lo desea casi ms que yo. Lo ests haciendo muy bien la tranquiliz Sol Nocturno. No te preocupes. Cuando las contracciones cesaron, Cazadora de Estrellas se desplom jadeando. Agua Dulce se inclin con el rostro tenso. Has visto alguna vez a un nio prematuro que sirviera para algo? Por qu deseas cargar a nuestro clan con este gusano intil? Sol Nocturno se volvi hacia Garrapata. Echa al agua cuatro trapos y remuvelos con un palo. Cuando se enfren treme la taza que hay junto al fuego. S, bendita Sol Nocturno. Garrapata arranc las mangas de un viejo vestido y las rompi en dos. Luego ech las telas a la vasija y, tras removerlas, las sac humeando y las puso a enfriar junto a la pared. A continuacin, le dio la taza a Sol Nocturno. El olor de las hojas de ajea era bastante fuerte. Sol Nocturno meti un dedo en la infusin para probar la temperatura. Cazadora de Estrellas, intenta beber esto. Ayudar a provocar el parto. Le puso la taza en las manos y le sostuvo los hombros mientras beba. Muy bien. Ahora descansa todo lo que puedas. Cazadora de Estrellas dej caer la cabeza entre las rodillas, con la respiracin agitada. Una rama se rompi en el fuego tiendo la sala un instante de color rojo sangre. Agua Dulce se levant y mir con odio a Sol Nocturno.

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Por qu no te dedicas a sanar a tu propia familia? Eres la gran Sanadora de Ciudad Garra. Vete a casa! Deja de perder el tiempo con el nio intil de una esclava. Sol Nocturno se dedicaba todos los das a sanar en Ciudad Garra, pero necesitaba pasar algn tiempo fuera de su aldea. Otras personas requieren mi ayuda, Agua Dulce. La vieja la mir con escepticismo. Abandonas a tu propia familia para sanar esclavos? Qu? Mi propia familia? Agua Dulce parpade. Es que no lo sabes? Ayer por la maana lleg un Mercader de Ciudad Garra y nos dijo que el jefe Pluma de Cuervo est muy enfermo. Luz Brillante le haba dicho que el Sol Bendito estaba murindose. Sol Nocturno se qued sin habla. Pluma de Cuervo haba enfermado muy a menudo durante el ltimo ciclo, pero... Nube que Juega se levant. Su vestido azul brillaba de color prpura a la luz del fuego. Cundo se puso enfermo mi padre? Slo llevamos fuera tres das y estaba bien cuando nos marchamos. No me grites, nia! replic la vieja. Eso es lo que dijo el Mercader. Yo no s nada ms. Es posible, madre? susurr frentica Nube que Juega. T crees que padre nos necesita? A Sol Nocturno se le aceler el pulso. A pesar de todo lo que Pluma de Cuervo le haba hecho a lo largo de los aos, todava le tena cario, aunque l no haba permitido que ella le tocara durante muchos veranos, evitaba sus curas, se negaba a admitirla en su cama y la atormentaba cada vez que poda. Pero a pesar de todo, llevaban casados treinta veranos. Cmo sobrevivir sin l? S dijo suavemente, nos necesita. Pero no puedo marcharme hasta que Cazadora de Estrellas y su hijo estn bien. Luego nos iremos... El nio viene! grit Cazadora de Estrellas, aferrndose al brazo de Sol Nocturno. Nube que Juega! Aydame a incorporarla!

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Cazadora de Estrellas temblaba y se sacuda, y sus gemidos se convirtieron en sollozos. Se retorca de un lado a otro y se meca con la cara surcada de lgrimas. De pronto lanz un grito. Tordo se tap las orejas con las manos. Bendito Padre Sol chill, no dejes que mi madre se muera. Por favor, que no se muera! Agua Dulce, por nuestra Madre Tierra dijo Sol Nocturno, llvate de aqu a Tordo. La anciana ech a andar de mala gana y se llev fuera a la pequea. Al cabo de un momento se oy una bofetada y Tordo chill como un animal con una flecha en el vientre. Por favor resoll Cazadora de Estrellas, haz que venga el nio... Por favor... Por favor. Nube que Juega mir implorante a su madre. Tambin ella crea que Sol Nocturno poda poner fin a los dolores con una oracin? Los hijos de Nube que Juega haban venido al mundo en menos de una mano de tiempo, y ella haba podido levantarse poco despus. Le resultaba terrible contemplar tal agona. Vamos a tumbar a Cazadora de Estrellas dijo suavemente Sol Nocturno. Voy a ver cmo est el nio. Cazadora de Estrellas gimi cuando Sol Nocturno meti la mano en su interior. Aydame, Lobo gema una y otra vez. Benditos thlatsinas... Entonces lanz un grito y se aferr a los brazos de Sol Nocturno y Nube que Juega para incorporarse. Bien, Cazadora de Estrellas dijo Sol Nocturno, viendo los fluidos que se derramaban de su vagina. El nio viene. Ya lo veo asomar. Nube que Juega, aydame a incorporarla ms. Entre las dos soportaron todo el peso de Cazadora de Estrellas, que sollozaba casi en pie, con las piernas abiertas y temblando, bambolendose como un barco sobre las olas. Hasta que el nio cay sobre las blandas mantas en un charco de sangre. Tienes un hijo, Cazadora de Estrellas dijo Sol Nocturno. Tenas razn. Pero cuando examin al nio empapado en sangre se le encogi el corazn. Es... es muy hermoso. Cazadora de Estrellas se tumb, riendo y llorando a la vez. Sol Nocturno sac de su fardo una afilada esquirla de obsidiana y cort y anud el cordn umbilical.

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Djame verlo! resoll Cazadora de Estrellas. Quiero verlo. Un momento. Garrapata, dame los paos hmedos. Sol Nocturno limpi tiernamente la sangre del nio y luego lo sujet por los tobillos y lo sacudi. Cazadora de Estrellas tendi los brazos sonriendo. Sol Nocturno sacudi al pequeo otra vez, y otra. Nube que Juega se llev la mano a la boca y Garrapata se acerc a mirar. Las dos quedaron inmviles como tallas de madera, como si el tiempo se hubiera congelado. Sol Nocturno dio un azote al nio en las nalgas, lo puso cabeza arriba, lo sacudi de nuevo. Su cabecita colgaba yerta. Sol Nocturno? pregunt Garrapata. Est...? Sol Nocturno vacil. S. Y se puso a acunar al nio, conteniendo su propio dolor. Los sollozos de Cazadora de Estrellas le partan el corazn. Ella tambin haba perdido tres hijos: dos nios y una nia. A uno de ellos se lo haban llevado antes de que pudiera verlo siquiera. Durante lunas lo haba odo llamarla, llamarla, llamarla... Era una prueba por la que tenan que pasar las mujeres. Ningn hombre podra comprenderlo del todo. Despus de lunas de hablar con el nio, de sentirlo dentro, de verlo crecer en sueos, un amor muy poderoso creca, un amor como ningn otro. El golpe de perder a ese hijo, de saber de pronto que nunca podra ver sus ojos vivos... era algo que rompa el alma. Madre gimi Garrapata. Corri a arrodillarse junto a ella y la abraz con fuerza. Nube que Juega, moja los trapos otra vez. Sol Nocturno lav al nio minuciosamente y seal la manta doblada en la que haba estado sentada Agua Dulce. Dame esa manta. El nio se est enfriando. Cazadora de Estrellas resoll de pronto. La placenta estaba saliendo. Garrapata la sostuvo mientras duraban las contracciones. Sol Nocturno envolvi al nio en una manta, para que su alma estuviera caliente durante la larga noche que se avecinaba. Al da siguiente, el clan lo vestira y cantara sobre su cuerpo. Los parientes ofreceran regalos y sus mejores mantas y luego lo enterraran en una habitacin que su madre frecuentara con la esperanza de que su alma pudiera desear algn da entrar de nuevo en su vientre y volver a nacer.

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Abrzalo un rato, Cazadora de Estrellas dijo Sol Nocturno, poniendo al nio muerto en sus brazos. La madre bes con ternura la frente de su hijo. Nube que Juega, por favor, vuelve a enjuagar esos paos. Garrapata y yo lavaremos a Cazadora de Estrellas. Luego debe dormir. Los Cantos haban cesado en la kiva. Tal vez los hombres se haban dado cuenta de que ya no se oan gritos. Benditos dioses del cielo! Sol Nocturno se haba olvidado del padre. Cola Blanca estara ansioso por saber cmo estaban su esposa y el nio. En ese momento se oy un fragor, ruidos de pies en la escalera de la kiva y luego los pasos de un hombre que corra por la plaza. Cazadora de Estrellas? gritaba Cola Blanca. Agua Dulce? Sol Nocturno sali de la casa para recibirlo.

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Poco antes de amanecer Espino Cerval se puso, en silencio, la camisa, los pantalones de ante y las sandalias de yuca, intentando no despertar a Duna. El anciano dorma al otro lado de la casa, envuelto en una descolorida manta gris. Haba estado roncando toda la noche con un estrpito que haca estremecer el suelo. Espino Cerval apenas haba pegado ojo. Se at las sandalias bostezando. El fuego haba quedado reducido a un lecho de ascuas, junto al cual haban dejado la vasija de t de la noche anterior; probablemente todava estara caliente. Aunque Espino Cerval no lo haba probado. Duna le haba ordenado ayunar durante cuatro das y subir a la meseta cada amanecer. Espino Cerval haba descubierto sorprendido que el hambre le ayudaba a tener la mente clara y el corazn abierto a las dbiles voces de los thlatsinas que vivan en la cumbre de la meseta. El muchacho se ech sobre los hombros su capa amarilla, teida con una mezcla de ptalos de girasol y liquen. Un ratn de campo pas bajo la cortina de la puerta y husme el aire. Todos los ratones de los alrededores saban que Duna dejaba migas de pan de maz a la cabecera de su lecho. El animal atraves la sala y se puso a comer alegremente agitando los bigotes. Al cabo de un momento empez a hurgar entre el pelo de Duna buscando ms comida. El anciano se movi, apart la manta y sonri mostrando sus encas desdentadas. Aquella sonrisa segua pasmando a Espino Cerval. El muchacho haba llegado a pensar que el ratn deba de ser el Ayudante del Espritu del Abandonado. De lo contrario no se explicaba por qu el anciano no lo arrojaba a la olla. Espino Cerval se acerc de puntillas a la puerta y sac la mano al exterior. Haca mucho fro, de modo que volvi a por su manta. Protegindote de la luz? pregunt Duna sooliento. Espino Cerval frunci el ceo. Ests despierto?

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No, es mi alma que te habla desde los Inframundos. Claro que estoy despierto! Ahora contesta mi pregunta. Que si me estoy protegiendo? No. Cuando subo cada maana a la mesa, abro los brazos para ser vulnerable a la luz y sentirla en el instante en que nace. Duna se volvi de costado. El ratn segua comiendo con los ojos brillantes. Es se tu objetivo, estar en la luz toda la vida? S, Anciano contest Espino Cerval tranquilo, por eso he venido a ti, para aprender a... Entonces estars siempre en las tinieblas, solo, atormentado. Qu significa eso? Duna acarici al ratn con la punta del dedo. El animal apenas pareci notarlo. El anciano sonri. Bajo la tenue luz que se filtraba por el agujero de humo del techo, su pelo blanco tena un tono color lavanda. No puedes renacer de pie, muchacho. Nunca sers la luz si insistes en verla siempre. Pero, pero... Yo no quiero renacer. Yo quiero ser un gran Cantor del Espritu, como t, para poder ayudar a mi tribu. Un gran Cantor? Duna apart del todo la manta y le mir ceudo. Qu arrogancia. Sabes adonde lleva ese orgullo? A un egosmo que te convertir en un terrible Cantor. Pero, Anciano... Espino Cerval abri los brazos. Ya soy un terrible Cantor. Ni siquiera recuerdo la letra de algunas de nuestras Canciones ms sagradas! Si no puedo aspirar a ser un gran Cantor, a qu puedo aspirar? Desdn. Desprecio de vez en cuando. Enroll la manta y la meti en el rincn junto a las cestas. E incredulidad a espuertas. Desdn? murmur Espino Cerval horrorizado. Pero, Anciano, no puedo aceptarlo. Por qu precisamente la gente a la que quiero ayudar iba a...? Que no puedes aceptarlo? Duna frunci el ceo de modo que sus cejas blancas formaron una hirsuta lnea. Vaya, entonces tengo que prepararte mejor. A ver... Ya est! Se dio una palmada en las rodillas. T queras un nombre nuevo, no es as? A Espino Cerval le brillaron los ojos. S, Anciano. Con toda mi alma. Yo tena pensado algo como...

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Pues entonces desde este instante eres Mal Cantor.

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Mal Cantor! Pero eso es un insulto! Por qu me haces esto? Porque nosotros no buscamos grandeza contest Duna con voz ms dulce. Buscamos ser tan pequeos que nadie advierta nuestra presencia. Si quieres luchar por algo, lucha por ser la cola de una rata, la garra de un pjaro o una pegajosa gota de la baba de un bfalo. Por eso ests aqu, Mal Cantor. Para aprender a ser baba de bfalo? S. Duna blandi un dedo nudoso. Y no es fcil. En primer lugar, tienes que hacer pedazos tu corazn. Est demasiado lleno de ti. Tllalo hasta que no sea ms que una mota, y luego busca todas las otras cosas diminutas, minsculas, del mundo. Las hormigas que viven bajo las rocas, los granos de arena, los gusanos en los tallos de las plantas. Lucha por ser uno de ellos. Ve la vida a travs de sus ojos. Olvida las grandes cosas. Tallar mi corazn replic Espino Cerval con sarcasmo. Supongo que ser muy doloroso. Duna sonri como un lince ante la madriguera de una presa. No sabes cunto. El anciano se levant con las rodillas trmulas y seal la puerta. Sal ah fuera, para no ponerlo todo perdido de sangre. Yo dar el primer tajo. Y quiero que empieces a pensar en ti con tu nuevo nombre. Yo creo que eso es el primer tajo, Anciano. Mal Cantor. Soy Mal Cantor. se es mi nombre ahora. Soy malo... Cmo puedo ir por la vida con un nombre as? Mal Cantor, benditos dioses, slo un idiota contratara a un Cantor con ese nombre. Lo cual significa que me morir de hambre, o tendr que vivir de la caridad de mi familia. Ninguna mujer querr casarse conmigo. Nunca tendr hijos. Lobo, aydame. He sido maldito!Se ech la manta al hombro y se encamin furioso hacia la puerta. No dijo Duna. Deja la manta. Mal Cantor la tir al suelo y sali al helado fro de la maana. El cerro, de una altura de doscientas manos, arrojaba una larga sombra sobre la casa. Por detrs de la cima, el Hermano Cielo brillaba de un translcido color azul. Dos cuervos trazaban crculos en las corrientes de aire. Mal Cantor se frot los brazos. Y esper.

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Duna? grit el joven, al ver que el hombre sagrado no sala. Me estoy congelando aqu fuera! Dnde ests? Aqu dentro. Tomndome un t caliente junto al fuego. Crea que ibas a salir. Ya saldr. Tengo que esperar mucho? Lo suficiente para un mal Cantor. Mal Cantor mir enfadado el cielo. Las nubes se tean de escarlata. La larga meseta, que se curvaba en torno a la casa de Duna, reluca como si de los poros de la roca rezumaran sangre fresca. El joven suspir. Si Duna no hubiera interrumpido su ritual matutino, ya habra llegado a la cima de la meseta. Era el primer lugar en recibir la luz del Padre Sol, y a Espino... a Mal Cantor le gustaba contemplar ese momento eterno en el que el mundo despertaba de nuevo a la vida. S, acostmbrate. Tu nombre es Mal Cantor.Se ech el largo pelo negro en torno a los hombros, esperando que le ayudara a entrar en calor. A pesar de la camisa y la capa, tena escalofros. Por qu tiene que torturarme el anciano? Me trata peor que a un esclavo.Empez a saltar para mitigar el fro. Por los benditos thlatsinas. Me estoy congelando! grit en direccin a la casa. Una nube de aliento blanco se condens ante su rostro. Si no sales en... En ese momento, Duna apart la cortina y sali totalmente desnudo. Mal Cantor se qued petrificado. El anciano pareca un esqueleto andante, con las costillas marcadas en el pecho, y los brazos y las piernas como palos nudosos. Su ralo pelo blanco colgaba hasta sus huesudos hombros. Duna se estremeci. Fro? pregunt Mal Cantor sonriendo. Por toda respuesta, Duna se limit a orinar en una esquina de la casa, y lo hizo de modo que el chorro traz una espiral. Las gotas de mbar relucieron en el amanecer. Al ver que Mal Cantor le miraba, sonri tambin. Estpido? La sonrisa de Mal Cantor se desvaneci.

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Duna sali de la sombra del risco para mirar hacia el este. Un halo rosado lo envolva. Todava tenemos tiempo. Para qu? Para que aprendas que eres de verdad el hijo del Padre Sol. Eso ya lo s. se es el maldito problema. Sabes demasiado. El anciano apoy las manos en los marcados huesos de las caderas. Qutate la ropa. Mal Cantor se lo qued mirando con la boca abierta. Pero me voy a quedar morado... Te da miedo enfrentarte al Padre Sol como un recin nacido? Un... recin nacido? Mal Cantor lo pens un momento. No, no tengo miedo. Se quit la capa tmidamente y se sent para quitarse los pantalones de ante y las sandalias, manchndose de arena roja. Mientras se desataba la segunda sandalia, vio que el escroto se le estremeca. Y ahora qu? Duna movi la mano. Sube al risco. Tienes que estar all cuando salga el Padre Sol. Pero hoy, Mal Cantor, sers como un recin nacido. No hables, no te pongas de pie, no camines. Finge que no sabes nada. Que ni siquiera sabes gatear. Pero si quiero estar all tendr que correr. Duna le mir de reojo. Con el orgullo que tienes, muchacho, sospecho que tendrs que correr mucho antes de descubrir que no hay ningn all donde ir. Pero suspir, rezar por ti. El anciano entr en la casa y se oy el chasquido de la tetera. Mal Cantor ech a correr tiritando. Esquiv ramas, salt sobre madrigueras de conejo, hasta llegar a los escalones tallados en la pared del rojo risco. Tenan la anchura de un cuerpo y eran suaves al tacto. Cientos de pies los haban cubierto de arena hasta darles la textura del pelaje de un gato. Mal Cantor se concentr en la ascensin. Respiraba hondo y soltaba el aire despacio. Algunas briznas de hierba se aferraban al borde de cada escaln, con un aroma sutil a tierra. A medio camino, su irritacin se disip. Le encantaba aquel

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ritual matutino, la soledad, el abrumador silencio del desierto, la sensacin de jbilo cuando la oscuridad se retiraba para ocultarse en las profundas grietas entre las rocas. Por fin salt a la cima de la meseta, justo cuando el horizonte se tea de oro. Un recin nacido murmur. Un nio. Cmo demonios se hace eso? Se qued pensando un momento, luego se tumb sobre la fra arenisca y se acurruc en posicin fetal, de cara al este. El fro le cortaba la piel desnuda, pero mientras miraba los riscos y oteros que se alzaban sobre las planicies cubiertas de artemisa, sinti una extraa paz. La tierra irradiaba una serenidad sobrenatural. Mal Cantor dej que la quietud le inundara el alma. Tallar mi corazn. Duna le crea engredo y vano. El anciano intentaba ensearle a purgarse de su amor hacia s mismo, pero sus deseos y sus sueos eran lo nico que tena para hacerle compaa. Cmo poda renunciar a ellos? Un triguero rompi el silencio con su melodioso trino. Sobre el rumor del viento de la meseta, Mal Cantor capt susurros y crey or unos suaves pasos. Qu habr querido decir, thlatsinas? susurr el joven. Cmo puedo enfrentarme al Padre Sol como un recin nacido? Un nio que no sabe nada del mundo. Me dijo que no hablara ni... De pronto, se dio cuenta de que haba incumplido las rdenes de Duna, y se qued quieto como un ratn. El Padre Sol asomaba por el horizonte, inspeccionando el mundo antes de salir. Su brillo baaba la tierra, apartando los ltimos jirones de oscuridad y cayendo sobre Mal Cantor como miel caliente. El pelo se le eriz y su corazn se maravill. Jams haba experimentado la brusquedad de la transformacin del fro al calor. Se puso boca arriba y abri brazos y piernas, desnudndose al Padre Sol. Apoy la cabeza sobre un pequeo saliente de roca y, mientras miraba sobre su cuerpo flaco, ms all del montculo de pelo oscuro entre sus piernas y de la tierra roja y dorada, sinti una alegra que no haba conocido jams. La ropa lo haba aislado! Eufrico ante tal revelacin, Mal Cantor se ech a rer. De modo que esto es lo que Duna intentaba decirme. Los recin nacidos venan de un mundo solitario de noche constante, sin esperar nada, sin comprender nada. Cuando la luz los baaba por primera vez deban de quedarse maravillados, como le

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haba sucedido a l esa maana. S, senta la luz formando parte de l, tanto como la sangre de sus venas. Benditos thlatsinas. Eso era lo que quera decir Duna: ser la luz. S, dioses, por favor. Yo tambin quiero ser la luz. Se llen los pulmones de aire y del rico aroma del enebro y la tierra mojada. Me muero de ganas de contrselo a Duna. Ahora comprendo! Comprendo!El suave rumor de la pata de un pjaro le hizo volverse hacia el borde del cerro. Un triguero se haba posado sobre un saliente de arenisca y le miraba con la cabeza ladeada. A Mal Cantor se le inund el pecho de amor. En otros tiempos, mucho antes de que la Primera Tribu surgiera de los Inframundos, antes de que los miembros de la Tribu Creada hollaran la tierra como animales, los pjaros y l haban sido uno en la brillante estrella que formaba el corazn de la Mujer Araa. Como chispas, haban redo y brillado juntos. Slo cuando el Creador les dio nombres se hicieron diferentes. En el instante en que supieron sus nombres cayeron a la tierra y se convirtieron en pjaro y coyote. Hermano susurr Mal Cantor, tendiendo una mano hacia el pjaro. Ven conmigo. Seamos uno de nuevo a la luz del sol. El pjaro trin y alz el vuelo. Mal Cantor sonri. Tuvo que hacer un esfuerzo para levantarse, porque la piel le hormigueaba, y mientras bajaba los escalones de piedra iba cantando. Nuestros padres del da. Nuestras madres del da. Cobra vida. Vive, vive, vive.Sus palabras resonaban en el can como truenos. Mal Cantor cantaba con la voz profunda que le haba hecho famoso en la aldea Anmona. Cuando lleg al pie de los escalones, dos hombres bajaban por el sendero que serpenteaba en torno a la base del cerro. Eran hombres grandes y fornidos, cubiertos de sudor. Llevaban camisas rojas con cinturn y collares de coral al cuello. Mal Cantor ech a correr hacia la casa. Duna? Duna, vienen dos hombres! grit. El sol haba disipado la sombra del cerro, y la casa de Duna se alzaba en un charco de luz amarilla. La artemisa reluca en torno a las paredes de arcilla. Duna abri la cortina y asom la cabeza. Quines? Mal Cantor se acerc jadeando.

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I A t.

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No lo s. No los haba visto nunca. Pero son hombres importantes. Llevan hermosos collares de coral... Coral? Duna sali, todava desnudo, y se qued mirando el sendero. Los hombres se acercaron y, extraados de su desnudez, se miraron el uno al otro. Bendiciones para ti, Anciano. Y para ti, Cola Enroscada. Qu...? Cola Enroscada! exclam Mal Cantor. El... el gran ayudante del jefe de Ciudad Garra! Cola Enroscada inclin humildemente la cabeza, pero Duna gru. Muy bien, muy bien! Es la reputacin lo nico que te interesa? Perdona, Anciano. Mal Cantor baj la vista avergonzado. Su boca haba olvidado de inmediato lo que su alma haba aprendido en el cerro. Duna mir al otro hombre, ms bajo pero igualmente fornido, de rostro redondo y ojos pequeos. Tienes buen aspecto, Pia. T tambin, Anciano replic el hombre con una sonrisa. Hace mucho tiempo que no nos honras con tu presencia en Ciudad Garra. Te hemos echado de menos. Hummm murmur Duna, examinando con atencin a Cola Enroscada. Qu hacis por aqu? El Sol Bendito est enfermo otra vez, Anciano. Estamos propagando la noticia. Duna frunci el ceo. No es habitual que Palo de Hierro asigne una misin as a sus dos mejores guerreros. Cola Enroscada se encogi de hombros. Estbamos disponibles. Palo de Hierro quiere estar seguro de que corremos ms que los rumores. Ya sabes cmo cunde el pnico cuando un jefe se pone enfermo. La gente siempre dice que se est muriendo aadi Pia. S, es verdad.

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Bueno... Cola Enroscada hizo de nuevo una reverencia. Debemos irnos. Prometimos a Palo de Hierro estar de vuelta maana. Marchad entonces. Duna movi la mano. Transmitid mis mejores deseos a Pluma de Cuervo. As lo haremos, Anciano. Los hombres se alejaron a paso ligero en direccin al camino principal del sur. Duna los mir con los ojos entornados en un gesto suspicaz. Pasa algo, Anciano? pregunt Mal Cantor. Segn ellos, no. Duna se toc la flcida barbilla. Al cabo de un momento entr en la casa y Mal Cantor le oy hablar con el ratn. Duna! exclam el joven. Tengo algo importante que decirte! No te imaginas lo que ha pasado esta maana. No te lo vas a creer! Apart la cortina. Duna se estaba poniendo una camisa marrn. Su pelo blanco resplandeca a la luz del fuego. El anciano se agach para echar ms lea a la hoguera. Qu? pregunt. Mal Cantor hinch el pecho. He aprendido a ser un recin nacido! A la primera! Ah, s? El anciano enarc las cejas. S, pero tenas razn se apresur a aadir Mal Cantor. No ha sido fcil. He tenido que esforzarme muchsimo. Ya veo. Mal Cantor se agit incmodo. Qu ves? Duna se levant. Las arrugas en torno a su nariz se agitaron. Veo que t y tu orgullo todava destacis alzados contra la luz.

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El camino, de diez cuerpos de anchura, estaba cubierto de fragmentos de cermica. Muchos caminos tenan esa superficie, sobre todo los que estaban cerca de lugares sagrados o ciudades. Sol Nocturno caminaba deprisa, con la capa negra y blanca aleteando en torno a ella como alas de murcilago. Al este de Ciudad Garra se alzaban las terrazas de Ciudad Caldera. Su famosa columnata brillaba al sol. Detrs del muro norte, con su porche colgante, se alzaba la torre redonda y el camino norte hacia la plaza central. Luna Brillante, la prima de Sol Nocturno, era Matrona de Ciudad Caldera. La gente de las terrazas de Ciudad Caldera gritaba preguntas a Sol Nocturno, pero ella se limit a mover la mano sin dejar de caminar. Ms adelante se vea Ciudad Garra, un semicrculo casi perfecto. La pared de la gigantesca estructura se desvaneca hacia el sur, reflejando los clidos rayos del sol de invierno. Los esclavos se arracimaban en torno a la nica entrada, en la mitad occidental de la pared, moliendo maz, sacando las basuras o hilando telas de vivos colores en grandes telares. Varias mujeres estaban ocupadas en curtir dos pieles de ciervo colocadas sobre armazones de madera, raspndolas con herramientas de piedra. Cola de Golondrina, un joven de catorce veranos, fuerte y muy alto para su edad, estaba arrodillado junto a ellas, descuartizando un ciervo con una larga hoja de obsidiana. Descargaba tajos cortos y expertos para separar cada msculo que luego colocaba en una losa de piedra a su lado, sobre una pila de carne roja que ya alcanzaba las cuatro manos de altura. Cada esclavo tena una tarea especfica. Cola de Golondrina sola descuartizar animales y limpiar las mscaras ceremoniales de Ciudad Garra. Tanto l como su madre, Paloma Torcaz, eran esclavos muy leales y de extraordinario talento. Al ver acercarse a Sol Nocturno, el joven la salud con una amplia sonrisa. Es una alegra tenerte de nuevo en casa, bendita Matrona. Gracias, Cola de Golondrina. Espero que ests bien. El muchacho resplandeci.

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S, mucho mejor respondi mirndose el vendaje del brazo. La cataplasma que me pusiste en el corte va de maravilla. No ha entrado ningn Espritu maligno en la herida. Sol Nocturno sonri. Cola de Golondrina se haba cado por una pendiente cuando llevaba una gran vasija de agua. Uno de los trozos rotos le haba cortado en el brazo. Me alegro. Maana le echar un vistazo, por si acaso. Gracias, bendita Matrona. Yo... El chico se incorpor de pronto. Creo que alguien te llama. Sol Nocturno se volvi hacia los promontorios que se alzaban delante de Ciudad Garra. Eran largos, cuadrados y planos, y haban sido construidos sobre viejos montculos elevados para permitir a los habitantes ver la plaza por encima de la pared sur. Durante las Danzas ceremoniales se llenaban de espectadores. Pero su utilidad no era slo sa. Cualquier enemigo tendra que pasar por un estrecho desfiladero de unos cinco cuerpos de anchura, entre los tmulos y la pared sur, para llegar a la entrada. Si alguien cometa tal estupidez, se encontrara bajo una lluvia de flechas de los guerreros de la aldea. El fornido capataz de los esclavos, Madera Gris, mova su arco en el montculo del este, intentando llamar la atencin de Sol Nocturno. Su camisa ondeaba al viento. Bienvenida, Sol Nocturno! grit. Buenos das, Madera Gris! contest ella. Cmo est mi esposo? Madera Gris alz la mano con gesto inseguro. Su sombra se extenda larga y recta hacia el este, y su pelo reluca de color negro azulado. Slo los dioses lo saben. Pero seguramente se pondr mejor ahora que ests t en casa. Sol Nocturno sonri dbilmente y atraves deprisa la estrecha entrada. A travs de la puerta se vea el Yamuhakto, los Grandes Guerreros del Este y el Oeste, de treinta manos de altura, pintados en la curvada pared trasera de Ciudad Garra, magnficos. Los vivos azules, rojos y amarillos de sus terribles mscaras reflejaban una luz sobrenatural bajo el sol del medioda. Los rayos que sostenan en las manos apuntaban hacia la plaza, a cualquier cosa o persona que se atreviera a perturbar la sagrada armona de la Tribu Camino Recto. Durante los ltimos veinte veranos, Luz Brillante haba soado a menudo que el Poder abandonaba el can, desheredando a la Tribu Camino Recto. Haba advertido a todos que si no hacan algo pronto, su mundo se convertira en polvo. El verano pasado, el sacerdote se haba retirado al desierto para rezar y ayunar, y haba vuelto corriendo, gritando a los artistas de Ciudad Garra que lo pintaran todo: el interior y

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el exterior de las paredes, las vasijas, la ropa, las joyas... Todo lo que pudiera albergar una imagen, un resto del Poder que se desvaneca. Luego se haba desmoronado y haba llorado durante cuatro das y cuatro noches, hasta que no le quedaron ms lgrimas. Sol Nocturno, asustada de pronto, ech a correr. Pas de largo las cmaras de los esclavos y la jaula donde se encerraba a los prisioneros, hasta llegar a la plaza. All se abran tres grandes kivas, con las escaleras saliendo de ellas para permitir entrar y salir. Una larga fila de habitaciones cortaba la plaza por la mitad. Ms adelante se alzaban cinco pisos de alcobas, cada uno ms retirado que el de abajo, como si formaran una gigantesca escalera. Varias escalas permitan el acceso de un tejado a otro. Sol Nocturno se inclin ante los Grandes Guerreros y comenz a subir, agarrndose a los postes de pino, hasta llegar a la quinta planta. Aunque la entrada de la mayora de las cmaras de Ciudad Garra consista en agujeros en el tejado, este bloque de habitaciones contaba con entradas en forma de T. Esta forma ayudaba a refrescar las salas en verano. La estrecha base de la T impeda que escapara el aire fresco del suelo, mientras que el aire caliente sala por la ancha parte superior. Palo de Hierro estaba en el umbral que buscaba Sol Nocturno. La mujer se detuvo jadeando y le mir a los ojos. Palo de Hierro, alto y bronceado, se apoyaba cruzado de brazos contra la pared blanca. Llevaba el pelo canoso recogido en una trenza que le caa sobre el hombro derecho. Los msculos se marcaban bajo su larga camisa roja. Vesta pantalones negros y sandalias. A sus cuarenta y seis veranos, la violenta vida del jefe de guerra se notaba en su rostro. Profundas arrugas marcaban su frente y se curvaban en torno a su ancha boca, acentuando su plana nariz. ltimamente, incluso cuando sonrea pareca triste, aunque en el corazn de Sol Nocturno, siempre sera el joven guapo y risueo a quien tanto haba amado. Pero eso fue hace mucho tiempo, no, Palo de Hierro? Cuando los dos ramos jvenes y alocados.Palo de Hierro se enderez al verla acercarse, y su mirada oscura se torn ms dulce. Perdname dijo, extendiendo el brazo para impedirle el paso por la puerta. Pluma de Cuervo ha dado rdenes de que no se te permita entrar en su cmara. No me sorprende, Palo de Hierro. Nunca ha sabido lo que le conviene. Ni a l ni a nadie, si vamos a ello. Est vivo? Apenas.

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Entonces me necesita. Aparta de mi camino. Sol Nocturno le agarr el brazo, pero l no lo retir. Bendita Sol Nocturno, no querrs hacerme desobedecer...? La mujer se meti rpidamente bajo su brazo y atraves la sala, de elaboradas pinturas, en direccin al lecho de su esposo, donde estaba arrodillado Luz Brillante. Su largo pelo brillaba tan negro como veinte veranos atrs. El hombre la mir solemne. Ta dijo, sabes que el honor me obliga a decirte... S, lo s, sobrino le interrumpi ella. Lo cual significa que no es necesario que lo digas. Adems, Pluma de Cuervo est dormido. No puede castigarte por algo que no ha visto. Luz Brillante alz una ceja. Es cierto. Sol Nocturno se arrodill frente a l. Mir a su esposo y se asust. En su crneo manchado slo quedaban algunos ralos mechones de pelo gris y hmedo, y tena el rostro congestionado. Su pecho se mova deprisa bajo las mantas. Sol Nocturno le toc las hundidas y arrugadas mejillas. Por todos los dioses. Qu has hecho para tratar esta fiebre? Luz Brillante la mir con sus limpios ojos castaos. Nada. Nos orden que no llamramos a ningn Sanador. Dijo que los odia a todos, incluso... Es una locura! Estara delirando de fiebre. T le creste? No, la verdad es que no. Pero era una orden, Sol Nocturno. No pude hacer nada. Ella se desat el lazo que ataba la capa a su cuello. Bien dijo con cansancio, mi esposo no puede darte ms rdenes, gran Guardin del Sol. Ahora recibirs rdenes de m. Por supuesto. Sol Nocturno cubri con su capa a Pluma de Cuervo. Dnde est mi hijo? Cabeza de Serpiente ha estado levantado toda la noche. Se retir a sus aposentos a descansar hace slo dos manos de tiempo. Bien. As no andar por aqu incordindome.

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Luz Brillante agach la cabeza. Qu deseas que haga para ayudarte?

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Dnde estn mis esclavas? Bscalas. Diles que traigan cuencos de ascuas encendidas y los pongan en torno a Pluma de Cuervo. Y quiero todas las pieles que puedan encontrar. S, Sol Nocturno. Algo ms? Ella intent pensar un momento a pesar del agotamiento. Una cosa ms. He dejado a Nube que Juega en la aldea Madre Ciervo, con mi fardo de Sanadora. Una mujer de la aldea se puso enferma despus de dar a luz a un nio muerto. A falta de mi fardo voy a necesitar varias cosas de mis aposentos. Dile a mi esclava, Paloma Torcaz, que quiero la vasija de corteza de sauce... Lanz un suspiro. El cansancio le pesaba sobre los hombros como una capa de piedra. Haba recorrido a la carrera casi todo el camino hasta casa. Dile a Paloma Torcaz que prepare un bao caliente y me traiga las mantas. Esta noche dormir junto a Pluma de Cuervo. Tanto Palo de Hierro como Luz Brillante se quedaron mirndola como si no hubieran odo bien. Haca muchos veranos que Sol Nocturno no dorma en la cmara de su esposo, ni l en la de ella. Todo el mundo lo saba. Sol Nocturno frunci el ceo. Ests sordo, Luz Brillante? O es que me desafas? No, ta. El hombre se levant. Voy a cumplir tus rdenes. Luz Brillante atraves la sala con paso grcil. Su blanca camisa ritual aleteaba a cada paso. Mir un instante a Palo de Hierro antes de salir al sol de la tarde. Sol Nocturno se volvi hacia Palo de Hierro, como desafindole a hacer algn comentario. Mientras l se acercaba, la luz de la puerta perfil su silueta, acentuando sus anchos hombros y su cintura esbelta. El guerrero se arrodill junto a ella, mirndola a los ojos. Sol Nocturno deseaba tocarle, mitigar el constante dolor de su mirada. Pero no poda. No podra hacerlo nunca ms. Cambiamos aquello que amamos pens. Nos convertimos unos a otros en solitarios. Cules son tus rdenes para m, Sol Nocturno? pregunt Palo de Hierro con voz suave. Har todo lo que me pidas. Ah, s? Por eso no queras dejarme entrar en...? Te dej pasar, amiga ma.

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S, es cierto. Gracias. Palo de Hierro se volvi hacia Pluma de Cuervo. Puedes hacer algo por l? Ella movi la cabeza. No lo s. Si ha tenido una fiebre tan alta varios das... As es.

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Entonces temo por su alma. Tal vez ya haya comenzado el viaje a la otra vida. Aunque pueda salvarlo, quiz no vuelva a ser el mismo de antes. Sol Nocturno mir a Pluma de Cuervo con los ojos entornados. Jams debi casarse con l, jams debi ceder a las splicas de su familia. Pero haba sucedido una catstrofe. Su hermana mayor, Mosca Blanca, Matrona entonces de la Primera Tribu, haba sido asesinada junto con su esposo, el Sol Bendito. Las dos hijas de Mosca Blanca desaparecieron antes de cumplir los quince veranos. La hija de la hermana mayor, Crisopa, haba sido capturada por los Perros de Fuego y nadie saba si estaba viva o muerta. Por lo tanto, Sol Nocturno, trece aos ms joven que su hermana, era la nica que poda servir como Matrona. Pero, segn decan, no poda ser Matrona estando soltera. Aunque ninguna ley de clan prohiba gobernar a una mujer soltera, el clan exiga que se casara. Y as lo haba hecho, deprisa, con el hombre que haban elegido para ella. Deba haber rechazado a Pluma de Cuervo y obligado a su familia a buscar a otro. Si lo hubiera hecho, no estara desgarrada en dos, aterrorizada ante la posibilidad de que muriera... y deseando la libertad que su muerte le supondra. Libertad... pero a qu precio. Hasta que ella o Nube que Juega se casaran, su nico hijo, Cabeza de Serpiente, gobernara como Sol Bendito, y su arrogante egocentrismo dejara libre a Sol Nocturno para moverse a su antojo, para viajar y sanar. Incluso podra tener los amantes que quisiera. A pesar de su edad, muchos hombres se acostaran de buen grado con ella, slo para poder decir que haban estado con la gran Matrona de Ciudad Garra, o para lograr el Poder que ese contacto pudiera suponerles. No... No quiero amantes. Ese tiempo ha pasado.Se senta mareada, como si caminara a tropezones en el vaco. Tendi la mano y Palo de Hierro le agarr con firmeza el brazo. Qu pasa? Nada. Slo estaba... pensando.

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Te sientes culpable? Siempre te has echado la culpa de todo. Pero su enfermedad no tiene nada que ver... No, no. Sol Nocturno trag saliva. Pensaba que mi corazn est muerto, Palo de Hierro. Ya no puedo amar. Pero tampoco lloro. l le dio un apretn en el brazo y se levant. Has tomado una decisin, no? Es como renunciar a las calabazas para las Danzas de Verano. Lo nico que tienes que hacer es decir: Ya no puedo amar, y la necesidad desaparece, es eso? S que eres poderosa, bendita Sol Nocturno. Una media sonrisa asomaba a las comisuras de su boca. Al fin y al cabo renunci a ti, pequea calabaza, no es verdad?Sol Nocturno haba tomado la decisin en un instante. El da que su hijo muri... Entonces supo qu deba hacer, y lo hizo. Durante meses, cada vez que lo vea, senta ganas de llorar. Estoy cansada dijo. Puedes quedarte con Pluma de Cuervo? Yo voy a darme un bao y comer algo. Volver en cuanto... Duerme un poco orden l con suavidad. Yo estar aqu. Si pasa algo... Te lo har saber al instante, por supuesto. Sol Nocturno se ech el pelo detrs de las orejas y se levant. Volver pronto. Como desees. Sol Nocturno le puso la mano en el brazo y le mir a los ojos. Gracias. A tu servicio, como siempre. Ella se march deprisa.

Cabeza de Serpiente se apoy contra el umbral de su cmara, observando el ajetreo de la plaza. Cul de vosotros, esclavos, me ha robado el fardo? Gritaba Rostro Rudo, el Mercader Hohokam. S que habis sido vosotros!

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Cinco nios esclavos vestidos de harapos le miraban horrorizados ante la acusacin. Rostro Rudo apoy las manos en las caderas. Meda catorce manos de altura y llevaba una camisa de ante cubierta de campanas de cobre. La melena negra le llegaba al mentn. Si no me lo decs voy a llamar al jefe de guerra. Es eso lo que queris? Su castigo ser mucho peor que... Qu pasa? Madera Gris, el capataz de los esclavos, atraves la plaza con un ltigo de yuca en la mano y un carcaj de flechas sobre el hombro izquierdo. Llevaba sandalias y una camisa roja. Qu son estos gritos? Rostro Rudo seal al grupo de nios. Uno de estos mocosos es un ladrn! He dejado mis fardos ah, junto a la pared, como siempre, y ahora falta uno. Estaba lleno de raras mercancas Hohokam. Cosas muy peligrosas! Amuletos de Poder, fetiches y... Muy bien. Madera Gris se inclin mirando ceudo a los nios, cuyas edades oscilaban entre los tres y los catorce veranos. Quin ha robado el fardo? pregunt. Decdmelo ahora mismo si no queris sentir mi ltigo. Una nia de tres veranos se llev el dedo a la boca y empez a llorar. Yo no he sido! chill. Lo juro! Quin ha sido entonces? Hablad o... Cabeza de Serpiente se distrajo cuando su madre sali de la cmara de su padre en la quinta planta y comenz a bajar las escaleras. La mujer, alta y espigada, se mova despacio. El cansancio pareca pesar sobre ella como una capa de granito. Cabeza de Serpiente alz una ceja. A su madre le brillaban los ojos. Pero, claro, haba pasado un dedo de tiempo a solas con Palo de Hierro. El joven frunci el labio disgustado. Cuando era un nio se haba dedicado a seguirla como sigue el lobo un rastro de sangre, de modo que saba muchas cosas sobre su vida secreta. El guacamayo que tena a la espalda gorje suavemente y parti otro pin. Las cscaras cayeron al suelo. Cabeza de Serpiente se volvi hacia el lado meridional de la plaza, donde siempre estaba apostado el jefe de guerra, vigilando en el tejado junto a la entrada. Diecisiete veranos atrs, justo despus de que su padre se marchara en una misin de comercio con los Hohokam, Cabeza de Serpiente sola ver all a su madre muy a menudo. Ella esperaba hasta que la ciudad durmiera y luego sala a hurtadillas de su cmara para ir a sentarse junto a Palo de Hierro, slo para hablar con l, para tocarlo.

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Por lo menos as empez todo murmur el joven.

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Sus encuentros se haban ido haciendo ms ntimos. Como jefe de guerra, Palo de Hierro tena que informar a Sol Nocturno de cundo se marchaba de Ciudad Garra, y de cunto tiempo estara fuera, por si surga alguna crisis. Fuera donde fuera a las torres de seales para enviar mensajes a las aldeas vecinas o a inspeccionar lejanas trampas de antlopes, siempre encontraba a Sol Nocturno esperndole. A la edad de ocho veranos, Cabeza de Serpiente estaba fascinado por aquel extrao comportamiento. Su madre se vesta bien y se marchaba antes del amanecer, con una cesta de fruta y una vasija de t. Y nunca volva hasta despus del anochecer. Sol Nocturno pareca pensar que nadie notaba sus ausencias o las relacionaba con Palo de Hierro. Eras tan estpida, madre susurr Cabeza de Serpiente. En eso y en muchas otras cosas. Llegu a odiarte por traicionar a mi padre. Ojal... De pronto, los pjaros quedaron en silencio. Los perros de la plaza echaron a correr gimiendo con el rabo entre las patas. Luego se oy un grave rumor... Y comenzaron los temblores. Cabeza de Serpiente se apoy con firmeza en el umbral, oyendo los crujidos de las vigas del tejado. En las paredes del can, las piedras se soltaban y caan rodando. De todas partes surgan gritos y chillidos. El temblor dur slo unos instantes, pero para cuando acab, Cabeza de Serpiente jadeaba como si hubiera corrido dos veces hasta el can. Las rodillas le temblaban. Sol Nocturno se meti deprisa en su cmara. Sientes la ira de nuestros antepasados, madre? susurr Cabeza de Serpiente. Te estn dando una indicacin de lo que suceder si alguna vez cuento las cosas que vi de nio. Se acerc a la jaula del guacamayo y golpe los barrotes hasta que el pjaro grazn y alete. El joven sonri y se tumb en la cama. Necesitaba descansar. En cuanto muriera su padre l se convertira en el nuevo Sol Bendito de la Nacin Camino Recto. Entonces empezara realmente su vida.

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Barba de Maz guardaba silencio ante su casa mientras su madre le echaba una capa roja y blanca sobre los hombros. Cardo haba estado muy ajetreada con la ropa y el equipaje de Barba de Maz desde el desayuno, ms de una mano de tiempo atrs, metiendo en el fardo suficiente comida y agua, y bastante ropa para cualquier cambio de tiempo. La gente observaba desde los tejados de la aldea Hoja Alanceada, protegindose los ojos del sol de la maana. Todos tenan curiosidad, pero eran demasiado educados para preguntar la autntica razn de la marcha de Pequeo Pjaro y Barba de Maz. Cardo at por segunda vez los cordones del fardo de su hija. Barba de Maz hizo una mueca. Su madre siempre se pona a toquetear cosas cuando tena algo que decir y no saba cmo. Cardo llevaba un vestido marrn rojizo, teido con tintura de nopal, y una capa marrn sobre los hombros. Ests muy guapa, hija dijo. No olvides decir a Ciervo que slo ser por un corto tiempo, hasta que sepamos si los Constructores de Torres planean atacarnos. Cuando sepamos que estamos seguros, iremos a por ti. Le acarici el pelo con ternura. Ya te echo de menos. Quiero que vuelvas lo antes posible. Barba de Maz mir el rostro atormentado de su madre. Sus ojos oscuros estaban marcados de arrugas. Pareca a punto de echarse a llorar. No te preocupes, madre. Todo ir bien. Pequeo Pjaro ya me est esperando en el camino. S, ya lo s, pero... Cardo abri los brazos, como siempre haca cuando tomaba una decisin importante. Un momento, Barba de Maz. La mujer entr en la casa y dej la cortina abierta. Barba de Maz la vio acercarse a la vasija pintada al pie de la cama. Cardo quit la piedra que haba sobre ella y comenz a buscar algo en el interior.

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Barba de Maz trag saliva. Nunca haba visto a nadie abrir esa vasija! Desde que ella poda recordar, sus padres le haban prohibido tocarla. Y por una vez ella haba obedecido. Por la noche salan extraos sonidos de aquella vasija, golpecitos y siseos, como si hubiera algo vivo atrapado en ella, algo tan peligroso que haba que poner una piedra encima para que no escapara. Cardo sac una manta doblada y la estrech contra su corazn antes de salir de nuevo. Barba de Maz, si os pasara algo a ti o a Pequeo Pjaro... Ya s que no va a pasar nada, pero por si acaso, quiero que tengas esto. Es muy valiosa para m. Barba de Maz mir maravillada la manta. En ella haba engarzados diamantes rojos, negros y azules, y estaba adornada con trozos de turquesa. En cada esquina tintineaban campanillas de cobre. De dnde ha salido esta manta? susurr. Es muy hermosa. Cardo la meti con cuidado en el fardo de su hija y at los cordones una vez ms. Fue un regalo que me hicieron hace muchos ciclos de sol. Barba de Maz se qued pensando un momento. Luego mir a Cardo. Un regalo... de mi autntica madre? Cardo trag saliva. Perdname, Barba de Maz. Siempre he querido decrtelo. A la joven se le llenaron los ojos de lgrimas. Aquella confesin fue como un golpe en el estmago. No poda hablar. Se qued all en silencio, con la boca abierta y el rostro surcado de lgrimas. Ay, Barba de Maz! Cardo dej el fardo en el suelo y abraz con fuerza a su hija. Le dio un beso en el pelo y susurr: Te quiero muchsimo. Siempre sers mi hija, aunque yo no sea tu madre de nacimiento. Yo... Quin es? Quin es mi madre? Y mi padre? pregunt la joven desesperada. Tena que saberlo. Cardo movi la cabeza. No lo s. De verdad. Ojal lo supiera. Acarici suavemente la espalda de su hija. Cuando vuelvas te contar todo lo que s, todo lo que sospecho. De momento recuerda que no te lo he contado antes porque tema por tu seguridad. Si mis sospechas son ciertas, podras ser una presa muy valiosa, o el objetivo de algn guerrero ambicioso, Barba de Maz. Promteme que no dirs nada a nadie. Al ver

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que su hija la miraba sin decir nada, Cardo insisti: Promtemelo! No debes decrselo a nadie, ni siquiera a Pequeo Pjaro. Lo entiendes? S logr contestar por fin la joven. Cardo le tendi el fardo. Ella pas los brazos por las correas y se arrodill para recoger el arco y el carcaj. Madre, quiero que sepas que te quiero ms que nunca. Por... por lo buena que has sido conmigo. Te prometo que cuidar bien de la manta. Cardo le puso las manos en las mejillas. Una cosa ms, hija ma. Si alguna vez tienes problemas y necesitas ayuda... Pareci quedarse sin palabras. Por fin su mirada se endureci. Si alguna vez ests desesperada, lleva la manta al gran sacerdote Luz Brillante, de Ciudad Garra, y dile que yo te la di. El comprender. Pero no es un brujo? Por qu iba a...? No hagas preguntas, hija. Slo puedo decirte que creo que te ayudar. Pero las preguntas se agolpaban en su mente. Era Luz Brillante su padre? Dnde estaba su madre? En Ciudad Garra? Por qu ninguno de ellos haba ido nunca a verla, ni siquiera en secreto? Es que no la queran? Barba de Maz abraz a Cardo. Te quiero, madre. Nos veremos pronto. Yo tambin te quiero contest Cardo con voz tensa. Miraron abrazadas el conocido paisaje de la aldea Hoja Alanceada: los edificios cuadrados en torno a la plaza, la kiva redonda a la izquierda. Dos ancianos estaban apoyados contra la escalera que sobresala del agujero de la estructura sagrada, charlando sonrientes. Un grupo de nios corra por la plaza seguido por varios perros. Barba de Maz se volvi hacia el camino donde Pequeo Pjaro aguardaba con su padre. Yuca llevaba una larga camisa gris y pantalones rojos. Su trenza negra le colgaba a la espalda. Pequeo Pjaro est muy asustado dijo Cardo en cuanto echaron a andar. T eres ms valiente que l. Por favor, intenta mitigar sus temores hasta que lleguis a la bifurcacin del camino. Barba de Maz alz la cara al sol. Tena el corazn muerto en el pecho. Quieres que lo acompae hasta la aldea del abuelo Calabaza?

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No. Slo hasta la bifurcacin del camino. Ciervo espera tu llegada antes del anochecer y se preocupar si llegas tarde. Muy bien, madre. Oye... Cardo la abraz de pronto con tal fuerza que la dej sin aire. Barba de Maz dio un respingo sorprendida. Ay, hija ma! Cardo frot la mejilla contra la de su hija. T eres mi alegra. No lo olvides nunca. Barba de Maz le dio un beso en la sien. Te quiero, madre. No te preocupes. Todo ir bien. No dejar que nadie haga dao a Pequeo Pjaro. Es como mi... Es mi hermano. Nos veremos cuando pase la amenaza de guerra. Cardo solt a su hija, con los ojos hmedos. En ese momento, Saltarilla se acerc corriendo con Nio Valiente a los talones. Nio Valiente, con sus cinco veranos, mostraba su eterna sonrisa. Saltarilla, sin embargo, pareca apenada. Su pelo, largo hasta la barbilla, aleteaba sobre sus orejas con cada uno de sus pasos, y su cuerpo rechoncho se agitaba. Barba de Maz! grit Saltarilla, arrojndose en sus brazos. Te marchabas sin despedirte? Slo me voy una temporada corta, Saltarilla. Ya lo s, pero te echar de menos. Yo tambin. Intenta no meterte en los. Muy bien... Si t me prometes que no dejars que ningn enemigo te atrape. Barba de Maz hizo un esfuerzo por sonrer, recordando que su madre acababa de advertirle que podra ser una buena presa. Te lo prometo. Nio Valiente le agarr la pierna. Adis, Barba de Maz. Ella le apart el pelo enredado de su rostro redondo y sonri. Prtate bien, eh? l la mir con los ojos muy abiertos. De acuerdo. Y no jugar al aro y el palo con nadie hasta que vuelvas. Te echar de menos, Nio Valiente.

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l sonri.

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Adis, Barba de Maz. Y ech a correr hacia la aldea. Saltarilla toc el brazo de su amiga. Vuelve pronto. Lo liar. Barba de Maz seal con la cabeza a la gente que las miraba. Por mucho que piensen que soy una bruja, no me marcho por eso. Ya lo s repuso Saltarilla con voz incrdula. Entonces dio media vuelta y ech a correr hacia la plaza. Barba de Maz se la qued mirando hasta que desapareci a travs de la puerta. Lista? pregunt su madre. La joven asinti. Fueron todo el camino de la mano. Pequeo Pjaro y Yuca esperaban donde el sendero se desviaba hacia las aldeas de Ciervo y Calabaza. A juzgar por su aspecto, haban sostenido una conversacin de padre a hijo. Pequeo Pjaro apretaba los puos nervioso. El viento agitaba el faldn de su capa marrn. Sus cejas, generalmente arqueadas en un gesto de alegra o curiosidad, estaban torcidas hacia abajo sobre su nariz chata. Su padre sonri. Ests lista, Barba de Maz? S, pa... padre. No te preocupes por nosotros. Yuca frunci el ceo al notar que la palabra padre se le haba quedado atascada. Le agarr el mentn con la mano y la mir con amor. Estar preocupado cada instante que no estis conmigo. Cudate por m. Barba de Maz lo abraz. Lo har, padre. Y t y madre cuidaos tambin. Yuca le dio una palmada en la espalda y mir a Pequeo Pjaro. El muchacho pareca muy decado. Traste un momento con el carcaj que llevaba al hombro y pas las manos por la suave madera del arco atado a su cinto. Tena los ojos llenos de lgrimas. Barba de Maz le gui un ojo. Lo haban planeado todo bien. Pasaran de largo la bifurcacin en el camino y se dirigiran a los refugios de roca excavados en los riscos, a medio da de camino hacia el sur. El verano anterior haban acampado all con sus

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padres, y saban que era un lugar hermoso. Un manantial fresco brotaba de la arenisca y aromticos enebros impedan las jugarretas del Nio Viento. Vamos le dijo a su hermano. Te echo una carrera hasta la bifurcacin! Sali disparada como un antlope, levantando nubes de polvo con las sandalias. Corri con toda su alma, hasta que el dolor en el pecho qued nublado por sus propios jadeos. Pequeo Pjaro corra tras ella, llorando. Volvieron la vista atrs slo una vez, en la cresta de la colina, para despedirse de sus padres. Luego bajaron por el otro lado hacia la arboleda de enebros que marcaba la bifurcacin en el camino. Yuca rode a Cardo con la mano. Ella se ech a llorar, sin apartar la vista del horizonte. Diminutas nubes de polvo surgan del otro lado de la colina. Cardo fijaba la mirada en cada una de ellas. Dos guilas surcaban el cristalino cielo azul, con sus alas relucientes al sol. Ms all se alzaban los riscos del can Pequeo Tocn, teido a esa hora del da de tonos malva, violeta y rojo. All danzaban los fantasmas, girando y agitando matracas de huesos humanos. Yuca frot el mentn contra el pelo oscuro de Cardo. Todo va bien. He hablado con Frente de Piedra. Maana, de camino a Ciudad Garra, ir a ver a los chicos. Si hay algn problema, si se han perdido o estn heridos, ha prometido que nos lo dir. Cardo le abraz. Doy gracias a los benditos thlatsinas por tenerte. Todos los das les doy las gracias.

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El aire estaba cargado de un olor a muerte que inundaba la habitacin de Pluma de Cuervo como si tuviera vida propia. Palo de Hierro, agotado, se apoy contra la pared de la cmara del jefe y cerr los ojos. La simple ilusin de sueo le serva. Sus msculos se relajaron y por fin logr llenarse de aire los pulmones. Su capa de bfalo le calentaba el torso, pero ni la larga camisa negra ni los pantalones podan parar el fro en sus piernas. Se oy un crujido de sandalias y Palo de Hierro se volvi hacia su izquierda. Luz Brillante se acercaba a Sol Nocturno, que dorma envuelta en una manta negra con diamantes blancos cosidos a los bordes. Se la vea delgada y frgil, pero su rostro estaba sereno bajo la luz roja que arrojaban los cuencos de carbones encendidos. Luz Brillante le tap el brazo con la manta y volvi a sus alfombrillas, en el rincn suroccidental. Se ech su manta roja sobre los hombros con un aleteo de su camisa blanca ritual, y mir con simpata a Palo de Hierro mientras se sentaba para intentar descansar un rato. Apoy la cabeza en las rodillas y el pelo, largo hasta la cintura, cay a su alrededor. El gran sacerdote poda dormir, pero el gran guerrero tena que seguir de guardia. Palo de Hierro mir los magnficos thlatsinas pintados en las paredes. Eran ms grandes de su tamao real, y llevaban vistosas mscaras de plumas y matracas en las manos. Cuatro capas de nubarrones adornaban sus pechos, y rojas rayas de lluvia resaltaban en las faldas. Los dioses parecan moverse bajo la luz de los cuencos. Danzaban. Sutilmente, pero Palo de Hierro lo perciba. Los thlatsinas daban vueltas, hinchando sus faldas, golpeando el suelo con los pies con el ritmo que haba creado el universo. Si el guerrero se concentraba, poda or sus voces... Palo de Hierro sacudi la cabeza. El sueo tocaba los bordes de su alma, llamndole como un amante. Se apart de la pared y se acerc al bajo umbral de la esquina. Antes de dormirse, Pluma de Cuervo haba ordenado que levantaran la cortina para que su alma pudiera

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vagar por el can, despidindose. Palo de Hierro atraves la entrada y se estremeci ante la brisa helada. Haba cado una ligera nevada, y los tejados y la plaza brillaban de color plata. Ciudad Garra albergaba ochocientas habitaciones, pero la mayora serva de almacn. Pluma de Cuervo y Sol Nocturno se cuidaron siempre de tener suficientes suplementos de comida almacenados para tres ciclos, en caso de malas cosechas. Muchas otras salas se convertan en habitaciones de invitados durante las ceremonias del solsticio, cuando la poblacin del can Camino Recto aumentaba en decenas de millares. Unas pocas salas haban sido construidas para los fantasmas. Ciudad Garra, como otras grandes ciudades del can, era territorio sagrado, y algunos ancianos y sacerdotes de lugares lejanos pedan ser enterrados all para estar cerca de los dioses. Esta prctica supona una tercera clase de vida despus de la vida. La Tribu Creada segua el camino del Norte hacia el bendito sipapu y viajaba a los Inframundos para vivir con sus antepasados, mientras que los miembros de la Primera Tribu se convertan en thlatsinas. Pero los ancianos de la Tribu Creada que podan permitirse ser enterrados en Ciudad Garra seguan viviendo en este mundo. Sus almas caminaban por la tierra mezclndose con otros fantasmas y hablando con todos los dioses, que hacan regulares visitas. Palo de Hierro sacudi la cabeza. No poda imaginar nada ms triste para la otra vida. De qu poda hablar un hombre con un dios? Se quedara sin temas en cuestin de das, y estara condenado a la compaa de los seres divinos por toda la eternidad. Una idea aterradora. Qu haban hecho las personas que deseaban eso antes de que Ciudad Garra fuera territorio sagrado? Segn las leyendas, muchos ciclos atrs, las catorce ciudades del can se ocupaban slo durante temporadas. La gente acuda para asistir a ceremonias, pero nadie se quedaba, ni vivo ni muerto. Slo durante las ltimas generaciones, una pequea poblacin de jefes, sacerdotes, ancianos y esclavos se haba trasladado a vivir permanentemente all, para cuidar de los fantasmas, mantener los altares sagrados y producir las magnficas figurillas de turquesa que se empleaban en el comercio con otras aldeas. Puesto que la Primera Tribu haba surgido de los Inframundos, posea un conocimiento de esos mundos vedado a la Tribu Creada. Esta sabidura pasaba de generacin a generacin, mediante historias que describan el viaje a travs de los Inframundos, las trampas tendidas por los monstruos y los puntos de referencia que guiaban a las almas por el camino correcto. Por un precio, la Primera Tribu

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comparta estas historias, e incluso poda ofrecer un Buscador con un lobo de turquesa, un Ayudante del Espritu, para que sirviera de gua durante el viaje. La Primera Tribu de Ciudad Garra venda su conocimiento prcticamente a cambio de cualquier cosa. La hermosa cermica en blanco y negro proceda de las aldeas Meseta Verde, en el norte; las pieles y la carne, de los cazadores de las planicies; las turquesas de la Casa de la Cuarta Noche, al este. Ellos mismos cultivaban algunas cosechas gracias a vastos proyectos de irrigacin canales, presas y un cuidadoso mantenimiento de las terrazas de labranza, pero la mayora de la comida llegaba a Ciudad Garra en forma de regalos de las fieles aldeas de la Tribu Creada. Cada clan de la Tribu Creada tena una funcin especfica. El de Palo de Hierro, el clan Oso, aportaba guerreros que se hacan cargo de guardar las reservas de comida e iban a la guerra cuando era necesario. El clan Bfalo controlaba la agricultura. Era responsable de plantar, cosechar, disear los proyectos de irrigacin y preparar la comida para su almacenamiento. El clan Hormiga se encargaba de construir los edificios. Cortaban los rboles, las piedras de las canteras, construan los proyectos de irrigacin diseados por el clan Bfalo y edificaban las torres de almacenamiento. La majestuosa mampostera del clan Hormiga era admirada incluso por los Perros de Fuego. El clan Coyote aportaba cazadores y Mercaderes. Palo de Hierro toc, casi sin darse cuenta, el colgante que Sol Nocturno le haba dado, un lobo de turquesa. La primera vez que consumaron su amor, ella le explic cmo llegar a los Inframundos. Estaban tumbados bajo una manta en una colina, mirando las estrellas de primavera. Palo de Hierro se frot los ojos. Desde las habitaciones altas se oan los Cantos que llegaban de las kivas. Las voces se elevaban suavemente en la noche. Los perros ladraban a lo lejos, un nio lloraba. En la Tribu Creada existan muchos clanes menores: los Pjaro Rojo, los Barba de Bfalo, los Carrizo. Pero todos ellos se aliaban con alguno de los grandes clanes, y eran considerados parte de l. Los clanes se formaban o desaparecan dependiendo de la fuerza de sus miembros, la productividad de sus tierras y la fe de sus corazones. Palo de Hierro haba contemplado la muerte de seis clanes: los Cuenta Azul haban sido asesinados por los Hohokam; los Mogollon haban eliminado al clan Mariposa; los Dos Piedras haban sido destruidos por los guerreros de Palo de Hierro, que quemaron sus aldeas y lapidaron a los habitantes cuando se descubri que eran brujos. El clan Pezua Hueca haba perdido su Fardo sagrado en manos de unos extraos guerreros tatuados que salieron de la nada, robaron el Fardo de la Tortuga y

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secuestraron a una nia... Cmo se llamaba? Era la hija de Caa Roja y Milenrama. Hierba Mora? Palo de Hierro no se acordaba muy bien, aunque l mismo estaba en la plaza contemplando las Danzas sagradas la noche del ataque. Fue corriendo a por sus armas y lleg en los ltimos momentos de la batalla, a tiempo de disparar dos flechas a los hombres que huan. Ciudad Garra haba perdido muchos nios en ataques e incursiones a lo largo de los aos. Los enemigos los raptaban para hacerlos esclavos y luego los mataban a palos, aunque a veces algn guerrero enemigo se llevaba algn nio para adoptarlo en su familia, tal vez porque su esposa no poda tener hijos, o porque su propio hijo haba muerto de pequeo. La Nacin Camino Recto haca lo mismo. Los esclavos se movan en la plaza oscura, encendiendo hogueras, llevando agua y comida, preparando la fiesta que se celebrara al da siguiente. Palo de Hierro los oa hablar en su extraa lengua Perro de Fuego. Dos mujeres colocaban con cuidado haces de lea junto a las escaleras de la kiva del clan Bfalo. Desde la quinta planta, donde se encontraba Palo de Hierro, las kivas parecan enormes anillos sobre la plaza blanca. En ellas cantaban los Danzarines Bfalo, cuyas voces se elevaban como humo en la fra oscuridad. El guerrero se asom a la puerta para ver las estrellas. La Mujer Araa tena una pata extendida sobre el horizonte oriental. Cuando llegara a su cnit, los Danzarines saldran de las kivas para intentar una vez ms salvar la vida del Sol Bendito. Palo de Hierro se volvi al or el suspiro de Sol Nocturno a sus espaldas. La mujer bostez y se levant. Su vestido azul se cea a su esbelto cuerpo. Sol Nocturno se apart el pelo de la cara y se lo recogi en un moo con horquillas de hueso adornadas con turquesas. Estaba deslumbrante. Luz Brillante despert al or movimiento. Sol Nocturno? Ella encendi, con las ascuas de un cuenco, una de las antorchas de fibras de enebro y cuerda de algodn, cuyo extremo se pobl de humeantes ojos rojos. Sol Nocturno sopl para dar vida a la llama y se acerc a ver a su esposo. El Sol Bendito yaca en el suelo cubierto con pieles de ciervo. La sangre pareca haber desaparecido de su arrugado rostro, y mostraba una palidez extrema bajo la oscilante luz de la antorcha. En torno a los ojos, la piel estaba hinchada y amoratada.

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Luz Brillante se levant con un tintineo de las campanillas de cobre de las mangas de su camisa, y toc el brazo de Sol Nocturno. Por qu no intentas comer algn pastelillo de maz de los que han trado los esclavos? Llevas dos das sin probar bocado. Sol Nocturno se arrodill al lado del jefe. La luz de la antorcha se reflejaba en las canas de su oscuro pelo. Palo de Hierro apart la mirada. No poda soportar pensar en ella, en la libertad que supondra la muerte de Pluma de Cuervo. No se atreva a pensarlo. El guerrero mir las plumas de oracin que, colgadas del techo, se agitaban en la brisa. Los lderes de los clanes traan ms cada da. Despus de la muerte de Pluma de Cuervo, cada clan de la Tribu Creada asignara un representante para escoltar el cadver del jefe por el Camino del Sur hasta el sagrado Otero del Jorobado, donde su alma subira a los Mundos Celestes para convertirse en thlatsina. All, en el cielo, descargara lluvia y felicidad sobre su tribu. Palo de Hierro tens la boca. Era extrao que, despus de muerto, el jefe pudiera traer felicidad, cuando en vida no haba trado ms que dolor. Durante tres das, los recuerdos haban atormentado al guerrero... Voces de nios suplicndole que no matara a sus padres, hombres y mujeres gritando y huyendo de las aldeas en llamas. Palo de Hierro haba servido a Pluma de Cuervo durante dieciocho veranos, cumpliendo con fidelidad y eficiencia cada una de sus demenciales rdenes. Debido a esa lealtad, su alma se vea acechada por ojos huecos que le miraban fijamente, que le maldecan... ahorrndole esa angustia a Pluma de Cuervo. Sol Nocturno? llam de nuevo Luz Brillante. Te puedo traer algo? Un t caliente, tal vez? No murmur ella. El frgil sonido de su voz fue como un golpe para Palo de Hierro. El guerrero sali para mitigar su dolor, y qued fascinado por el cambio de luces. Las hogueras tean de amarillo el humo que se extenda sobre Ciudad Garra, las estrellas iluminaban los yermos campos del can y la nieve perfilaba todos los salientes. El fro de la noche le hormigue en la piel. La Mujer Araa haba aclarado casi el horizonte. Luz Brillante llam. Es casi la hora. Est levantada? Pronto.

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Ya voy.

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El Observador del Sol tom su cuerno de caracola. Las caracolas venan del lejano mar, un lugar que Palo de Hierro apenas poda imaginar. Los Mercaderes decan que era una infinita extensin de agua. El guerrero haba pasado toda su vida en el desierto. Poda de verdad existir algo como el mar? Luz Brillante sali al umbral y comenz a subir la escalera en la pared, hasta el punto ms alto de Ciudad Garra. El tejado cruji bajo el peso del hombre santo, que no era ms que una sombra perfilada contra el cielo estrellado. Luz Brillante se llev el cuerno a los labios y un agudo sonido cort la oscuridad. Luego otro, y otro. Cuatro en total. Al or la llamada, la gente sali de las cmaras. Algunos fueron a la plaza mientras que otros se apostaban en los tejados. Los ancianos se agruparon junto a la pared oriental, cubrindose con mantas. A lo largo de la pared occidental haba varios padres con sus hijos en el regazo. Luz Brillante volvi a reunirse con Palo de Hierro. Ninguno dijo nada durante un rato. Han vuelto los mensajeros de la aldea Hoja Alanceada? pregunt por fin Luz Brillante. Espero que regresen hoy. Tal vez maana. Has apostado guerreros en las torres, para saber con antelacin...? Por supuesto, Luz Brillante. Palo de Hierro suspir con cansancio. Pero con la nevada, tal vez Maz Azul no haya visto los fuegos La voz del guerrero se apag. Los Danzarines Bfalo salieron como fantasmas de la kiva. Se movan como bfalos dominantes, con los miembros sueltos y agitando las cabezas desmelenadas. En los extremos de sus cuernos aleteaban plumas de guila. Llevaban sobre la cabeza crneos huecos de bfalo, cuyas barbas caan sobre sus pechos, faldas y mocasines. Sus sombras danzaban en las paredes blancas como oscuros gigantes y sus pies levantaban nubes de nieve. Cuando llegaron al centro de la plaza, los Danzarines se separaron en cuatro grupos, cada uno de los cuales avanz hacia un punto cardinal distinto. Luego permanecieron en silencio, sacudiendo los cuernos y oscilando suavemente como si los meciera el viento. El gran Poder del Bfalo eliminaba la enfermedad y descargaba ventiscas sobre las montaas. En primavera, la nieve se derreta, llenaba los arroyos y el Hermano Desierto abra sus eternos ojos. El Bfalo daba vida al mundo, como haba sucedido desde que el hombre emergi al Quinto Mundo.

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Luz Brillante! grit Sol Nocturno.

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Palo de Hierro se volvi bruscamente y vio a Pluma de Cuervo alzar una mano, como si los llamara. El sacerdote no se volvi. Est despierto dijo el guerrero. Ya lo s contest Luz Brillante, inclinando la cabeza. Los Danzarines Bfalo comenzaron los Cantos sagrados que purificaban y pedan la ayuda de los Espritus. Luz Brillante apart por fin la vista y entr para arrodillarse junto al jefe. Sol Nocturno acarici con la mano el mentn de Pluma de Cuervo. Hola, esposo mo dijo. Ests...? Vete orden el Sol Bendito, mirando dbilmente a su esposa. Luz Brillante... Slo quiero a Luz Brillante. Aqu estoy, jefe. Pluma de Cuervo lade la cabeza y entorn los ojos, como si no pudiera ver bien a Luz Brillante. Encuentra a Duna... Trelo orden con una tos. Debe... venir... antes de que yo... muera. S, jefe. Me encargar de ello. Luz Brillante le tap con una de las pieles. Sol Nocturno est aqu tambin. No susurr Pluma de Cuervo, cerrando los ojos. A Sol Nocturno le temblaba el mentn. Toc con la punta de los dedos el pelo de su esposo. Pluma de Cuervo, he estado esperando... Vete! Sol Nocturno qued tan inmvil como una estatua de madera. Palo de Hierro apret los puos. Deseaba decir algo para consolarla, pero hablar empeorara las cosas. Luz Brillante toc con suavidad la mejilla del jefe y se levant para acercarse al guerrero. Al pasar por delante de las ascuas encendidas, su camisa ritual se ti de color sangre. Sabes dnde vive el viejo Duna el Abandonado?

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S.

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Manda un mensajero de inmediato, y dile... Luz Brillante hizo un torpe gesto. Advirtele de que Duna es un tipo extrao. Tal vez se niegue a venir. Aunque sepa que el jefe est muriendo? S. Duna sabr por qu ha sido llamado. El mensajero debe dejar bien claro que no es una peticin, sino una orden del Sol Bendito. Si prevs tantos problemas, tal vez debera ir yo mismo. Hara cualquier cosa por salir de esta cmara . Duna me conoce. Si voy yo, tal vez todo sea ms sencillo. Luz Brillante mir a Sol Nocturno, que toqueteaba las mantas y pieles del jefe, intentando mantenerlo en calor. Aunque Pluma de Cuervo ya no te necesita, me temo que Sol Nocturno podra necesitarte. Se miraron un momento a los ojos, hasta que Palo de Hierro baj la vista. Sol Nocturno no me necesita, Luz Brillante. Es una mujer muy fuerte. El guerrero se volvi para marcharse, pero Luz Brillante le toc el hombro con expresin seria. Mis palabras no eran una acusacin. Las he pronunciado con sinceridad. Ya lo s. Preparar una mezcla de turquesa y maz para que se la lleves a Duna. Pero si se muestra reticente, Palo de Hierro, no se la des. Quieres que engae a uno de los chamanes ms poderosos en la historia de nuestra tribu? Las oscuras pupilas de Luz Brillante parecieron dilatarse. Exactamente. Y date prisa. Espero que vuelvas dentro de dos o tres das. Tres. Duna es viejo y frgil, necesitar tiempo. Pon un centinela para mis mensajeros. Por supuesto. Se marcharon en direcciones opuestas. Palo de Hierro baj tres escaleras hasta llegar a la plaza nevada y dio un rodeo para esquivar a los Danzarines, abrindose paso entre los espectadores. Su propia cmara quedaba a la izquierda, en el extremo suroriental del edificio.

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Los adultos agachaban la cabeza en seal de respeto al verle pasar, y algunos nios tocaban las faldas de su larga camisa y se miraban luego los dedos con expresin de adoracin. Dos mujeres sonrieron y Palo de Hierro las salud cortsmente, pero el esfuerzo le aceler el pulso. El guerrero se maldijo en silencio. Cmo podan ser tan vividos sus recuerdos de haca diecisis veranos? Sol Nocturno le haba pedido una vez que olvidara. Como si fuera fcil. El ronco grito de un hombre atraves las tinieblas. Palo de Hierro se volvi y sac de inmediato su pual de hueso. Por un instante, Ciudad Garra qued en silencio, hasta que de pronto estall el caos. La gente corra en todas direcciones, se oan gritos, rdenes, llantos de nios. Varios ancianos se levantaron para ver la causa de la conmocin. Cinco guerreros entraron por la puerta que conectaba las dos mitades de la plaza. Qu ha pasado? pregunt Palo de Hierro. Deprisa! exclam uno de los guerreros, alto y delgado, de mentn cuadrado. Oruga pareca haber visto renacer a los Nios Monstruo. Planta Trepadora ha encontrado un cadver. Palo de Hierro ech a correr. (Una marea de gente avanzaba hacia la puerta y la entrada occidental de la plaza, entre gritos y empujones. Apartad! Apartad! gritaba Palo de Hierro, abrindose paso. Cuando por fin lleg a la puerta, encontr a Planta Trepadora, el jefe del clan Bfalo, vestido con su magnfico traje ritual, arrodillado junto a un cuerpo. El cadver se encontraba entre dos montculos. Cola de Golondrina, el esclavo de catorce veranos, estaba agachado junto a Planta Trepadora con una expresin de horror en el rostro. Quin es? pregunt Palo de Hierro. Es Cola Enroscada replic el jefe Bfalo, enjugndose el sudor de la frente. Era un hombre bajo y gordo, con apariencia de oso. Una densa mata de pelo cubra su pecho y sus brazos, y su falda blanca resplandeca con un brillo fantasmal. Envi a Cola de Golondrina a por lea para el fuego. El muchacho casi tropez con l y volvi corriendo a decrmelo. En cuanto vi el cadver, llam a Oruga.

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El mejor amigo de Palo de Hierro yaca de costado, con el rostro hacia el camino que llevaba al sipapu sagrado. El fulgor de las estrellas se reflejaba en sus ojos inyectados en sangre. El guerrero not un hueco dolor en el pecho. Mi amigo, muerto...Cola Enroscada tena el crneo abierto y le asomaban los sesos. El arco y las flechas haban desaparecido, pero el nudo que sujetaba el pual de piedra a su cinto estaba intacto. A sus labios asomaba una extraa sonrisa, como si su atacante hubiera sido un amigo. Quin querra matarle y por qu? A qu propsito servir su muerte? La gente mataba por odio, por miedo, para defenderse... Pero detrs de todos esos motivos yaca la desesperacin. Por qu alguien estara tan desesperado como para matar a Cola Enroscada? El asesino saba las noticias que portaba.Pero cules? El nio? Ni siquiera Cola Enroscada conoca la verdad. Palo de Hierro lo haba enviado a pedir a Yuca que volviera a ser su ayudante si estallaba la guerra. Tema el asesino la reaccin de Palo de Hierro al or la respuesta de Yuca? Palo de Hierro mir a Oruga. El guerrero tens la mandbula. Yo habra puesto a Yuca en tu lugar.Pero Oruga y Yuca haban sido grandes amigos. No era propio de Oruga matar a un amigo por una cuestin de posicin. O s? Qu tiene en la mano? pregunt Palo de Hierro, refirindose al cadver. Qu? Planta Trepadora abri con suavidad los fros dedos de Cola Enroscada, y al tocar el objeto que sostenan, lanz un grito, lo tir al suelo, y empez a frotarse furioso la mano en la tierra. La multitud murmuraba y estiraba el cuello para ver mejor. Por los benditos dioses susurr Planta Trepadora. Es una pata de tejn. Y est manchada con algo... Polvo de cadver contest Palo de Hierro, estremecindose. La carne de cadver triturada tena un brillo plateado particular. Bajo la luz de la ciudad, resplandeca de forma fantasmagrica. Ve a buscar a Luz Brillante, Oruga!

Sol Nocturno yaca envuelta en dos mantas, al lado de Pluma de Cuervo. A travs de la cortina abierta vea a Palo de Hierro y Luz Brillante fuera de la cmara. Sus

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altos cuerpos se recortaban oscuros contra las estrellas. El guerrero tena los brazos cruzados, el sacerdote se apoyaba contra la pared. Sol Nocturno slo captaba algunas palabras. Luz Brillante hablaba con calma, con paciencia, mientras que la voz de Palo de Hierro sonaba tensa. ... Por qu Cola Enroscada...? pregunt Palo de Hierro. El asesino deba de tener un motivo... Quin poda haber sabido...? Sol Nocturno no oy la respuesta del sacerdote. Su mente divagaba. Pensaba en Palo de Hierro. En la primera vez que estuvieron juntos a solas. Por los benditos Espritus, haca tanto tiempo... Pareca otra vida. Haba sucedido durante la Luna de la Hierba Verde. Despus de pasar todo el da supervisando el difcil nacimiento de un esclavo, Sol Nocturno estaba agotada. Cuando atravesaba la plaza iluminada por la luna, desesperada por dormir, vio a Pluma de Cuervo en la puerta de la cmara que compartan, recortado contra el dorado resplandor de las antorchas. Tena los puos apretados y las piernas abiertas, como dispuesto para luchar. Haca ya lunas que se comportaba de forma extraa, cada vez ms aterrador en sus sbitos estallidos. Castigaba a los nios sin motivo, sobre todo a su hija de dos veranos, Nube que Juega, lo cual enfureca y preocupaba a Sol Nocturno. Cuando subi a la quinta planta, llam a su esposo. Pluma de Cuervo... Pasa algo? Sol Nocturno se acerc corriendo con su fardo de sanadora en las manos, pero Pluma de Cuervo se volvi y entr en la cmara. Ella entr detrs, dej el fardo en la puerta y colg su capa de plumas de pavo en una percha de la pared. Qu pasa esta vez? pregunt. Pluma de Cuervo, vestido con una fina camisa de dormir, miraba fijamente las arrugadas mantas rojas y negras de la cama. Estabas con uno de mis guerreros, no es verdad? Mientras yo dorma t... Qu? exclam Sol Nocturno. Estaba abajo, ayudando al parto de la hija de Ciervo que Corre. Te lo haba dicho! Me lo habas dicho se burl l. S, es cierto. Pero s que no es verdad. Estabas con uno de mis guerreros! Sol Nocturno atraves la sala con los ojos llameantes. Pluma de Cuervo, qu te pasa? Hace lunas que te comportas como un loco! Me acusas de traicionarte, pegas a tu hija sin motivo...

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Debera pegarte a ti! grit l, blandiendo los puos ante su rostro. Sol Nocturno retrocedi. l no se atrevera a pegarla. Como Matrona de Ciudad Garra poda divorciarse de l y dejarle sin nada. No tienes derecho a insultarme con esas acusaciones. Eres el nico hombre con el que he estado. El nico con el que quiero... No me mientas! Pluma de Cuervo la sacudi por los hombros con tal fuerza que Sol Nocturno crey que le rompera el cuello. Basta! Sultame, Pluma de Cuervo! Basta! Al ver que su esposo no la soltaba, Sol Nocturno retrocedi y le abofete con todas sus fuerzas. l resoll perplejo, y la mir con expresin salvaje y desesperada. Te matar antes que permitir que otro te posea! Lo entiendes? Te matar! Asustada y exasperada, Sol Nocturno huy de la cmara, atraves la plaza y sali al desierto. Sigui la curva de la pared del can hacia Ciudad Caldera. La Hermana Luna penda en el cielo, cortando las nubes como una hoja de plata. Su brillo deslustraba los riscos y tea las primeras hojas del maz. A pesar de la hora, docenas de fuegos parpadeaban en el can. Sol Nocturno se estremeci. Debera haber llevado su capa. El fro de la primavera se le meta en los huesos. La locura haba comenzado el verano anterior. Pluma de Cuervo se dedic de pronto a seguirla, apareciendo inesperadamente en Sanaciones o partos, slo para asegurarse de que ella estaba donde deca estar. Cuando Sol Nocturno volva tarde a su cmara, l yaca dndole la espalda, y por mucho que ella intentara calmarlo, Pluma de Cuervo se negaba a hablar. Aparecieron otros sntomas. El pelo del jefe comenz a ralear. Cada vez que Sol Nocturno limpiaba su cepillo de corteza de enebro, sacaba mechones enteros. Y lo que era peor, l le haba dicho que no poda volver a estar con ella bajo las mantas. Sol Nocturno supuso que deba de estar atravesando la Calma que los hombres experimentaban a su edad. Pluma de Cuervo estara un tiempo inestable, pero pronto se recuperara y todo ira bien. Si ella le cuidaba, todo ira bien. Pero l no haca ms que empeorar. Ella le haba visto entretenerse con las esclavas, tocndolas... Pero no haba dicho nada. Sol Nocturno ech a correr. La grava cruja bajo sus sandalias.

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Benditos dioses del cielo dijo con voz ahogada, decidme qu debo hacer. Tiene que haber una forma de arreglar esto! Crey or unos dbiles pasos a sus espaldas, pero no vio ms que el viento agitando el maz. Un coyote aull en el can. Sol Nocturno alz la vista. Las estrellas titilaban. Corra cada vez ms deprisa, queriendo mitigar el dolor de su alma. Cuando lleg a Ciudad Caldera, la columnata pareci rerse de ella, como enormes dientes. Gir a la derecha, por el sendero que llevaba a la cuenca Camino Recto. Dos das antes haba llovido y un arroyuelo plateado flua por la caada. Sol Nocturno segua corriendo. Nada de lo que haca complaca a Pluma de Cuervo. La luna anterior, l haba llegado a mirarla con odio. Desde aquel momento su soledad fue creciendo, abriendo agujeros en su alma. De pronto tropez con una piedra en medio del camino y cay sobre la hierba. Ah! grit, con el tobillo atravesado de dolor. Se oyeron unos pasos y apareci un hombre alto corriendo hacia ella. Bendita Sol Nocturno, te has hecho dao? Se arrodill junto a ella preocupado. Era Palo de Hierro, el nuevo jefe de guerra. Ella apenas se haba fijado en l, pero conoca su reputacin. Era un hombre con una vida muy extraa. Se haba casado a los catorce veranos, pero su esposa muri de parto, junto con el nio, menos de un ciclo solar despus de la ceremonia. El jur no volver a tocar nunca a una mujer. Y haba mantenido la promesa, dedicndose por completo a las artes de la guerra. Haba llegado a ser un guerrero legendario. En las aldeas pequeas se rumoreaba que Palo de Hierro era en realidad uno de los Grandes Guerreros que haba venido a salvar a la Tribu Camino Recto. Sol Nocturno sonri. Dios o no, era un hombre muy guapo. Llevaba el pelo recogido en una trenza que acentuaba la forma ovalada de su rostro, los altos pmulos y el fuerte mentn. Es el tobillo inform, tocndoselo con un gemido. Me lo he torcido. Yo te llevar a casa... No, espera, por favor... Slo quiero sentarme aqu un momento. Vuelve a tus tareas. Yo me levantar en cuanto pueda. Pero, Sol Nocturno, no puedo dejarte aqu sola de noche. No es seguro para alguien de tu posicin. Los perros Mogollon andan al acecho. Podran estar en cualquier parte.

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Bueno replic ella exasperada, si me matan esta noche, al menos no tendr que volver a casa. Palo de Hierro se la qued mirando un instante. Puedo acompaarte hasta otra ciudad, algn lugar ms de tu agrado? Deba de haber odo la discusin con Pluma de Cuervo. Pero claro, todos se habran enterado. Como jefe de guerra, Palo de Hierro habra estado de guardia en el tejado cerca de la entrada. No slo deba de haber odo la discusin, sino que sin duda la haba visto huir y la haba seguido, a bastante distancia para no molestarla, pero lo bastante cerca para ayudarla si haca falta. Sol Nocturno se frot el tobillo. No, gracias. l se sent junto a ella. Por lo visto estaba decidido a quedarse de todas todas. El guerrero observaba a lo lejos los fuegos oscilantes y la lnea irregular de riscos, evitando mirarla a ella. Se humedeci los labios nervioso. Pareca un poco asustado. Tienes miedo? pregunt Sol Nocturno. Mmm? l frunci el ceo. Yo en tu lugar tendra miedo. S? Desde luego. Ests en muy mala situacin. Mi esposo me acusa de engaarle con uno de sus guerreros, y ahora estamos t y yo solos en mitad de la nada... Pero no puedo dejarte aqu, bendita Sol Nocturno. Es mucho mejor que me quede para protegerte, en vez de correr el riesgo de que te maten nuestros enemigos. Eso tendra muy malas repercusiones para ti, no? Palo de Hierro alz una ceja. Supongo que habra quien me lo echara en cara. Pero si mi esposo descubre... La gente cantar sobre mi valor mucho despus de mi muerte. Sol Nocturno se ech a rer. Palo de Hierro sonri mostrando sus blancos dientes. Qu bueno era rerse. Sol Nocturno no se haba redo en mucho tiempo, desde que comenz la locura de Pluma de Cuervo. Senta un hondo agradecimiento hacia el guerrero, por aquel breve instante de alivio. Gracias dijo. A tu servicio, Matrona.

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Sol Nocturno suspir preocupada. Aunque deseaba quedarse all, saba que tena que marcharse. Por l. Bueno, si me ayudas, intentar volver a casa. Palo de Hierro la agarr bajo los brazos y la levant. En cuanto ella intent poner el pie herido en el suelo, se tambale contra l lanzando un grito. El la sujet con fuerza. Tal vez fue la fuerza de sus brazos, o la sensacin de otro cuerpo junto al suyo, pero en aquel momento Sol Nocturno sinti aflorar a la superficie todo el cansancio del largo parto al que haba atendido y toda su preocupacin por Pluma de Cuervo, y se ech a llorar, enterrando la cara en el hombro del guerrero para ocultar su vergenza. l se limit a acariciarle la espalda sin decir nada. Cuando cesaron los sollozos le puso la mano en el pelo y la mir a la cara. Ests bien? pregunt. No, no estoy bien! exclam ella. No puedo andar! Espera. Palo de Hierro se volvi de costado. Si me pones el brazo sobre los hombros, podr llevarte a casa sin problemas. Sol Nocturno obedeci. Le puso el brazo por encima, l le agarr la mano y comenzaron a andar. En el camino se echaron a rer... No, Palo de Hierro susurr Luz Brillante. La voz del sacerdote apart a Sol Nocturno de sus dulces recuerdos. No lo hagas... Los brujos vuelan espiando a la gente. Tal vez... han visto algo. Sol Nocturno se tap con las mantas y se estremeci. Deseaba retroceder diecisiete veranos, concentrarse en la sensacin del cuerpo de Palo de Hierro contra el suyo. Dej que el sueo inundara sus pensamientos, penetrara en su alma, 1 ahogara las voces... A travs de un abismo de tiempo, Palo de Hierro la miraba sonriente, feliz...

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TERCER DA

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Cae una lluvia brumosa. Alzo el rostro y abro la boca, dejando que la frescura me empape la lengua. Los nubarrones se acumulan sobre m, movidos por el viento, destellando, lanzando chispas desde su vientre. Sus voces son de algodn. Me envuelve el aroma de la piedra y la tierra mojada. Antes tena mucha hambre, pero ahora mi cuerpo parece flotar sobre este aguazal como un jirn de niebla. Ya no estoy solo. Los ltimos dos das he encontrado un extrao mundo de horizonte infinito, donde el silencio es la voz del perdn. Hablo con las plantas y ellas me responden con voces melodiosas, tan clidas como un abrigo de bfalo. Buscamos el silencio no para conocer la libertad me dijo Duna una vez, sino para descubrir la conexin. Algo de todos los seres vivos fluye en ti continuamente, y algo de ti fluye en ellos. El silencio nos muestra nuestra dependencia, y con ello nos limpia el alma para que podamos ver mejor.El cactus a mi lado susurra cuando el Nio Viento sacude sus ramas cargadas de flores. Miro los delicados ptalos prpura. Cuando las gotas de lluvia martillean sus rostros, asienten. Y yo s lo que dicen. Anoche, cuando comenz a llover, tuve un Sueo. Estaba ante una puerta en un muro, llamando con suavidad al principio, luego golpeando la piedra con los puos, exigiendo respuestas, razones, gritando: No puedes esconderte! Djame entrar! Dime la verdad! Djame entrar!El muro cay con un estrpito ensordecedor. Las piedras se desmoronaban en una nube de humo, y por un momento no vi nada. Hasta que... Me qued aturdido, con los puos temblando. Porque estaba llamando a la puerta desde dentro.

Estoy sentado, muy quieto.

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Miro la tierra inundada. La luz parpadea en la superficie de cada piedra mojada. Los cerros son como sbanas de plata, y algunos sinuosos hilillos de agua enlodada brillan en las cuencas. Me tumbo en la piedra hmeda y abro los brazos al llanto de los cielos. Son lgrimas inmaculadas. Quiero que me limpien hasta los huesos.

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Mal Cantor se enderez y dio un respingo. Haba estado arrancando artemisa del suelo, y los brazos y la espalda le dolan como si se los atravesaran con hojas de yuca. Estaba muerto de sed. Duna, el hombre sagrado, estaba tumbado en mitad del camino, mostrando sus encas desdentadas en una sonrisa. El Nio Viento soplaba juguetn, cubriendo de arena su camisa marrn y su boca. Duna no pareca darse cuenta. Mal Cantor se enjug el sudor de la frente, y alz la vista hacia el cerro escarlata y la enorme roca pintada oculta tras el escarpado saliente. El pintor seguramente habra bajado mediante cuerdas y habra realizado su obra colgado en el vaco. Dos Flautistas Jorobados adornaban la pared, una hembra y un macho. El macho tena un pene de excepcional longitud. La cabeza azul de la hembra descansaba bajo una gran espiral blanca. La pintura roja estaba hecha a base de hematita machacada; la blanca, de yeso o tiza, y la azul poda provenir de ptalos secos de consuelda. Mal Cantor sonri. De ser se el caso, la flautista hembra pronto quedara sin cabeza, porque los pigmentos de plantas no duraban tanto como los de minerales. El joven busc con la mirada otras pinturas en el risco. Luego se volvi hacia el sur. Los cerros de erosionada arenisca se extendan hasta el infinito, relumbrando de color lavanda y prpura bajo la luz de la maana. A sus pies se agolpaban las sombras grises. En el horizonte, un resplandor dorado baaba la roca que Duna llamaba el Pene del Leador. Hacia el oeste, las Montaas Thlatsina estaban coronadas por nubes brumosas. Habra una relumbrante cueva de turquesa oculta en aquel impresionante azul? Todas las noches volvan a l fragmentos del Sueo, y Mal Cantor reviva los gritos, las patadas furiosas, la extraa mujer... El joven se volvi hacia Duna. El Abandonado lo trataba como a un esclavo: se negaba a escuchar ninguna de las historias de Mal Cantor; haba terminado sin el menor remordimiento con toda la comida que el joven le haba llevado; haba

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ordenado a Mal Cantor que dejara de comer y beber durante das, y le haca trabajar brutalmente. El viejo sonrea y sostena que intentaba ensear a Mal Cantor cmo olvidarse de s mismo. Era a la vez sorprendente e irritante. El da anterior, Mal Cantor le contaba a Duna en cuntos Cantos haba estado y lo mucho que haba aprendido de ellos, y el anciano alz una ceja y observ: Debe de ser difcil llenarte de divino Poder cuando ests ya tan hinchado. Mal Cantor arranc otra rama de artemisa y la arroj sobre la enorme pila de su izquierda. Al agacharse de nuevo, not una nube de polvo que se alzaba en el camino. Duna le haba prohibido hablar o incluso pensar. Simplemente recoge artemisa le haba dicho. El hombre se acercaba por el camino. Mal Cantor advirti su camisa roja, atada con un cinto, y el magnfico colgante de turquesa en torno al cuello. El joven se volvi hacia el Abandonado, que dorma, y le llam moviendo los labios sin emitir sonido: Duna.Nada. Mal Cantor se acerc a l. Duna? susurr. Silencio. Se puso a los pies del anciano y frot el pie contra la arena para hacer ruido. Duna segua sonriendo. Duna... Viene un hombre. Duna abri un ojo. Mira que eres estpido, muchacho. No te tengo dicho que el propsito de un Cantor es ver, no parlotear? S, bueno, he pensado que era mejor parlotear antes de que te pisoteen seal Mal Cantor. Viene muy deprisa. Duna alz la cabeza y vio al hombre que se acercaba corriendo. Ah. Malas noticias. Mal Cantor frunci el ceo, escptico. Cmo poda saberlo el anciano? Duna se incorpor. Nada ms llegar, el hombre se inclin en una profunda reverencia.

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Espero que te encuentres bien, sagrado Abandonado. As es, Palo de Hierro. Qu...?

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Palo de Hierro! exclam Mal Cantor. El... el gran jefe de guerra de Ciudad Garra? Imbcil! grit Duna. Palo de Hierro es un hombre como cualquier otro. Menos t! T eres orina de perro! Mal Cantor se call, avergonzado. No poda saber si Duna hablaba en serio. La noche anterior le haba llamado asqueroso estircol de rata, y luego le coment cunto se alegraba de que Mal Cantor hubiera decidido convertirse en parte del proceso de purificacin de su tribu. Mal Cantor se inclin hacia Duna. Era eso un insulto? le pregunt quedamente. Palo de Hierro era un hombre fuerte, de hombros anchos y rostro endurecido por aos de guerras y preocupaciones. Tena la camisa manchada de polvo y los mocasines gastados del viaje. Sin embargo, el arco negro que llevaba al hombro reluca como si estuviera encerado, y las flechas de su carcaj parecan recin emplumadas. De su cinto colgaban un delgado pual de hueso y una porra de guerra de piedra. El gran colgante de turquesa tena la forma de un lobo corriendo. El guerrero mir a Mal Cantor como si fuera un pobre imbcil, y luego se volvi hacia el anciano. Duna... Qu pasa, jefe de guerra? El Sol Bendito se est muriendo, y desea que ests all. Duna frunci el ceo. En calidad de qu? No veo que me ofrezcas turquesa molida y maz azul. Mal Cantor escuchaba con atencin. Cuando una persona agonizaba, la familia enviaba aquella mezcla al Cantor que deseaba que atendiera al moribundo. Si el Cantor aceptaba la ofrenda, significaba que aceptaba tambin la peligrosa tarea de lavar, vestir y manejar el cadver del muerto, as como la tarea espiritual de Cantar para que el alma llegara al Inframundo. La mezcla poda luego espolvorearse sobre el cadver para santificarlo antes de que la procesin fnebre partiera por el camino sagrado. Palo de Hierro vacil antes de responder. No te traigo nada, anciano. El Sol Bendito slo reclama tu presencia. Nada ms.

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Ests seguro?

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Mis rdenes provienen de sus labios, sagrado Abandonado. Duna se frot pensativo el mentn. Pero todava no est muerto? Est a punto de morir. La ltima vez que lo vi... Entonces vete. Duna hizo un gesto con su mano delgada. No puedo hacer nada hasta que est muerto. Dile a Pluma de Cuervo que sas son mis palabras. Se dej caer de nuevo en la arena, entrelaz las manos sobre el vientre y cerr los ojos. El sol le inundaba las arrugas. Anciano insisti Palo de Hierro, el Sol Bendito se muere. Esto no es una peticin. l mismo ha ordenado que ests presente. Est preocupado por sus parientes. Dile que, cuando est muerto, prometo llevar mi roca. Yo mismo le golpear con ella en la cara para liberar su alma. A menos, por supuesto, que sus parientes ya le hayan arrojado boca abajo en un agujero y lo hayan cubierto con una losa. Mal Cantor se qued sin aliento. Por el Gran Monstruo Asesino! Slo por sugerir aquello, a cualquiera le habran machacado la cabeza y abandonado a los coyotes. Y Duna acababa de decrselo al mayor jefe de guerra del mundo! Palo de Hierro se puso las manos en las caderas. Recoge tus cosas, Anciano. Debemos partir de inmediato. T debes partir de inmediato, jefe. Yo... Pero Duna! exclam Mal Cantor, tragando saliva. Has sido t quien me ha enseado que hay que ser generoso y amable. Si el jefe te necesita... No me necesita. Todava no. Duna comenz Palo de Hierro, intentando escoger con cuidado sus palabras, si no quieres venir por el jefe que agoniza, vendrs por el Guardin del Sol? Tal vez Luz Brillante te necesite ms que el jefe. Duna se apoy sobre un codo. Su expresin haba cambiado. Por primera vez pareca sinceramente preocupado. Por qu? Qu ha pasado? Uno de mis mensajeros, Cola Enroscada, fue asesinado anoche. Tena una garra de tejn en el puo y polvo de cadver... Brujera! exclam Mal Cantor, retrocediendo un paso.

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Palo de Hierro lo mir un instante. S. En la ciudad cunde el pnico. Han... Y tu otro mensajero? pregunt Duna.

La tribu del silencio

Mi otro... Palo de Hierro pareca perplejo. Cmo sabas que envi...? Ha muerto Pia? Palo de Hierro hizo un gesto sin conviccin. Lo nico que sabemos es que no ha vuelto a Ciudad Garra. Duna se levant con un gruido y ech a andar. Mal Cantor, confuso, sali tras l. Palo de Hierro cerr la retaguardia. Duna entr en la casa blanca, mientras los otros dos esperaban fuera, mirndose incmodos. De pronto se oy una nota de una flauta, seguida del golpe de un fardo cayendo al suelo. Est haciendo el equipaje coment Mal Cantor. Palo de Hierro no hizo caso. No apartaba la vista de la cortina de la puerta. Es un hombre muy sagrado aadi Mal Cantor, algo turbado. Estoy seguro de que prestar toda la ayuda posible. l... En ese momento sali Duna vestido con una camisa marrn y con el bculo en la mano. Arroj el fardo junto a un arbusto de artemisa y se acerc directamente a Mal Cantor. Cay de rodillas, y agach la cabeza. Este ser un sombro viaje dijo. Canta por m. Qu... qu Cancin? Canta! Antes de que lance una maldicin sobre ti y todos tus futuros hijos! Mal Cantor alz los brazos al cielo y cant lo primero que se le vino a la cabeza.

Muy lejos en el norte yace el camino del surgimiento, donde brotan las flores de nube. Y... eh... destellos de luz y... algo ms...,

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y cae la lluvia...

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Y termin Duna mientras se levantaba tienen Cantores que se saben toda la letra. Mal Cantor se mordi el labio, horrorizado. Duna le mir ceudo, recogi su fardo y ech a andar. Dmonos prisa le dijo al guerrero. No te preocupes por nada, Anciano! le grit Mal Cantor. Que tengas buen viaje. Yo no volver a casa. Lo prometo! Estar aqu cuando vuelvas. Duna gir un momento la cabeza. Recuerda lo que te he dicho. Ten quieta la lengua y practica ser un insecto. Y no te olvides de dar de comer al ratn. Odio los ratones murmur Mal Cantor. Lo har, Duna! grit.

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El Padre Sol haba desaparecido del cielo, pero algunos ecos de su brillo se reflejaban en los cerros y convertan la hondonada cubierta de enebros en un luminoso mosaico de prpura, verde y oro. Barba de Maz, sentada junto a Pequeo Pjaro, se cerr la capa roja y blanca que llevaba sobre los hombros. No habran podido encontrar un lugar mejor. Un arroyuelo tintineaba en una grieta entre las rocas y formaba, en la base de la colina, un pequeo remanso rodeado de huellas de ciervos, conejos y pjaros. La caza era fcil, y ya haban atrapado un conejo para la cena. Mientras Pequeo Pjaro lo despellejaba y limpiaba, Barba de Maz sac de su fardo un puado de algodn quemado y dos trozos de cuarzo. Puso el algodn en una pequea hondonada despus de limpiar los restos de carbn que encontr en ella, y coloc encima agujas secas de pino y algunas ramitas. No deba poner demasiadas, para que no ahogaran el algodn y pudieran prender bien. A continuacin, hizo chocar sus dos piedras para que desprendieran chispas. Despus de varios intentos, el algodn prendi. Barba de Maz se apresur a soplar sobre l. Las llamas crepitaron a travs de las agujas de pino y las ramas. La joven fue aadiendo trozos de madera cada vez ms grandes hasta tener una buena hoguera a la que acerc el trpode del t. Previamente haba recogido algunos escaramujos y bayas de enebro para aadir al agua. La bolsa, hecha de tripas, oscilaba en el aire y crepitaba. Pequeo Pjaro, cmo va ese conejo? El muchacho lo levant sonriendo. Casi listo. Volvi a meter el conejo en el agua para lavarlo una vez ms. Sus manos regordetas reflejaron el resplandor del sol. Tena los pmulos anchos de su madre y los ojos de su padre, pero su propia nariz respingona. Su largo pelo negro le caa por la espalda, mezclndose con los rombos oscuros tejidos en su camisa marrn.

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Se parece mucho a ellos. Yo no. Cmo no me he dado cuenta antes?Las dudas reconcoman su alma. Barba de Maz mir en torno al campamento. Los enebros crecan en todas partes, pens. Cualquier grieta de tierra en la piedra albergaba un rbol dos veces ms grande que ella. A medida que caa el fro de la tarde, los enebros perfumaban el viento con su aroma. Pequeo Pjaro se arrodill a su lado. Dnde est esa hoja tan afilada que tienes? Aqu, en mi fardo. Barba de Maz sac una hoja de obsidiana tan larga como su mano y de un dedo de anchura. Yo sostengo el conejo y t lo abres. La joven cort con cuidado los msculos hasta la articulacin de la pata. Tuvo que abrirse camino a travs de los duros tendones para separar la articulacin y seguir cortando la carne por el otro lado. Por fin la pata se solt. Voy a cortar la otra pata y guardaremos el resto para el desayuno. Muy bien. Barba de Maz sac una larga vara de la pila de lea y ensart la pata del conejo en ella para ponerla a asar. Luego procedi a cortar la otra pata. Pequeo Pjaro alz la vista al cielo. Seguramente ser una noche clara. Har mucho fro. Y helar por la maana. Barba de Maz miraba atentamente la hoja para no cortarle un dedo a su hermano. Despus de cenar recogeremos ms lea, y pondremos nuestras mantas juntas. Estaremos bien. Qu pasa? pregunt al ver que su hermano frunca el ceo preocupado. Pequeo Pjaro la miraba poner la otra pata al fuego. La primera ya siseaba y goteaba grasa sobre los carbones. El olor era delicioso. El muchacho se quit el cordel que llevaba a modo de cinto, at con l las patas delanteras del conejo y lo colg de una rama alta, para alejarlo de otros animales hambrientos. Has estado muy callada dijo. Pasa algo? Barba de Maz deseaba contarle sus dudas, decirle que la nia oculta era ella. Pero haba prometido a su madre que callara, de modo que apart la mirada, guard sus piedras de cuarzo en el fardo junto a la magnfica manta de turquesas, y se qued

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mirando el resplandor del fuego en el risco. La luz oscilaba como silenciosas olas de oro. Es que estoy cansada, Pequeo Pjaro. Nada ms. Oye. El muchacho se sent a su lado con las piernas cruzadas. El cabello le caa sobre el pecho. He estado pensando. Barba de Maz tom las tazas de arcilla que haba puesto junto al trpode. Llen primero la de su hermano y luego la suya. En el guiso se perciba la penetrante fragancia de los escaramujos. En qu? Pequeo Pjaro la mir por encima del borde de su taza. Te acuerdas de cuando ramos pequeos? El fro de la piedra le morda las piernas como diminutos dientes. Barba de Maz cambi de postura. No, no mucho. Y no sabes cmo me gustara acordarme. Recuerdas que madre y padre dijeron que habamos nacido en Ciudad Garra? S. Por qu? Yo me acuerdo de muchas cosas. Pero no de Ciudad Garra. Y por qu te ibas a acordar? Madre dice que nos marchamos de all cuando ramos recin nacidos. Sera muy raro que te acordaras. El Nio Viento apenas respiraba esa noche. Tocaba con ternura los junperos y las agujas de pino, aventando las llamas de la hoguera. La brisa arrastraba el olor de la lluvia lejana. T crees que la gente de Ciudad Garra nos recuerda? pregunt Pequeo Pjaro. Algunos, seguramente. El fuego se reflej en las pestaas del chico. Pensaba si Palo de Hierro nos reconocera... a alguno de los dos. Barba de Maz sinti una punzada de miedo. Y yo pienso en si alguno de los enemigos de Palo de Hierro tambin nos reconocera. Pequeo Pjaro toquete el borde de su manta. Ya s que es peligroso, pero...

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Podramos acabar muertos. Su hermano la mir con expresin dolida.

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Barba de Maz, tengo que saber quines son mis padres. Quiero ir a preguntrselo personalmente a Palo de Hierro. La muchacha dio la vuelta a las patas de conejo, ganando tiempo para pensar. Yo tambin me he estado haciendo muchas preguntas los ltimos dos das, y la cuestin que ms miedo me da es la de Palo de Hierro. No has pensado en qu le llevara abandonar a su hijo, en primer lugar? S. Ya entonces era jefe de guerra. Un hombre tan poderoso poda haberse quedado con su hijo si hubiera querido, no? Quieres decir que quera librarse de m, verdad? Pequeo Pjaro pareca muy dolido. Barba de Maz trazaba dibujos en la piedra con un palo quemado. Parecan nidos de serpientes. De ti o de m contest. A lo mejor no quera abandonarme, pero alguien le oblig. Quin? Slo un idiota se atrevera a decirle al jefe de guerra que abandonara a su hijo. Un idiota o alguien ms poderoso que l. Barba de Maz tuvo que contenerse para no agarrar su fardo. La manta de turquesa haba llenado sus sueos, como si tuviera alma e intentara decirle algo. Quin? Pequeo Pjaro se inclin hacia ella. Pluma de Cuervo susurr. Palo de Hierro habra obedecido cualquier orden suya. Es posible. Pero por qu iba a pedirle una cosa as el Sol Bendito? Incesto? Barba de Maz sinti el miedo en el pecho. No. Si hubiera sido una cuestin de incesto, habran matado al nio. O...

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Tal vez no fue incesto. Tal vez Palo de Hierro se apare con alguien de la Primera Tribu. Un hijo nacido de esta unin sera una gran vergenza para la Primera Tribu. Barba de Maz mir las patas de conejo. S, aquello tena sentido. Qu mujer de la Primera Tribu de Ciudad Garra se rebajara a aparearse con un hombre inferior del clan Oso? Pequeo Pjaro frunci el ceo. Yo slo he conocido a una persona de la Primera Tribu en mi vida. Te acuerdas de l? Quin? El bendito Oruga. Hace muchos veranos que no viene, pero antes sola detenerse en Hoja Alanceada cada dos primaveras. Lo recuerdo porque padre se rea mucho de las historias que contaba. Barba de Maz intent hacer memoria. Muchos amigos, hombres y mujeres, solan visitar a sus padres. Espera... Era un guerrero? S. S, lo recordaba. Sola mirarla de un modo muy extrao, como si fuera una mujer y no una nia. Le daba miedo. Cuando Oruga vena de visita, Barba de Maz no se apartaba de su madre. Tal vez vena para vigilarnos, a ti o a m. No lo s, pero De pronto, los dos dieron un brinco. Un hombre alto y fuerte acababa de salir de entre las sombras. Llevaba dos cortas trenzas que caan sobre sus anchos hombros. El fuego se reflejaba en los hilos amarillos de su larga camisa, como si estuviera cosida sobre una telaraa de fuego. Frente de Piedra! exclam Pequeo Pjaro ponindose en pie. Qu haces aqu? El guerrero se acerc. Os he estado siguiendo desde ayer por la maana. Tena el rostro manchado de tierra. Por qu? Frente de Piedra se agach junto al fuego y tendi las manos para calentrselas.

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Voy de camino a Ciudad Garra, y vuestros padres me pidieron que os echara un vistazo para saber si habais llegado bien a las aldeas de vuestros parientes. Al llegar a la bifurcacin del camino supe que tenais otros planes dijo blandiendo el dedo . Quin de vosotros decidi trepar todas las rocas hasta llegar aqu? Casi me rompo el tobillo! Pequeo Pjaro mir a su hermana. Bueno dijo ella, no queramos que nadie nos siguiera. Cmo lo has conseguido? Frente de Piedra sonri. De vez en cuando, tus sandalias de yuca dejaban un araazo de color en la piedra. Pero me ha costado lo mo seguiros el rastro. Saba que debamos habernos puesto los mocasines gru Barba de Maz. No aplastan los cactus tan bien como las sandalias replic Pequeo Pjaro. Y hoy hemos atravesado un mar de espinos. Tienes hambre, Frente de Piedra? pregunt Barba de Maz sealando el conejo colgado del rbol. Podemos cortar otra pata para ti. No. He estado comiendo cecina la ltima mano de tiempo. Pero me vendra muy bien un poco de t. Huele estupendamente. Trae tu taza. El guerrero sac de su fardo una taza y la llen de t. El vapor ba su rostro al beber. En cuanto termin, se sirvi otra. Est muy bueno dijo. Pequeo Pjaro sonri, pero Barba de Maz lo miraba sombra. Sus padres haban dicho que queran pedirle que fuera a Ciudad Garra a enterarse de los acontecimientos y que los avisase si Pluma de Cuervo mora. Tal vez sus padres teman que ella hiciera algo impredecible, como era su costumbre. Por una parte, su preocupacin la confortaba, pero por otra... Frente de Piedra. Senta un desagradable hormigueo en el estmago, como si el guerrero llevara con l una maldicin. Ahora que nos has encontrado, qu vas a hacer? El hombre se reclin en el suelo e hizo un gesto con su taza. El resplandor del fuego tea sus oscuros ojos con un brillo de amanecer.

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Tus padres me dijeron que me asegurase de que llegabais a las aldeas de vuestros parientes. Y eso es lo que voy a hacer maana. Volveremos a la bifurcacin del camino y... Nos vas a llevar a rastras aunque nosotros no queramos! exclam Barba de Maz indignada. Frente de Piedra sonri. Exactamente. A punta de flecha si es necesario. Barba de Maz sac del fuego las patas de conejo y le tendi una a Pequeo Pjaro, que la recibi con rostro sombro. La joven mordi la carne caliente, mirando ceuda al guerrero. Has hecho bien en traer tu propia comida. Frente de Piedra sonri de nuevo. Siempre has trado problemas. Ya me imaginaba que... Y has hecho bien en traer el arco aadi ella, porque no pienso ir contigo. La chispa se apag en los ojos del guerrero. Qu ests diciendo? No puedes hacer nada. Acaso me vas a matar? Me vas a dar una paliza? Estoy deseando ver la cara de mis padres cuando se enteren. Barba de Maz, no me obligues... advirti Frente de Piedra. Venga le desafi ella, sonriendo con malicia. Intenta forzarme a ir contigo. El guerrero se levant de un salto. Maldita sea, Barba de Maz, eres... Desde aquel da que mataste cuatro urogallos cuando yo slo consegu matar uno, supe que eras imposible. Alz las manos. Por todos los Benditos! Eres la mujer ms tozuda que he conocido! La mir con los hombros cados, derrotado. Qu es lo que pude ver en ti? Ella levant un hombro. Vas a ser mi vergenza, Barba de Maz! Es eso lo que quieres, hacerme quedar mal delante de toda la aldea? Ella sonri y dio otro bocado al jugoso conejo.

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El camino sagrado trazaba una curva hacia el Punto Central. Palo de Hierro contemplaba el paisaje mientras esperaba a Duna. Una gruesa capa de escarcha reflejaba la luz del sol, arrancando chispas a cada hoja y cada brizna de hierba. El hombre sagrado cojeaba detrs de l, apoyando con cuidado su bculo. La Mujer Araa deba de haber fumado su pipa toda la noche para crear aquella bruma que cubra el can Camino Recto. A medida que trepaba por los riscos, la niebla cambiaba del dorado al rosa plido. Los matorrales se tean de un tono de coral. Palo de Hierro apoy el pie en una roca y sac de su fardo una vara de enebro y una hoja de obsidiana del tamao de una mano. Una vez afilada y endurecida al fuego, la vara sera un estilete mortal. ^Haban atravesado las planicies al norte del can, en cuyo suelo arcilloso intentaban sobrevivir los matorrales de artemisa y algunas ralas hierbas. Las pequeas dunas que vean de vez en cuando, poco ms que sombras de fina arena, albergaban ocasionales matojos, pero poca cosa ms. Palo de Hierro echaba de menos los pinos, que apenas crecan cerca del can. Los pocos que lograban sobrevivir lo hacan hundiendo sus races en los erosionados cerros. El guerrero se detena a menudo para mirarlos maravillado. Se aferraban a cualquier grieta en la roca, donde pudieran encontrar tierra y agua. Sus gruesos troncos se retorcan, como si trataran de cobrar fuerzas para hacer brotar sus ramas. Haba algo Poderoso en un rbol viejo que se negaba a morir, algo sagrado. Duna se acerc a l. Su larga camisa marrn y sus ajados pantalones de ante contrastaban con su ralo cabello blanco. Se apoyaba en su bculo y exhalaba el aliento en nubes blancas. Dame un momento para recobrar el resuello dijo. Tmate todo el tiempo que quieras. Hemos avanzado a buen paso, Duna. Llegaremos a Ciudad Garra maana por la tarde.

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Palo de Hierro cort una viruta de madera y aspir el aroma de enebro. Llevaba pensando en Sol Nocturno toda la maana. La muerte inminente del Sol Bendito haba abierto en su interior una puerta que l mismo haba tapiado mucho tiempo atrs, y que ya no poda volver a cerrar. Aunque no la haba tocado en muchos ciclos solares, sus manos recordaban la suavidad de su piel y la textura de visn de su largo pelo. A veces, por las noches, casi dormido, oa su risa alegre, tenda la mano para tocarla... y slo encontraba aire. Palo de Hierro dijo Duna en su cascada voz, es eso un mensajero? Dnde? Palo de Hierro mir hacia el camino. A aquella hora de la maana, el pavimento de fragmentos de cermica relumbraba cegador. Duna seal con un brazo flaco. All. No veo nada. Bueno, pronto llegar. Eso me dar tiempo para descansar. El anciano se sent en un retorcido tocn de rbol. En otros tiempos haba sido un enorme pino, pero, como otros muchos rboles, haba sido talado para obtener madera y lea. El sol acentuaba las profundas arrugas en el rostro de Duna y las manchas de vejez en su crneo. No veo muy bien de cerca, pero de lejos tengo la agudeza de un antlope afirm, sealando con su bastn. El mensajero es un muchacho. Palo de Hierro volvi a mirar. Dos cuervos pasaron graznando, pero el guerrero no vio nada ms. Mi vista ya no es lo que era. Duna volvi la cara hacia el sol con un suspiro. Has visto ya cuarenta y cinco veranos, no es as? S. Duna lanz un gruido. No eres muy viejo, jefe de guerra. Aunque es cierto que muchos estn muertos a tu edad. Y me temo que, despus de la muerte de Pluma de Cuervo, morirn muchos ms. Porque Cabeza de Serpiente ocupar el lugar de su padre? Ese chico es un estpido. Bueno... Lo cierto es que tiene pasin por la batalla dijo Palo de Hierro sin querer comprometerse.

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Haba llevado a Cabeza de Serpiente a cuatro incursiones y haba rezado para que no hubiera ms. Los ojos negros del joven relucan con una chispa inhumana a la primera vista de la sangre. No era un buen luchador, y se mantena apartado hasta que la batalla estaba ganada. Slo entonces atacaba. Luego pareca quedar absorto en la matanza de los heridos. Palo de Hierro haba contemplado muchos horrores, pero en varias ocasiones Cabeza de Serpiente le haba asqueado. Y l ser el nuevo Sol Bendito.Duna asumi una expresin amarga. Por desgracia. Las incursiones violentas son cada vez ms frecuentes. Las aldeas ya no luchan por mujeres y comida, sino por puro odio. Me temo que la arrogancia de Cabeza de Serpiente aventar las llamas de una guerra abierta. Palo de Hierro cort otra viruta de madera. Eso creo, Duna. No poda servir a Cabeza de Serpiente. No servira a sus rdenes. Teniendo en cuenta su edad, el muchacho tal vez quisiera prescindir de l. Sus cuarenta y cinco veranos le haban pasado factura, y no slo a su vista. En noches fras, como la anterior, los huesos le dolan muchsimo, y l mismo admita que perda el aliento en las carreras largas. Sus fuerzas comenzaban a flaquear. Duna frunci sus blancas cejas. No seguirs siendo jefe de guerra, no es as? Una dbil sonrisa asom a los labios de Palo de Hierro. Hay otros hombres ms jvenes que tal vez Cabeza de Serpiente desee tener a su lado. Como Oruga? S. Es un buen guerrero. Valiente, precavido. Y es de la Primera Tribu. Palo de Hierro suspir. Es curiosa la vida. Yo haba supuesto que Cola Enroscada me sucedera. O tal vez Pia. Pero ahora uno est muerto y el otro probablemente tambin. Oruga es slo cuatro veranos ms joven que t, Palo de Hierro. Pero todava es fuerte, y yo no. El guerrero volvi a mirar el camino. La bruma haba comenzado a disiparse con el calor del sol, y flotaba aferrndose al borde del can. Oruga me ha servido bien. Yo creo que merece mi puesto. Pero no tiene tu cerebro. No sopesa bien sus actos. Duna dio una patada a una pia blanqueada por el sol, que rebot en el bajo muro de mampostera que bordeaba el camino. Cuando era nio, se dedicaba a arrancarle las plumas a los pjaros, lo sabas? En primavera, cuando los pjaros estn aprendiendo a volar, el muchacho

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corra tras ellos y los llevaba a Ciudad Garra. All llamaba a sus compaeros y desplumaba a los pajarillos, pluma por pluma. Los pjaros moran, por supuesto. Oruga tiene una vena cruel. Nunca me ha gustado. Entonces ya tienes algo en comn con Luz Brillante. Palo de Hierro se encogi de hombros. Los sacerdotes y los guerreros juzgan a los hombres de forma diferente. Si Cabeza de Serpiente te destituye, adnde irs? Qu vas a hacer? No lo s. Tendr que pensarlo. Al ver la expresin sombra de Duna, Palo de Hierro cambi de tema. Me ha sorprendido ver a ese joven en tu casa. No has tenido muchos aprendices en los ltimos ciclos, verdad? Demasiados resopl Duna. Vienen en manadas, pero muy pocos se quedan ms de un da o dos. Bueno, la vida de eremita no es fcil, sobre todo para los jvenes. Ellos tienen sus necesidades, y a su edad son necesidades muy apremiantes. Sus cuerpos estn madurando y... El aprendizaje para ser un Cantor tiene sus propias necesidades apremiantes. Mucho ms apremiantes que un pene contra un taparrabo, Palo de Hierro. Un Cantor debe convertirse en un mundo en s mismo, por otros. Es un gran compromiso. Palo de Hierro cort otra viruta de su vara de enebro. A la edad de Mal Cantor, yo era un mundo en m mismo, por m. Deseaba vivir, amar y... Como muchos de los que vienen a m. Recuerdas las lecciones que enseaban los Flautistas Jorobados? Varn y hembra son dos mitades de un todo. Yo intento ensear a los jvenes Cantores que nuestra creatividad, nuestra fecundidad, nuestra misma capacidad de amor, son una sola cosa. La fertilidad es sagrada. Es la Creadora. La Creadora? Por supuesto. Las necesidades del cuerpo y las necesidades del Espritu no son distintas, Palo de Hierro. El Poder es el Poder. Pues se sienten distintas. Duna sonri. Por eso los hombres estn en guerra constante contra s mismos. Por eso ests t en guerra contra ti mismo. Debes hacerte amigo de la fertilidad. Deja de utilizarla

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como una herramienta. La Creadora slo favorece a aquellos que la favorecen a ella primero. Palo de Hierro gir su hoja en la mano para emplear el lado ms afilado. No conozco a ningn dios al que quiera tener por amigo. Bueno. Duna suspir. Haz lo que puedas con lo que tienes. Es mejor tener un dios al que odiar que no tener ninguno. Palo de Hierro enarc una ceja. Qu extraa afirmacin! l odiaba en efecto a algunos de los dioses, sobre todo a aquellos a los que rezaba en la batalla, suplicndoles que tomaran su vida en lugar de la de sus amigos. Pero ellos dejaban que sus amigos murieran de todas formas. Qu clase de dioses eran? Es de verdad posible acabar con la guerra interna sobre la fertilidad? Al fin y al cabo somos hombres. Vanos, arrogantes... Amar de verdad es un arduo trabajo. Y una lucha solitaria. Pero es posible. Los Cantores entienden que en la soledad hay una misteriosa fertilidad. La soledad? Palo de Hierro apoy la vara en la rodilla y mir ceudo los jirones de niebla que se alzaban sobre el can para convertirse en nubes. No s si lo entiendo. Yo disfruto demasiado de la compaa de los dems. La soledad es una preparacin necesaria para vivir con otros, jefe de guerra. Las personas, sobre todo si son jvenes, se buscan problemas porque les falta una base de soledad. La soledad es el latido del alma. Hmmm gru Palo de Hierro. Yo creo que se buscan problemas porque les falta base en s mismos. Eso es lo que he dicho. Mal Cantor es nuevo en la vida de chamn. No tienes miedo de que se aburra y se marche mientras t no ests? Duna sonri con tristeza. Lo nico que me da miedo, jefe de guerra, es el orgullo que acecha en su corazn. Quieres decir que es demasiado orgulloso para ser un buen Cantor? Quiero decir que el orgullo es su peor enemigo. Duna se coloc el bastn sobre las rodillas. Para algunos Cantores, el enemigo es la riqueza; para otros, la devocin de su propio pueblo. Para Mal Cantor es el orgullo. Cada vez que habla con amabilidad o acta con ternura, se siente muy bien por ello. En realidad se siente superior.

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Est orgulloso de s mismo por ser amable. Duna aferr su bastn como si quisiera extraer vida de l. Si Mal Cantor no es diligente y precavido, su enemigo le sacar los ojos y lo cegar a las necesidades de los dems. Palo de Hierro alz de nuevo su estilete, pero se detuvo antes de seguir tallndolo. En el camino se distingua una silueta borrosa vestida de blanco, que corra hacia ellos. Viste de blanco dijo. Es un mensajero de Luz Brillante. Guard la hoja y el estilete, y se ech el fardo al hombro. Duna se levant. Viene a por nosotros? El mensajero era un muchacho de catorce veranos, cara de luna, ojos grandes y pelo negro a la altura de los hombros. Pareca muy alto y fuerte para su edad. Cabeza de Serpiente se lo haba entregado a Luz Brillante tan pronto como Paloma Torcaz lo trajo al mundo. Saludos, joven Cola de Golondrina dijo Palo de Hierro. Nos buscas a nosotros? El muchacho se detuvo, con las manos en las rodillas, respirando profundamente el aire fresco de la maana. Evitaba mirar a Duna, como si tuviera miedo de que el legendario hombre sagrado del Camino Recto pudiera robar su alma de Perro de Fuego. Jefe de guerra... tienes que venir, deprisa. El jefe... se muere. Mi amo desea que Duna est all cuando eso suceda, para que el gran Abandonado se haga cargo del cuerpo y el alma del Sol Bendito. Qu! grit Duna. Palo de Hierro enrojeci. Todava llevaba en el fardo la vasija de turquesa molida y maz azul. Duna dijo, si te hubiera ofrecido la mezcla sagrada, no habras venido, y yo tena rdenes estrictas de Pluma de Cuervo. Me has mentido, hijo de comadreja! Baba de perro! El Abandonado, un hombre sagrado durante cuatro generaciones de jefes, le mir seriamente un instante y de pronto le dio un golpe en la cabeza con su bastn. Cola de Golondrina lanz un grito de espanto y ech a correr por donde haba venido con la velocidad de un coyote asustado. No haca ms que mirar atrs, como para asegurarse de que ninguno de los dos le segua.

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Palo de Hierro se frot el chichn que comenzaba a salirle en la cabeza. Tena rdenes. Ha sido culpa tuya, Duna. T me forzaste a mentirte, porque no dejabas de preguntar si Pluma de Cuervo estaba muerto. Duna se chup los labios arrugados y seal iracundo un pilar rosado de arenisca que se alzaba a lo lejos. Sabes lo que es eso? Por supuesto. Se llama el Pene del Leador. Duna entorn un ojo. Leador fue el ltimo hombre que me enga. Duna se encamin sin ms hacia Ciudad Garra. El sol brillaba en su ralo cabello blanco. Palo de Hierro arranc por fin la vista del pilar rosado. Duna! grit. Espera! Soy inocente! Estaba cumpliendo rdenes. Duna! Duna, espera! Mal Cantor se at la manta gris en torno a los hombros y sali con la vasija de agua. El sol baaba el can. Los cerros arrojaban largas sombras y exudaban el polvoriento aroma de la tarde. En los picos ms altos se vean parches dorados como chales cados del cielo. Una sola nube rosada flotaba en el horizonte. Mal Cantor caminaba con los hombros hundidos y la cabeza gacha, dando patadas a cada matorral que encontraba en el camino. Las punzadas de hambre haban remitido hasta convertirse en una tremenda ansia de comida. Hasta los tallos secos le parecan apetitosos. En la periferia de su visin perciba un halo, y sus pensamientos vagaban ms de lo habitual. Estoy de mal humor murmur. Por qu estoy de mal humor? No debera estarlo. ste es uno de los grandes momentos de mi vida. Estoy aprendiendo con el famoso Cantor, Duna el Abandonado. Hay jvenes que daran su vida por estar donde estoy yo ahora mismo. Dio otra patada a un matorral y se vio envuelto por la fragancia de las hojas aplastadas. Saba que no deba comer hojas de artemisa, porque daban horribles dolores de cabeza. Los pinzones gorjeaban entre los arbustos, saltando de rama en rama y mirndole con curiosidad. S, un pinzn... Seguramente estoy de mal humor porque hace mucho que no como. Cuntos das han pasado? Mir el pequeo aluvin donde terminaba el camino. Almorc por ltima vez un pastelillo de maz el da que conoc a Duna. Cunto tiempo ha pasado? Seis das...

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Haba perdido la nocin del mundo fsico y comenzaba a hacer cosas muy extraas. Ah! Tropez con una roca entre las sombras y cay de bruces. La artemisa le ara las mejillas y se le clav en el pecho. Fue un milagro que no se rompiera la vasija del agua, que rodaba sobre su lado curvo como burlndose de l . Maldita roca! grit Mal Cantor. Tienes que hacerme esto cada noche? A pesar de todas las veces que haba tropezado con ella, segua olvidando que estaba all. Le dio una patada furioso, recogi la vasija de agua y sigui cojeando por el camino. Dar sus vidas, ja! Lo nico que estoy estudiando es la casa de Duna. No estoy estudiando con Duna. Duna est a dos das de distancia! La rabia y la tristeza hervan en su estmago vaco. Su clan le esperaba de vuelta al cabo de una o dos lunas, convertido en un autntico Cantor. Ahora lo entiendo. Volver a casa, alguien me pedir que cante algo, yo abrir la boca y no me saldr nada porque todava no podr recordar las palabras. Nadie me creer cuando les diga que Duna se march nada ms llegar yo para no volver nunca. Claro, que si me creen, todava ser peor. El pequeo aluvin zigzagueaba en la base del cerro. A lo largo de los aos haba tallado en la arenisca roja un remanso redondo en el que se encharcaba un agua pura y cristalina. Mal Cantor meti la vasija en el remanso, paseando la vista por la quietud del desierto. Tena que comer. Aunque el ayuno le limpiaba el alma, tena la sensacin de estar haciendo locuras. Haba mantenido elaboradas conversaciones con los trozos de yeso que se desprendan de la casa de Duna y con la artemisa que creca en torno a las paredes. Esa misma maana haba pasado una mano de tiempo acusando a la chimenea de sabotear sus esfuerzos para hacer t, porque el algodn con el que intentaba hacer fuego no prenda. Lo haba colocado sobre las ascuas encendidas, como cada maana, y haba soplado hasta que crey que iba a desmayarse. Al ver que lo nico que consegua era un poco de humo, se convenci de que los carbones tenan malas intenciones. Aunque ellos, naturalmente, lo negaron todo. Mal Cantor se levant despus de llenar la vasija. El agua chorre sobre sus pies. La cermica hmeda estaba fresca. El ocaso haba teido el cielo de color pardo, y las paredes del can, de prpura. El remanso de agua estara cubierto por una fina capa de hielo por la maana. Mal Cantor respir hondo. El olor del agua se haca ms intenso con la oscuridad. Pronto los leones de la montaa, los linces y los coyotes seguiran ese olor y se acercaran a beber.

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Mal Cantor se encamin hacia la casa.

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Un silencio sobrenatural haba cado sobre el desierto. Los pjaros posados en los cactus dejaban de cantar y abran sus plumas buscando el calor. El Nio Viento, que haba estado soplando todo el da, se aquiet. El ruido de los pasos de Mal Cantor daban voz a la noche. Tal vez, si los carbones se lo permitan, podra hervir un poco de cecina de venado y hacer un buen guiso para la cena, con sal y algunas cebollas secas. Dudaba que su estmago pudiera admitir maz, aunque la idea... Volvi a tropezar con la roca negra y lanz un aullido mientras intentaba recuperar el equilibrio. La vasija pareca pesar como el mundo. Pero qu te pasa? le pregunt a la piedra. Mira que moratn me ha salido en el dedo! Por qu no te vas a vivir a otra parte? Eres fea y tienes los bordes afilados. Te odio! De pronto, Mal Cantor oy una voz. No eran palabras, sino ms bien como el viento entre las hierbas secas. Por qu insistes en patearme el vientre todos los das?El joven se qued boquiabierto. Por los benditos Espritus! Me has dicho algo? La roca pareci mirarle y Mal Cantor se enderez parpadeando. Lo... lo siento susurr. No quera hacerte dao. Sigui caminando en direccin a la casa. No saba si la falta de comida produca alucinaciones o abra su alma a voces que en otras condiciones no poda or. Es eso ltimo, estpido. Por eso los chamanes ayunan.Mal Cantor sonri. Se fue, intentando acariciar cada matorral que haba pateado sin piedad de camino al remanso. Por desgracia, todos parecan iguales, de modo que no supo si se haba disculpado con los adecuados. Bueno, no importaba. Al da siguiente cantara por ellos, y todos lo sabran. Al aproximarse a la casa en medio de la jungla de artemisa, vio una piedrecita redonda en el camino y se la meti en la boca para as recordar que no deba darle a la lengua, porque de esa manera tal vez pudiera or algunas de las voces que hablaban en las profundidades del Silencio. Sospechaba que Duna lo habra aprobado.

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Oruga se arrodill en el umbral de la cmara del Sol Bendito, alerta, mirando el paisaje ms all de Ciudad Garra. La escarcha cubra los campos en barbecho y los bordes dorados del can. Las rocas brillaban. Cerca del marjal se vea bullicio de gente en Ciudad Cauce. Igual que Ciudad Garra, Cauce se curvaba en forma de media luna, pero era mucho ms pequea. Albergaba unos ochenta habitantes. En la plaza haba varios sacerdotes vestidos de blanco, junto con algunos esclavos con ropas marrones. Nubes de algodn flotaban sobre el can. Era una maana magnfica, aunque l no pudiera disfrutarla. La cmara del jefe estaba atestada de dignatarios, todos esperando a que el Sol Bendito exhalara su ltimo aliento. Oruga deseaba en secreto la muerte de Pluma de Cuervo, para que todos pudieran volver a su vida normal. Mir la plaza vaca. De las entradas de la kiva se alzaban columnas de humo, y el olor de enebro quemado llegaba hasta l. Respir hondo y se estremeci de fro. Habra dado cualquier cosa por estar all abajo. Luz Brillante dijo algo inaudible. Cmo? Se ha despertado? pregunt Planta Trepadora. No respondi el sacerdote. Slo ha gemido. Trepadora y Oruga se miraron exasperados. A Oruga le gustaba Planta Trepadora, a pesar de sus peculiaridades. Planta Trepadora tena la mala costumbre de escuchar conversaciones privadas y repetirlas palabra por palabra. Pero siempre haba tratado a Oruga con respeto y amabilidad, probablemente porque estaba enamorado de su madre, Pluma de Piedra. Arco de Tejn, del clan Coyote, estaba apoyado contra la pared con una manta sobre los hombros. Llevaba una falda a la altura de la rodilla, pintada con nubes y montaas. Haba trado doce manojos de plumas de oracin para colgar del techo. Las ofrendas se agitaban con las corrientes de aire de la sala.

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Planta Trepadora se inclin como un pequeo oso y susurr algo al odo de Arco de Tejn. El hombre asinti. Tena el rostro alargado y deforme, con una profunda cicatriz de guerra y pelo slo en la mitad de la cabeza. Los Mogollon se haban llevado parte de su cabellera muchos ciclos solares atrs. En las paredes, los thlatsinas vigilaban y escuchaban. Sus cuerpos pintados reflejaban el sol que inundaba la sala. Oruga los mir con recelo. La gente deca que eran sagrados, pero l tena la sensacin de que slo irradiaban mal. El thlatsina Lobo mostraba los colmillos, con las orejas de punta y sus ojos amarillos abiertos y alerta. Por mucho que se moviera Oruga en la sala, el Lobo le segua con la mirada, como si no confiara en l. El thlatsina tena la cabeza de lobo y el cuerpo humano, con los brazos y las piernas pintados en negro con puntos blancos. Su pecho reluca de un blanco puro. Si yo fuera jefe, falso dios, blanqueara las paredes encima de ti, enterrndote para siempre. Nunca volveras a mirar as a nadie.Los ojos del Lobo chispearon y una sonrisa pareci asomar a su morro. O era una mueca? Oruga apret el estilete de ciervo que llevaba atado al cinto. En la belleza ha comenzado Cant con suavidad Luz Brillante. En la belleza ha comenzado. El sacerdote caminaba en torno del jefe moribundo, arrojando harina de maz a las cuatro direcciones. A pesar de sus cuarenta y tres veranos, Luz Brillante pareca muy joven. Se haba baado al amanecer. Su pelo suelto, largo hasta la cintura, reluca negrsimo contra el blanco inmaculado de su camisa larga. Pronto prometi Oruga. Muy pronto te denunciar como brujo, primo.Despus de la muerte de Cola Enroscada, Oruga haba buscado a Luz Brillante por todas partes, sin dar con l. Los Danzarines Bfalo le haban visto salir de la cmara del jefe, pero no estaba en su habitacin cuando Palo de Hierro mand a buscarle. Media mano de tiempo ms tarde, Luz Brillante volvi del marjal por el sendero, tarareando alegremente. Y tuvo la audacia de decir que ni siquiera haba odo el jaleo! Est despertando dijo Sol Nocturno. Estaba sentada en un rincn, muy plida, con el cabello gris recogido en un moo. Llevaba un vestido escarlata adornado con caracolas. No, madre. Cabeza de Serpiente se sent en el suelo junto a ella. Era un joven alto de severa belleza, con un rostro ovalado perfecto, grandes ojos oscuros y labios gruesos. Vesta una camisa prpura de valor incalculable, decorada con campanillas

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de cobre y plumas de guacamayo. Ha sido un efecto de la luz. Una nube se ha movido frente al rostro del Padre Sol. Nada ms. Oruga tuvo que morderse los labios para evitar una mueca de disgusto. La altanera de Cabeza de Serpiente le escoca como arenisca en carne viva. El hombre no haba sufrido nunca, en todos sus veinticuatro veranos. Haba sido tratado con la delicadeza de una preciosa vasija Meseta Verde. A causa de eso, segua siendo un nio con cuerpo de hombre. Era intolerante y rpido en sus juicios. E, incluso en esos momentos, no mostraba ninguna emocin mirando a su padre. Era como si mirase un conejo muerto. O como si l mismo fuera un conejo muerto. A Cabeza de Serpiente no le importaba nada. No... Oruga movi la cabeza. Eso no era del todo cierto. A Cabeza de Serpiente le importaba muchsimo su propio placer. Y Cabeza de Serpiente disfrutaba, ms que nada, viendo morir a los hombres. Oruga mir desde el umbral la plaza iluminada por el sol y rez fervientemente por el retorno de Palo de Hierro. La gente haba salido de las cmaras para atender las tareas cotidianas. Algunos esclavos se dirigan al marjal, cargados con vasijas de agua. Unas cuantas mujeres llevaban a sus hijos a la espalda, en cestos que se ataban a la frente. Desde all arriba se oan los agudos gemidos de un nio y las risas de dos ancianos de pelo blanco con telares cuadrados y balas de hilo de algodn bajo el brazo que atravesaban encorvados la plaza. Oruga vio a su madre, Pluma de Piedra, fuera de la ciudad. Estaba resplandeciente con su mejor capa, hecha de piel de bfalo y plumas de guacamayo. Pareca una mujer que se dirigiera a una gran ceremonia. Y tal vez a eso crea que iba. Oruga sinti una punzada en el corazn. Su madre caminaba apoyada en su bculo, en crculos, con el pelo gris enredado en torno a su rostro arrugado, pronunciando palabras demasiado lejanas para poder orlas. A veces estaba totalmente lcida, cariosa, divertida... Pero tambin tena das malos, das en los que ni siquiera reconoca a Oruga, y le suplicaba una y otra vez que le dijera su nombre. Oruga sinti el alma llena de amor. Pluma de Piedra haba sido una mujer muy Poderosa. A los diez veranos haba sido elegida por los sacerdotes Camino Recto para ser Guardiana del Sol. Luego haba sido capturada por los Perros de Fuego, que la haban golpeado en la cabeza tantas veces que muchas de las cuerdas que ataban su cuerpo a su alma se haban roto. Ahora el alma colgaba de un fino hilo, y a veces estaba en su cuerpo y otras veces no. Pluma de Piedra tropez con una roca. Oruga se tens, ahogando el impulso de acudir en su ayuda. Pero la mujer no cay. Se haba cado dos veranos atrs, rompindose un hueso de la mueca. Todava le dola cuando haca fro.

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Luz Brillante se arrodill y acerc la oreja a la boca del jefe. Su aliento tiene la longitud de mi dedo. Debe de estar en el camino a los Mundos Celestes. Oruga le mir rabioso. Si mi madre no hubiera sido capturada y apaleada por los Perros de Fuego, ahora sera la Guardiana del Sol, y t no seras nada.Planta Trepadora parpade de pronto. Mirad! susurr. Pluma de Cuervo se est moviendo! El jefe gimi. Arco de Tejn se acerc sin aliento. Sol Nocturno se levant, pero no dio ni un paso. Se qued en el rincn con las manos entrelazadas y el rostro tenso. Cabeza de Serpiente sigui sentado en el suelo, con los ojos medio cerrados. Miraba a su padre como un guerrero mira a un enemigo herido. Luz Brillante se inclin. Su largo pelo enmarcaba su rostro hermoso y sereno. Buenos das, Pluma de Cuervo. Duna... Quiero a Duna. El Abandonado todava no ha llegado. Pero pronto estar aqu. Cola de Golondrina acaba de volver. Dice que ya estn en camino. Y los observadores de las torres han informado de que hay dos hombres en el camino del norte. Tardarn tal vez otras dos manos de tiempo. Duna es viejo. Las ojeras del Sol Bendito se haban vuelto negras, haciendo ms plido el resto de su cara. Su roca... La traer? Por supuesto contest Luz Brillante, envolvindole los hombros con la manta. Te prometi que lo hara, el da de tu decimoctavo cumpleaos, no es as? Se hace viejo. A veces se olvida. El jefe ech a un lado la cabeza y mir a Luz Brillante con los ojos entornados, como si le costara distinguir sus rasgos. De esto no se ha olvidado, jefe. Ahora descansa. Estarn aqu antes de que... Mi esposa... Los dedos del jefe, poblados de manchas de vejez, toqueteaban las mantas. Dnde est mi esposa? Pluma de Cuervo! Sol Nocturno se apresur a acercarse, como un condenado a quien acaban de perdonar la pena de muerte. Se arrodill junto al jefe y le tom la mano. Estoy aqu, esposo mo.

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Pluma de Cuervo intentaba reunir fuerzas para hablar. Su vista vag antes de centrarse en Sol Nocturno, y entonces las arrugas de su frente se hicieron ms profundas. Antes de... que muera... quiero que sepas que... te perdono. Te quiero dijo ella con los ojos llenos de lgrimas. No me dejes, Pluma de Cuervo. Querras...? Sol Nocturno se inclin sobre l. Lo que sea. Qu quieres, esposo mo? Hace casi... diecisiete veranos... fui a comerciar con los Hohokam... Cuando volv... diez lunas despus... El rostro de Sol Nocturno se haba tornado gris de pronto. Oruga temi que estuviera a punto de desmayarse y cuando se levant preparado para lo peor, vio que Cabeza de Serpiente sonrea sombro a espaldas de su madre. Ella agarr con ms fuerza la mano de su esposo. Contra el colorido fondo de thlatsinas Danzarines, Sol Nocturno pareca tan inmvil como un cadver. S? Qu quieres? Lo supe... Pluma de Cuervo asinti con la cabeza. Lo not por las marcas... en tu vientre. Q... qu? Sol Nocturno mir aterrada a Luz Brillante. El sacerdote tens la mandbula. Haba estado enferma y... Pluma de Cuervo le sacudi la mano dbilmente. No me mientas... Ahora no. Dime... El nio? No hay ningn nio, Pluma de Cuervo insisti Sol Nocturno. Te lo juro! sa es la verdad. El jefe respiraba agitada y levemente. Dnde... dejaste... al nio? Oruga mir a los ancianos, que parecan tan atnitos como l. Planta Trepadora se haba quedado con la boca abierta. Arco de Tejn estaba rgido. La mitad desnuda de su crneo reflejaba un enfermizo color amarillo. Haba entendido bien Oruga? Un nio? Sol Nocturno haba dado a luz un nio diecisis veranos atrs mientras su esposo estaba ausente? Y Pluma de Cuervo no saba nada

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del destino de ese nio? Los msculos tensos de Oruga se marcaban a travs de su camisa roja de guerrero. Ests enfermo, esposo dijo Sol Nocturno con voz trmula. Deberas dormir. Intent levantarse, pero Pluma de Cuervo le aferr la mano con una fuerza que nadie hubiera esperado en l. El Sol Bendito hizo arrodillar de nuevo a su esposa, que lanz un grito. Pluma de Cuervo, escucha, por favor. No sabes lo que ests diciendo. No hay ningn nio. Sultame, por favor. Por favor... Un nio... o una nia? resoll el jefe. Luz Brillante se acerc con la silenciosa elegancia de un ciervo y se agach junto a Sol Nocturno. Jefe dijo con suavidad, intentando soltar los dedos de Pluma de Cuervo de la mano de Sol Nocturno. El jefe no hizo ms que aferrara con ms fuerza. Sol Nocturno est cansada. No se ha apartado de tu lado... Debo saberlo! exclam el jefe. Dmelo, Sol Nocturno, o que los dioses te ayuden... Nunca me marchar de aqu. Caminar a tu lado todos los das durante el resto de tu vida. Te matar... una y otra vez... en tus sueos. Jams dormirs sin tenerme a tu lado, jams mirars el mundo sin verme a m. Te prometo que no te dar un momento de paz... Pluma de Cuervo! solloz Sol Nocturno. Te lo suplico... Contstame, esposa. El nio... puede tener sus derechos. Si es as... tengo algunas ltimas tareas... que realizar. Cabeza de Serpiente se levant de pronto. Las plumas de guacamayo de su camisa prpura relucieron en un arco iris de rojos, azules y amarillos. Derechos? Sobre la minscula parte de riqueza que me corresponde! Padre, ests diciendo que mi madre te traicion? Todos hemos odo los rumores, pero yo nunca les di crdito! Luz Brillante levant la cabeza. No? pregunt con tono suave. Oruga no saba qu hacer. El adulterio poda ser castigado con el destierro... incluso con la muerte. Los clanes se pondran furiosos. Jams haba habido una mujer de la Primera Tribu culpable de tal delito!

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Como si las fuerzas le fallaran, la mano de Pluma de Cuervo se desplom sobre las mantas. Sol Nocturno se levant precipitadamente, y retrocedi jadeando y frotndose la mueca. Madre? dijo Cabeza de Serpiente. Ella movi la cabeza. Est enfermo, hijo mo. No sabe lo que dice. Entonces niegas haber tenido un hijo con otro hombre? Por supuesto que lo niego! Pluma de Cuervo aferr las mantas. Palo de Hierro? Debes decrselo... a la familia de Grajo. Dnde est Palo de Hierro? Quiero a mi jefe de guerra! Palo de Hierro! Palo de Hierro! Sol Nocturno se llev la mano a la boca con gesto aterrado. Cabeza de Serpiente lanz una oscura risa y su madre se volvi bruscamente hacia l. Oruga se inclin sobre la cama del jefe. El moribundo tena la nariz totalmente abierta, como si no pudiera inhalar bastante aire. Palo de Hierro ha ido a por Duna, jefe. Yo soy Oruga, su ayudante. Acrcate... Su mirada era desenfocada, como si viera a travs de una bruma. Ms. Oruga se arrodill. Qu deseas, jefe? Los ojos de Pluma de Cuervo se iluminaron con un brillo fantasmal. El nieto de mi cuada... S, ya recuerdo. Siempre me has servido... con lealtad. Te das... te das cuenta de que... si ahora se alza un salvador... t tienes sangre de Perro de Fuego? Lo entiendes? Oruga frunci el ceo. No, jefe. Dime qu quieres de m. Har todo lo que me pidas. Pluma de Cuervo tendi una mano dbil y le toc el mocasn. Quiero... que encuentres al nio. Me oyes? Encuentra al nio. S, debo encontrar al nio. Y luego qu? Ma... mtalo.

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Por todos los dioses, Pluma de Cuervo! exclam Sol Nocturno. No hay ningn nio! Pluma de Cuervo toquete los flecos de los mocasines de Oruga. Encuentra al nio repiti. Tienes... tienes que encontrar al nio. Oruga mir con dureza a Sol Nocturno. Dnde est el nio? Ella se cruz de brazos. He dicho la verdad, sobrino. No hay ningn nio. Cabeza de Serpiente agarr de la manga a su madre y la oblig a volverse. Su camisa prpura contrastaba con el color rojo del vestido de ella. Mi padre dice que diste a luz un nio cuando l estaba comerciando. Dnde est? Responde! La expresin de Sol Nocturno cambi de la desesperacin a la ira en menos de un instante. Abofete a su hijo con todas sus fuerzas. Nunca vuelvas a hablarme as. Cabeza de Serpiente esboz una mueca de rabia, pero retrocedi. Oruga apoy las manos en las caderas. Cul es tu deseo, Cabeza de Serpiente? Si el nio existe debemos averiguar dnde est para cumplir la orden del Sol Bendito. Cabeza de Serpiente pareca estar sopesando las posibilidades. Planta Trepadora dijo, volvindose hacia el hombrecillo del pelo negro azabache. T eres un Anciano del clan Bfalo. Cules son los deseos de tu tribu? A quin creers? Planta Trepadora mir suplicante a Oruga. Durante muchos veranos haba sido como un padre para Oruga. Le haba enseado todo lo que debe saber un muchacho y le haba contado las historias rituales. Planta Trepadora era la nica persona en el mundo que entenda y amaba a Pluma de Piedra. Y Pluma de Piedra amaba a Sol Nocturno. Oruga saba que aquello era una prueba terrible para Planta Trepadora: decidir el destino de la ta de Pluma de Piedra. El hombre movi las manos con gesto impotente. Debemos saber la verdad. Si el nio existe...

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Debemos obligarla a hablar! exclam Arco de Tejn, con los dientes apretados. Sol Nocturno le mir a los ojos. La orden de encontrar al nio puede haber sido la ltima que nos d Pluma de Cuervo. Estamos obligados a obedecerla! Cuando la tribu se entere de esto, todos se pondrn furiosos. Nunca ha habido mujer de la Primera Tribu culpable de tal delito. Algunos exigirn su ejecucin, pero la mayora... La mayora la defender asegur Luz Brillante, colocndose entre Sol Nocturno y sus acusadores. Sol Nocturno le puso la mano en el hombro. No susurr. Luz Brillante se volvi hacia ella. Se quedaron mirando un largo momento, como hablndose en silencio. No te pongas en peligro insisti Sol Nocturno con voz ronca. Yo nunca quise que esto sucediera. A ti no. Despus de todo lo que has... Calla! exclam el sacerdote. No digas ni una palabra ms! Trepador y Arco de Tejn se inclinaron, esperando ansiosos el resultado de aquella conversacin. Cabeza de Serpiente tambin pareca cautivado. Estaba inmvil como una estatua, mirndolos con sus grandes ojos oscuros. Una de las campanillas de cobre de sus mangas reflejaba la luz del sol y formaba una brillante estrella en la pared. Sol Nocturno se sent junto a Pluma de Cuervo. Luz Brillante dijo Planta Trepadora con timidez, estamos esperando. Qu debemos hacer? T eres el Guardin del Sol. Tu deber es aconsejarnos en cuestiones morales. Si Sol Nocturno es culpable debe ser castigada con el destierro o... O la muerte concluy Cabeza de Serpiente. Y si el nio existe tambin debe morir, como ha ordenado mi padre. Tal vez... comenz el sacerdote en voz baja. Pareca estar pensando desesperadamente. Tal vez Sol Nocturno deba ser perdonada, si conociramos el paradero y la identidad del nio. Sol Nocturno se volvi con brusquedad. De qu ests hablando? Cabeza de Serpiente hizo un gesto con el mentn. Tal vez, pero dudo que ella confiese... Yo os lo dir. Luz Brillante trag saliva y cerr los ojos. T? pregunt Oruga. Cmo puedes saberlo?

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Todos contenan el aliento. Slo Sol Nocturno se movi.

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Luz Brillante dijo, levantndose con piernas trmulas, qu ests diciendo? Por favor susurr el sacerdote. Confa en m. Pero qu dices? Me prometiste... Ya lo s. Pero... Es culpable! exclam Cabeza de Serpiente, sealndola con el dedo. Lo saba! Mi madre traicion a mi padre! Merece la muerte! Ser la vergenza de la Primera Tribu! Por todos los dioses, la mcula se extender durante generaciones. Hasta mis hijos llevarn su culpa! Madre! Cmo has podido hacerme esto? Luz Brillante se acerc iracundo hasta tenerlo cara a cara. Cabeza de Serpiente retrocedi asustado. Oruga sinti un escalofro. Ni una sola vez en cuarenta y un veranos haba visto a su primo furioso. Luz Brillante avanzaba por la vida como una semilla de diente de len flotando en la brisa, mirndolo todo desde arriba sin involucrarse. Qu haba sucedido, muchos veranos atrs, que en ese momento provocaba un comportamiento as? Te lo voy a decir una sola vez, Cabeza de Serpiente dijo Luz Brillante en un ronco susurro. El nio vive en la aldea Hoja Alanceada. Es el hijo de... Un nio? chill Cabeza de Serpiente. Exigir una parte de mi riqueza! En la aldea Hoja Alanceada? No es all donde...? S respondi el sacerdote, donde Yuca, hijo de Mujer Roca Negra, se llev a su esposa y sus hijos casi diecisis veranos atrs. Sol Nocturno movi la cabeza, al parecer tan perpleja como todos los presentes. No dijo. No, Luz Brillante. Ests mintiendo! Por qu dices eso? El sacerdote mir a Sol Nocturno como suplicando que no hablara ms. Oruga se llev la mano al estilete que llevaba al cinto. Haca veranos que no vea a Yuca, pero todava lo consideraba un amigo. Haban luchado juntos en muchas batallas. Por los benditos dioses murmur. Conoces a ese hombre? le pregunt Cabeza de Serpiente, aprovechando la oportunidad para volverse hacia Oruga y alejarse de Luz Brillante. S contest el guerrero. Yuca era el ayudante de Palo de Hierro antes que yo. Yo mismo he ido a su casa algunas veces, siempre que pasaba por el camino que va a la aldea Hoja Alanceada.

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Bien replic Cabeza de Serpiente. Entonces sabes cmo es ese nio... No, no lo s. Hace muchos veranos que no lo veo. Lo cierto es que recordaba muy bien a la hermosa hija de Yuca, pero no poda acordarse del muchacho. Cabeza de Serpiente movi la mano irritado. No importa. Encuentra al nio. Mtalo y acabemos con esto de una vez. Sol Nocturno estaba sudando. Tena la nariz y la frente hmedas, y miraba inexpresiva al sacerdote. Luz Brillante dijo por fin. Todo el mundo se volvi hacia ellos. Pluma de Cuervo yaca de costado, muy quieto. Oh... susurr Sol Nocturno. Cabeza de Serpiente se apresur a poner un dedo en el cuello de su padre, buscando el pulso en la vena. Mi padre ha muerto anunci al cabo de unos momentos. Como nico varn de la familia, ahora gobierno yo, y... Un momento dijo Luz Brillante. Se arrodill junto a Cabeza de Serpiente y examin el rostro del jefe. Le toc la sien y le apret el pulgar para ver si la sangre circulaba. Tal vez est muerto, pero no podemos estar seguros. Esto mismo ha pasado cinco veces en el ltimo ciclo solar. Tal vez no sea ms que otro viaje del alma al Inframundo. Debemos dejarle en una kiva durante unos das para ver si vuelve con nosotros. Cabeza de Serpiente frunci el labio. A pesar de todo, parece muerto, de modo que ahora mando yo. Y mi primera accin es nombrar a Oruga nuevo jefe de guerra. Siempre he querido tener a mi lado a mi primo Oruga. Oruga estaba perplejo. Al principio no comprendi, pero al cabo de un instante se dio cuenta aterrado de lo que aquello significaba. Se le encogi el estmago como si acabara de apualar a Palo de Hierro en el corazn. Cualquier nuevo jefe con un atisbo de respeto habra permitido que Palo de Hierro renunciara por voluntad propia. Despacharlo como jefe de guerra sera un deshonor para l, y el valiente guerrero no mereca tal trato. Cabeza de Serpiente le hizo un gesto imperioso. Ve, jefe de guerra. Cumple los deseos de mi padre. Encuentra al maldito hijo de mi madre y mtalo.

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S, jefe.

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Oruga advirti que ni Luz Brillante ni Sol Nocturno se haban movido. Seguan mirndose uno al otro como cadveres petrificados.

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El Nio Viento atormentaba los faldones de la camisa roja de Palo de Hierro. Un halo de humedad rodeaba el rostro ardiente del Padre Sol, cuya luz tea las sombras grises de un color azul humo. Ante l la pendiente descenda hacia el borde del can Camino Recto en capas de roca pulida. El Punto Central se alzaba en el borde del can, sus blancas paredes relumbrando bajo la luz difusa. La ciudad contena ms de ciento treinta y tres habitaciones, y estaba gobernada por una diminuta anciana llamada Flor Silvestre. Muy poca gente viva all, sin embargo. Todos los habitantes eran personas sagradas, guardianes de la legendaria Serpiente del Arco Iris. En el aire se perciban Cantos y ruido de vasijas rotas. Un joven sacerdote sala de la ciudad con un puado de trozos de cermica en direccin al sagrado montculo Cermica Rota, delante de la ciudad. All arroj los fragmentos, alz los brazos al cielo y cant. Siempre me siento incmodo aqu arriba dijo Palo de Hierro. Todos los das liberan muchas almas, lo cual significa que estoy rodeado de fantasmas sin saberlo siquiera. Duna sonri. Porque eres ciego a ellos. Palo de Hierro lade la cabeza. Por qu? Me estn maldiciendo en la cara? Y en la espalda replic el anciano. Sobre todo tus vctimas. Palo de Hierro recogi un trozo de cermica del camino y mir sus dibujos en blanco y negro. Diles que lamento el dolor que les caus. Ya lo he hecho, jefe de guerra.

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El Punto Central serva como encrucijada espiritual en el camino a los Inframundos. Todas las almas comenzaban el viaje desde all, incluso las que haban nacido muy lejos. Para asegurarse de que sus parientes llegaban al Inframundo, las familias atrapaban el ltimo aliento del moribundo en una vasija de almas, que luego llevaban con grandes ceremoniales al Punto Central. All pagaban a los sacerdotes, para que las personas sagradas rompieran la vasija y liberaran el alma de su pariente con el fin de que recorriera el camino al Inframundo. Palo de Hierro mir a su alrededor, observando cada sombra. Pero no vio ningn fantasma. Slo tallos de hierba amarilla y roca erosionada. En todas direcciones se vean caminos sagrados, cruzndose unos con otros, a veces corriendo paralelos. Pero todos convergan en el corazn de la ciudad. De pronto, Duna se detuvo. Espera. Lo oyes? Palo de Hierro volvi la oreja derecha al Nio Viento. S... Parecen gritos... Se confunden con el viento. Qu...? Corre! Deprisa! Duna movi su bastn. Ya te alcanzar! Palo de Hierro ech a correr por el camino en direccin al borde del can. Por un momento slo oy el ruido de sus pasos y un apagado rumor, como un trueno lejano. Pero al acercarse al borde, los gritos y las amenazas se alzaron sobre la conmocin general. Sultala! gritaba una mujer. Pluma de Cuervo es un brujo! Todos lo sabemos! Cunta gente inocente ha sido asesinada en el ltimo ciclo solar? Una explosin de voces respondi. Palo de Hierro se asom sobre el reborde del can. Doscientas manos ms abajo, la plaza de Ciudad Garra era un hervidero de gente gritando y empujndose unos a otros. Los esclavos se movan entre la multitud, sus ajadas ropas marrones contrastando con los vivos rojos, azules y amarillos de la elite. Era curioso. Pero los esclavos no estaran all si sus amos no les hubieran dado permiso. Palo de Hierro apret los puos. Cul poda ser la causa...? Pluma de Cuervo ha muerto. S, eso tena que ser. Siempre cunda el pnico cuando un jefe mora. Si no se controlaba la situacin rpidamente, las emociones podan llegar a la histeria, la violencia y el asesinato. Palo de Hierro mir hacia atrs ansioso. Duna intentaba apresurarse. Por fin lleg a su lado jadeando. El viento agitaba su pelo blanco sobre sus orejas.

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Vaya dijo con voz queda. Por fin ha muerto. Es la nica respuesta. Qu dicen? No entiendo nada. Dicen que Pluma de Cuervo era malvado.

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Bueno, es cierto. Duna alz una ceja. Yo mismo le echara una losa encima si... La mirada de Duna cobr una enervante intensidad. Si qu? Hummm? Has dicho que le echaras una losa encima si... Duna agarr del brazo al guerrero y lo llev a lo largo del borde del can hacia las escaleras talladas en el muro justo sobre Ciudad Caldera. Si no hubiera prometido no hacerlo. Pero se lo merece, Duna. Por qu ayudaras a un hombre malvado a ascender a los Mundos Celestes para convertirse en dios? No creo que desees... Porque... Duna mir hacia Ciudad Caldera, al este de Ciudad Garra y casi tan grande como sta. Los tejados estaban atestados de gente que trabajaba o charlaba. Muchos miraban ansiosos la conmocin en Ciudad Garra. El da de su decimoctavo cumpleaos promet a Pluma de Cuervo que liberara su alma cuando muriera. Entonces era un hombre bueno, y a pesar de que luego se convirtiera en un monstruo, debo ser fiel a mi palabra. Por fin llegaron a los escalones tallados en la pared del can. Duna se detuvo un instante y respir hondo. Estoy preparado. Yo ir primero. Palo de Hierro comenz a bajar lo ms deprisa posible. Duna caminaba con cuidado. Cuando el cerro se hizo demasiado empinado para permitir escalones, una escala con barandillas permita el paso a una torre redonda. Unos gritos se alzaron en Ciudad Caldera, y la gente alz la vista. Mirad! grit una mujer. Es Palo de Hierro! Y el sagrado Abandonado! Duna! Son Duna y Palo de Hierro! Muchos corrieron al balcn colgante del muro norte, otros salieron para reunirse en la base de la escala por la que bajaba Palo de Hierro.

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En cuanto el guerrero puso el pie en el suelo, la Matrona de Ciudad Caldera, Luz de Luna, se abri paso entre la multitud con el ceo fruncido. Venid dijo. Se llev a Palo de Hierro a un aparte y susurr: Tengo una terrible noticia. Antes de morir Pluma de Cuervo oblig a Sol Nocturno a admitir que haba parido a un nio hace diecisis veranos. No... Qu? Djame terminar! exclam Luz de Luna con ojos chispeantes. Cabeza de Serpiente orden que su madre fuera encerrada en la jaula. La jaula? repiti Palo de Hierro. Era una habitacin sin puertas ni ventanas. La nica luz entraba por una pequea abertura en el techo, que se sellaba cuando haba dentro algn prisionero. Por todos los dioses. Tras la muerte de su padre, Cabeza de Serpiente ha nombrado a Oruga nuevo jefe de guerra. Aferr con fuerza el brazo de Palo de Hierro. La primera orden que le dio fue encontrar al hijo bastardo de Sol Nocturno y matarlo. Palo de Hierro senta el latido de la sangre en los odos. Qu... qu dijo ella? Se defendi? No. Luz de Luna movi la cabeza. Sol Nocturno insisti en que ese nio no exista. Entonces cmo...? Luz Brillante asegur que el nio viva. Palo de Hierro abri la boca, pero no pudo pronunciar palabra. Oruga reuni a sus guerreros y parti de inmediato hacia la aldea Hoja Alanceada. Tena rdenes de... Gracias, Matrona. Palo de Hierro le dio una palmada en la mano y se volvi hacia Duna, que estaba a medio camino de la escalera. Cuando llegue el Abandonado, cuntale las noticias. Me reunir con l ms tarde en la cmara del jefe. Ahora debo marcharme. Tena que hablar con Luz Brillante, averiguar lo que le haba dicho a Oruga. No poda haber sido la verdad, de eso estaba seguro. Y tena que ver a Sol Nocturno. Encerrada en la jaula por orden de su propio hijo! Deba de tener partido el corazn. Luz de Luna le dio un empujn. Ve! Deprisa!

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Sol Nocturno estaba sentada en el suelo, apoyada contra la pared. Una terrible oscuridad la rodeaba, presionndole los ojos y los odos de tal modo que quera gritar. Ningn sonido penetraba las tinieblas, aunque poco antes haba odo los gritos de la gente en la plaza, algunos pidiendo su liberacin, otros su muerte. El agua rezumaba del techo y corra por la pared como lgrimas. No tena manta, y la humedad se le meta en los huesos. Se haba soltado el pelo sobre los hombros, buscando calor, pero llevaba tiritando mucho rato. No saba cunto. Haba perdido la nocin del tiempo. La habitacin meda dos cuerpos cuadrados. La haba recorrido una y otra vez. No haba ningn banco en la pared, hogar o pozo de ventilacin. Slo un agujero en el techo por el que poda bajarse una escalera. En un rincn haba una vasija de arcilla, para sus desechos corporales. No le haban dado comida ni agua desde que la encerraron, y la sed la atormentaba, como si tuviera una raz seca albergada en la garganta. Pero todo eso poda soportarlo. Lo que la dejaba sin fuerzas era la otra oscuridad, la desesperacin. Por primera vez en su vida estaba realmente sola. Pluma de Cuervo la haba abandonado, y por mucho que intentara convencerse de que estaba mejor sola, su alma estaba desequilibrada, como si se hubiera partido una pierna. A lo largo de los veranos, Pluma de Cuervo y ella se haban acostumbrado el uno al otro. La familiaridad haba proporcionado una cierta comodidad a sus vidas. Ella contaba con l, no por su amor o su apoyo emocional, sino para pedirle consejo en las discusiones del clan, o sobre sus hijos, o buscando una ocasional sonrisa. Sol Nocturno apoy el mentn en las rodillas, con la vista fija en la oscuridad. Su tribu no poda condenarla basndose en rumores o cotilleos, pero si se encontraba alguna prueba de su infidelidad, podan decidir que mereca la muerte o el destierro. Sera lo mismo. El destierro la apartara de su casa. La arrojaran al desierto para morir lentamente. Ningn clan de la Tribu Creada se atrevera a darle asilo, y sus parientes de la Primera Tribu, avergonzados por su conducta, se negaran a ofrecerle refugio. Un cuervo grazn furioso, tal vez enzarzado en una pelea por comida. Era posible que existiera de verdad el nio? Cmo? Haba mentido Luz Brillante? Durante tres meses, antes de marcharse a comerciar con los Hohokam, Pluma de Cuervo la haba atormentado y haba infligido malos tratos a Nube que Juega. Sol

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Nocturno haba llegado incluso a considerar el divorcio, cosa que los hubiera hecho caer en desgracia a los dos. Se haba encontrado en el vientre del monstruo antes de darse cuenta de lo que estaba pasando. Una oscuridad asfixiante haba devorado su alma, y ella se haba convertido en una extraa para s misma. En aquel momento ni siquiera reconoca el rostro de la mujer que la miraba desde el espejo de pirita. Aquellos ojos atormentados no podan ser los suyos... Desesperada, se haba concentrado en el primer rostro humano que reflejaba alguna bondad. Se haba esforzado por aferrarse a aquella persona el tiempo suficiente para poder seguir el destello de luz y salir a rastras de las tinieblas. El rostro era el de Palo de Hierro. Ella se haba vuelto hacia l, y le haba amado con toda su alma. Cuando su embarazo comenz a notarse, Sol Nocturno se haba encerrado en sus habitaciones, prohibiendo la entrada incluso de sus esclavas ms fieles, Joven Cierva y Paloma Torcaz. Slo confi en su sobrino, Luz Brillante. l le suministraba agua y comida, tocaba la flauta para ella y le hablaba con tono amable para mitigar sus miedos. Las contracciones comenzaron antes del amanecer. Cuando sali el sol, Luz Brillante subi al tejado sobre la cmara de Pluma de Cuervo y llam a la tribu con su cuerno. Anunci que haba tenido un Sueo espantoso. Todos tenan que alejarse de Ciudad Garra. Era una orden de los propios dioses! Ya los avisara cuando el peligro hubiera pasado. La tribu, aterrorizada, haba obedecido. Palo de Hierro los gui hasta Ciudad Caldera a pasar el da. Sol Nocturno grit a sus anchas. Slo Luz Brillante y la aldea desierta pudieron orla. Luz Brillante no se apart de su lado. Al atardecer, el nio haba nacido. Luz Brillante lo envolvi en una hermosa manta y desapareci. A su vuelta inform que el nio no emiti ni un gemido, que deba de haber muerto en su vientre. Reconcomida por la culpa, segura de que los dioses la estaban castigando, Sol Nocturno no quiso dudar de sus palabras. Para cuando Pluma de Cuervo volvi de su viaje, ella se haba recuperado y pudo recibirle como si nada hubiera sucedido. Pero su vida se haba hecho pedazos. Se senta sola, tena miedo y echaba de menos a Palo de Hierro. Ambos haban compartido sus corazones, haban engendrado y perdido a un hermoso nio. Slo entre sus brazos podra ella encontrar consuelo a su dolor, un consuelo que no se atreva a buscar.

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Todos los das se cruzaban el uno con el otro sin intercambiar una palabra, sin mirarse siquiera. A medida que pasaron las lunas, el nio muerto la llamaba muchas veces en sueos, atrayndola a un infierno de dolor y de dudas. Sol Nocturno se cruz de brazos. Las palabras de Sol Brillante haban abierto en su alma una puerta que ya no poda cerrar. Era posible que el nio estuviera vivo? Benditos thlatsinas rez, con el rostro surcado de lgrimas calientes, si mi hijo est vivo, os ruego que lo matis. Matadlo antes de que lleguen los guerreros.

El amanecer incendiaba el cielo y manchaba de fuego los altos picos del norte y del este. El resplandor dorado entraba por la ventana detrs de Cardo, se reflejaba en las paredes blancas y tea su vestido amarillo de un profundo color mbar. Yuca estaba sentado frente a ella, sumido en sus pensamientos, con una curiosa expresin de serenidad. Cardo se inclin sobre las vasijas alineadas en la pared occidental de la casa, y ech un puado de alforfn en un cuenco. Luego aadi pasas secas, hojas de salvia y un pellizco de harina de maz. Los petirrojos volaban de cactus en cactus, emitiendo sus melodiosos gorjeos. El viento fro llev hasta la ventana los graznidos de un halcn ratonero. Del arroyo junto a la aldea Hoja Alanceada suba un olor hmedo y musgoso. Cardo volvi al fuego y atiz las llamas con una vara de enebro. Varias pavesas saltaron y ascendieron hasta los postes del techo, manchados de holln. Al borde del fuego haba una vasija roja de agua hirviendo. Estarn bien dijo a Yuca, que estaba tomando una infusin de ptalos de yuca secos. Si no, a estas alturas ya lo sabramos, no? Estn bien, Cardo repiti Yuca por quinta vez con gesto exasperado. Llevaba una larga camisa roja y se haba recogido el pelo en un moo. Si hubiera pasado algo, Frente de Piedra habra venido a avisarnos. Estoy seguro de que Barba de Maz est charlando alegremente con Ciervo, y Pequeo Pjaro anda volviendo loco a mi padre queriendo aprender a hacer herramientas de piedra. No te preocupes ms. Te vas a poner mala. Cardo se humedeci nerviosa los labios y se sent. Los flecos de su vestido barrieron la alfombrilla de enea.

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Soy una pesada, verdad? Yuca sonri.

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Los nios nunca han estado fuera de casa a la vez, y nunca para tanto tiempo. Es comprensible que ests preocupada. Pero te ests destrozando, y no hay razn para ello. Los nios estn bien. Se han marchado, tal como queramos, pero slo durante una luna ms o menos. Cardo verti el cuenco de pasas, harina y salvia en el agua hirviendo y agit la mezcla con una cuchara de cuerno. El olor era agradable y penetrante. Las pasas endulzaran el guiso, y la harina lo espesara. La sopa ira bien con las calabazas que se asaban en las brasas. Tal vez ms tarde tostara maz con un poco de grasa, para mitigar sus preocupaciones con golosinas. La mujer se inclin para oler el guiso, y sus tripas resonaron de hambre. Luego dej la cuchara y bebi un sorbo de t, mirando las alfombrillas de dormir, a su izquierda. Junto a ellas estaba la cesta personal de Pequeo Pjaro, con sus posesiones ms preciadas. Encima de todo se vea la matraca de pezua de antlope que haba recibido despus de su primera iniciacin en la kiva. Al otro lado estaba la cesta de Barba de Maz, con dos hermosos collares de ncar sobre un lecho de coloridas fajas. Echaba tanto de menos a sus hijos... Slo llevaban fuera cuatro das, pero a ella le pareca mucho ms. De pronto, unos agudos chillidos rasgaron el atardecer. Provenan de la plaza de Hoja Alanceada. Cardo y Yuca se lanzaron a la vez hacia la puerta. Muchos guerreros entraban por la puerta de la aldea, con los rostros iluminados por las llamas rojas del ocaso. Apartaban a patadas a los pavos, golpeaban a los perros con garrotes y lanzaban flechas a la gente que hua. Por los benditos dioses... Qu pasa? susurr Yuca. Un alto guerrero agarr a la Matrona Trbol del brazo y le dio un garrotazo en la cabeza. Otro guerrero le dispar en el vientre. La anciana se desplom, con el pelo blanco manchado de sangre. Quines son? grit Cardo. No son Constructores de Torres! Son... Son los nuestros resoll Yuca. Son guerreros Camino Recto. Cardo se qued sin habla. Su esposo la agarr por los hombros y la mir a los ojos. Debo luchar. Y t debes huir. Pero son muchos, Yuca! Veinte o treinta guerreros! No podemos enfrentarnos a tantos!

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Me reunir contigo en la aldea de padre. Corre! No, por favor. Quiero... Corre!

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Yuca se arm con su arco y sus flechas y sali corriendo colina abajo hacia la aldea. Su camisa roja flameaba en torno a sus piernas. Dos hombres untaban alquitrn de pino en las paredes de la plaza, preparndolas para prenderles fuego. Antes de salir, Cardo meti comida en su fardo, un cuchillo de obsidiana y un estilete de hueso. Las nubes comenzaban a teirse de gris con la noche. La mujer huy hacia el norte, bordeando los campos de maz. Al llegar a una de las pequeas gargantas que alimentaban el can Calabaza, se desvi y empez a bajar por las rocas, rezando por que la oscuridad la ocultara. A su espalda se oa una terrible cacofona de gritos, pero Cardo no se volvi. Los espinos le araaban las piernas y desgarraban su vestido amarillo, pero ella segua corriendo por el suelo mojado en direccin a la boca del can. Sus mocasines resbalaban en las piedras de la cuenca. De pronto, un estruendo reson en la noche como un trueno, ahogando los gritos. Cardo se volvi. Las llamas danzaban como monstruos en el cielo, lamiendo el vientre de las nubes. Por un momento, slo por un momento, crey or gritar a Yuca. Tres siluetas oscuras corran colina abajo hacia ella. Seran amigos huyendo de la catstrofe? Cardo se arrodill y se arrastr bajo unos matorrales de artemisa. A travs de sus fragantes ramas observ a los guerreros enemigos que bajaban por la cuenca. Un momento ms tarde alguien lanz un grito. Cardo apret los dientes y rez.

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Barba de Maz se detuvo a recuperar el aliento. Suba una colina de enebros y pinos. Las hierbas trazaban dibujos en el suelo amarillo y se movan en la brisa. Frente de Piedra se haba pasado la noche protestando, quejndose de que nunca sera un gran guerrero si corra la voz de que ni siquiera poda llevar a su casa a una jovencita. Y todo por culpa de Barba de Maz. Mientras esperaba a Frente de Piedra y Pequeo Pjaro, ella, ms que molesta por haber cedido, alz el arco y estir los msculos de la espalda. Los dos suban despacio, charlando. Iban armados con arcos y flechas, dispuestos a cazar para la cena cualquier animal que se moviera entre los matorrales. Aunque slo los separaban dos veranos, Frente de Piedra era una cabeza ms alto que Pequeo Pjaro, y sus hombros eran dos veces ms anchos. Pequeo Pjaro se haba dejado el pelo suelto sobre su camisa gris. Frente de Piedra llevaba una camisa amarilla atada a la cintura. Un fardo colgaba a su espalda entre las dos cortas trenzas. Iba gesticulando, probablemente contando una vez ms historias de guerra. Haba sido un fastidio tenerle con ellos una noche y todo un da. En cuanto Barba de Maz cedi, Frente de Piedra comenz a jactarse de sus hazaas en la batalla. Aunque a su hermano le fascinaban, Barba de Maz se aburra tanto que lleg a pensar en matar al joven. Haba ido siempre por delante de ellos slo para no tener que orlo. El atardecer cubra el desierto con un velo color lavanda, se filtraba entre las rocas y tea el cielo de prpura. Desde la altura en la que se encontraba, Barba de Maz vea muy a lo lejos. Varios oteros se alzaban en el terreno. El sol agonizante arrojaba sus largas sombras sobre la artemisa, mezcladas con las oscuras marcas de las cuencas que zigzagueaban por las pendientes. A la derecha se alzaba el territorio de Meseta Verde. Las colinas daban paso a montaas de pinos. Delante de ella, los nubarrones se cernan sobre Hoja Alanceada, teidos de un resplandor ambarino. Tal vez eran los rayos del sol que cortaban las nubes.

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Barba de Maz suspir. Echaba de menos a sus padres y a Saltarilla. Durante todo el da haba estado oyendo la hermosa voz y la risa de su madre. Tena encogido el corazn. Estaba molesta porque sus planes se haban truncado, pero tambin tena nostalgia de su casa. Por la noche, sus sueos haban sido muy extraos, atormentados. Se encontraba caminando por un cielo en llamas y un enorme oso de cara blanca corra a su alrededor, intentando evitar que se estrellara contra el suelo. Por fin le haba dicho que subiera a su lomo. Ella mont sobre l, se agarr al pelaje de su cuello y as fueron saltando de nube en nube. Cuando el oso baj al suelo, Barba de Maz le acarici el cuello. Amaba profundamente a aquel animal por todo lo que haba hecho por ella. Desde la cresta de la colina, vea el camino que se bifurcaba en el valle. Si sala corriendo, llegara a su casa en menos de media mano de tiempo. No se quedara. Saba que sus padres no queran que estuviera all, pero si por lo menos pudiera... Frente de Piedra te alcanzara. Ya has corrido con l otras veces, y es ms rpido que t.Tambin lo era Pequeo Pjaro. Los dos jvenes se acercaban a ella en ese momento. A juzgar por sus sonrisas, era evidente que se haban hecho grandes amigos. Pequeo Pjaro seguramente ayudara a Frente de Piedra a llevarla a rastras a la casa del abuelo Ciervo. Deberamos acampar aqu esta noche declar Frente de Piedra. Sus mangas amarillas se agitaron con una rfaga de viento. Es un buen sitio. Pequeo Pjaro asinti. Muy bien. Voy a buscar lea para el fuego y... Idiotas exclam enfadada Barba de Maz. S, es un buen sitio. Aqu arriba, donde los guerreros enemigos pueden vernos desde muy lejos. Hasta los Perros de Fuego nos veran si encendiramos una hoguera aqu! Por no mencionar a los Constructores de Torres y a los Hombres Salvajes. Adems, aqu arriba el Nio Viento nos va a despellejar aadi, sealando con el arco la bifurcacin en el camino. Yo voy a acampar all abajo entre los enebros. Pequeo Pjaro hizo una mueca, arrugando la nariz. Es verdad, tiene razn. All estaramos ms seguros. Y tambin ser ms fcil encontrar lea. Tal vez podamos incluso tender una emboscada a un ciervo, o cazar algn pjaro en su nido. Los dos hermanos se quedaron mirando a Frente de Piedra, esperando su respuesta.

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El joven guerrero estaba vuelto hacia el norte, con el ceo fruncido. De pronto se sonroj, como si el corazn se le hubiera acelerado. Qu pasa? Qu has visto? Barba de Maz tambin se volvi hacia el norte. El brillo del Padre Sol haba muerto, de modo que el resplandor dorado no poda ser un reflejo de su luz. Acaso haban encendido una gran hoguera en Hoja Alanceada? Por los benditos dioses! exclam Frente de Piedra, echando a correr colina abajo. Barba de Maz sinti un vaco helado en el vientre. Sali corriendo tras el guerrero, con su fardo brincando a la espalda. Una vocecilla gema en su alma: No, no puede ser...Pequeo Pjaro la alcanz. Est sucediendo, hermana! Exactamente lo que nuestros padres teman! El muchacho sigui corriendo delante de ella. Barba de Maz gui los ojos para evitar el polvo que levantaban sus pies. El camino atajaba entre los enebros y suba por la siguiente ladera. Frente de Piedra salt sobre un tronco y desapareci entre los rboles. Pequeo Pjaro pas de largo la bifurcacin y se desvaneci tras l. Barba de Maz mir un instante el camino que llevaba a la casa de su to e hizo un esfuerzo por correr ms deprisa. Subi la pendiente jadeando, agachndose bajo las ramas de los enebros. Cuando lleg a la cima, Frente de Piedra, con sus largas piernas, ya le llevaba mucha ventaja. Pequeo Pjaro corra tras l. Con la llegada de la noche, ambos se convirtieron en siluetas negras, y el resplandor que vena de la aldea se torn casi cegador. Lo que ella haba credo nubes resultaron ser enormes masas de humo que, atormentadas por el Nio Viento, se alargaban hasta convertirse en jirones de carbn. Barba de Maz corra con todas sus fuerzas, espoleada por el pnico. Madre! Benditos thlatsinas, que no le haya pasado nada. Tena una necesidad vital de sentir sus brazos en torno a ella, y rezaba como no haba rezado nunca. Thlatsinas, que no muera, por favor. No permitis que muera!Frente de Piedra y Pequeo Pjaro estaban cada vez ms lejos. Barba de Maz jadeaba, sollozaba y corra esquivando los puntos oscuros del camino. Podan ser slo hondonadas, pero a menudo caan ramas y piedras en los huecos, y exista el peligro de tropezar con ellas. Su padre haba dicho que si alguien deseaba hacer dao al nio oculto, lo hara inmediatamente despus de la muerte del jefe. Significaba aquello que el Sol

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Bendito haba muerto? Tal vez eran los malvados Constructores de Torres, o los malditos Perros de Fuego, los que haban atacado la aldea. Madre?llam. Padre? Tal vez sus padres ni siquiera estaban en la aldea. A lo mejor haban salido a recoger cactus o a cazar conejos. Barba de Maz vio los ojos tristes de su madre en la oscuridad, llenos de amor y preocupacin. Ay, hija ma. T eres mi alegra. Nunca lo olvides.Cuanto ms se acercaba a la aldea Hoja Alanceada, ms creca el fragor de las llamas. Algunos gritos se oan sobre aquel estruendo. Jadeando, con los pulmones doloridos, Barba de Maz coron la ltima pendiente... y sinti que las piernas ya no la sostenan. Se tambale, pero recobr el equilibrio antes de caerse. Un infierno de llamas se alzaba de la aldea. Los tejados se desplomaban uno tras otro, haciendo temblar la tierra. Torrentes de chispas giraban en el cielo y revoloteaban entre las nubes de humo, del color de la sangre. Barba de Maz intent dominar sus rodillas temblorosas. Los guerreros haban arrojado alfombrillas de sauce y enea a las llamas, y haban manchado las paredes de alquitrn. Los muros de piedra seguan en pie, perfilando los edificios que rodeaban la plaza, pero las casas ardan. Lo nico que quedaba de los techos eran los postes de pino achicharrados, que se alzaban contra el resplandor anaranjado como brazos implorando ayuda a los dioses del cielo. Barba de Maz gimi, puso una flecha en su arco y ech a andar agachada entre las altas hierbas que bordeaban un campo de maz, buscando la casa de su familia. Habra ardido tambin? Por fin la vio. Tres de las paredes todava estaban en pie, llenas de holln, pero el muro que daba a la aldea se haba desplomado en un montn de escombros. Barba de Maz, frentica, buscaba con la mirada. No se vea a nadie. Dnde habran ido todos? Dnde estaban sus padres? Y Saltarilla? Habran huido al ver venir al enemigo? Barba de Maz subi a la colina detrs de su casa, desde la que se dominaba la aldea. Oy voces. Una anciana lloraba amargamente, un hombre daba rdenes. La joven se tumb y se arrastr por la arena hasta llegar a la planta de yuca en la que haba estado slo unos das atrs, en la que haba descubierto a su hermano cuando ste oa a escondidas la conversacin de sus padres. Pequeo Pjaro, dnde ests?Con el corazn palpitante, Barba de Maz se detuvo en seco. La ventana

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trasera de su casa, que antes estaba bloqueada por el muro frontal, se abra a la plaza, donde haba gente. Pequea Serpiente, con sus siete aos, se esforzaba llorando por apartar un cuerpo de un edificio en llamas. El cuerpo rod y Barba de Maz se tap la boca con la mano. Nio Valiente! Tena un ojo abierto que miraba ciego al cielo. Pequea Serpiente sollozaba sin aliento, arrastrando a su hermano por los pies. El cadver tena los brazos abiertos y en ellos se apilaba la arena cada vez que la nia tiraba de l. Por fin Pequea Serpiente solt al pequeo, se desplom en el suelo y enterr la cara en el pecho de su hermano. Entonces Barba de Maz vio a su padre... Y a Pequeo Pjaro! Estaban sentados en el suelo, en mitad de la plaza. Un hombre alto de mentn cuadrado se encontraba de pie junto a ellos. Llevaba un casco de guerrero y una capa de bfalo. En la mano derecha blanda una porra de guerra que reluca manchada de sangre a la luz del fuego. Barba de Maz se arrastr hacia la izquierda. Dnde estaba su madre? Qu le haba pasado a su madre? Habra escapado? Y Frente de Piedra? Dnde se haba metido? Sinti un nudo en el estmago. Frente de Piedra se habra lanzado a la batalla, disparando flechas, intentando defender a su pueblo. Habra muerto? Tal vez supo ver que la batalla estaba perdida y haba escapado. En ese momento, su padre puso el brazo sobre los hombros de Pequeo Pjaro, y aquel gesto pareci enfurecer al guerrero, que se acerc a ellos con un estilete de ciervo en la mano izquierda. Te aseguro, Yuca grit el hombre sobre el fragor de las llamas, que si no me lo dices te matar. Ya lo s, Oruga. Oruga! Qu est haciendo aqu? Quin es el verdadero padre de este muchacho? Pequeo Pjaro cerr los ojos con gesto aterrado. Yo replic Yuca. Intent estirar la pierna y ahog un grito. Era sangre lo que manchaba su muslo? No me mientas! S que su madre es la ramera Sol Nocturno! Ella ser castigada por su crimen. Pero tenemos que encontrar tambin a su padre. Contstame! Es acaso mi primo, Sol Brillante?

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Entre sus guerreros se alzaron gritos indignados. Un apareamiento as sera incesto! Todos se miraban incmodos. Oruga caminaba de un lado a otro, golpendose la palma de la mano con su garrote. S que Luz Brillante estuvo durmiendo en la cmara personal de Sol Nocturno mientras Pluma de Cuervo comerciaba con los Hohokam. El padre tiene que ser l! Pequeo Pjaro es hijo mo insisti furioso Yuca. Su madre... Su madre era mi esposa, Cardo. T lo sabes, Oruga. Muchas noches te has sentado ante mi hoguera, compartiendo mi hospitalidad. Te estoy diciendo la verdad! A Barba de Maz se le encogi el corazn. No! Madre no puede estar...Oruga seal a Yuca con su garrote. Ests diciendo que el Sol Bendito es un mentiroso? Pero qu locura es sta? grit Yuca. Oruga, t me conoces! Por los benditos thlatsinas, te juro por mi alma que te estoy diciendo la verdad. Este muchacho es hijo mo y de mi esposa! Si el Sol Bendito dice otra cosa, est equivocado. A pesar de todo, Oruga, a pesar de esta atrocidad, no estoy diciendo que el Sol Bendito sea un mentiroso. Pero s digo que est equivocado! Los sollozos sorprendieron a Barba de Maz. Intent ahogar el ruido como pudo. Las lgrimas nublaban su vista y surcaban calientes su rostro. El Sol Bendito haba enviado a Oruga a buscar a un nio. Qu significaba aquello? Le haba mentido su madre? Pero por qu iba a mentir? Yuca mir furioso a Oruga. En todos los aos que luchaste a mi lado, compartiendo el fro y la fatiga, me viste alguna vez actuar sin honor? Alguna vez cuestionaste mi lealtad o mi valor? Oruga sacudi la cabeza. Movi los labios, pero Barba de Maz no oy la respuesta. Yuca se levant tambalendose y se volvi hacia los guerreros de la plaza. He arriesgado mi vida para salvar a muchos de vosotros! El hombre que luch a vuestro lado, el guerrero que comparti vuestro fuego y os cuid cuando estabais heridos os dice que os equivocis! Este es mi hijo, y pongo a los dioses por testigos! Habis asesinado a inocentes! Deseis tener otras dos muertes sobre vuestras conciencias? Oruga se golpe la palma de la mano con su garrote. Tengo que hacer esto, Yuca. No tengo ms remedio. Mis rdenes son no dejar ningn testigo!

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Yuca cay de nuevo al suelo y abraz a Pequeo Pjaro con tal fuerza que le temblaron los brazos. El muchacho lloraba. Entonces, por vuestras almas, hacedlo deprisa. Oruga hizo una sea a alguien. Mosquito, adelante! grit. Los guerreros se acercaron, hasta que seis de ellos taparon la vista de Barba de Maz. La joven parpade para apartar sus lgrimas. Oruga reapareci de nuevo fuera de la plaza de edificios quemados y se frot el hombro con un gesto de dolor. Luego se dej caer al suelo, se quit el casco y hundi la cabeza entre las manos. Yuca lanz un grito, se oy un golpe y luego el chillido de Pequeo Pjaro, agudo y claro. Pero el ruido muri como cortado por un cuchillo de obsidiana. Al cabo de unos momentos de silencio, un hombre maldijo en voz alta y los guerreros retrocedieron. Barba de Maz se alz sobre los codos temblando, buscando con la mirada. Por fin vio a su padre. Yaca en el suelo con la camisa llena de sangre. Toma! Mosquito se acerc a Oruga y le arroj algo que pareca una bola de piel. Barba de Maz se tap la boca con los puos para ahogar un grito. Oruga se meti la cabeza de Pequeo Pjaro bajo el brazo. Mosquito, rene a tus hombres y acabad con esto. No puede quedar ningn testigo. Mosquito volvi a la plaza. Oruga se dirigi hacia otro guerrero. Vamos! grit. Ese hombre era mi amigo! Y ech a correr seguido de diez o doce hombres. Barba de Maz apenas poda respirar. Los gritos de horror llenaban la noche, mezclados con los aullidos de los guerreros. Mazorca pas a tropezones delante de la ventana, sollozando con las manos en la cabeza. Un guerrero corra tras l con un garrote... hasta que desaparecieron de la vista. No, por favor! se oy el chillido de Pequea Serpiente. Yo no he hecho nada! No me hagas dao! NO... Entonces se vio caer un garrote y se oy un chasquido de huesos. Los Hombres de la Noche titilaban en el cielo. Barba de Maz se tumb boca arriba jadeando. Tena espasmos en los msculos y sus miembros se agitaban como los de

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un animal herido. La joven se morda los puos llenos de arena y su alma lanz un grito silencioso.

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Palo de Hierro se encontraba en el umbral de la cmara personal de Cabeza de Serpiente, observando a Cola de Golondrina que serva la cena del nuevo jefe. El joven Mogollon dej la fuente de madera junto a un cuenco de carbones en el suelo y luego fue a ver si la cazuela colgada del trpode se calentaba bien. Cuando termin entrelaz los dedos, en espera de instrucciones. Era casi tan alto como Palo de Hierro. Cuando miraba a Cabeza de Serpiente, el odio brillaba en sus ojos oscuros. El jefe estaba sentado de espaldas a ellos, arreglndose ante un espejo de pirita. De vez en cuando miraba en el reflejo a Palo de Hierro y esbozaba una sonrisa de placer. Arrogante idiota. Sabe que la gente ha hablado conmigo. Por eso me tiene aqu esperando, para recordarme que ya no tengo derecho a hablar con l de estas cosas.Una antorcha de cedro arda en la pared, arrojando un bailoteante resplandor ambarino. La sala, de cuatro cuerpos por cinco, tena el techo alto y las paredes llenas de grandiosas pinturas. En la pared meridional estaba el peligroso thlatsina Tejn. El dios tena el cuerpo negro, un morro largo y dientes afilados. A su alrededor haba un crculo de cabelleras enemigas, casi todas Mogollon. Al haberse transformado en seres de agua y semillas, aquellas cabelleras conferan a Cabeza de Serpiente ms Poder del que mereca ningn joven de su edad. Un guacamayo rojo caminaba de un lado a otro en la percha de su jaula, partiendo piones con el pico. Tena las alas azules y amarillas, la cara blanca y una larga cola roja y azul. Meda unas seis manos. La jaula de sauce se alzaba desde el suelo blanco hasta el techo, y meda unas quince manos de base. Palo de Hierro mir al guacamayo. Los esclavos murmuraban que hablaba con voz humana, pero l nunca... En ese momento, el pjaro lade la cabeza, mir al guerrero con malicia y lanz un chillido. Cabeza de Serpiente se puso rgido y Palo de Hierro entorn los ojos. El guacamayo camin por su percha, escogi una pipa y la parti con el pico, pero sin dejar de mirar a Palo de Hierro ni un instante. Cola de Golondrina respiraba con agitacin. Los Perros de Fuego crean que los guacamayos tenan alma humana.

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La Tribu Camino Recto, por otra parte, tema que los guacamayos pudieran tener alma humana. Aunque los dioses se convertan a veces en aves para bajar de los mundos celestes a inspeccionar las actividades de los hombres, los brujos tambin volaban con frecuencia con forma de pjaro. Slo los mejores chamanes podan distinguir a unos de otros. El guacamayo grazn y Cabeza de Serpiente vio que el pjaro observaba a Cola de Golondrina con un ojo. Hasta mi pjaro te odia, muchacho. Fuera de aqu. Vuelve a la cmara de los esclavos. Y dile a tu madre que quiero que venga ahora mismo. Cola de Golondrina vacil un instante. S, Sol Bendito. Y ech a correr. Cabeza de Serpiente llevaba una camisa de ante decorada con pas de puercoespn que iban cosidas a las mangas en lneas zigzagueantes rojas y amarillas. En sus sandalias resonaban campanillas de ncar. Su pelo estaba recogido en un moo. El jefe observ a Palo de Hierro un momento y luego se sirvi un t de savia de pino. Aquella infusin era un bien escaso. Muchos veranos atrs, haba tantos pinos en el can que todos los miembros de la Primera Tribu podan disfrutar de su savia todos los das. Pero en la actualidad slo unos pocos podan costearse aquel lujo. Cabeza de Serpiente chasque los labios y habl con tono helado. Qu haces aqu, Palo de Hierro? Ya no eres jefe de guerra. Esperaba que, por consideracin a los muchos veranos de leal servicio a tu padre, me ayudaras a entender lo que ha sucedido mientras yo no estaba. Me han dicho que enviaste a Oruga a... S replic Cabeza de Serpiente con una sonrisa. Di rdenes a mi jefe de guerra de encontrar al maldito hijo de mi madre y matarlo. Creo que es todo lo que necesitas saber, guerrero. Ahora, si no tienes nada urgente que decir, estoy muy ocupado. Pero no comprendo por qu quieres que muera el muchacho. No supone ninguna amenaza para ti. Cabeza de Serpiente agit la infusin en su taza negra y blanca. No se trata de lo que yo quiera, Palo de Hierro. Fue la ltima orden de mi padre. Y tu madre? Cunto tiempo piensas tenerla encerrada? Eso no es asunto tuyo.

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Yo vivo aqu, Cabeza de Serpiente. Por supuesto que es asunto mo. No te das cuenta de que...? Me doy cuenta de lo que hace falta! Cabeza de Serpiente se volvi de pronto y se agach. Ahora, fuera! Palo de Hierro, impasible, se cruz de nuevo de brazos. Mientras ella est ah dentro, la gente se inquieta por momentos. No creo que ests preparado para apagar una revuelta, Cabeza de Serpiente, sobre todo estando fuera tu jefe de guerra y treinta de tus mejores guerreros. Cabeza de Serpiente le mir furioso. Por favor suplic Palo de Hierro, escchame. La gente ha dejado de protestar en la plaza, pero eso slo significa que est en sus casas murmurando, contndose unos a otros todo lo que saben y preguntndose cul ser la verdad. Si no pones fin a esto pronto, se harn especulaciones y se crear una historia diferente. Una historia que podra acabar con nosotros. Cabeza de Serpiente se sent bruscamente delante de su cena y empez a comer medio meln con una cuchara de cuerno. Su tribu enterraba huevos, melones y otros frutos bajo pilas de arena para preservadlos durante el fro del invierno. Los melones se hacan ms dulces, y la carne de las calabazas no se secaba tan deprisa. Los huevos as almacenados duraban siete u ocho meses. Palo de Hierro se encogi de hombros. Podran acabar contigo junto con Ciudad Garra. Es eso lo que quieres? El jefe masticaba sin contestar. Palo de Hierro suspir y mir por la puerta. La oscuridad caa sobre el desierto, llevndose los colores y alisando los abruptos cerros. Los Hombres de la Noche llenaban el despejado cielo. La fra brisa ola a hierba seca y polvo. En otros tiempos habra estado perfumada de artemisa, pero toda la artemisa ya haba sido utilizada para hacer hogueras. El viento traa los lejanos aullidos de los coyotes. No era extrao que la tierra estuviera cansada y se negara a seguir dando frutos. T sabas que mi madre era una puta? Palo de Hierro se volvi hacia Cabeza de Serpiente. El joven haba terminado el meln y beba de nuevo el t. Tena una extraa expresin, como de curiosidad. Tal vez estaba probando al guerrero. Yo no hago caso de los rumores, Cabeza de Serpiente.

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Bueno, es que s que hablas a menudo con los esclavos de Ciudad Garra, y las personas de tan baja ralea son dadas a murmuraciones. Pensaba que tal vez habras odo a alguien comentar... No. Cabeza de Serpiente se acerc a l. La luz plateada de la antorcha ilumin los pliegues de su camisa de ante. Las campanillas de sus sandalias tintineaban. As que no tienes ni idea de quin puede ser el padre de mi mal nacido hermano. Ni idea. Una sonrisa, entre burlona y prometedora, asom a los labios de Cabeza de Serpiente. Eso es todo lo que tengo que decirte por ahora, Palo de Hierro. Puedes retirarte. Tu nuevo jefe de guerra se encargar de que muera el nio. As habrs cumplido con tu deber para con tu padre. De qu te sirve tener prisionera a tu madre? Slo conseguirs avivar las iras... Y qu sugieres que haga? Que la deje ir? Mi madre traicion a mi padre! Palo de Hierro apret los puos y se acerc a Cabeza de Serpiente. El miedo llame en los ojos del jefe, pero logr recuperar el dominio de s mismo y alz el mentn. Si eso es cierto, Cabeza de Serpiente, tu deber ahora es decidir deprisa su suerte. Por el bien de tu tribu. Destirrala o mtala. Pero termina con ello. Una chispa brill en los ojos oscuros del joven. Dio un bocado a un pastelillo de maz, escrutando el rostro de Palo de Hierro. Qu buscaba? Creo que la matar anunci por fin, con los labios llenos de migas. S, eso resolver el problema. Pues hazlo. Nunca he confiado en ti ni en tu juicio. Es lamentable. Tu padre confiaba en m. S, ya lo s replic el jefe con una risa. Claro que l nunca supo la atraccin que senta mi madre hacia ti. Palo de Hierro sinti un nudo en el estmago. Qu? Ests sugiriendo...?

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Estoy sugiriendo que en su momento le gustabas a mi madre. Eso es todo. Cabeza de Serpiente termin su pastelillo de maz y se sacudi las migas de las manos. Cabeza de Serpiente... He terminado contigo. Soy el Sol Bendito. Mrchate o har llamar a la guardia! El joven le dio la espalda y se acerc al guacamayo, a quien habl con tono dulce. El pjaro respondi con un hostil graznido. Palo de Hierro atraves el tejado de la cuarta planta con el mentn tenso, abriendo y cerrando los puos. Qu puede saber? Nada... nada en absoluto. Es todo un farol. Intenta que muerda el cebo. Es una forma de jugar con la gente.Se acerc con cautela a las cmaras de Luz Brillante. Tena todos los nervios de punta. El sacerdote alz la vista al orlo entrar. Estaba atizando las ascuas en su cuenco. Su camisa blanca se mova en torno a sus pies. En sus ojos castaos se vean patas de gallo. La sala estaba decorada con thlatsinas. Una de las hermosas mscaras el thlatsina Tejn, con sus plumas de cuervo colgaba sobre el lecho. Junto a una pared se alineaban cestas y vasijas pintadas. De las vigas del techo colgaban hierbas sagradas, baadas en aromtico humo de cedro. Qu? pregunt. Lo sabe? Lo del nio? No, no lo creo. Luz Brillante se levant. Conoca a Palo de Hierro desde haca mucho tiempo, y saba interpretar sus silencios. Pero sabe algo. Qu? Palo de Hierro suspir. Tal vez lo de su madre y yo. Sagradas thlatsinas. Entonces es fcil que adivine lo dems. Me tir a las brasas! Paloma Torcaz se volvi para mirar sobre su hombro desnudo a Planta Trepadora. Su pelo hmedo enmarcaba su rostro redondo. Pareca uno de los Hombres Salvajes, tirndome cosas, gritando, pegndome! En cuanto Cabeza de Serpiente la dej libre, ella haba pedido al guerrero que haca guardia en la cmara de los esclavos que buscara a Planta Trepadora. El hombre se haba puesto una camisa azul y, tras recoger algunos objetos de Sanacin, haba echado a correr por la plaza.

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Diez esclavos con ajadas ropas marrones estaban sentados en el suelo rodeando a Planta Trepadora y Paloma Torcaz. Junto a sus alfombrillas de dormir haba algunas bolsas con sus pobres posesiones. Una antorcha de cedro arda en la pared, iluminando sus rostros preocupados y sus mentones tensos. Alondra, un anciano, enterr la cara entre las manos. Cola de Golondrina estaba a los pies de Planta Trepadora. Se abrazaba las rodillas y se balanceaba adelante y atrs como un animal herido. Su rostro pareca una mscara de madera, pero sus ojos eran duros como piedras. Planta Trepadora vea el odio que creca en l, cada vez ms violento, un odio que deba de devorarlo por dentro. Ahora ests a salvo, Paloma Torcaz. Planta Trepadora untaba un blsamo de grasa y malva sobre las quemaduras de la espalda. Le costaba mantener las manos firmes. La rabia tensaba hasta el ltimo msculo de su cuerpo. Paloma Torcaz tena ampollas como puos. Cabeza de Serpiente es cada vez ms impredecible y arrogante. Por el bien de la Nacin Camino Recto, alguien debera...Paloma Torcaz dio un respingo. Planta Trepadora estaba frotando demasiado fuerte. Perdona! Lo siento se disculp l, dndole unas palmaditas en el hombro. Ella baj la cabeza y suspir. Est bien. Gracias. El hombre sigui curndole las quemaduras y ampollas, intentando hacerlo con dulzura. A su alrededor, la gente miraba con rostro adusto, sin esperanza. Eran esclavos. Saban que era intil protestar ante la brutalidad. Como lo saba Planta Trepadora, siendo uno de los miembros ms humildes de la Tribu Creada. Poda mencionar aquel incidente en el siguiente consejo de ancianos de la Primera Tribu, pero no servira de nada. Alguien reprendera a Cabeza de Serpiente o comentara que no debera haber herido a Paloma Torcaz. Cabeza de Serpiente se limitara a rer. Ya haba pasado muchas veces. Cola de Golondrina cerr los ojos. Pareca haber recuperado el dominio de s mismo. Pero entonces, Planta Trepadora advirti los msculos tensos de sus brazos, que se removan bajo la tela de su chaqueta, como si el muchacho soara con matar a alguien con sus propias manos. El hombre unt un poco ms de salvia en una quemadura que estaba en carne viva. Paloma Torcaz gimi. Lo siento. Te he hecho dao otra vez?

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Ay, Planta Trepadora. Por qu me ha hecho esto? S que estaba molesto por algo, pero yo no hice nada. Lo juro! Obedec todas sus rdenes y... Lo hizo porque es de la Primera Tribu replic l con voz trmula y los puos apretados. Lo hizo porque puede.

Cuando las llamas murieron y el manto de la noche cubri las colinas, Cardo sali del matorral y se levant temblorosa mirando hacia la aldea. El Nio Viento arrastraba el humo hacia el desierto, estirndolo como si fueran finas cuerdas. El olor a alquitrn quemado era penetrante. Silenciosa como la sombra de un halcn, Cardo dio tres pasos, se detuvo a escuchar, dio tres pasos ms. No se atreva a bajar la vista. Clavaba la mirada en las oscuras siluetas que la rodeaban: matorrales, rocas, rboles. Los cardos atravesaban sus mocasines y le pinchaban los pies. Sus fros dedos se cubrieron de sangre caliente. El corazn le palpitaba de miedo. Yuca.De vez en cuando se oa el siseo y el crujido de la madera, pero eran los nicos sonidos en aquel letal silencio que cubra las colinas. Cardo lleg a su casa quemada y sinti un nudo en la garganta. Benditos dioses... De pronto capt movimiento entre las ruinas ennegrecidas de la aldea. Se oan gemidos. Baj la pendiente con cautela, sin perder de vista a la persona que se mova en la plaza. Era alguien bajo y corpulento, y cojeaba. Cardo entr en la plaza sorteando vigas cadas y escombros. Un pavo se ocultaba entre las sombras, pero, cuando ella se acerc, el ave huy despavorida. Quin est ah? pregunt frentica una muchacha. Cardo. Ay, Cardo... Saltarilla? S. He encontrado a mi ta anunci sollozando. Ha muerto. Cardo se detuvo. La plaza estaba cubierta de cadveres. El olor cobrizo de la sangre lo impregnaba todo. La mujer se acerc a Saltarilla, examinando cada cuerpo.

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Trbol, Cola de Pjaro, Ciervo Corredor... Iba nombrando, con creciente pnico. Saltarilla estaba abrazada al cadver de su ta y se meca llorando. Est muerta. Mi ta est muerta. Cardo le acarici el pelo, de rodillas junto a ella. Te ayudar a enterrarla. Haremos lo necesario para que encuentre el camino a los Inframundos. Saltarilla, has visto...? S. All. La muchacha seal con el mentn y aadi con voz chillona: Los dos. Cardo la mir sin comprender. Luego se levant despacio, como si estuviera viviendo una pesadilla, y se volvi. Entonces vio la camisa roja de Yuca... Y el mundo se torn fro y gris. Los gritos de Saltarilla se desvanecieron, as como el olor de madera quemada. Cardo slo vea los ojos abiertos de Yuca a la luz de las estrellas. Ech a andar con fra eficiencia. Estaban tan cerca que slo tuvo que dar siete terribles pasos. La camisa de su esposo estaba rota y ensangrentada a la altura del corazn. Le haban arrancado casi toda la cabellera. Una flecha atravesaba su muslo. Cardo intent durante una eternidad relacionar lo que estaba viendo con una imagen de Yuca, pero eran como trozos rotos de dos vasijas diferentes. No encajaban. Entonces se dio cuenta de que el cuerpo sin cabeza que yaca sobre el vientre de Yuca era el de un muchacho Cardo oy el chillido demencial que cort la noche, pero no se dio cuenta de que surga de sus labios. Luego oy pasos muy a lo lejos, sinti vagamente que unos brazos rodeaban su cintura... Una parte de su alma vio que Saltarilla hablaba, que mova los labios, pero ella no comprenda las palabras. Le habran dado un golpe en la cabeza? La muchacha la alej unos pasos y la ayud a sentarse. Luego desapareci un momento y volvi con una manta que le ech sobre los hombros. La rode con el brazo y se apoy contra ella. Unas lgrimas cayeron en la mano de Cardo. Lgrimas fras, heladas. Los temblores comenzaron en el mentn y se extendieron por todo su cuerpo. Oh, no susurr Saltarilla.

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De pronto sali corriendo, baj a la kiva y volvi con ms mantas. Cubri a Cardo con dos de ellas y volvi a sentarse, Cantando suavemente. La Cancin de la muerte... Cardo la miraba impasible: una mujer en un trance espiritual. Al cabo de un rato levant sus brazos de plomo, estrech contra ella a Saltarilla y comenz a mecerse.

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Un estrpito en el tejado despert a Sol Nocturno. Entorn los ojos, preparndose para la explosin de luz. Cada vez que entraba algn esclavo, el sbito resplandor la cegaba. Se incorpor tensa y dolorida. El fro le calaba los huesos. Por fin se abri la cubierta del tejado, dejando paso a la luz de las estrellas. La escalera cay al suelo con un golpe. Sol Nocturno? Palo de Hierro? exclam ella. El guerrero llevaba un fardo. No puedo quedarme. Mucha gente sabe que estoy aqu. Comprendo. Sol Nocturno trag saliva para mitigar el dolor de su garganta. Cmo has burlado a la guardia? Todava cuento con la lealtad de muchos guerreros, Maz Azul, por ejemplo, que te vigila esta noche. Una vez le rescat de una partida de Perros de Fuego. Despus de la absoluta oscuridad, la luz de las estrellas iluminaba la celda como si fuera pleno da. Palo de Hierro se haba recogido el pelo en un moo. El resplandor plateado enfatizaba los rasgos de su cara ovalada, sus altos pmulos, su nariz plana. Llevaba una camisa roja, un colgante turquesa y unos pantalones azules. Sol Nocturno advirti que iba armado con arco y flechas, y que su garrote colgaba de su cintura. Te he trado dos mantas dijo l, arrodillndose a su lado. Y agua y comida. Te lo ha permitido Cabeza de Serpiente? No. Se ha marchado. No s dnde est. Ella se envolvi en una manta. Ay, qu bien. La has calentado antes de trarmela? S. Saba que tendras fro. Las he tenido colgadas ante el fuego mientras hablaba con Duna y Luz Brillante.

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Sol Nocturno se deleit en la sensacin de calor. Duna est aqu, en Ciudad Garra?

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Vino conmigo suspir Palo de Hierro. Pareca agotado. Las arrugas se marcaban en torno a sus ojos. Ya s que no ests bien dijo. Pero puedes hablar? Sol Nocturno se pas los dedos por el pelo. T lo crees? Crees que el nio est vivo? El guerrero agach la cabeza. Yo saba que el nio estaba vivo, Sol Nocturno. T... S. El dolor invadi su pecho. Sol Nocturno senta un vaco en las entraas. Todos aquellos aos su hijo haba estado vivo. Luz Brillante... Te ayud l a esconder al nio? S. Es el mejor amigo que he tenido. Saba lo asustada que estabas, saba lo que hara Pluma de Cuervo si lo descubra. Luz Brillante fue la nica persona presente en el parto, as pudo llevarse al nio y asegurarse de que nadie, ni siquiera t, supiera que estaba vivo. Sol Nocturno apoy los codos en las rodillas y se toc el pelo. La cabeza le daba vueltas. Yo he estado pagando por su manutencin. La familia ha cuidado muy bien de ella. Sol Nocturno le mir sin comprender. Ella? exclam por fin. Pero Luz Brillante me dijo... Ya lo s. Pero era una nia. Benditos espritus, la habr visto? La habr visto alguna vez pensando que era una desconocida? Est aqu, Palo de Hierro? Est aqu en...? No. La mand fuera. Era lo mejor para que estuviera segura. Entonces... comenz Sol Nocturno horrorizada. Oh, no. Por los benditos dioses! Entonces va a morir un muchacho inocente! Es eso lo que me ests diciendo? Luz Brillante minti para proteger a nuestra hija y conden...

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Eso no es lo que te estoy diciendo. Djame que te explique. T no lo entiendes, yo... Claro que lo entiendo! Luz Brillante y t... No. Palo de Hierro alz la mano y cerr el puo. Por favor! exclam angustiado. Esto es muy difcil, Sol Nocturno. Despus de tantos veranos... S, es muy difcil. Para ti y para m. Sol Nocturno se apoy contra la pared y agach la cabeza. El guerrero se aproxim a ella y se sent con las piernas cruzadas. Haca muchos veranos que no estaban tan cerca. Sol Nocturno, t eras todo lo que yo deseaba... lo eras todo para m. Pero te conoca muy bien. Mucho antes de que t me lo dijeras, me di cuenta de que te haba perdido. La nia era lo nico que quedaba de nuestro amor. No poda correr el riesgo de que Pluma de Cuervo la matara. Palo de Hierro mir ceudo el agua que corra por la pared. Sus msculos se tensaron, hinchndose bajo la fina tela de su camisa. Los dos se miraron a los ojos, l suplicante, ella confusa. Sol Nocturno intent tragar saliva y la garganta le doli. Palo de Hierro, me pasas el agua? l sac la vasija de su fardo, quit la tapa de madera y se la ofreci. Las espirales blancas y negras que decoraban la base relucieron. Sol Nocturno bebi ansiosa. El agua estaba fra. Se apoy contra la pared y bebi un poco ms. Est viva. Despus de tantos aos de llorarla. Ella... Sabe la nia quin soy? Quiero decir, sabe que soy su madre? Era mejor que no supiera nada de nosotros. Ella cree que la pareja que la cri son sus verdaderos padres. Sol Nocturno dej la vasija en el suelo. Tengo que pedirte una cosa, Palo de Hierro. Qu? En mi cmara hay una cesta azul y blanca. En ella guardo mis pertenencias ms preciadas. Por favor, habla con Nube que Juega. Explcale que deseo que esas cosas se dividan igualmente entre ella y... Cmo se llama nuestra hija? Barba de Maz.

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Barba de Maz. Mi hija. Entre ella y Barba de Maz. Y las tierras tambin deben repartrselas. El resto se lo dejo a Nube que Juega. Es una joven generosa y amable. Ella sabr qu hacer. Palo de Hierro se tens al or el tono derrotado de su voz. Ya te has dado por vencida? Sin luchar siquiera? Tengo un plan, Sol Nocturno. Debemos pensar cmo... Espera le interrumpi ella. Palo de Hierro cerr la boca de mala gana. Sabes tan bien como yo que la nia es la prueba de que traicion al Sol Bendito. S, pero... Palo de Hierro tendi la mano. No, no me toques. No me lo pongas ms difcil! No... no necesito que me des esperanzas. Necesito tu promesa! Palo de Hierro vacil un instante antes de retirar la mano. Hablar con Nube que Juega respondi con expresin de dolor. Lo siento, Palo de Hierro. Estoy asustada y confusa. Pero s lo que digo. Ya lo s. Gracias por escucharme. Y ahora... debes irte. Llevas aqu demasiado tiempo. Hasta tu leal Maz Azul puede albergar sospechas. El guerrero se levant. Antes de marcharme tengo que pedirte una cosa, Sol Nocturno. Qu? Promteme... Palo de Hierro vacil, como buscando las palabras adecuadas. Su colgante de turquesa relumbr en su pecho. Promteme que no la alejars de m. T has tenido tanto, Sol Nocturno. Y yo tan poco... Necesito a mi hija. De pronto, Sol Nocturno pens en lo mucho que deba de haber sufrido durante casi diecisis veranos, sabiendo que tena una hija, deseando abrazarla. Aquella nia habra crecido sin duda en su corazn y en su imaginacin. Mientras que ella siempre la haba credo muerta. Har lo que quieras, Palo de Hierro. Gracias, bendita Sol Nocturno. Cuando Palo de Hierro se march, volvi a cubrir el tejado pero dej una rendija. Sol Nocturno mir la luz de las estrellas que caa sobre la pared como una pincelada blanca.

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Palo de Hierro habl un momento con Maz Azul y luego sus pasos se desvanecieron. Llova. Palo de Hierro se cerr su capa de algodn y alz la cara. Estaba agachado en su puesto habitual, fuera de la cmara del jefe muerto donde, a lo largo de muchos veranos, haba ido creando una hondonada en el suelo de arcilla endurecido por el sol. Le dola el alma pensando en Sol Nocturno. No poda alejarla de su mente. Tena que hacer algo, pero no saba qu. Aunque algunos guerreros todava obedecan sus rdenes, lo cierto era que no tena ningn poder. Una bruma plateada cubra Ciudad Garra. Si por lo menos lloviera as durante la estacin del crecimiento, tal vez las tensiones se aliviaran un poco. La Tribu Camino Recto plantara maz, judas y calabazas al cabo de una luna, dependiendo de las observaciones solares de Luz Brillante. Dentro de la cmara, Duna y Cabeza de Serpiente hablaban con voces tensas. Haban estado discutiendo todo el da sobre el cadver de Pluma de Cuervo. Palo de Hierro estaba cansado del tema. Estaba all porque Duna le haba pedido que hiciera guardia. Cabeza de Serpiente haba accedido, pero slo hasta que volviera Oruga. El Nio Viento tiraba de su capa y la haca flamear sobre sus hombros como alas rojas. Mucho tiempo atrs, el Nio Viento haba sido su Ayudante del Espritu, pero ya haba pasado numerosos veranos sin que l oyera de nuevo susurros en el viento. Te necesito, Espritu susurr. Ven. Hblame. Dame consejo, te lo ruego. Los truenos surcaban el cielo, saltando de nube en nube. A la luz de los relmpagos se vea un grupo de esclavos reunidos en la plaza, cinco plantas ms abajo. Se cubran con mantas y se calentaban con una pequea hoguera encendida entre ellos. Por lo general, al atardecer todos los esclavos eran recluidos en las cmaras sin ventanas de los bordes de la plaza. Para ellos, estar fuera de noche sin el permiso de un jefe de clan o un miembro de la Primera Tribu, era un crimen que poda ser castigado con la muerte. De qu estarn hablando?, se pregunt Palo de Hierro. Saba muy poco de sus vidas. Los guerreros hacan esclavos en sus incursiones. Cualquier guerrero poda tener tantos esclavos como pudiera mantener, si bien la mayora eran donados a la Primera Tribu. A cambio, los hombres reciban las bendiciones de los dioses y disfrutaban de favores ms laicos de los gobernantes. Casi ningn esclavo hablaba un idioma civilizado, y todos adoraban dioses extranjeros. Palo de Hierro haba llegado a poseer treinta esclavos, pero los gastos para mantenerlos, vestirlos y guardarlos no compensaban sus ganancias en prestigio.

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Adems, a medida que se haca viejo, su corazn soportaba menos la esclavitud. A menudo oa llorar a los pequeos en sus cmaras, y saba que echaban de menos su casa y sus familias perdidas. l todava capturaba esclavos, como una cuestin de honor, pero los venda todos para pagar la proteccin de Barba de Maz. Al cabo de un momento se volvi hacia la jaula, donde Sol Nocturno segua prisionera. Los esclavos la adoraban. Una vez cada ciclo solar, por lo general durante los das sagrados del verano, Sol Nocturno liberaba a su esclava ms leal y la mandaba a su casa con un fardo de riquezas. Nube que Juega siempre haba hecho lo mismo. Esto las converta en heronas entre los cautivos, e indignaba a Cabeza de Serpiente. A Pluma de Cuervo nunca pareci importarle, pero a su hijo le daba una pataleta cada celebracin del solsticio. Cabeza de Serpiente grua y protestaba porque estaban tirando parte de la riqueza que l heredara. Se haba mostrado especialmente testarudo cuando Sol Nocturno quiso liberar a Paloma Torcaz. Palo de Hierro recordaba bien aquel da. Cabeza de Serpiente era entonces un muchacho de unos once o doce veranos. Le dio un berrinche tal que perdi el sentido y se desplom en la plaza. Sol Nocturno se asust y le regal a Paloma Torcaz como su esclava personal. El guerrero se haba preguntado muchas veces por qu Paloma Torcaz no haba estrangulado a Cabeza de Serpiente mientras dorma. De pronto, se oy la voz de Duna dentro de la cmara. Qu ha sido eso, muchacho? Palo de Hierro se asom. El anciano cojeaba por la cmara blandiendo su bculo. Cabeza de Serpiente retroceda protegindose la cabeza con las manos. Su larga camisa prpura reluca en el resplandor rojizo de las antorchas. El cadver de Pluma de Cuervo yaca en el suelo, cubierto con mantas. Sus labios se haban fruncido en una sonrisa tensa que dejaba al descubierto sus mellados dientes. Slo quera decir que ya eres viejo! se defendi Cabeza de Serpiente. La edad afecta a la memoria! No la ma. Duna arrincon al joven contra la pared y le dio un golpe en el codo con el bastn. Yo recuerdo muy bien lo que tu padre deseaba de m. Y pienso hacerlo te guste o no. Cabeza de Serpiente arrug el ceo. Si machacas la cara de mi padre con tu piedra aqu, en esta sala, su alma volar libre antes de estar preparada. Tenemos que llevarlo al sagrado Otero del Jorobado, donde est la escalera hacia los Mundos Celestes. Seguro que mi padre no deseaba

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que su alma estuviera flotando por Ciudad Garra en lugar de subir por la escalera para convertirse en thlatsina. Pues s. Eso me dijo asegur Duna con tono amenazador. Era una imagen muy curiosa. Cabeza de Serpiente, alto y apuesto, con su ropa real, arrinconado por el pequeo Duna, un viejo canoso vestido con una tosca camisa marrn. Sus arrugas parecan cavernosas a la luz de las antorchas. Duna, yo soy el nuevo jefe. Como Sol Bendito te ordeno que cumplas mis deseos, no los de mi... Qu tienes planeado, muchacho? Dime. Deseo que el cuerpo de mi padre sea trasladado al Otero del Jorobado. No te das cuenta de que cientos, tal vez miles de personas querrn acudir al camino para ver pasar su cadver, que querrn contemplar el glorioso rostro del Sol Bendito? Pero no podrn hacerlo si no tiene cara, Duna! Gusano! Duna le hundi el bastn en el vientre. No he venido hasta aqu para que me deje en ridculo un nio que acaba de descubrir la vida oculta de sus partes privadas! Cabeza de Serpiente se lo qued mirando con la boca abierta y una chispa de odio en los ojos. En ese momento, Palo de Hierro entr en la cmara. El joven le mir con aprensin. No pretenda enfurecerte, sagrado Abandonado. Slo quera mostrarte el error de... El error! Bueno... tal vez no sea la palabra ms adecuada. Cabeza de Serpiente se movi contra la pared. Los thlatsinas pintados parecan mirar la escena con curiosidad. Te lo voy a decir de otra manera. Duna arrug el ceo y alz el bculo para golpear de nuevo. De qu manera? Pensaba que igual podas machacar el crneo de mi padre cuando hayamos llegado al otero sagrado. As todo el que desee verle la cara podr hacerlo. Duna lade la cabeza. Por qu quieres que el alma de tu padre est en su cuerpo mientras recorremos el camino? Por qu es tan importante para ti?

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Porque...

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Porque ests pensando contratar guerreros para que roben el cuerpo de tu padre, no es eso? Qu? exclam Cabeza de Serpiente. Eso te convertira en un gran hombre ante los enemigos de Pluma de Cuervo, verdad? prosigui Duna mirndole furioso. Enemigos con los que ests intentando establecer una alianza. No creo que sean los Constructores de Torres. No tienen nada que ofrecer salvo pastelillos mohosos y cermica horrible. Los Perros de Fuego, los Mogollon? S, es una posibilidad. Has perdido la cabeza, viejo! exclam Cabeza de Serpiente. Tena hinchadas las venas del cuello y mova los dedos como si estuviera a punto de estrangular al Abandonado. Palo de Hierro se qued helado. Poda ser cierto? Los Mogollon despreciaban a la Nacin Camino Recto, aunque intercambiaban con ellos mercancas mediante comerciantes neutrales. Por qu querra Cabeza de Serpiente establecer relacin con unos salvajes como ellos? No eran dignos de confianza. Y sus guerreros tenan tanta sangre fra que, si la alianza llegaba a romperse cosa que pasara, podran lanzarse a una guerra a gran escala. Cuando Cabeza de Serpiente vio la cara plida de Palo de Hierro dej caer las manos a los costados. No te lo irs a creer, verdad? Los Perros de Fuego son nuestros enemigos! Yo nunca... Sera muy peligroso replic Palo de Hierro, echndose la capa sobre los hombros. De momento tenemos un acuerdo muy inestable con los Perros de Fuego. Nos atacamos unos a otros, capturamos esclavos, interrumpimos las comunicaciones y el comercio, pero ninguno desea una guerra abierta. Y esa alianza llevara a... Yo no quiero una guerra! Palo de Hierro lade la cabeza. Estoy seguro de ello. Perdname por interrumpir vuestra conversacin. El guerrero se acerc a la puerta para ver la tormenta. Las nubes se haban tornado plateadas. Palo de Hierro se preguntaba cul sera el propsito de Duna. El anciano nunca deca nada por decir. Duna comenz de nuevo Cabeza de Serpiente, qu puedo darte para que me permitas llevar el cuerpo de mi padre al Otero del Jorobado de una pieza?

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Nada. Nada? No.

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Ni siquiera una docena de hermosas esclavas? Cien cestos de preciosas joyas, turquesas, azabache, malaquitas, corales? Joyas menos que nada. El jefe abri los brazos. Dime lo que deseas y te lo dar. Slo tienes que decirme tu precio! Duna entorn los ojos. Y de dnde sacaras las mercancas? Nada te pertenece, por lo menos todava. Al encarcelar a tu madre le has quitado su derecho de distribuir las magras posesiones de Pluma de Cuervo, lo cual significa que la encargada de ello ser Nube que Juega. Hasta que ella te d algo con lo que sobornarme, no vales ni siquiera mi tiempo, Cabeza de Serpiente. Duna, esto es una estupidez... No. El estpido eres t. Pienso mantener la promesa que le hice a tu padre, muchacho. Entonces mi padre est condenado. Tu padre est salvado. Su alma estar siempre vagando... Su alma ser libre. Pero, Duna... Basta! Duna, yo soy el Sol Ben... De verdad quieres enfurecerme, Cabeza de Serpiente? pregunt Duna, con un brillo aterrador en los ojos. El joven lo mir ceudo un instante, trag saliva y se volvi. Duna se acerc muy despacio a Pluma de Cuervo, con los hombros hundidos, como si cada paso le doliera. El fuego se haba desvanecido en sus ojos. Se dej caer junto al cadver, mirando el rostro consumido del jefe muerto. Esto no quedar as amenaz Cabeza de Serpiente al salir de la sala. Pas junto a Palo de Hierro sin mirarlo siquiera y baj por la escalera a la cuarta planta.

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La lluvia caa sobre los tejados y la plaza donde los esclavos seguan sentados ante su hoguera. El rumor del agua llenaba la noche y en el aire flotaba la fragancia del cedro mojado. Hablabas en serio, Duna? pregunt Palo de Hierro. Es cierto que Cabeza de Serpiente quiere una alianza con nuestros enemigos? Todo lo que he dicho lo he dicho en serio. El anciano cubri con la manta el cuello de Pluma de Cuervo. Acaso lo has soado? Cmo sabes que...? No necesito tener visiones para saber que ese muchacho es un traidor. Lo nico que tengo que hacer es pensar en lo peor que pueda imaginar y seguro que Cabeza de Serpiente ya lo ha considerado. Est muerto de verdad Pluma de Cuervo? No se trata de otro viaje del alma al Inframundo? Duna apoy una mano en el suelo y mir al guerrero. Su pelo blanco reluca anaranjado en torno a su cabeza. Tan muerto como una piedra sin alma. Palo de Hierro suspir. De verdad crees que puedes liberar su alma en contra de los deseos de su hijo? Al fin y al cabo, Cabeza de Serpiente es el nuevo jefe, y tiene guerreros que respalden sus... Duna sac de su fardo una piedra de cuarzo. Con ella golpe la cara de Pluma de Cuervo. Palo de Hierro dio un respingo al or el chasquido de los huesos. Duna golpe de nuevo. Luego dej la piedra en el amasijo ensangrentado que haba sido la cara del jefe. Bueno dijo el anciano mientras se limpiaba las manos en la manta. Ya est. S. Supongo que s. Duna se incorpor. A travs de los agujeros de su tnica marrn se vea su piel arrugada. Necesito enviar maana un mensajero a Mal Cantor. Ya que no me dijiste que tendra que cuidar de Pluma de Cuervo, me he dejado en casa todas mis herramientas y hierbas funerarias. Alguien me las tendr que traer. Puedes disponer de un mensajero? Al amanecer, si lo deseas.

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Lo deseo, Palo de Hierro.

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Estoy seguro de que Luz Brillante nos dejar utilizar a su esclavo Cola de Golondrina. Es un muchacho digno de confianza. Bien. Duna le dio un apretn en el brazo y sali bajo la lluvia. Palo de Hierro estaba nervioso. El fantasma de Pluma de Cuervo rondaba por all cerca. Sali de la cmara. Los charcos de agua relucan en el suelo del tejado. El cerro se alzaba como un muro negro a su derecha y los nubarrones tapaban las estrellas. La hoguera de la plaza siseaba. Los esclavos se apiaron y extendieron las mantas para proteger las llamas. El guerrero subi a la quinta planta y se sent bajo la lluvia. Cientos de fuegos relucan en el paisaje. El can Camino Recto nunca haba contado con tierra frtil o agua con que mantener a las masas que haban inmigrado para estar cerca de la Primera Tribu. A pesar de todo, la gente segua llegando. Palo de Hierro se volvi hacia el arroyo que corra por el marjal. Cuando el viento soplaba en la direccin correcta, oa una msica de flauta. Tal vez proceda de Ciudad Caldera. El guerrero se cerr la capa y parpade bajo la lluvia. Deseaba estar all sentado hasta que el fro le penetrara los huesos. Tal vez cuando tuviera la piel tan fra como su alma podra pensar de nuevo con claridad. Haba estado caminando a trompicones como un idiota, perdido, sin saber qu hacer. Pensaba en Sol Nocturno, recordaba la primera vez que haban estado a solas. Antes de marcharse a comerciar con los Hohokam, Pluma de Cuervo le haba dado instrucciones concretas. Sol Nocturno no debe ir sola a ninguna parte, lo entiendes, jefe de guerra? Ni a una aldea cercana, ni a visitar a los parientes. Ni siquiera al arroyo a por agua. No pierdas de vista a mi esposa en ningn momento. El jefe habl con tal seriedad, que Palo de Hierro jur obedecer. Haba escoltado a Sol Nocturno a todas partes. Cuando el jefe llevaba fuera media luna, Sol Nocturno se dispuso a realizar uno de sus viajes de Sanacin a las aldeas vecinas. El da anterior a su marcha, Palo de Hierro le inform de que la acompaara. Estaban en medio de la plaza, donde la gente teja mantas, tallaba herramientas de piedra y haca vasijas de cermica. Sol Nocturno le haba tirado a la cabeza tres vasijas. l esquiv la primera. La segunda le dio en el hombro y la tercera pas de largo. A continuacin, Sol Nocturno le lanz toda clase de exabruptos. Intent escapar a hurtadillas de Ciudad Garra en plena noche; pero, naturalmente, l ya se haba anticipado a sus planes, y la sigui.

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Sol Nocturno se neg a dirigirle la palabra durante tres das. El cuarto da caminaban por el can, Sol Nocturno delante y l a su espalda. Palo de Hierro haba estado observando las cambiantes texturas del can. Los contornos, como lijados por una mano divina, parecan algodn. Sol Nocturno caminaba ajena a la majestuosidad del lugar. Se haba recogido el pelo en una trenza, que le colgaba a la espalda. De vez en cuando, si volva la cabeza, Palo de Hierro vea su rostro triangular, con su nariz afilada y sus grandes ojos negros, y su belleza despertaba un hondo anhelo en su interior. De pronto, las nubes cubrieron el cielo y descargaron lluvia y truenos. Palo de Hierro dio un respingo. Las tormentas de verano eran frecuentes, pero podan ser muy peligrosas. Bendita Sol Nocturno llam. Tenemos que encontrar refugio! Estall un relmpago cegador, tan violento que Palo de Hierro se peg de un salto a la pared del can, con la vista fija en el cielo. Una telaraa de luz cosi las nubes. Sol Nocturno dio tambin un respingo. Cuando el guerrero se acercaba a ella, un rayo cay sobre un enebro a menos de doscientas manos de distancia. Las ramas ardieron con una lluvia de chispas. Los animales corran por la artemisa mientras el incendio se extenda de un rbol a otro. Vamos! grit Palo de Hierro. Tenemos que ponernos a cubierto! En aquella pendiente hay un refugio de rocas! La agarr de la mano y tir de ella. Las piedras sueltas dificultaban la ascensin, pero finalmente llegaron al refugio, a unas cien manos por encima del incendio de la pradera. El aire se llenaba de humo. Aqu estaremos a salvo asegur el guerrero, sentndose en el suelo. La lluvia caa como una cortina de aire. El aire ola a tierra hmeda y madera quemada. Sol Nocturno se sent lo ms lejos que pudo de l, lo cual no era muy lejos, dado el tamao del refugio. La pequea cueva meda unos dos cuerpos de longitud y menos de medio cuerpo de profundidad. Pero si el Nio Viento continuaba soplando del norte, no se mojaran mucho. Palo de Hierro sac su bolsa de agua y bebi. Desde el refugio se contemplaba una hermosa vista. Al este, durante medio da de camino, se extendan las planicies, moteadas de cuadrados oteros y erosionados riscos. A lo lejos las Montaas Garra de Oso dibujaban una abrupta lnea azul contra el cielo, con sus picos cubiertos de nieve. Al sur, los cerros del can Camino Recto relucan como empapados de sangre.

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Palo de Hierro ofreci agua a Sol Nocturno. Ella le mir a los ojos. No me gustas dijo. l se encogi de hombros. No tengo que gustarte para que bebas mi agua replic, inclinndose hasta casi tocarle el brazo con la bolsa. Sol Nocturno bebi, pero mirndole furiosa. Estaba muy hermosa con su vestido cubierto de arena. Tena una rodilla doblada, pero la otra pierna, larga y bronceada, estaba expuesta a la luz de la tormenta. La lluvia perlaba su piel. Tal vez tengamos que quedarnos aqu un rato coment Palo de Hierro. Ms vale que nos acomodemos lo mejor posible. Sac de su fardo un trozo de cecina de venado y le ofreci un trozo. Cuando ella tendi la mano, sus dedos se tocaron y el guerrero sinti un curioso hormigueo. Qu extrao que su contacto provocara en l aquella sensacin. O tal vez no era tan extrao. Palo de Hierro no haba estado a solas con una mujer desde la muerte de su amada esposa, Lupino. Su cuerpo recordaba la textura de la piel de una mujer, a pesar de los esfuerzos que haba hecho su alma por olvidarla. La tormenta se alejaba hacia el sureste, y la lluvia nublaba las montaas Garra de Oso. El incendio comenzaba a extinguirse. Al otro lado del can corra una pequea manada de bfalos. Desde all parecan puntos negros entre la artemisa. Bfalos coment Palo de Hierro con respeto. Haca mucho tiempo que no los vea tan cerca del can. Sol Nocturno frunci el ceo. Cuando era pequeo prosigui el guerrero, mi padre me llevaba a ver los rebaos. Nunca los cazbamos, porque quedaban ya muy pocos cerca de nuestra casa. Nos limitbamos a observarlos. Durante la poca de celo se tocan unos a otros con mucha ternura, lo sabas? Al ver que Sol Nocturno no responda, aadi: El macho frota la cabeza contra la hembra, y ella frota el hombro contra su costado. Y juegan todo el tiempo, corriendo y saltando por los aires. Palo de Hierro se ech a rer. Hasta cuando se dan cabezazos, es ms una competicin que una pelea. Ella le mir de reojo. Los echas de menos? S, muchsimo. Echo de menos su forma de andar, y cmo mueven la cabeza cuando corren. Pero sobre todo echo de menos mirarlos a los ojos. Los ojos? pregunt ella. Ya no estaba enfadada, aunque todava pareca dudosa.

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No es fcil de explicar, pero... El Creador vive en sus ojos. Siempre me pareci que me miraba desde ellos. Sol Nocturno se volvi hacia el desierto. Jirones de humo se alzaban en la lluvia. Palo de Hierro bebi un trago de agua y termin su cecina. Se senta un poco incmodo. Sol Nocturno apenas lo conoca y, tal vez, lo considerara demasiado sentimental. No debera haber hablado as, no debera haberse mostrado tan... tan blando. Sol Nocturno se volvi para mirarle. Perdname dijo. Despus de los tres ltimos das debes de pensar que soy cruel, pero... No, en absoluto. Creo que ests furiosa con tu esposo por ordenarme que te espiara. Yo en tu lugar sentira lo mismo. Ella jugaba con la arena del suelo, dejndola escapar entre sus dedos. El viento azotaba el refugio y despeinaba mechones de pelo de su trenza. Palo de Hierro traz con la vista la lnea de su mentn antes de mirarla a los ojos. Algo en la expresin de Sol Nocturno le tens el estmago. Pareca... decidida, como si hubiera tomado una determinacin y estuviera hacindose preguntas en silencio, preguntas que l no comprenda. Como en un sueo, Sol Nocturno se inclin y le bes en los labios. El se qued inmvil, confuso. Un relmpago ilumin el cielo. Ella se acerc ms y le rode la cintura con los brazos. Sol Nocturno, no, por favor... Pero ella le besaba con insistencia. Palo de Hierro sinti calor en las venas, un calor cuya intensidad le daba miedo. Alz los brazos y vacil un instante. La sangre lata ensordecedora en sus odos. Sol Nocturno le abraz con fuerza, y Palo de Hierro tembl al sentir sus pechos contra l. Ella le tumb en el suelo, y Palo de Hierro not sus lgrimas calientes. Sol Nocturno sollozaba en silencio. Por qu ests haciendo esto? pregunt l, obligndola a mirarle a los ojos. Para hacer dao a tu esposo? Ella enterr la cara en su pelo. Para hacerme dao a m, creo. Aquella respuesta le toc el corazn. Palo de Hierro la abraz, pero slo como un gesto amistoso.

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Y por qu quieres hacerte dao? Porque no puedo ser lo que mi esposo desea.

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Cada persona debe ser quien es. As es como nos hizo el Creador. A m no. Mi deber es... ser quien otros desean que sea. Nunca soy yo de verdad, nunca... Entonces tal vez es hora de que empieces. Ella se apart para mirarle la cara. Tengo miedo de que la Primera Tribu me expulse. Bueno, todos tenemos que correr riesgos. T crees que vale la pena renunciar a todo lo que tengo para ser todo lo que deseo? Por supuesto. Palo de Hierro le enjug las lgrimas, dejndose llevar un momento por la suavidad de su piel. Ya s que soy irresistible brome, pero creo que deberamos dejarlo. S, supongo que s. Perdname. Sol Nocturno frot la mejilla contra su mano antes de incorporarse. Fue un gesto tan ntimo que la sonrisa de Palo de Hierro se evapor. El hombre apart la mano y cerr los dedos entumecidos. Su expresin debi de sobresaltarla, porque Sol Nocturno se qued inmvil, como temerosa de lo que l pudiera decir. El graznido de un pavo devolvi al guerrero al presente, y a Ciudad Garra. Mir la plaza mojada. Se oy otro graznido y un batir de alas. Palo de Hierro ech atrs la cabeza mirando la lluvia, como si el agua pudiera borrar el recuerdo de sus ojos. A pesar de los largos veranos solitarios, a pesar de haber tenido una hija a la que haban alejado de l, Palo de Hierro nunca se haba arrepentido de amar a Sol Nocturno. Si tuviera que morir maana por aquellos breves momentos de alegra, sera un precio muy bajo. Su amor por Sol Nocturno era lo nico en su vida que haba tenido algn significado.

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Nube que Juega caminaba deprisa, queriendo llegar a Ciudad Garra antes de que la tormenta arreciara. Haca una mano y media de tiempo, los nubarrones haban ocultado a los primeros Hombres de la Noche. Llovi durante un rato y amain. Pero la lluvia volvera. Los relmpagos iluminaban el horizonte. La joven ech a correr. La pared del can daba la impresin de ser un gigante moteado de manchas plateadas de luz de luna. Delante de ella, la cuenca Camino Recto tallaba un abrupto barranco. El camino bajaba por l. Nube que Juega caminaba silenciosa como un sueo. Salt sin esfuerzo sobre un arroyuelo de agua y comenz a subir por el lado opuesto de la cuenca. El olor de la piedra y la tierra mojada eran un delicioso perfume. Al llegar a la cima, tuvo una premonicin y se detuvo bruscamente jadeando. La luz de la luna atravesaba las nubes y arrojaba extraas sombras. Una de ellas pareca un monstruo. Nube que Juega podra haber jurado que tena unos ojos enormes y vacos que la miraban solemnes. Ya casi ests en casa se dijo enfadada. No seas tonta. Sigui caminando, mirando a su alrededor. A la luz de los relmpagos ya se vean los pilares a la entrada de Ciudad Caldera, como feos dientes en una malvola sonrisa. Ciudad Garra relumbraba a lo lejos. La plaza estaba iluminada con antorchas que arrojaban un brillo dorado sobre las paredes blancas y los Grandes Guerreros. Nube que Juega sonri y... Haba captado un movimiento. Por un instante, la invadi tal sensacin de pesadilla que perdi de vista el mundo. Una voz habl desde las sombras. Quin eres? Soy Nube que Juega, hija de... Nube que Juega? Eres Nube que Juega?

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S! Quin eres t? Qu haces ah escondido en las sombras? Un hombre se incorpor. Su pecho y sus brazos pintados de negro eran casi invisibles. Pero cuando se acerc, Nube que Juega vio los colores de su mscara: rojo, azul y amarillo. Una de las sagradas mscaras thlatsina! Muy poca gente tena derecho a tocarlas. Eres un sacerdote? pregunt la joven, retrocediendo nerviosa. Has salido a ofrecer oraciones a la luna llena? Cul es tu nombre? De verdad eres Nube que Juega? Ya te lo he dicho! Oh, no. He rezado para que no vinieras. Por qu ests aqu? Ella se quit el fardo donde guardaba sus cosas y las de su madre, y lo sostuvo como un arma ante ella. Las cuatro espirales negras pintadas en l relucan sombras. Soy la hija de Sol Nocturno, Matrona de Ciudad Garra. Mi padre es Pluma de Cuervo, nuestro Sol Bendito. Voy a mi casa! Djame pasar! El hombre abri los brazos como un pjaro dispuesto a levantar el vuelo, y dio un salto hacia ella, alzando las rodillas en una imitacin de un guila lanzndose sobre su presa. Sabes quin soy? grit Nube que Juega. Djame! exclam, dndole un golpe con el fardo con todas sus fuerzas. El hombre cay de costado. Ella ech a correr por el camino. Al no or pasos que la persiguieran, se arriesg a mirar atrs. No vio nada. Un rayo de luna cay de pronto sobre el marjal. El terror le impeda respirar. Nube que Juega se detuvo e hizo un esfuerzo por dominarse. Intent or pasos, una respiracin. Habra sido una broma? No importa. No pienso volver por ese camino! Y en cuanto haga llegar la noticia al jefe de guerra Palo de Hierro, l enviar a sus guerreros a registrar todo el territorio hasta encontrar al culpable.Si se diriga hacia el oeste, por la cuenca, encontrara el lugar donde los esclavos acudan a por agua y a lavar ropa. Que una mujer de su posicin recorriera un camino de esclavos dara que hablar, pero era mejor eso que la aparicin negra. Nube que Juega ech a andar entre las sombras. A su alrededor parpadeaban los ojos dorados de los bhos, que cavaban agujeros en las orillas y vivan all hasta que el deshielo de la primavera arrancaba sus nidos de las paredes y los arrastraba corriente abajo. Un enorme nubarrn surcaba el cielo. Justo cuando Nube que Juega mir hacia arriba, un trueno hendi el vientre de las nubes y comenz a llover.

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La mujer se refugi bajo un saliente de roca. Las faldas del vestido se empaparon enseguida, pegndose a sus piernas como una segunda piel. Aquella maana se haba encontrado con un Mercader en su camino a las aldeas Meseta Verde, y l le haba contado los rumores de que Sol Nocturno haba sido acusada de adulterio y encerrada en Ciudad Garra. Nube que Juega se haba quedado mirando al Mercader, demasiado conmocionada para creerlo. Pero en cuanto el hombre se march, ella ech a correr, queriendo llegar a su casa lo antes posible. Cuando era pequea, las viejas murmuraban sobre un nio que haba nacido y al que haban escondido. Aquellas mujeres crean que un da el nio volvera a Ciudad Garra con un ejrcito para vengar su abandono. Nube que Juega nunca haba dado mucho crdito a aquellos rumores... hasta hoy. La lluvia dur apenas treinta latidos. Cuando pas la nube, la luz de la luna proyect una larga sombra delante de Nube que Juega. Haba alguien por encima de ella. Se qued inmvil, sin poder respirar. Quera huir, pero la sensatez la impuls a quedarse quieta. Quienquiera que fuera, no poda verla desde su posicin. El camino de esclavos cortaba la orilla a menos de veinte cuerpos de distancia. Si ella no se mova, si no haca ningn ruido... Te veo susurr l, y su alta sombra oscil como un fantasma Danzarn. Qu haces aqu? Por qu no has huido? Soy Nube que Juega! Hija de Pluma de Cuervo y Sol Nocturno. Voy a mi casa... En la belleza ha comenzado cant el hombre con una voz profunda. En la belleza ha comenzado. Una bruma blanca se form ante sus ojos. Nube que Juega se dio cuenta de que era harina sagrada de maz. Qu haces? pregunt. Esto es sacrilegio! En la belleza ha terminado continu l. En la belleza ha terminado. Nube que Juega, aterrorizada, ech a correr como un animal acosado, tropezando con las rocas, a ciegas. La lluvia haba convertido la orilla del ro en un cenagal. Justo cuando estaba a punto de cruzarlo, unos brazos negros se extendieron sobre ella. El hombre salt al camino, a diez manos de Nube que Juega. Su mscara reluca. He rezado para que no vinieras. Por qu ests aqu? Ella blandi los puos. Slo quiero llegar a mi casa!

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Tengo miedo.

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Por qu? Yo no voy a hacerte dao! No haba reconocido la voz? Haba tanto dolor en ella que no poda estar segura. Djame ir, por favor! Es importante que llegue a Ciudad Garra. Tengo que ver a mi madre. El lade la cabeza. Eres la Muchacha del Solsticio? Co... cmo? De qu hablas? Hasta dentro de tres lunas no elegiremos a otra Muchacha del Solsticio! El hombre sac un arco y una flecha. Espera! Har lo que quieras! Qu quieres de m? pregunt Nube que Juega, retrocediendo. l seal el camino con el arco. T ve primero. Yo esperar hasta que llegues a la cima. Luego te seguir. Vete! Oh, no! No! grit el hombre en cuanto Nube que Juega ech a andar. Al llegar a la cima, Nube que Juega ech a correr por las lodosas planicies aterrorizada. El vestido mojado se le enredaba en las piernas. No haba dado ni veinte pasos cuando una punzada le atraves el pecho. Nube que Juega oy el impacto y se tambale. De pronto sinti un espantoso dolor que arda al rojo vivo a travs del pulmn y el pecho izquierdo. Dio unos pasos ms y cay de rodillas. Tard un momento en comprender, pero finalmente baj la vista y vio la punta de obsidiana que asomaba por la tela de su vestido. La toc con los dedos, sorprendida de la firmeza con la que se haba clavado en su cuerpo. Te lo suplico dijo l. No te resistas! Debo hacer esto deprisa! Unos pasos en la arena mojada. El hombre se agach delante de ella, mirndola a travs de las cuencas de la mscara sagrada. Es el thlatsina Tejn! Unas pinceladas azules rodeaban los ojos y una lnea blanca y roja corra por el centro del rostro, negro y bordeado de plumas de cuervo. Los dientes blancos, pintados en el largo morro, relucan. El hombre llevaba un arco en la mano izquierda y otra flecha en la derecha. La violenta fuerza del Norte viva en los huesos del Tejn... Un increble peso creca en su pecho. La sangre asom a los labios de Nube que Juega. El hombre alz la flecha. T eres la Muchacha del Solsticio susurr.

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CUARTO DA

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El atardecer cubre la faz de la tierra, baando los picos con velos de luz magenta. El nico sonido es el trino de un arrendajo entre los pinos. Hoy he tenido una Visin. Vino a m cuando tena los ojos bien abiertos. Al principio vi las imgenes como a lo lejos. Unas dbiles voces puntuaban el silencio. De pronto, las imgenes se aproximaron, cada vez ms grandes, hasta que aquel mundo extrao consumi el desierto. Me encontraba caminando por un lago de sangre. El thlatsina Lobo iba delante de m. Sus altos mocasines creaban anillos plateados en la superficie. Tena la cabeza de lobo, con orejas puntiagudas y un largo morro. Su cuerpo humano estaba pintado con arcilla blanca. Delante de nosotros apareci una extraa criatura, oscura, cubierta de plumas. La luz matutina se reflejaba en el lago rojo como chispas. La criatura se comi una de las chispas y grit con una voz que pareca de mujer. De pronto, dej de perseguir la luz del sol y se volvi hacia nosotros. Chill de nuevo, con la boca abierta, abri las alas y vol hacia el thlatsina. Aydame! grit el thlatsina. Yo grit a la criatura para que se alejara. Luego me lanc hacia sus piernas. Ella se debati. Tuve que luchar para mantenerla bajo el agua, hasta que se ahog. Pero mientras su sangre flua en el lago, otra criatura cobr forma. Un nio humano, hermoso y dorado, flot sobre la sangre. El lago se torn violento. Las olas rompan sobre nosotros, calientes como roca fundida. El lago se hizo ms y ms amplio, hasta devorar la tierra y a los hombres, y besar el vientre del cielo. El thlatsina se ahog. Entonces vi el orden desintegrarse en caos. No qued nada, excepto sangre. Cuando la Visin se desvaneci, contempl sorprendido el soleado paisaje. Los pinzones gorjeaban en el cielo surcado de nubes. Tuve la curiosa sensacin de que no haba estado viendo a travs de mis ojos, sino a travs de los ojos de un hombre Poderoso, lleno de desesperacin. Pero no s lo que la Visin significa. Desde que cumpl seis veranos he atosigado a todos los Mercaderes con preguntas y he descubierto que los Soadores hablan por todas partes del final de los tiempos. Acaso lo he visto yo? He visto mi propia muerte?

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O mi nacimiento? En el Sueo parecan lo mismo.

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Parpadeo dbilmente. El ocaso ha teido de prpura las montaas, y las sombras se extienden largas y oscuras por las pendientes. La tarde cae deprisa. Una imagen permanece en la oscuridad: un nio dorado que grita agitando sus diminutos puos. De pronto me da miedo la oscuridad. Me da mucho miedo.

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Duna atravesaba la plaza de Ciudad Garra. La esclava que le haba despertado corra delante de l. El anciano alz la cabeza para ver la posicin de los Hombres de la Noche. Deba de ser casi medianoche. Las nubes se haban alejado hacia el este haca rato. Duna se cerr la capa en torno al cuello. Una brisa helada barra el can, agitando su pelo blanco y las faldas de la larga capa que Luz Brillante le haba dado. Estaba hecha de algodn teido y piel de conejo, y conservaba bien el calor de su frgil cuerpo. Una dbil luz roja penetr por la cortina de la cmara de Pluma de Cuervo. Duna asinti con la cabeza. Alguien haba dejado un cuenco de ascuas para los solitarios thlatsinas que danzaban en las paredes. Luz Brillante, probablemente. A Cabeza de Serpiente nunca se le ocurrira que los dioses tambin pudieran necesitar luz y calor. Muy pocas personas tenan acceso a aquella cmara. Cuando Cabeza de Serpiente descubri el crneo aplastado de su padre, haba ordenado que ni siquiera Duna se acercara. El anciano suspir. Sin duda el nuevo jefe necesitaba intimidad para saquear las posesiones de su padre antes de que su hermana las reclamara. Duna dio una patada a una piedra y sigui su camino. Atraves la puerta que conectaba las plazas y sali a la plaza occidental. Tres kivas se hundan en el suelo a su derecha. De las entradas sobresalan las escaleras. Al pasar bajo los Grandes Guerreros, Duna oy sus suaves voces que se susurraban el uno al otro. El anciano alz la cabeza hacia ellos. Los Hermanos sagrados le miraron ominosos. Sus cuerpos de treinta manos de altura relumbraban como si hubieran alcanzado el corazn de la Hermana Luna y le hubieran robado parte de su fulgor. Ya lo s murmur Duna. Yo estoy tan preocupado como vosotros. A su izquierda, cerca de la entrada de Ciudad Garra, se encontraba el tocn sagrado del rbol de la Mujer Araa. Haca cien ciclos solares, el rbol viva all. Brillantes abanicos de oracin rodeaban el tocn. Durante la primera fiebre de la

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construccin, la Tribu Camino Recto haba talado todos los pinos que encontr para hacer tejados, escaleras y lea. Pero nadie se haba atrevido a tocar aquella vieja confera, que haba sido plantada por la misma Mujer Araa justo despus de que la Primera Tribu surgiera de los Inframundos. Cuando por fin muri, se sacudieron hasta los cimientos del mundo. La Primera Tribu deca que hasta el Creador haba llorado. Duna atraves la plaza hacia el oeste. Al acercarse a las cmaras de los esclavos oy que alguien gema. Luego el furioso grito de una mujer cort la noche. Duna se apresur. Para entrar en la cmara, tena que subir por la escalera hasta el tejado y luego bajar por otra escalera hasta la pequea estancia circular. Rez para que sus viejas rodillas aguantaran. Empez a subir despacio. Cuando lleg al tejado se detuvo a tomar aliento. Desde all vea las planicies del lado sur del can. Un fuego arda en Ciudad Atardecer. El cerro se vea negro, pero algunas de las afiladas rocas de la pendiente reflejaban la plateada luz de las estrellas. El resto del can estaba a oscuras. Se oan gaidos y aullidos provenientes de tres lugares distintos. Eran los coyotes, que se llamaban unos a otros. Duna sonri. Le encantaban sus voces. A veces, los coyotes lanzaban notas tan puras y hermosas que era como or la flauta de un maestro. Una de las hembras que cazaba en el desierto, cerca de su casa, cantaba como una diosa. Duna se acerc a la escalera que bajaba a la cmara iluminada por la luz del fuego. Dentro haba tres personas: Planta Trepadora, el anciano bajo y gordo del clan Bfalo; la mujer que haba despertado a Duna de un sueo profundo, y un viejo que yaca bajo una ajada manta marrn con dibujos rojos y amarillos. Duna percibi el dulce olor del humo de artemisa. Oh, bendito Anciano, gracias por venir le salud Planta Trepadora, esperando que Duna terminara de bajar. Puedo ayudarte, Anciano? pregunt la mujer. No, estoy bien, pero tengo que ir despacio. La mujer, esbelta como una vara de sauce, de delicados huesos, tena un rostro de ardilla, con gruesos carrillos y relucientes ojos castaos. El pelo le llegaba hasta la barbilla. Duna la haba visto por Ciudad Garra durante muchos veranos, pero no saba su nombre. Pareca tener unos treinta o treinta y cinco veranos, y en sus palabras se adverta el acento de la lengua de los Constructores de Torres. Planta Trepadora ofreci su brazo a Duna para ayudarle a bajar. Ests bien, Anciano?

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Tan bien como puede esperarse a mi edad, Planta Trepadora. Y t, cmo ests? Bastante bien, gracias. El fuego humeaba mucho. La artemisa arda deprisa. Las hojas estallaban en llamas, iluminando las paredes blancas manchadas de holln, y las ramas dejaban un grueso lecho de ascuas. A un lado de la cmara circular haba dos mantas enrolladas y, junto a ellas, unas pocas posesiones: una vasija de agua, otras dos sencillas vasijas de arcilla, una llena de maz y otra de judas, una cesta de semillas de calabaza tostadas, y un huevo de ganso en un cuenco. Al ver el huevo, Duna frunci los labios sobre sus encas desdentadas. Anciano, sta es Paloma Torcaz dijo Planta Trepadora, sealando a la mujer . Es una de las esclavas del Sol Bendito. Duna la salud con la cabeza y mir al viejo que estaba tumbado en el suelo. Y ste quin es? Es Alondra. Duna se arrodill junto a l y observ su rostro esqueltico. El sudor perlaba su larga nariz aguilea y le corra por el cuello. Duna baj la manta para examinarle el pecho. Se le marcaban todas las costillas. Cunto tiempo lleva enfermo? Desde esta maana contest Paloma Torcaz con expresin preocupada. Se cay en la plaza y ya no pudo levantarse. Planta Trepadora y yo lo trajimos aqu. Antes de que su alma empezara a vagar, Alondra nos dijo que haba sido embrujado. No sabamos qu hacer. Pensamos que siendo t un gran hombre sagrado podras... S, me encargar de l replic Duna. Pero por qu querra ningn brujo hacer dao a Alondra? Los brujos son listos, eligen a sus vctimas con mucho cuidado. Qu ha podido hacer Alondra para enfurecer a un brujo? Paloma Torcaz y Planta Trepadora se miraron y luego agacharon la cabeza. Planta Trepadora contemplaba el barro de sus mocasines, como repentinamente avergonzado. La mujer cubri con ternura el pecho de Alondra. El... comenz con voz ronca. Alondra pertenece a Cabeza de Serpiente, Anciano. Y qu? Planta Trepadora jugueteaba nervioso con el borde de su camisa negra.

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No pasa nada, Paloma Torcaz. Cuntaselo.

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La mujer asinti, pero mir a Duna con expresin aterrada. Puedes confiar en m, Paloma Torcaz asegur el anciano. No repetir nada de lo que me digas. Planta Trepadora me dijo que t utilizaras tus poderes para protegerme, pero yo... Paloma Torcaz mir hacia arriba, por si haba alguien en el agujero del tejado, luego se inclin hacia Duna y susurr: Cabeza de Serpiente se march anoche antes del atardecer. Se llev su manta y un gran fardo. Duna frunci el ceo. Es posible que necesitara estar a solas despus de la muerte de su padre. Ella movi la cabeza. No, Anciano. Alondra le vio abajo en el marjal. Cabeza de Serpiente le dio el fardo a otro hombre, estuvo hablando con l y... Y cuando Cabeza de Serpiente volvi a Ciudad Garra interrumpi Planta Trepadora, se encontr a Alondra corriendo por la plaza, y seguramente sospech que Alondra le haba visto. Cmo lo sabis? Habl l con Alondra? Le interrog? No contest Paloma Torcaz, pero, por lo visto, Luz Brillante sali a la puerta de sus cmaras y alz la mano en direccin a Cabeza de Serpiente, y Alondra sinti una horrible punzada en el cuello. Tena miedo de que Cabeza de Serpiente hubiera ordenado a Luz Brillante que metiera en su boca una pldora de brujo. Y hoy, cuando se cay en la plaza... Yo tambin lo creo concluy Duna. Luz Brillante pareca tan extrao e imponente a los esclavos que le teman ms que a los mismos dioses. Durante muchos veranos, Duna se haba esforzado en acallar los rumores de que Luz Brillante era un brujo, pero sus esfuerzos no haban hecho ms que empeorar la situacin. Bien, vamos a ayudar a Alondra. Ya nos ocuparemos ms tarde de Cabeza de Serpiente. Traed me el huevo, por favor. Paloma Torcaz se apresur a obedecer. Dej el cuenco con el huevo al lado de Duna. Planta Trepadora se inclin como un oso dispuesto a atacar. Sagrado Abandonado, Alondra ha sido mi amigo durante veinte ciclos solares. Ya s que slo se trata de un esclavo, pero es tambin un hombre bueno y leal y... Har lo que pueda, Planta Trepadora. Ahora silencio, por favor. Tengo cosas que hacer.

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S, perdona.

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Paloma Torcaz se arrodill junto a Planta Trepadora. No haca falta ser muy perspicaz para ver el lazo que los una. Duna pens en ello. Aunque muchos de la Tribu Creada se apareaban con esclavos, se consideraba una conducta indigna en un jefe de clan. Bueno... a Duna aquello le importaba muy poco. El anciano sostuvo el huevo en sus manos para calentarlo y luego lo frot sobre el vientre de Alondra mientras cantaba:

Levanta! Despierta! Mira ms all del sendero hacia el Camino Recto, mira ms all de la maraa. Hazlo recto, recto, recto. Sigue el Camino Recto. Levanta! Despierta!

Alondra gimi y movi dbilmente los brazos. No pasa nada, Alondra susurr Planta Trepadora. El sagrado Abandonado est aqu. Te est purificando. Aquellas palabras parecieron tranquilizar a Alondra, que suspir aliviado. Duna rompi el huevo en el suelo y lo verti en el cuenco de arcilla. La pureza del huevo extraera el mal del brujo si es que lo haba del cuerpo de Alondra. Alguien debe quedarse con l orden. Cuando aparezca un ojo en el huevo, estar sanado, pero tal vez escupa la pldora que le pusieron en la boca. Si es as, guardadla. Los brujos suelen marcar sus herramientas y tal vez podamos identificarlo. Planta Trepadora asinti con la cabeza y toc la mano de Paloma Torcaz. Paloma Torcaz se quedar esta noche, y yo cuidar de l maana. Bien. Las rodillas de Duna crujieron cuando se levant. Yo vuelvo a mi lecho. Llamadme si me necesitis de nuevo.

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Gracias, sagrado Abandonado.

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El anciano sali al tejado y contempl el cielo. La Mujer Araa haba extendido una pata sobre el oscuro can en su camino tras el Padre Sol. Duna suspir y se volvi hacia la ciudad. Ms all de las paredes blancas, se vea la silueta negra del marjal. Por qu Cabeza de Serpiente, el Sol Bendito de Ciudad Garra, se haba encontrado con alguien en secreto? Porque est haciendo algo que su pueblo no aprobara murmur para sus adentros. Probablemente est vendiendo la Nacin Camino Recto al mejor postor. Qu contena el fardo que llevaba? Sera un soborno, un pago por servicios prestados? Duna atraves cojeando la plaza sin dejar de pensar.

Mal Cantor estaba en la cima de la meseta. Las nubes de la tarde, que parecan bolas de algodn, flotaban brillantes sobre el can, como si los dioses las hubieran pintado con tinte de liquen. No se mova ni una brizna de hierba. El esqueleto de la tierra estaba expuesto al sol, y sus huesos rojos, dorados y blancos se extendan en todas direcciones, rotos por las cuencas de agua y moteados de matorrales y rboles. A lo lejos, las Montaas Thlatsina se alzaban sobre el desierto. Mal Cantor se las imaginaba. Los Espritus de los Antepasados deban de estar jubilosos. Se arracimaban en torno a las cumbres en forma de nubes, conversando con los dioses, dndoles consejo sobre los extraos caminos de los humanos. Las montaas eran las costillas del universo. En su viaje a travs de los Inframundos, la Primera Tribu recogi semillas de las montaas. Cuando por fin surgieron al Quinto Mundo, plantaron esas semillas en la misma posicin que haban ocupado en la vagina de nuestra Madre Tierra, sabiendo que las races de esas montaas se hundiran y tocaran los picos que se alzaban ms abajo. Los thlatsinas haban hecho lo mismo, pero en los Mundos Celestes. Haban recogido semillas de las montaas del Quinto Mundo para plantarlas entre las nubes. A veces, cuando la luz era la adecuada, los hombres podan ver las montaas del cielo, que parecan esculturas de luz. Mal Cantor abri los brazos para que el sol le llenara de vida, ofreciendo su cuerpo desnudo a la belleza. Le posea una extraa euforia. Como si su piel hubiera

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despertado de un largo sueo, se senta tierno y vulnerable, igual que un brote de maz recin surgido. Un viejo enebro se aferraba a la roca junto a l, un rbol de ramas retorcidas y largas races que se extendan como cuerdas unos cinco o seis cuerpos de longitud. Cada una de ellas haba encontrado una pequea hondonada donde se acumulaban la tierra y el agua. Mal Cantor las mir maravillado con los ojos llenos de lgrimas. Aquel rbol haba luchado por la supervivencia cada momento de su vida. Pens en el viejo Meseta Negra. Una primavera, muchos veranos atrs, le haba estado ayudando en el jardn, llevando vasijas de agua para las plantas jvenes. Meseta Negra le observ un rato y luego se sent en el suelo. No riegues tanto, muchacho le haba dicho. Estas plantas son como las personas, necesitan tener un poco de miedo. Por qu? Si los brotes no tienen miedo, no hundirn sus races en la Madre Tierra, y cuando lleguen los vientos, saldrn volando sin ofrecer resistencia. Si quieres salvarlas, no hagas fcil su vida, oblgalas a que se preparen para lo peor. El dolor nos hace fuertes a todos. Mal Cantor acarici con ternura una de las ramas del enebro, lleno de respeto por el dolor que aquel viejo rbol haba sufrido. La vida de Mal Cantor haba sido fcil. Su madre le haba querido mucho. Es cierto que haba sido un nio solitario, pero incluso entonces los adultos siempre lo alababan. Nunca le haba faltado comida ni haba pasado fro en los largos inviernos. Comprenda que no saba lo que era sufrir. Y eso le preocupaba. Todo gran Cantor que l conoca haba sufrido horriblemente. En el fondo de su alma oa a Duna gritar: Muy bien! Muy bien! Muy bien!Dos halcones volaban perezosos ms all del borde de la meseta. Mal Cantor los contempl sonriendo. El sudor perlaba su nariz aguilea y empapaba su pelo negro. Los thlatsinas jugaban. Un da enviaban un fro helado y al siguiente, un sol resplandeciente. Mal Cantor chup la piedra que tena en la boca. Haca dos das que la llevaba bajo la lengua, pero todava conservaba su dulce sabor a tierra. Puesto que ya haba logrado tener quieta la lengua, como le haba ordenado Duna, pens que era el momento de aprender a ser un insecto. Mal Cantor se puso a rebuscar por el borde del risco. Pero qu insecto? Acaso importaba? En das clidos como aqullos aparecan muchos insectos, y su presencia era un tormento. Mal Cantor tena el

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impulso de atraparlos uno a uno y sentirlos crujir entre sus dientes. Probablemente porque no haba comido nada en seis o siete das. Haba perdido la nocin del tiempo. La eternidad del desierto lo haba devorado y... Un escarabajo! El bicho caminaba por una grieta entre la arenisca. Su cuerpo bulboso reluca bajo el sol de la tarde. Mal Cantor lo contempl un momento, luego apoy las manos en la piedra, abri las piernas y comenz a caminar como l, tanteando el camino delicadamente con las manos y balanceando el cuerpo de un lado a otro. Cuando el escarabajo se detuvo para tocar una pia, Mal Cantor tendi la mano y tambin acarici con los dedos una pia. Las ardillas haban dado cuenta de ella y slo haban dejado el corazn cubierto de pelos. La suavidad del tacto le sorprendi. El escarabajo se acerc a un montn de bayas secas, moviendo la boca. Mal Cantor mir las bayas arrugadas y prob una. Tena un sabor algo dulce, mohoso. Hizo una mueca y dej la baya en el suelo. El escarabajo sigui su camino, sin importarle que alguien imitara sus movimientos. Mal Cantor senta el calor de la piedra en las manos, respiraba polvo. La sangre flua por su cabeza, hasta que temi que le explotara la cara. Pero no abandon su tarea. Quera sentir el mundo como un escarabajo. El animal ech de pronto a correr, con la cara pegada al suelo, como olfateando un rastro. Finalmente, se detuvo a la sombra de una piedra, y comenz a mover con furia las patas y la boca. Mal Cantor frunci el ceo. Cuando se agach para ver mejor, lo envolvi el frescor de la sombra. El escarabajo haba encontrado heces de ganso, y con ellas formaba alegremente una pelota. Mal Cantor chup de nuevo la piedra que tena en la boca. Haba perdido su sabor dulce. Se dej caer al suelo. Duna le haba dicho que si miraba el tiempo suficiente una gota de roco, se vea en ella todo el universo. Mal Cantor mir fijamente las heces de ganso. El escarabajo trabajaba con cuidado. Tal vez sera mejor que me convirtiera en mariposa.

Duna! Santo Abandonado! Despierta, por favor! Duna se incorpor al or la voz de la mujer. La hermosa cmara blanca estaba inundada de la luz azul que precede al alba. Duna estaba durmiendo sobre suaves

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alfombrillas de enea. Junto a la pared haba una jarra de agua y una taza, adems de vasijas de comida. Quin es? Soy Paloma Torcaz. Sal, por favor. Planta Trepadora me enva a por ti! Dame un momento. S, Anciano. Duna se puso su ajada tnica marrn con un gemido. No saba qu le dola ms, los hombros, las rodillas o las caderas. Se at al cuello su capa de conejo y se atus el pelo. Al acercarse a la escalera advirti que tena las venas de las manos nudosas y retorcidas, y los dedos hinchados como gordos gusanos. La edad haba consumido su cuerpo. Ya descansars cuando llegues a casa murmur, subiendo poco a poco la escalera. Tal vez no tardes mucho. Estaba preocupado por Mal Cantor. El muchacho llenaba sus sueos. Deca cosas incomprensibles sobre un abismo de turquesa y su padre, el coyote. Saba que Mal Cantor le necesitaba, y aquello se aada a su frustracin. Rezaba por que el muchacho llegara pronto. Por fin sali al tejado de la primera planta. La escarcha cubra la hierba y relumbraba en los lindes de los campos de maz. A pesar del calor durante el da, las noches seguan siendo fras. El resplandor azul tea los cerros de prpura. Pilar Torcido reluca como cubierto de polvo de amatista. Paloma Torcaz tena la cara hinchada y los ojos enrojecidos. Llevaba una capa amarilla y marrn sobre los hombros. Siento molestarte, Anciano comenz, mirando temerosa a su alrededor. No pasa nada, Paloma Torcaz. Qu es? Me enva Planta Trepadora contest ella con lgrimas en los ojos. Alondra ha muerto. Pero antes de que su alma abandonara el cuerpo, escupi esto. Le tendi un trozo de tela con dedos trmulos, como si contuviera algo odioso. Duna abri la tela. El objeto que haba dentro era fro y de tersa superficie. Oh, no murmur el anciano. Sabes lo que es? pregunt la mujer, ansiosa. Haca mucho tiempo que Duna no se senta tan cansado y preocupado.

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S. Vuelve a la cmara de Alondra antes de que nos vean juntos. Yo llegar enseguida. Tengo que recoger algunas cosas. Planta Trepadora y t debis ser purificados. Anda, date prisa. Es el objeto de un Hacedor de Sueos, verdad? Me temo que s. Le dir a Planta Trepadora que vas a venir. En cuanto ella se march, Duna abri de nuevo la mano para mirar aquel horror. Era un azabache sin mcula que dejaba ver hasta el ltimo detalle de la terrible criatura: una serpiente enroscada dentro de un huevo roto. Era una talla perfecta. La serpiente tena un ojo de coral. Cuntos miembros de la Nacin Camino Recto conocan aquel smbolo? Tal vez unos cuantos de la Tribu Creada y los mayores lderes entre la Primera Tribu. Una serpiente nacida de un huevo de gallo. Los Hohokam crean que una mirada del monstruo poda matar. Duna cerr la mano para protegerse de la serpiente y se volvi hacia la ciudad. Los pavos caminaban por la plaza, los perros jugaban entre ellos. La gente comenzaba a levantarse. El resplandor anaranjado de las antorchas de cedro iluminaba muchas ventanas y arrojaba un brillo ambarino sobre el enorme cerro junto a Ciudad Garra. Tal vez haba un Hohokam escondido entre la gente. Quiz uno de los esclavos. Pero de dnde sacara un esclavo un objeto tan raro y precioso? Podra haberlo hecho con sus propias manos se dijo Duna. Por esta ciudad pasa mucho azabache. Pero cmo iba a comprar azabache un esclavo? Cmo podra robarlo sin que nadie se diera cuenta? Slo los miembros ms ricos de la Primera Tribu podan perder, sin notarlo, una pieza de azabache sin mcula. Duna movi la cabeza. Si Planta Trepadora y Paloma Torcaz no se sometan pronto al ritual de purificacin, caeran enfermos. Podran incluso morir.

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Barba de Maz se diriga al sur jadeando, con el corazn acelerado. Oruga y sus sangrientos guerreros haban pasado por aquel mismo camino, cargados con su espeluznante trofeo. Sus pies tocaban la misma tierra que los de ellos, sus ojos vean los mismos riscos, la misma expansin interminable de tocones entre la hierba seca, todava con las marcas de las hachas en la madera. Barba de Maz reviva una y otra vez los ltimos momentos de su padre y su hermano. Vea el resplandor de los fuegos, el olor a alquitrn de pino, oa los gritos de Pequea Serpiente. Por qu no me qued a buscar el cuerpo de mi madre y a enterrar a mi padre y a Pequeo Pjaro? se dijo, con los ojos llenos de lgrimas. Recordaba muy bien las palabras de su madre: Si alguna vez tienes problemas y necesitas ayuda...El camino la llev a la cima de una colina cubierta de matorrales. El Nio Viento y el Pjaro del Trueno haban desgarrado la superficie de la tierra. Las bandas de arenisca blanca y roja se retorcan por la cuenca como cintas de tela teida. Los enebros y los pinos destacaban verdes. Barba de Maz llevaba corriendo un da y una noche, con alguna pausa para dormir. Le ardan los pulmones y el miedo encoga su vaco estmago. El cansancio pesaba sobre sus hombros como un fardo de piedra. Tena que llegar a Ciudad Garra. Estaba tan aturdida que no haba podido hacer otra cosa que huir, pero a medida que su mente se aclaraba, se dio cuenta de que no poda presentarse as sin ms ante Luz Brillante y ensearle la manta. Primero tena que averiguar qu haba pasado. Puede que Luz Brillante fuera amigo de mi madre quince veranos atrs, pero tal vez hoy es su enemigo.Alguien haba ordenado a aquellos guerreros matar a Pequeo Pjaro. Probablemente hubiera sido el nuevo jefe, pero lo cierto es que Luz Brillante era el mayor sacerdote de Ciudad Garra. l deba de haberlo sabido, y no haba hecho nada por evitarlo. La noche de la destruccin de Hoja Alanceada, Oruga dijo muchas cosas horribles. Buscaba a un nio, el hijo de la bendita Sol Nocturno, a quien haba tachado de

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ramera. Pregunt por el nombre del autntico padre de Pequeo Pjaro, y pareca convencido de que era Luz Brillante. Lo nico que Barba de Maz saba con seguridad era que Oruga haba sustituido a Palo de Hierro como jefe de guerra de Ciudad Garra, y que nadie, ni siquiera el jefe Cabeza de Serpiente, conoca la identidad del padre del nio. Por fin cobraban sentido todas las discusiones que haban tenido sus padres, todos los susurros en la noche. Sol Nocturno haba dado a luz en secreto y haba entregado el nio a alguien. Deba de haber pagado a Yuca y a Cardo por criar a Pequeo Pjaro... o a Barba de Maz. La joven estaba tan confusa que no poda pensar con claridad. A quin tena que creer, a su madre o al jefe de guerra de Ciudad Garra? Yuca haba dicho: Creo que nuestro deber es estar con Pequeo Pjaro en todo momento. Por qu?, porque les haban pagado por protegerlo o porque era su autntico hijo? Quin haba revelado el paradero del nio escondido? Y por qu razn? Alguien debi de divulgar el secreto cuando Pluma de Cuervo muri, tal vez pensando que era lo ms seguro, o quiz por pura malicia. Pero por qu quera Cabeza de Serpiente que Pequeo Pjaro muriera? Por linaje, Pequeo Pjaro no supona ninguna amenaza para el nuevo jefe. Ay, Pequeo Pjaro exclam Barba de Maz mientras bajaba la pendiente con piernas trmulas. Padre, madre... Era yo de verdad vuestra hija? Las cumbres nevadas de las Montaas Doncella de Turquesa relumbraban bajo el sol del medioda. Palo de Hierro poda ser el autntico padre de Pequeo Pjaro, como haba sospechado Cardo. Pero eso ya no significaba nada. Palo de Hierro no tena obligacin de ayudar a Barba de Maz slo porque se haba criado con su hijo. Estoy sola. Slo puedo depender de m misma.Tal vez consiguiera la ayuda del gran sacerdote, Luz Brillante. El tono de voz de su madre, su expresin preocupada, todo lo que haba dicho y hecho aquel ltimo da convenci a Barba de Maz de que haba sido Luz Brillante quien regal a Cardo la magnfica manta engarzada de turquesas. Tal vez era l quien enviaba los pagos, y no Sol Nocturno. Tal vez la manta no era ms que el salario de un mes por cuidar de su hijo. No puedo estar segura.A pesar de la confianza que Cardo haba depositado en Luz Brillante, Barba de Maz no estaba dispuesta a fiarse de nadie, sobre todo despus de lo que haba pasado en Hoja Alanceada.

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El camino terminaba de pronto al borde de un barranco. Barba de Maz se detuvo para recobrar el aliento. Desde aquella altura se vea una enorme expansin de cerros cubiertos de pinos y enebros, y de planicies de artemisa. Aqu y all se alzaban afiladas columnas de piedra, como agujas de cactus que quisieran abrir agujeros en una manta roja, amarilla y blanca. Barba de Maz se asom al precipicio. Haba escalones tallados en la roca. Doscientas manos ms abajo, un joven estaba desnudo al sol. Era alto y delgado, con el pelo negro hasta la cintura. Pareca estar cantando, pero lo que se oa era ms bien un zumbido. Sera peligroso? Barba de Maz busc con la mirada alguna aldea, personas, un campamento, pero no vio nada. Qu estara haciendo all aquel joven? En ese momento, el desconocido se puso a rer, ech atrs la cabeza y alete deprisa con los brazos. Barba de Maz prepar su arco y se tumb para observarlo. El Nio Viento soplaba con suavidad, enfriando el sudor en su rostro. El aire ola a polvo. El muchacho pareca inofensivo. Deba de tener su misma edad ms o menos: quince o diecisis veranos. De pronto se puso a dar vueltas, tropezando con los matorrales como si se hubiera bebido una vasija entera de vino de bayas. El sonido de su risa resonaba en las paredes del can. Barba de Maz estaba muerta de hambre. Ya se haba acabado todo lo que llevaba en el fardo y no se haba detenido para cazar o buscar comida. El estmago le ruga. Tal vez aquel joven compartiera su comida con ella... pero no si Barba de Maz le saludaba con el arco preparado. Con la cautela de un felino, Barba de Maz se levant, se ech el arco al hombro y comenz a bajar por la escalera de piedra. El joven no pareci verla. Segua tropezando con los matorrales. Cuando lleg al suelo, Barba de Maz vio la casita blanca entre la alta artemisa. Sera su casa? Acaso viva all l solo? Seguro que estaba loco. Ella se acerc un poco ms. Benditos Espritus! El muchacho no era ms que pellejo y huesos. Y su piel! Estaba tan roja que reluca. El sol le haba quemado de arriba abajo, incluidos el pene y los testculos. Tena ampollas en los hombros y en la nariz. Acaso llevaba varios das desnudo al sol? Eres un colibr o un abejorro? El joven se detuvo de pronto, pero los ojos todava le daban vueltas y termin cayndose de bruces en un matorral.

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Quin eres! resoll, intentando levantarse. Eres...? Nos conocemos? Tmbate hasta que recobres el equilibrio. Creo... creo que voy a vomitar dijo l, pasndose un objeto redondo de un carrillo a otro. Barba de Maz se acuclill a un cuerpo de distancia y observ su cuerpo achicharrado. Qu hacas? Para qu dabas tantas vueltas agitando los brazos? Los ojos de l iban de un lado a otro, como intentando fijar la vista en algo. Estaba aprendiendo a ser una polilla. Ya sabes que las polillas andan siempre revoloteando y dando vueltas, sobre todo cerca del fuego. Se interrumpi un momento para tomar aliento y aadi: He intentado ser un escarabajo y una cucaracha, pero comen cosas asquerosas. Lo sabas? Barba de Maz alz una ceja. Y para qu quieres ser un insecto? Ests aprendiendo con un chamn? l se incorpor sobre los codos. Mira a tu alrededor. Ves algn chamn? No. Porque me ha abandonado. Por fin se sent y respir hondo. Al parecer se senta mejor. Pero antes de irse me dijo que aprendiera a ser un bicho. Como castigo? El chico parpade. Es curioso, pero no se me haba ocurrido. Barba de Maz seal sus hombros llenos de ampollas. Ms vale que te pongas algn ungento en las quemaduras, si no quieres que te quede cicatriz. Qu? pregunt l mirndose. Qu quemaduras? Me parece que, con tantas vueltas, te has quedado tonto. l se levant con una mueca y se acerc a ella tambalendose. Barba de Maz le agarr los brazos para enderezarlo, pero sus pies seguan movindose, como si danzaran sin el consentimiento de su mente. Estuvo a punto de caerse sobre unas zarzas, pero Barba de Maz tir de l con firmeza. El chico la mir parpadeando, como si no entendiera por qu haba hecho eso.

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Ests bien? pregunt Barba de Maz, notando el calor febril que irradiaba su piel quemada. S, es que no he comido en muchos das, y cuando me levanto deprisa lo veo todo negro. Que no has comido? Y qu tienes en la boca? Una piedra. Tienes una piedra en la boca? Aj replic l, asintiendo encantado. Cuntos das llevas ayunando? La verdad es que no lo s. He perdido la cuenta. Siete u ocho, supongo. Por los benditos Antepasados. Por lo menos habrs bebido agua, no? S, s. Me imagin que si no, me morira. Ya, pues en cuanto empieces a notar el dolor de las quemaduras, igual prefieres estar muerto. El muchacho se examin el cuerpo, frunciendo el ceo al verse las ampollas en el pecho, los muslos y los brazos. De verdad crees que es grave? Yo no siento nada. Bueno, tengo la piel tensa. Deberas verte la espalda. La tengo mal? En carne viva. Barba de Maz ech un vistazo a la casa. El yeso desconchado estaba cubierto por la jungla de artemisa que haba devorado tres de las paredes. Slo la parte frontal estaba despejada para permitir el paso. El tejado se haba derrumbado en parte. Los postes del techo se haban podrido y pareca que fueran a desplomarse en cualquier momento. Si compartes tu comida conmigo te curar las quemaduras ofreci. l la mir sobresaltado. No tengo modales! Debera haberte invitado a cenar. Entra, por favor. De todas formas la comida no es ma, as que no importa. Esto... muy bien. Barba de Maz ech a andar tras l por el estrecho sendero. Varios cactus dificultaban el paso, con sus pas largas como dedos. Un carrizo haba anidado en

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uno de los troncos ms gruesos de la artemisa. Del agujero salan viejas plumas y hierba seca. El muchacho perdi de nuevo el equilibrio y se tambale. Deja que te ayude. Estoy bien, de verdad. No tienes que... Barba de Maz lo llev del brazo hasta la puerta. La cortina de cuero estaba roda por los ratones. All donde el yeso se haba desconchado, asomaba la mampostera roja de arenisca. Es sta tu casa? No. Pues si no es tu casa, ni tu comida, de quin son? De mi maestro, Duna el Abandonado. Es un gran Cantor. Un hombre muy... Qu pasa? Barba de Maz tir bruscamente de su brazo y le oblig a darse la vuelta hacia ella. El joven estuvo a punto de caerse, pero Barba de Maz lo sostuvo ponindole las manos en el pecho. Por todos los dioses! Aqu es donde vive Duna? Duna es tu maestro? Lo fue. Durante unos das. Barba de Maz sinti un escalofro de miedo. Duna tena fama de hacer cosas impredecibles, como convertir a las personas que le caan mal en orina de rata o en la pata de una mosca. Mir al joven con suspicacia. Cmo notas tu alma? Eh? replic l, mirndola con la sorprendida curiosidad de un correcaminos. Su pelo negro, que llevaba hasta la cintura, se mova al viento. Mi alma? S. Te parece humana? Quiz Duna te dio un alma de polilla antes de marcharse, y por eso sientes el impulso irreprimible de ser un insecto. l se qued pensando un momento. Es verdad que Duna tiene un extrao sentido del humor. Y debo confesar que me he sentido muy ligero y aleteante... Como si tu alma tuviera alas! exclam Barba de Maz, dando un brinco hacia atrs.

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El joven se desplom de narices sobre el sendero. Al intentar doblar las rodillas para incorporarse, alz sus rojas nalgas. La tarea result ser tan difcil que al final se rindi. Se tumb de espaldas y mir a Barba de Maz con los ojos entornados. Al cabo de un momento se llen los pulmones de aire. No, ms bien como una nube en una tormenta. Barba de Maz se inclin sobre l. Bueno... Entonces a lo mejor todava eres humano. El suspir y tendi la mano. Me ayudas a levantarme? Creo que yo solo no puedo. Una vez en pie, el joven apart la cortina de la puerta. Dentro se vea un hogar en el centro de la estancia, y a su derecha, una manta gris enrollada. Al fondo haba una hilera de cestas. Nada pareca siniestro... y Barba de Maz estaba deseando descansar y comer. Las piernas le temblaban de nuevo. Gracias dijo, entrando en la casa. Ahora que cae la tarde, necesitaremos la luz del fuego replic l. Puso a un lado los carbones apagados y dispuso una pila de corteza de enebro sobre la que coloc algunas ramitas. Barba de Maz contempl el interior de la cabaa. El holln manchaba las paredes blancas y, alrededor del agujero de humo del techo, haba dibujado un crculo negro. El maz, las calabazas, judas e higos chumbos que colgaban de las vigas estaban cubiertos de cenizas y creosota. Junto a la puerta haba una loseta de moler, una jarra de agua y algunas vasijas de arcilla. En una esquina se alineaban cinco ajadas cestas. Ni siquiera una fina alfombrilla separaba la manta gris del fro del suelo. Por los sagrados Antepasados murmur. Nunca habra pensado que un gran Cantor como Duna pudiera ser pobre. Es un hombre muy santo. Da todo lo que tiene. El muchacho intent encender el fuego haciendo chispas con sus piedras, pero no poda. Al cabo de unos momentos se quej: Este fuego me odia! No s qu le he hecho, pero... Dame, ya lo hago yo. Lo que pasa es que ests dbil. Barba de Maz sac de su fardo un poco de algodn que meti entre la corteza de madera. Mientras preparo el fuego, t podras traer la cazuela para hervir y el trpode. S. La cazuela no me odia.

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Barba de Maz hizo chasquear las piedras cerca del algodn. Por fin una chispa prendi un poco. Entonces ella sopl con suavidad hasta que el algodn se puso rojo y estall en llamas. Luego ech ms ramas al fuego. Le caes bien sonri l arrodillndose a su lado para colocar la vasija en el trpode sobre las llamas. Las piernas le temblaban. Perdona, no me haba dado cuenta de lo dbil que... Descansa, yo preparar la cena. Dnde estn las tazas y los cuencos? Junto a la puerta. Duna coloca las tazas pequeas y los cuencos medianos dentro de cuencos ms grandes. Si levantas el cuenco de arriba encontrars todo lo que necesites. Barba de Maz sac tazas, cuencos y dos cucharas de hueso. Luego examin la tosca cermica. Era roja, muy sencilla. El ceramista ni siquiera se haba molestado en alisar las marcas de las tiras de arcilla. Para hacer una vasija, primero se formaban largas tiras de arcilla que luego se colocaban una encima de otra hasta tener la forma bsica del recipiente. A continuacin se alisaba la superficie para eliminar las marcas y para que la vasija pudiera ser pintada. Es que Duna slo se queda con lo peor de todo? pregunt. S. El resto de sus posesiones las reparte entre los necesitados. Barba de Maz lade la cabeza. Abri la vasija de la comida y examin el contenido. Harina de maz. Bien. Dara un sabor dulce a los pastelillos que pensaba hacer. El joven la miraba con inquietante intensidad, como si viera a travs de ella. Te preocupa algo? pregunt por fin Barba de Maz. Seguro que no nos conocemos? Jurara que te he visto antes. Cmo te llamas? Barba de Maz vacil. No confes en nadie! Me llamo... Maz. Yo soy Mal Cantor. Ella arrug la nariz. Ests aqu para aprender a ser un Cantor... llamndote as? Seguro que ests deseando que el viejo Duna te d un nuevo nombre. se es mi nuevo nombre. Barba de Maz atiz las llamas con un palo. Tal vez Duna cree que el castigo es bueno para ti.

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Pero si ni siquiera s qu he hecho para merecerlo! Puede que sea algo que no has hecho.

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Mal Cantor se tumb desnudo en el suelo. Barba de Maz dio un respingo imaginando lo que deban de dolerle las quemaduras al tocar la tierra, pero l no pareca darse cuenta. Su largo pelo caa sobre su vientre y su flaco pecho. No era en modo alguno atractivo. De hecho pareca un ave de presa, pero tena algo en sus ojos redondos de ciervo que la conmova. De dnde eres, Maz? De... de la aldea Tortuga. Le temblaba un poco la voz, pero no intent impedirlo. Mi familia... est muerta. Los Constructores de Torres mataron a todos y yo... Se le hizo un nudo en la garganta. Atiz de nuevo el fuego y las chispas saltaron hacia el agujero del humo. Lo siento contest Mal Cantor. Yo tambin perd a mi padre. Pero entonces no tena ni un verano, ni siquiera me acuerdo de l. Cunto tiempo hace que asaltaron tu aldea? Media luna. Benditos thlatsinas. Llevas sola desde entonces? Barba de Maz coloc las tazas, las cucharas, los cuencos y la vasija de maz delante de ella. S. Pero debes de tener ms familia, quiz en otra aldea... Creo... creo que tal vez en Ciudad Garra. Barba de Maz se qued mirando las llamas que laman la cazuela, preguntndose qu estaran haciendo esa tarde su to Ciervo y su abuelo Calabaza Erguida. Se habran enterado ya de la destruccin de Hoja Alanceada? Habran acudido corriendo a las ruinas en busca de su familia? El terror y la angustia le subi a la garganta, y Barba de Maz estall en sollozos. Le dola el pecho. Se llev la mano a la boca, hasta lograr respirar hondo. Puedo hacer algo para ayudarte, Maz? Ella neg con la cabeza. Se acerc a la puerta a por la loseta de moler. Mal Cantor la observ mientras ella recoga algunos de los higos chumbos que haba colgados en las vigas. Hace unos das intent ser un escarabajo pelotero inform Mal Cantor.

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Qu?

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Un escarabajo pelotero repiti con los ojos brillantes. Lo intent con todas mis fuerzas, pero no pude. La luz del fuego danzaba en su rostro enjuto, enfatizando la curva de su nariz aguilea. Creo que es porque los escarabajos viven tanto tiempo entre estircol que yo no poda soportar la idea. Barba de Maz coloc la fruta en la loseta. Quiz para los escarabajos no es tan malo. A ellos parece gustarles aadi, enjugndose las mejillas hmedas con la manga. S, pero igual es porque no tienen otra opcin. Barba de Maz se qued pensativa. Ella tampoco haba tenido opciones, ni ella ni nadie de la aldea Hoja Alanceada, y mucho menos Pequeo Pjaro. Mir un momento a Mal Cantor y comenz a machacar la fruta. Yo creo que te ests convirtiendo en Cantor. Y nada malo, por cierto. l sonri. Ser Cantor es lo que ms deseo en el mundo, para poder ayudar a mi pueblo. De qu aldea eres? De Anmona. Soy del clan Coyote. Barba de Maz machac los higos hasta hacer una fina pasta roja, luego se inclin sobre la cazuela. Algunas burbujas se formaban en la superficie. Para hacer buenos pastelillos, el agua tena que estar hirviendo del todo, pero aquella noche no le importaba. Verti dos tazas de harina de maz en el cuenco y aadi otras dos de agua caliente. Con una vara plana de enebro recogi ceniza blanca del hogar y la aadi al maz. Por fin ech la mitad de la pasta de higo y agit hasta formar una suave masa. Ya est casi listo dijo. Pero primero tendramos que hacer t. Cuando eche los pastelillos, no quedar ms agua caliente. Llen las dos tazas de agua y aadi lo que quedaba de la pasta de higo. El olor era dulce y delicioso. Mal Cantor tom su taza con una sonrisa agradecida. Muchas gracias. Todava me siento como una nube en una tormenta. Yo me qued ayer sin comida. Si t no hubieras compartido la tuya conmigo, esta noche me habra tocado cazar, y la verdad es que estaba muy cansada.

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Yo quera compartir mi comida. Cuando me convierta en un gran Cantor, podr compartir mucho ms que eso. Pareca ansioso por ayudar a su clan. Barba de Maz observ sus luminosos ojos castaos. Qu es lo primero que hars? Hmmm... Bueno, sanar a los enfermos o matar a unos cuantos brujos. Tal vez las dos cosas. Barba de Maz sonri y sabore aquel momento de alegra. Mal Cantor pareci entender lo que senta, porque la miraba con todo el corazn en los ojos. Barba de Maz hizo unas bolas con la masa y las ech una a una en el agua hirviendo. De la cazuela comenz a rezumar una espuma color lavanda. El agua caa siseando sobre los troncos y el vapor se alzaba hacia el techo. Los primeros Hombres de la Noche relucan a travs del agujero del humo. Debe de ser horrible que se muera tu padre cuando t no has cumplido ni un verano. Cmo sucedi? Pues... Mal Cantor no pareca estar muy seguro. Mi madre me dijo que se parti la pierna y se le infect. Se ve que muri al cabo de tres lunas. Ella le quera mucho, y no volvi a casarse. A partir de entonces slo nos tuvimos el uno al otro. Mal Cantor frunci el ceo. A ella le debo todo lo que soy. Se llama Montaa Nevada. Barba de Maz bebi un sorbo de t. Tena un sabor fuerte y delicioso. Pero t no crees lo que te cont? Mal Cantor la mir enarcando las cejas. Se me nota? Se te vea un poco nervioso al hablar. La verdad es que no importa. Si mi madre no me ha dicho la verdad es porque le hace dao. Yo la sigo queriendo con todo mi corazn. Secretos. Acaso todos los padres ocultaban cosas a sus hijos? Barba de Maz suspir. Debe de estar muy orgullosa de que te ests convirtiendo en Cantor. S, s, mucho. Mal Cantor bebi un poco de t y el estmago le rugi de tal forma que los dos se quedaron mirando su vientre. Un nido de pelos negros rodeaba su ombligo.

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Vas a vomitar? pregunt ella. Espero que no. Bebe despacio, Mal Cantor. No te conviene vomitar. l eruct. Pareca aterrorizado. Creo que tienes razn.

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Barba de Maz sac uno de los pastelillos. Era una esponjosa bola azul. Lo coloc en un cuenco y lo abri. Ya estn listos. Se meti un trozo en la boca. Los higos endulzaban el sabor almendrado de la harina de maz. Barba de Maz comi como si llevara varios das en ayunas, masticando y tragando a toda prisa. Con el estmago lleno se sinti un poco menos desesperada. Se alivi la tensin de sus hombros. Pero en cambio aument su cansancio. Bostez y bebi un sorbo de t mirando a Mal Cantor. El se sac la piedra de la boca mientras machacaba su comida con la cuchara. Verti un poco de infusin para crear una sopa espesa y comenz a comer ansioso. Te sientes mejor? pregunt Barba de Maz. Ya no estoy tan mareado, pero tengo fro. De hecho tena la piel de gallina. Barba de Maz le ech sobre los hombros la manta gris que haba en el suelo. Te duele? No. Muchas gracias. Eres muy amable. T tambin has sido amable conmigo. El entorn los ojos y pareci examinar el aire en torno a Barba de Maz. Creo que t habras sido amable de todas formas. Te rodea una luz azul, una luz Sanadora. Barba de Maz levant su taza y le mir. Su madre le haba hablado de Cantores que podan ver los colores del alma, pero ella nunca haba conocido a ninguno. Siempre has podido hacer eso? Eh? pregunt l sobresaltado. El qu? Ver los colores del alma. Qu va. Es la primera vez. Tu alma es la primera que he visto, aparte de la ma. Y la ma la he visto slo un momento antes. De qu color es tu alma?

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Amarilla contest Mal Cantor con una sonrisa. De un amarillo cegador. Por eso me rea antes. Por qu? Porque es amarilla! Se inclin hacia ella con los ojos muy abiertos. No lo entiendes, Maz? He sido luz todo este tiempo. Claro que no poda estar en la luz, porque era la luz! Pues si t eres la luz, qu soy yo? Mal Cantor la mir con tanto amor que ella casi dio un respingo. T eres el cielo al amanecer. Quieres decir que mi alma viene del cielo, que forma parte del cielo? Mal Cantor se mordi los labios. En realidad todava no soy Cantor, as que no estoy seguro. Lo nico que puedo decirte es que, cuando vives dentro de tu alma, no parece una parte de la luz del sol o del cielo al amanecer, sino ms bien... De pronto se interrumpi, como si necesitara concentrarse. Bueno, tena la sensacin de que yo era la luz del sol, de que lo tocaba todo, de que brillaba en todas partes a la vez. Barba de Maz sonri. El agach la cabeza, como avergonzado, y su pelo negro enmarc su rostro aguileo. Lo siento. He hablado con orgullo? Duna dice que tengo un problema de orgullo. Yo... no quera ser vano... A m no me has parecido vano. De hecho parecas... inocente. Yo tena un amigo, un nio llamado Nio Valiente. Las lgrimas asomaron a sus ojos. Tena cinco veranos. Cuando se rea, yo me conmova por dentro de pura felicidad. Tu voz me ha sonado como la suya, y tambin me ha conmovido. Mal Cantor sonri. Tomaba la sopa despacio, esperando despus de cada cucharada para ver qu pasaba. As que ahora te diriges a Ciudad Garra en busca de tus parientes, no? No me queda nada. No tengo otro sitio donde ir. Duna est en Ciudad Garra. Cuando llegues, dile que yo estoy bien. Lo har. Si lo encuentro. Mira, es as de alto explic alzando la mano, sin dientes y con muy mal genio. Seguro que cuando lo veas, est regaando a alguien.

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Al caer la tarde, arreci el fro en el can. Barba de Maz termin su t y se envolvi en su manta. Los prpados le pesaban como piedras. No haba dormido desde haca... dos das. Se tumb delante del fuego con la cabeza apoyada en su fardo. La preciosa manta de turquesas que llevaba dentro era una suave almohada. Un susurro surgi del fardo y Barba de Maz intent or lo que la manta deca, pero no lo entendi. Entonces mir a Mal Cantor. El no pareca haber odo nada. Haba terminado su sopa y se haba tumbado a un brazo de distancia. Antes de taparse con la manta se meti de nuevo la piedra en la boca. No te da miedo tragrtela? No. Por lo menos no tengo miedo de que la piedra pueda hacerme dao. Lo que me preocupa es la posibilidad de hacerle dao yo a ella. No me gustara. Esta piedra ha sido muy buena conmigo. Barba de Maz se acurruc en su manta y le mir de reojo. Maana te preparar un ungento para las quemaduras. Mal Cantor bostez y ech ms lea al fuego. La luz escarlata salpic el techo. Maana. Ahora yo tambin quiero dormir. Que tengas un buen viaje al Inframundo, Maz. Y t. Barba de Maz tena los ojos llenos de lgrimas. Sus sueos seran desolados porque su familia no estaba en el Inframundo. No haba purificado y preparado sus cuerpos. No haba entonado los Cantos rituales ni haba dirigido la procesin funeraria hasta el sagrado sipapu, como era su deber. Sus padres y su hermano seran fantasmas errantes, gimiendo perdidos por la tierra. Los sollozos le compriman el pecho. De pronto, una mano le acarici el pelo con ternura. Mal Cantor la miraba preocupado. Su manta gris dejaba al descubierto su pecho desnudo. Ella se incorpor sobre un codo y respir hondo. Mal Cantor comenz con voz ronca, yo... no he enterrado a mi familia. Tena demasiado miedo. Haba muchos guerreros corriendo por la aldea, todo el mundo gritaba. Yo no me poda mover. Me qued escondida en la cima de la colina y... y... Shhh. Mal Cantor le apart el pelo que tena sobre los ojos. Te estarn esperando. Si quieres, ir contigo. Los encontraremos y cuidaremos de ellos. Podemos hacer unas parihuelas para llevarlos por los caminos sagrados. Tardaremos unos cuantos das, pero lo conseguiremos. Luego cantaremos para enviar sus almas

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al Inframundo. Yo no tengo experiencia como Cantor, pero creo que todava recuerdo la letra de los cantos fnebres. Barba de Maz volvi a reclinarse en el suelo. Gracias, Mal Cantor. Todo saldr bien, ya vers. Los fantasmas son ms comprensivos de lo que la gente cree. Por fin apart la mano y se envolvi en su manta. Que duermas bien, Maz. Barba de Maz se qued escuchando su respiracin, lenta y regular, y por fin el cansancio la dej dormida.

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El resplandor rosado del amanecer entraba por la puerta iluminando el rostro de Barba de Maz, que yaca acurrucada delante del hogar. La joven respir hondo y estir las piernas. La larga caminata la haba agotado y tena agujetas. Se dio la vuelta y mir las paredes manchadas de holln. Por la maana, la casita pareca ms desolada. Las cestas apiladas en la esquina estaban inclinadas en tan precario equilibrio que bastara para derribarlas un soplo de viento. La cortina de la puerta aleteaba en la brisa, y en el exterior se vean pjaros posados en la artemisa plateada por la escarcha. Barba de Maz se frot los ojos. Haba tenido sueos espantosos, y en todos ellos haba aparecido el enorme oso de rostro blanco, dndole consejo, queriendo ayudarla, empujndola con el morro cuando tomaba el camino errneo y los fantasmas la rodeaban. Se incorpor sobre un codo y capt un movimiento. Era un ratoncillo de campo, oculto entre los postes junto a la puerta, que la observaba con ojos brillantes, dispuesto a salir corriendo, pero demasiado interesado en la pila de migas que haba junto a la cazuela. Barba de Maz no haba visto las migas la noche anterior. Seguramente las habra dejado Mal Cantor. El joven roncaba envuelto en su manta gris. Slo se vea la parte superior de la cabeza. La luz que entraba por la puerta arrojaba destellos rosados sobre su enredado pelo negro. No pareca haberse movido durante la noche. Sin duda, su cuerpo necesitaba toda su energa despus de un ayuno tan largo. Cmo podan Duna y l dormir en aquel suelo tan duro y fro? Ella se haba pasado la noche dando vueltas, intentando en vano encontrar una postura cmoda y tratando de no or las voces de sus antepasados que suban desde los Inframundos. S, sus antepasados la haban llamado una y otra vez. Pero ella no saba qu decirles. Durante la noche haba recogido las cenizas de la hoguera para frotrselas en la cara, los brazos y las piernas y as cegar a los fantasmas que la acechaban, y

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mientras realizaba esta operacin una y otra vez, deseaba haber escuchado con ms atencin las enseanzas de su madre sobre cmo apaciguar a los fantasmas furiosos. Al pensar en su madre cerr los ojos. Ella sera ya uno de esos fantasmas. Por fin se levant y enroll su manta. El ratn no dejaba de mirarla ni un momento. Con un palo cav un poco en torno al hogar para dejar aislados los carbones calientes. Cuando sac de entre la madera un tronco de enebro, varias ramas cayeron al suelo. El ratn dio un respingo, pero no huy, y Mal Cantor sigui roncando. Barba de Maz coloc varias ramitas sobre las ascuas y sopl para encenderlas. En cuanto las llamas lamieron la madera, fue aadiendo ms lea hasta tener un buen fuego. Se ech al hombro el arco y el carcaj, y se at al cinto su cuchillo de obsidiana. Por ltimo, desat las correas de cuero que ataban la cazuela al trpode y sali de la casa, dando un rodeo en torno al ratn. El sol cubra de destellos los matorrales helados. El cerro se alzaba majestuoso sobre el can, como una bestia dormida, silenciosa, gigantesca. Las palomas torcaces se posaban sobre l lanzando sus melodiosos arrullos. Barba de Maz sinti paz al orlas. Los machos producan unos sonidos suaves y melanclicos cuando buscaban aparearse. Al fondo del can se apilaban las sombras, pero el sol iluminaba los oteros ms altos. A lo lejos el Otero Hurfano se alzaba como un solitario centinela. Ms all la tierra se extenda en una infinitud de rojo, dorado y verde. Las tierras altas estaban tan erosionadas que parecan araadas por los afilados dientes de monstruos ancestrales. En cada grieta flua una lnea verde. Barba de Maz rode la casa y verti el agua de la cazuela sobre la artemisa. Imaginaba que era lo que Duna haca, porque si no las plantas no seran tan enormes. Luego se recogi las faldas del vestido verde y se vaci del agua de la noche. Luego ech a andar por el gastado camino que corra junto a la base del cerro. En el aire se perciba la fragancia de la tierra mojada. La escarcha relumbraba en las hojas y las pas de los cactus. Todos los caminos muy utilizados llevaban al agua. Desde que Barba de Maz era pequea, su madre le haba enseado que, para encontrar agua, lo nico que tena que hacer era seguir un sendero. Barba de Maz meca la vasija al caminar, estremecindose de placer al sentir el calor que emita el cerro baado por el sol. Lleg a una enorme roca negra y se detuvo. En un hueco de la piedra haba granos de maz rojo. Sera una ofrenda al Espritu de la piedra, o a los animales que frecuentaban aquel sendero? Era extrao

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que los roedores no se hubieran comido la ofrenda durante la noche. Le habra pedido Mal Cantor a su Ayudante del Espritu que alejara a los animales? Un pequeo arroyo haba cavado una grieta junto al acantilado. El agua se encharcaba en un remanso cristalino de un cuerpo de longitud, tallado en la arenisca. Las rocas estaban adornadas de hermosas espirales rojas, grises y marrones. Barba de Maz dej la vasija junto al remanso y baj hasta el borde de una roca. Le temblaban las piernas. Ms all del fino reborde de hielo, ni un soplo de brisa agitaba el agua, que reflejaba las ondulaciones del cerro, un pequeo tringulo de cielo azul y un jirn de nube. Barba de Maz apoy su arco en las rodillas, dejando que el silencio de la maana la invadiera. Dos carrizos revoloteaban entre la artemisa. Con su lomo marrn, su cola color xido y su pecho blanco puro, se fundan tan bien con las sombras del desierto que casi eran invisibles. Barba de Maz lade la cabeza para escuchar sus suaves trinos. La artemisa y las hierbas del invierno alfombraban el fondo del can, creando un mosaico de oro y turquesa; aqu y all se alzaban los tallos ms altos de la yuca y otras plantas. Tanta belleza la conmova en lo ms hondo de su alma. Barba de Maz acarici con los dedos la suave madera de su arco y record el da que Pequeo Pjaro la haba ayudado a hacerlo. Se haban redo mucho. Tena en el cuerpo una sensacin ardiente, como si todos los nervios le dolieran. La desesperacin se haba convertido en su constante compaera. Inundaba el aire en sus pulmones, corra por sus venas, vea por sus ojos. Barba de Maz se haba pasado la mitad de la noche intentando recordar el nombre del guerrero que haba matado a Pequeo Pjaro. Mosquito. Se llamaba Mosquito.Lo que ms deseaba en el mundo era acurrucarse en una clida manta y dormir para siempre. Si pudiera... De pronto se qued petrificada al or unos pasos apagados. La arena caa como una bruma roja de un saliente por encima de ella. El agua del remanso se agit. Barba de Maz alz la mano con movimientos muy lentos y sac una flecha del carcaj para colocarla en el arco. En el saliente, a unas treinta manos ms arriba, haba un lince rojo. Tena el pelaje marrn con manchas negras, y dos anillos negros en la cola. Miraba a Barba de Maz con las orejas hacia atrs. Debe de venir a cazar todas las maanas, esperando desde el saliente a que los animales ms pequeos vengan a comer y beber.Con la vista clavada en el lince, Barba de Maz prepar su arco. El felino gru y arque el lomo, como si comprendiera lo que estaba pasando.

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Barba de Maz alz el arco, tens la cuerda...

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Tras ella se oy de pronto un gruido inhumano, como el de un oso en una trampa, luego un rumor en la artemisa. Barba de Maz se volvi. El lince salt entre los arbustos y ech a correr por el desierto. La joven suspir y baj el arco. Mal Cantor se encontraba entre los matorrales, a la derecha de la roca de las ofrendas, con su largo pelo en torno al pecho. Tena los brazos levantados y las piernas abiertas, y una expresin de horror en el rostro. Barba de Maz corri hacia l. Qu pasa? Ests bien? He tropezado con la roca contest Mal Cantor, cojeando a su lado. Entr en el remanso, sin hacer caso del hielo, y se tumb de espaldas apoyando la cabeza en el reborde donde Barba de Maz se haba sentado antes. Su piel quemada brillaba roja . Benditos dioses gru aliviado. Barba de Maz se sent frente a l con las piernas cruzadas. Ests condenado a sufrir, Mal Cantor. Iba a disparar al lince cuando has gritado. Era la ocasin de conseguir grasa para aliviar tus quemaduras. Claro que el lince no tendra mucha grasa en esta poca, pero te habra ido bien. l se hundi un poco ms en el agua. No sabes cunto lo siento. Te har un ungento de chumbos. No durar tanto, pero te aliviar el dolor. Tiene el viejo Duna plantas del Espritu? Nos vendra muy bien una raz de romaza. Entre el maz, las judas y las calabazas hay algunas hierbas. A lo mejor encontramos raz de romaza, no lo s. Para qu sirve la raz de romaza? Purifica y acelera la curacin. Mal Cantor se volvi hacia ella. Cmo sabes tanto de plantas? Barba de Maz se qued muda un momento. Mi... mi madre era Sanadora. Ella me ense. Lo siento, Maz replic l al ver sus ojos llenos de lgrimas. Si me das un da o dos, viajar contigo a la aldea Tortuga. Encontraremos a tu familia, te lo prometo. Ella baj la cabeza.

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Qu hara l al ver que no iban a la aldea Tortuga, sino a Hoja Alanceada? Se dara cuenta? Casi todos los clanes conocan el emplazamiento de otras aldeas. Mientras te baas, ir a buscar hojas de cactus, y cuando termine de curarte las quemaduras, preparar el desayuno. Cmo te encuentras hoy, despus de la cena de anoche? Mal Cantor sonri. Mi alma est flotando, pero ahora tengo un pie en el suelo. Y te sientes bien? l se movi en el agua. Algunos mechones de pelo flotaron como serpientes en torno a su delgado pecho. Es curioso que me lo preguntes. La verdad es que no del todo. En mi vida me haba sentido tan libre como en la pasada luna. El hambre purifica y libera el alma de la jaula del cuerpo. Pero por qu me lo preguntas? Barba de Maz se alz de hombros. La sonrisa de su madre, la ternura de sus caricias... Mi madre siempre ayunaba antes de sanar a alguien. Si el paciente estaba muy enfermo, se pasaba sin comer ocho das, dos veces el nmero cuatro, que es sagrado. Y despus, cuando volva a casa, coma un pastelillo de maz y luego se pasaba durmiendo un da entero. Siempre se despertaba muy triste, porque su alma haba perdido las alas. Mal Cantor suspir, agitando con su aliento el agua del remanso. Por lo menos ahora s que mi alma tiene alas. Antes no lo saba, aunque crea que s lo saba. Sonri. Antes crea que saba muchas cosas. Barba de Maz se sac el cuchillo del cinto y se intern entre los matorrales en busca de chumberas. Y ahora ya no sabes tanto? pregunt mientras se arrodillaba. Pronunci una oracin para pedir perdn al cactus y solicitar su permiso para utilizar sus frutos para ayudar a Mal Cantor. Luego esper hasta que sinti que el cactus acceda, y slo entonces cort una hoja y la ensart con una flecha, con cuidado de no pincharse. No s nada, Maz. Supongo que nunca he sabido nada. Mal Cantor salpic en el agua, produciendo olas que se estrellaban contra las paredes de roca del remanso. T crees que todos los nuevos Cantores se sienten igual?

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Si Duna estuviera aqu podra preguntrselo; pero como no est, lo tengo que adivinar. Es bastante frustrante. Barba de Maz repiti su oracin ante otro cactus. No se podan arrancar demasiadas hojas de una sola planta, porque el Espritu se enfadara, y los cactus tenan la mala fama de provocar la enfermedad de las articulaciones torcidas. No te sentas as cuando pasaste tu iniciacin en la kiva? Muchos jvenes contaban rumores sobre ello, pero Barba de Maz saba muy poca cosa. No eran asuntos de muchachas solteras, que tambin tenan sus propios ritos y ceremoniales en la kiva. Me han dicho que los jvenes se vuelven humildes en su viaje al Primer Inframundo. As es. Mal Cantor se puso serio y volvi la cabeza. Barba de Maz comprendi y no insisti en el tema. El siguiente cactus le llegaba a la cintura, y sus hojas eran tan largas como su antebrazo y dos veces ms anchas. Esta vez no obtuvo respuesta a su oracin, sino ms bien una sensacin de hostilidad, de modo que se acerc a otra planta y cort cuatro hojas. Creo que con diez ser suficiente. Si no, ya cortar otras ms tarde. Gracias. Una rfaga de brisa sopl entre los matorrales y agit la superficie del agua. Mal Cantor frunci el ceo. Maz... Te dijo alguna vez tu madre que se senta vaca por dentro despus de ayunar? Vaca? Vaca de qu? De todo, de pensamientos, de emociones. Yo me siento incluso vaco de m mismo. Como si en realidad no estuviera aqu. Barba de Maz se at el cuchillo al cinto y se qued pensativa. Un arrendajo volaba sobre ella, flotando en las corrientes termales y batiendo las alas bajo la luz dorada de la maana. Cuando yo tena diez veranos, mi madre realiz una Sanacin para una mujer muy vieja. Tard media luna. Recuerdo que ayun y cant y no durmi ms que unas manos de tiempo. Pero la mujer muri de todas formas. Barba de Maz record el rostro demacrado de su madre, su voz llorosa cuando relataba la lenta muerte de la anciana. Cuando volvi a casa, mi madre dijo que su alma haba

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volado a los Mundos Celestiales, que flotaba en la nada sola, esperando que el mundo cambiara. No s si quera decir que se senta vaca, pero era algo parecido a lo que t me cuentas. Mal Cantor cerr los ojos y guard silencio un rato. Cunto tiempo tard su alma en volver a su cuerpo? pregunt por fin. Unos cuatro o cinco das, creo. El joven se lav la cara con las manos y suspir aliviado. Cuando la ma vuelva... no s si sabr quin soy. Me siento diferente. Barba de Maz se inclin para llenar de agua la cazuela. Pensaba en lo mucho que haba perdido. Mientras slo unos das atrs una nia jugaba en su interior, en ese momento senta dentro una mujer sin aliento, confusa. Te comprendo muy bien, Mal Cantor contest, mientras se incorporaba con la cazuela. Me levanto? pregunt l. Haz lo que quieras. Yo voy a la casa para empezar a pelar las hojas. Cuanto antes empecemos, antes se curarn mis quemaduras. Mal Cantor se incorpor en el remanso. El agua perlaba su piel y pegaba el pelo a su pecho. Dame, yo llevar la cazuela. T ya llevas el arco y los cactus. Mal Cantor ech a andar, todava cojeando. Cuando llegaron a la piedra de las ofrendas, se inclin y pas los dedos por su spera superficie. Lo siento murmur. No quera hacerte dao. Recogi el maz rojo que haba tirado anteriormente y lo coloc con cuidado en el nicho de la piedra. Para quin es la ofrenda? pregunt Barba de Maz. Para la roca o para otra cosa? Es para el silencio contest l, dando unas palmaditas en la piedra. Barba de Maz frunci el ceo. Una ofrenda poda ser una peticin de ayuda o un regalo de agradecimiento. A veces, las ofrendas simbolizaban sencillamente el amor hacia el Espritu. Su madre haca una ofrenda diaria a los Espritus de los Hombres Nube. Pero al silencio? Cuando llegaron a la casita blanca, Barba de Maz abri la cortina para dejar que entrara el sol. Mal Cantor colg la cazuela en el trpode y retrocedi a toda prisa.

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Si me quedo cerca del fuego seguro que me dan convulsiones dijo, mirando nervioso a su alrededor. Me voy a sentar junto a la puerta, donde hace ms fresco. Muy bien. Yo voy a preparar el ungento. Mal Cantor se sent desnudo con un suspiro. Ah, as est mejor. Barba de Maz coloc una vasija junto a la loseta de moler y sac su cuchillo de obsidiana para cortar la primera hoja de cactus. Haba que tener cuidado con los largos pinchos, que contenan un veneno doloroso y urticante. Atraves la hoja y la sostuvo sobre el fuego para quemar las espinas. Luego la pel sobre la loseta, ech la pulpa verdosa en la vasija y repiti la operacin con la siguiente hoja. Mal Cantor la miraba con ojos brillantes. A pesar del dolor y de sus dudas, pareca muy sereno. Era como si estuviera viendo al thlatsina Sol, en lugar de a Barba de Maz. Ella se senta extraa. Estara viendo de nuevo el color de su alma? Maz... Podras...? No quisiera ser indiscreto, pero podras hablarme de tu familia? Barba de Maz vacil. Qu quieres saber? Tenas hermanos? S, un hermano. Cmo se llamaba? Pe... Pequeo Pjaro. Tena mi edad. Erais gemelos? S. A Barba de Maz le temblaban las manos. He odo que los gemelos estn muy unidos, que viven cada uno en el alma del otro. Barba de Maz segua echando pulpa en la vasija. Pequeo Pjaro era mi mejor amigo. Cmo muri? La joven se qued sin aliento. Todava no puedo hablar de eso contest por fin, llena de dolor.

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Se haba pasado la noche viendo de nuevo cmo Mosquito arrojaba a Oruga la cabeza de Pequeo Pjaro. Las nubes enrojecidas, el humo del alquitrn quemado, el olor cobrizo de la sangre... Lo haba visto todo tan real como la noche en que sucedi. Una helada mezcla de rabia y odio la invada. Mosquito y Oruga. Estarn en Ciudad Garra. Los encontrar.Mal Cantor se tocaba con torpeza un mechn de pelo. Lo siento, Maz. Pens que te ira bien hablar de ello. Cuando era pequeo siempre le rogaba a mi madre que me hablara de mi padre, y ella me contaba muchas historias sobre l, porque yo necesitaba orlas. Barba de Maz dej el cuchillo. Tena las manos cubiertas de pulpa que le corra por los antebrazos. El frescor era muy agradable. Cmo has dicho que se llamaba? Sentado en el Cielo. Era un gran Mercader. Iba a ver a los Hohokam muchas veces cada ciclo solar. Hoy en da sera muy peligroso. Los Hohokam le habran matado porque no les gustaban sus mercancas, o los Mogollon le tenderan alguna emboscada para robarle. Es verdad. Ahora nadie est seguro, ni siquiera un inocente Mercader. Barba de Maz llen las tazas de agua hirviendo y busc con la mirada entre las plantas secas colgadas de las vigas. Haba bayas de enebro, verdolaga, astrgalo, amaranto, esparto, yuca, varios girasoles y algunas hierbas. Arranc con cuidado un puado de ptalos de girasol para echarlos en las tazas. El vapor se alz con un penetrante aroma. No veo raz de romaza. Habr que conformarse con la pulpa de cactus. Esta noche saldr de nuevo a cazar. Antes de acostarnos te har un ungento de grasa, para que no tengas la piel tan tirante. Siento haberte estropeado la caza de ese lince. No te preocupes. De todas formas no creo que tuviera mucha grasa. Esta tarde buscar algn conejo, o incluso un tejn. Mientras te pongo el ungento, podemos tomar t. Mal Cantor sonri. Barba de Maz se arrodill a su lado, meti las manos en la vasija y amas la pulpa entre los dedos hasta convertirla en una pasta acuosa. Ests listo? Creo que s.

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Voy a empezar con los brazos y el pecho anunci, mientras extenda la pulpa sobre sus msculos. Mal Cantor se estremeci. Est muy fra. Bien. Te aliviar las quemaduras e impedir que queden cicatrices. La joven se apart el pelo de los hombros y mir ceuda las ampollas. Aunque me parece que con los hombros ya no se puede hacer nada. Mal Cantor se volvi a mirar e hizo una mueca. Cmo pica! Tienes heridas abiertas, Mal Cantor. Se te han reventado las ampollas y tienes la piel en carne viva. Mal Cantor apret los dientes. Barba de Maz le unt los brazos, el pecho, el cuello y la cara, pero se detuvo al llegar a la entrepierna. Toma dijo, tendindole la vasija. Yo no quiero ser responsable. Si en los hombros te picaba, ahora ya vers. Mal Cantor se mir el pene. Los testculos se haban hinchado y parecan algo deformados. Supongo que debera haber llevado un taparrabo. Barba de Maz le mir escptica. No tenas miedo de exponerte as? El Padre Sol es el mayor Poder creativo que existe. Si hubiera pensado que eres vanidoso, podra haber matado tu semilla para darte una leccin. Mal Cantor se toc el pene hinchado. Puede que lo haya hecho. Ms vale que te pongas ahora mismo el ungento, por si acaso la semilla est viva todava. T crees que me va a doler ms que en los hombros? Creo que podras llegar a ver el otro mundo. Mal Cantor se unt un puado de pulpa. No dola tanto. De hecho... Por todos los dioses! chill dando un brinco e intentando por todos los medios distanciarse de sus testculos.

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Barba de Maz bebi un sorbo de t mientras le miraba. Mal Cantor se mordi el labio y cerr los ojos hasta que las lgrimas le corrieron por las mejillas. Pegado a la pared blanca manchada de holln pareca un guerrero torturado. Quieres que termine de untarte la entrepierna? pregunt ella. Maz... t eres una mujer. Barba de Maz dej la taza. Acaso le daba vergenza? Apenas poda creerlo. En su aldea las diferencias entre el cuerpo del hombre y la mujer no eran ningn secreto. Por supuesto que soy una mujer. Y mi madre era Sanadora, Mal Cantor. Es que... nunca he estado con una mujer y me da miedo que... Su voz se desvaneci. Tena una expresin de horror. Barba de Maz se lo qued mirando. Mal Cantor tena casi diecisis veranos... Y todava no tena ninguna experiencia? Y eso por qu? pregunt ella por fin. En primer lugar porque estaba demasiado asustado para pedrselo a nadie, y en segundo lugar... Bueno... Ninguna mujer me deseaba. Se mir nervioso los genitales y aadi: Y supongo que las cosas no van a cambiar. Barba de Maz sonri. Yo te puedo curar las quemaduras, Mal Cantor. No importa donde estn. Si t quieres, claro. Prefiero hacerlo yo, gracias. Volvi a meter la mano en la pulpa y se la unt con los ojos cerrados y rechinando los dientes. Por fin se dej caer jadeando contra la pared. Tienes que levantarte para que te cure la espalda, Mal Cantor. A... ahora. Enseguida me levanto. Te duele ya menos? T crees que...? Quiero decir, que he visto que la gente a veces pierde los dedos de los pies si se congelan... Una vez vi a mi madre cortar dos dedos helados. No te preocupes. Slo hace falta un cuchillo muy afilado. Con los dedos hay que cortar muy bien la articulacin. Es una cosa que lleva su tiempo. Pero como ah abajo no tienes hueso, ser tan rpido que no notars nada. Mal Cantor se qued inmvil, sin parpadear siquiera. Eso no tiene ninguna gracia, Maz. De todas formas Barba de Maz sonri.

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Las masas de nubes flotaban hacia el este, arrastrando sobre el desierto una lluvia iridiscente que, contra el dorado teln de fondo del amanecer, pareca un gigante de largas piernas en busca del Padre Sol. Mosquito se detuvo en el marjal del Camino Recto, se hinch los pulmones y contuvo el aliento. El aire fro de la maana ola a tierra mojada y artemisa. En ese momento, el sol se asom entre las nubes y un espectacular resplandor naranja ba la tierra. Por ltimo, ech a andar detrs de su jefe, Oruga. Llevaban caminando menos de una mano de tiempo, pero el jefe de guerra ya pareca preocupado. Con la espalda tiesa, el mentn tenso y la trenza negra sobre su hombro derecho, no haca ms que maldecir. Pareca un hombre que se encaminara hacia su muerte. La sangre manaba de la cabeza que llevaba en el fardo y empapaba su camisa roja. Los treinta guerreros que iban tras ellos murmuraban, sin duda preguntndose, igual que Mosquito, qu era lo que inquietaba a su nuevo lder. La incursin haba sido fcil, las muertes rpidas. Haban cumplido sus rdenes, aunque a nadie le haba gustado hacerlo. Pero qu ms daba? Haban hecho cosas mucho peores bajo el mando de Pluma de Cuervo. Mosquito tambin sufra pensando en Yuca. Asesinar a un amigo... bueno, le haba herido el alma. Haba sido una desgracia que el jefe de guerra no cumpliera la orden l mismo. Mosquito haba despertado dos veces durante la noche y haba visto que el jefe no dorma. Estaba entre los matorrales, dando patadas y tocndose el brazo herido. La tierra haba cado de las empinadas paredes de la cuenca y bloqueaba el paso. Treinta veranos atrs, aquello haba sido un ancho arroyo poco profundo. Pero en esos das las paredes se alzaban dos cuerpos sobre su cabeza. Aqu y all asomaban races solitarias que se movan con el viento. Las plantas, muertas desde haca mucho tiempo, no eran siquiera fantasmas en el recuerdo.

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K. Y M. Gear
Mosquito pas sobre un arroyuelo de agua color xido.

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A lo largo de la orilla se vean yucas. Sus bulbosas vainas resonaban al viento como huesos viejos. De pronto, Mosquito se detuvo ceudo, con los pies hundidos en la arena mojada, y alz la mano para protegerse los ojos del sol. Entre las nubes se mezclaban volutas de humo. Qu es eso? Oruga alz la vista bruscamente, como si la voz de Mosquito lo hubiera despertado de una pesadilla. Qu? Es humo. Lo ves? S. Viene de la torre de seales cerca del Punto Central. Tres volutas... seguidas de dos largas columnas y luego otra nube. Vamos a esperar, a ver si vemos todo el mensaje. La seal se repiti. El humo gris flotaba entre los Hombres Nube. Por la noche el mensaje se habra enviado colocando una cortina de piel en la ventana de la torre y encendiendo dentro un fuego. Tres destellos cortos seguidos de otros dos ms largos y uno corto. Oruga se ajust el fardo a la espalda. Mosquito haba envuelto la cabeza de Pequeo Pjaro en tela para que absorbiera la sangre. Te ayudo con el fardo? pregunt Mosquito. No, no. Oruga se estremeci. Me he pasado la noche oyendo gritos muy raros. Tengo una sensacin muy rara, como si tuviera a la espalda el alma del muchacho como un guila furiosa, esperando para clavarme las garras. Yuca era tu amigo, y el chico... Bueno, puede que el chico fuera el hijo de Yuca. Pero era nuestro deber, Oruga. Qu ms...? Pero por qu tuve que creer a Luz Brillante? Nunca en mi vida me haba fiado de mi primo! Es un brujo asqueroso... Y un asesino! Por qu me cre su historia sobre Yuca? Mosquito frunci el ceo. Oruga pareca al borde del pnico, a punto de salir huyendo. No importa contest. Cabeza de Serpiente te dio una orden y t la has cumplido. Qu te pasa? No tenas eleccin. Ninguno tenamos otra opcin.

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Oruga blandi un puo ante el rostro de Mosquito.

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T viste la expresin de Yuca? Yo lo conoca muy bien! Cuando afirm que Pequeo Pjaro era hijo suyo deca la verdad. Es que no lo comprendes? He asesinado a una docena de personas inocentes! Muchos de ellos eran nios... Por los benditos antepasados, rezo a los dioses para que me perdonen. Mosquito agarr a Oruga del brazo y lo alej para que los hombres no le oyeran. Muchos de los dioses eran guerreros. Saben lo que es el deber. Ah, s? Oruga se zaf de una sacudida. Pareca estar haciendo esfuerzos por dominarse. Algo pasa dijo al cabo de un momento, mirando las seales de humo. Es una advertencia para que nadie se acerque. Entonces deberamos volver pronto. Quiz no sea nada, pero... Pero puede serlo. Oruga seal el corte en la orilla. Haba sido aplastado por miles de pies, y el suelo estaba ms oscuro que la cuenca. Vamos a tomar el camino de los esclavos. Llegaremos antes. Oruga se volvi hacia los soldados. Acercaos! Los hombres se arremolinaron en torno a Mosquito y Oruga. Entre ellos se oan murmullos asustados. Todos haban visto las seales. Muchos ofrecieron silenciosas oraciones a sus Ayudantes del Espritu, llevndose la mano a los saquitos de Poder que llevaban colgados al cuello, pequeas bolsas de cuero llenas de objetos sagrados. Estad preparados! grit Oruga. Quiz no sea nada, tal vez algunos hayan cado enfermos con fiebre o algo as, pero ms vale estar preparados. Puede que estn atacando Ciudad Garra. Los guerreros sacaron las flechas de los carcajs. Sus movimientos parecan caticos en aquel paisaje tranquilo. Mosquito prepar su arco y ech a andar hacia el camino de los esclavos, seguido de Oruga. Las seales de humo repetan su silenciosa advertencia. Al llegar al cruce, Mosquito alz la mano para detener a Oruga y seal el suelo. Mira! Son las huellas de dos personas. Un hombre corpulento y pesado. Ves la marca que han dejado sus mocasines? El otro es... Una mujer concluy Oruga, que ya segua las huellas por el lado sur del camino. Mosquito tom el lado norte. La mujer subi corriendo la rampa de arena. Los talones apenas tocaban el suelo. Deba de... Bendito Padre Sol susurr Oruga. Mosquito, ves esto? Mira, ah y ah.

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Mosquito lade la cabeza desconcertado. El hombre no corra, ni siquiera andaba. Estaba danzando! A pesar de la lluvia, se vean claramente las marcas de un hombre que daba vueltas mientras suba por la rampa. Los guerreros los seguan en fila india, mirando las huellas. Una vez en la cima, Oruga se agach para tocar la marca de una rodilla en el suelo. Slo se notaban las huellas del pie izquierdo, de modo que el hombre se haba inclinado ligeramente hacia adelante, probablemente preparndose para... Mosquito alz la cabeza en la direccin en la que deba de haber mirado el hombre. Una tela verde plido reflejaba la luz, en contraste con las hierbas marrones. Mosquito ech a andar con cautela, hasta ver una larga cabellera negra... Benditos thlatsinas!Mosquito ech a correr y se arrodill junto a la mujer que yaca boca abajo con una flecha clavada en la espalda. La sangre empapaba su vestido gris y las hierbas aplastadas en torno a ella. Oruga se inclin. Quin es? No lo s. Pero una herida de flecha en el pulmn no causara un charco as de sangre seca. La mujer tena que haber muerto el da anterior, o tal vez esa misma noche, porque la sangre estaba ya ennegrecida. Mosquito la agarr del hombro y le dio la vuelta. Qu salvajada es sta? exclam apretando el puo. Le haban abierto el vientre desde la entrepierna hasta los pechos en una operacin muy cuidadosa. No haban cortado el intestino, y tanto el diafragma como los rganos internos estaban en su lugar. Un extrao brillo cubra sus muslos. Sera semen? Tal vez la haban violado. Mosquito se estremeci, preguntndose si el asesino la habra posedo cuando todava estaba viva o despus de matarla. A juzgar por las marcas en la arena y las manchas del pelo y el vestido, pareca que la mujer haba cado de espaldas. Le habra dado la vuelta su verdugo despus de terminar con ella? Oh, no... Nube que Juega susurr Oruga cayendo de rodillas. Tena tensos todos los msculos. Mosquito aferr con fuerza sus armas. El hermoso rostro de la mujer estaba manchado de sangre. Le haban cerrado los ojos, dejando marcas de barro en sus prpados. Al ver el temblor de los hombros de Oruga, Mosquito apart la vista. El jefe de guerra haba amado a Nube que Juega. Tal vez todava la amaba. Casi se quiso morir

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cuando Pluma de Cuervo prohibi a Nube que Juega volver a verle. Mosquito no conoca los detalles, excepto que Nube que Juega se haba casado con otro y Oruga haba estado lejos de Ciudad Garra durante tres lunas. A pesar de sus padres, Oruga y Nube que Juega haban sido siempre amigos. Despus de que murieran el esposo y los hijos de ella, Mosquito los haba visto juntos en las orillas de la cuenca. Nube que Juega se senta sola y era un consuelo para ella estar cerca de Oruga. Es Nube que Juega! exclamaban los guerreros. Benditos thlatsinas! Nube que Juega! Quin ha podido hacer esto? Cabeza de Serpiente se pondr furioso! Qu pasar cuando descubra que su hermana...? Silencio! orden Mosquito. Dispersaos! Encontrad ms huellas. Los hombres se alejaron en todas direcciones, buscando entre los matorrales hierba aplastada o un jirn de ropa del asesino. Una vez pasada la conmocin del primer momento, Mosquito mir a Nube que Juega ms de cerca, fijndose sobre todo en la flecha. Los Perros de Fuego, los Hohokam y la Tribu Camino Recto tenan distintos estilos de punta de flecha. Adems, cada hombre marcaba sus flechas con sus colores personales, las marcas de su clan o tal vez la disposicin de las plumas. La flecha que haba matado a Nube que Juega era de sauce, recta y tersa, pero sin rasgos distintivos. Las plumas de pavo estaban atadas con correas y la punta era un sencillo tringulo cuya base plana estaba insertada en una hendidura en la vara, pegada con resina de pino y sujeta con una correa. A Mosquito se le eriz el vello de la nuca. El autor del crimen haba utilizado deliberadamente una flecha que no dejaba pistas. Aquella muerte no era el resultado de una incursin o un accidente. Era un asesinato. Pero quin? Por qu? Oruga mir el vientre abierto de Nube que Juega y ahog un grito. Benditos dioses... Qu? pregunt Mosquito. Al notar el hedor de las tripas contuvo el aliento. Se vean los intestinos y parte del hgado. Las vsceras estaban llenas de tierra y comenzaban a secarse. Entonces lo vio, justo por encima del final del corte, entre el vello pbico. Mosquito trag saliva y apart la pared abdominal con el cuchillo. Le temblaba la mano. El asesino haba abierto la vagina y... Es polvo de cadver! exclam. Puedes verlo? Brilla en las sombras. S contest Oruga con un escalofro.

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Mosquito se apart del cuerpo para respirar una bocanada de aire mirando las nubes que antes se le haban antojado tan hermosas. A pesar del efecto del sol y las sombras, parecan haber perdido su color. Luego se volvi hacia los campos de maz. La vida iba desapareciendo. La tierra, la cuenca, todo se secaba ante sus ojos, como si el mundo se desangrara sin que nadie se diera cuenta. Oruga se acerc. Esto no ha sido una incursin. No. El jefe mir hacia Ciudad Garra, siguiendo las huellas del asesino. Los Grandes Guerreros se alzaban en la plaza, con sus rayos apuntando directamente hacia ellos. Sus mscaras de colores brillaban bajo el sol de la maana. Esto es la obra de un loco aadi. Un brujo loco. Mosquito... Yo discut con ella la ltima vez que nos vimos. Le supliqu que se casara conmigo. Ella me dijo que no y yo me puse a gritar como un poseso. Mosquito frunci el ceo. Y eso qu importa ahora? Oruga movi la cabeza apretando los puos. No lo s. Con los ojos llenos de lgrimas, sostuvo a Nube que Juega por los hombros y las rodillas, sin hacer caso de su brazo herido, y la estrech contra su pecho. La sangre que resbalaba de su vientre le empap la camisa. Con ella en brazos, ech a andar hacia Ciudad Garra como si estuviera en trance. Mosquito camin a su lado hasta que oy que el jefe de guerra murmuraba a Nube que Juega. Perdname... Entonces se qued atrs. No saba si el alma de Nube que Juega estara escuchando, pero era evidente que Oruga necesitaba un poco de intimidad. Tanto Cola Enroscada como Nube que Juega eran de la Primera Tribu. Ambos haban muerto mientras volvan a Ciudad Garra despus de un viaje y a ambos los haban rociado con polvo de cadver. Quin poda ser el responsable? Mosquito intent recordar quin estaba de guardia la noche que muri Cola Enroscada y quin estaba all la noche anterior.

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Tena una espantosa sensacin de fatalidad.

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El jefe de guerra caminaba delante de l, con la frente pegada al rostro de Nube que Juega. Se oan gemidos y sollozos. Mosquito rez para que los otros guerreros no lo oyeran. Que un jefe de guerra mostrara debilidad minaba la moral de todos los hombres. En los ltimos veinte ciclos, Mosquito no haba visto flojear a Palo de Hierro ni una sola vez. Palo de Hierro haba sido siempre la roca en la que los hombres podan apoyarse para luchar contra el mundo entero. Tal vez Oruga no fuera jefe de guerra por mucho tiempo. Mosquito repas los nombres de los que podan sustituirle. Cola Enroscada habra sido el siguiente candidato. Luego Pia. Pero Pia haba desaparecido haca media luna. Todo el mundo le crea muerto. Mosquito volvi a mirar a los guerreros. Tal vez, si se esforzaba, l mismo podra tener una oportunidad.

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Mal Cantor y Barba de Maz caminaban hacia el oeste, buscando en las cuencas las primeras cebollas silvestres. En torno a ellos se alzaban montculos de tierra rojiza, moteados de hierbas verdes y de los altos tallos dorados de las ltimas carriceras del verano. Mal Cantor cont a lo lejos doce salientes de roca que se alzaban retorcidos y erosionados como dedos nudosos. Al norte se vean las cumbres azules de las Montaas Espritu, suspendidas en una corriente de aire caliente. El olor de las cebollas era penetrante. Despus del ayuno, Mal Cantor no paraba de comer. Al amanecer haban tomado un gran desayuno, pero su estmago le recordaba continuamente que el Padre Sol haba pasado haca rato el punto del medioda. Maz llam. Ella caminaba delante. Me est entrando hambre. Barba de Maz llevaba un vestido verde que se cea a su cuerpo esbelto y resaltaba el tono dorado de su piel. Tena la nariz y los anchos pmulos perlados de sudor. De no ser por la desesperacin que se lea en sus grandes ojos negros, sera de una belleza sobrecogedora. Pero la desesperacin brillaba siempre, como lgrimas, justo bajo la superficie. Mal Cantor aceler el paso para alcanzarla. Cuntas tienes? pregunt, colocando su cesta junto a la de ella. Cmo has encontrado tantas? El tampoco haba comido muchas, o s? Maz se meti el pelo tras las orejas. Pareca muy delgada y frgil. S dnde crecen. Mi madre me ense. Mal Cantor not el dolor en su voz y se le encogi el corazn. Yo s muchas cosas sobre animales, pero no sobre plantas. La verdad es que me he pasado la vida intentando ser Cantor, no granjero. Pero si quiero aprender a sanar, necesito saber ms cosas de las plantas. Quieres ensearme, Maz?

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Ella sonri. Ser un placer.

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Bajaron por la pendiente hasta una hondonada llena de chumberas en la que se alzaba una arboleda de enebros. Maz se detuvo. Espera, Mal Cantor. Aqu hay ms cebollas. Sern las ltimas, te lo prometo. Sac del fardo su palo endurecido al fuego y lo clav en el suelo debajo de las deliciosas races. Al hacer palanca con l salieron a la superficie los bulbos blanquecinos. Por encima de ellos volaba en crculos un halcn ratonero, con el sol reflejado en las alas. Sus roncos graznidos rompan el silencio. Un macho, ms pequeo, se pos en una rama de pino antes de echar a volar para acercarse a la hembra. Me encantan los halcones coment Mal Cantor. Siempre he querido tener a un halcn como Ayudante del Espritu. Y lo has conseguido? pregunt Maz sin dejar de recoger cebollas. No. Se ve que las criaturas con alas no... En ese instante, un enorme cuervo negro baj del cielo como una flecha y se pos con un aleteo justo delante de Maz. Su pico negro era tan largo como el dedo corazn de Mal Cantor. Por los benditos Hombres Nube! exclam l sorprendido. Es enorme! Maz miraba el pjaro con expresin suspicaz. Mal Cantor sonri. Qu raro, eh? El cuervo ha aparecido justo cuando yo hablaba de las aves. El animal se acerc a Maz para mirar en la cesta de las cebollas. No me lo puedo creer exclam ella. El qu? Maz espant al pjaro con la mano. Fuera. Fuera de aqu! El cuervo esper, como si supiera que su brusco comportamiento no durara mucho. Maz agarr el palo a modo de garrote y suspir. No puede ser el mismo pjaro que me volva loca en casa. El sonido de su voz envalenton al cuervo, que rode la cesta y mir a Maz con un ojo. Luego alz el pico y grazn.

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La aldea Tortuga est a tres das al norte dijo Mal Cantor. Cmo ha podido seguirte tan lejos? No lo s. Pero a m me parece el mismo pjaro. Qu haca para volverte loca? Maz hizo un gesto, incmoda. Cada vez que me pona a moler maz, el cuervo vena a suplicarme hasta que le daba un poco. Pues a m no me parece una locura. Ya. Pero el caso es que me meta en muchos los. La gente empezaba a pensar que yo era una bruja. Mal Cantor se ech a rer. T, una bruja? Maz se humedeci los labios. No tiene gracia, Mal Cantor. La gente murmuraba a mis espaldas, y eso hay que tomrselo muy en serio, si no, al final te atacan por detrs, te tiran a un agujero y te echan una buena piedra encima. Tu propio clan te declarara una bruja porque un cuervo vena a robarte maz? La mirada de Maz le atraves. Cuando la gente tiene miedo, Mal Cantor, ve brujos por todas partes. El cuervo hinch las plumas. Mal Cantor lo mir. Despus de pasarse muchos das observando a los cuervos, saba que podan ser muy listos. Mal Cantor, t ests aprendiendo a ser un hombre santo. No puedes hacer que se vaya? El joven se cruz de brazos. Quieres decir que cante para enviarlo a la aldea Anmona o algo as? Quiero decir que cantes para enviarlo a los Inframundos. Mal Cantor sonri. La mirada del pjaro era tan humana que le provoc un escalofro. Maz, dime una cosa. Cuntas veces vino a ti el cuervo en la aldea Tortuga? No quieras saberlo. Cuntas?

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Cuatro. Esta es la quinta...

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Cuatro repiti Mal Cantor, mirndola perplejo. T sabes que es un nmero sagrado. No se te ocurri pensar que tal vez el cuervo intentaba advertirte de algo? Qu quieres decir? Que me quera advertir del ataque enemigo? El cuervo se acerc a la rodilla de Maz y lanz un suave graznido. Has tenido alguna vez una visin, Maz? Has pasado alguna iniciacin en la kiva? No contest ella apretando los puos. Nunca. Bueno, pues a pesar de todo creo que tienes un Ayudante del Espritu. Pero dicen que los cuervos son malvados, que... Quin dice eso? Mi clan. El clan Hormiga. Mal Cantor hizo un gesto de furia con la mano. Pues a m no me parece nada malvado. Ha intentado alguna vez darte con el pico o araarte con las garras? No, slo me daba la lata. Por qu iba a ser tan irritante un Ayudante del Espritu? El cuervo mir a Mal Cantor como esperando su respuesta. La luz del sol se reflejaba en su ojo izquierdo. El Poder es irritante, terrible y maravilloso. Meseta Negra, un hombre sagrado de mi aldea, me dijo una vez que ms me vala escuchar a los Ayudantes que acudieran a m en sueos, porque si no se veran obligados a acercarse en plena luz del da para darme sus noticias. Mal Cantor se rasc pensativo el pecho. Lo cual est bien si tu Ayudante es el Cuervo, pero si es la Serpiente de Cascabel o el Oso... Yo no recuerdo que acudiera a m en sueos ningn cuervo contest Maz mirando al pjaro, ya no irritada, sino asustada. Si ste es realmente un Ayudante del Espritu... En ese momento, el pjaro salt al borde de la cesta, picote una cebolla, la escupi y manifest su disgusto graznando e hinchando enfadado las plumas. Pues no tengo maz le dijo ella. Si tuviera te lo dara. El cuervo salt al asa de la cesta y lade la cabeza. Maz se mordi el labio. Ests seguro de esto, Mal Cantor? Yo nunca he buscado tener visiones. Por qu iba a acudir a m un Ayudante del Espritu?

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Alguien en la otra vida debe de saber que necesitas ayuda. Quin? Mal Cantor se encogi de hombros. Igual algn pariente muerto. Pero cul? Cmo lo voy yo a saber? Te recuerda a alguien la voz del cuervo, a algn to tal vez? A lo mejor tiene los ojos de tu abuela... Maz se inclin para mirar al pjaro de cerca. A m me parece slo un cuervo, Mal Cantor. Bueno, puede que no sea un pariente. Quiz sea un thlatsina. O a veces los Grandes Guerreros se encarnan para comunicarse con los humanos. Maz le mir escptica. Si algn dios quisiera comunicarse conmigo, por qu no me habla en un lenguaje humano? Tal vez quiera decirte cosas que no pueden expresarse con un lenguaje humano. Entonces cmo voy a comprenderlo? Yo no hablo cuervo. Cualquier dios debera saberlo. Pero bueno, es que no tienes ningn sentido del misterio divino? Los dioses no siempre quieren ponernos las cosas fciles. De hecho parece que les gusta complicarlas. Maz agarr la tela de su vestido sobre su corazn. Benditos antepasados. Se me desboca el corazn! El cuervo desapareci por fin tras un montculo. Ha volado hacia el camino del Gran Norte. De pronto, su expresin se torn sorprendida. En el can se alzaban nubes de polvo, rojizas contra el fondo azul del Hermano Cielo. Mira, Maz! Ella se protegi los ojos del resplandor del medioda. Ser un corredor? T crees que viene a por ti? Lo ms probable es que busque a Duna. Muy pocos saben que no est aqu. Anda, vamos.

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Mal Cantor ech a andar por el sendero, seguido de Maz. Tenan que ir rodeando macizos de cactus y saltando sobre madrigueras de conejos y coyotes. Para cuando llegaron al camino que pasaba junto a la casa de Duna, el hombre, vestido de blanco, haba bajado la mitad de los escalones tallados en el acantilado. El viento agitaba su larga camisa, de modo que los pliegues parecan alas. Ms que un hombre semejaba un bho blanco posado en la arenisca roja. Todava no estoy muy fuerte. Mal Cantor jadeaba. El ayuno le haba dejado sin energa. Maz, sin embargo, alcanz la casa antes de que el hombre terminara de bajar. Mal Cantor lleg sin aliento justo cuando el mensajero sala del sinuoso camino entre la artemisa. Dame dijo Maz, ya llevo yo la cesta de cebollas, Mal Cantor. Voy adentro a preparar la cena. Diga lo que diga ese mensajero, esta noche habr que cenar. Gracias. El desconocido se acerc. El polvo rojo manchaba su camisa blanca. Pareca incluso ms joven que Mal Cantor, de unos trece o catorce veranos, pero era una cabeza ms alto. Su rostro era redondo, evidentemente su madre no haba sabido atarle bien los tablones a la cabeza. Tena unos grandes ojos oscuros, enmarcados por el pelo negro que le llegaba a la altura de los musculosos hombros. Se notaba que haba trabajado duro muchos veranos. Buenos das salud Mal Cantor. Has venido a ver a Duna el Abandonado? T eres Mal Cantor? S replic l. De pronto tuvo un mal presentimiento. Qu pasa? El muchacho se detuvo jadeando y se ajust el peso del fardo que llevaba a la espalda. El sudor le pegaba el pelo al mentn. Soy Cola de Golondrina, de Ciudad Garra. El sagrado Abandonado dice que le lleves sus hierbas y herramientas funerarias para poder atender como es debido el cuerpo del jefe muerto. El Sol Bendito ha muerto? De momento s. Mal Cantor conoca las historias de los viajes de Pluma de Cuervo al otro mundo. Cuando todos pensaban que haba muerto, siempre despertaba. Las hierbas y herramientas funerarias? Yo no s dnde las tiene. El Abandonado ha dicho que su fardo ritual est escondido en la ltima cesta de la esquina.

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Maz se asom a la puerta. Me llamo Maz. T eres de Ciudad Garra?

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S. Cola de Golondrina se haba recuperado ya de la carrera y no pareca tan congestionado. Soy un esclavo del gran Guardin del Sol, Luz Brillante. Ella esboz una tensa sonrisa y abri del todo la cortina. Pasa, he hecho un guiso de judas y acabo de aadir cebollas frescas. Tambin tenemos algunos restos de pan de maz de ayer. Quieres compartir la comida con nosotros? Gracias! Me encantara. Pero luego debo irme. No puedes quedarte a pasar la noche? Estars cansado despus de tanto correr. Es verdad, pero mi amo me orden que volviera en seis das. He tardado cuatro en llegar porque la lluvia ha convertido los arroyos en ros y he tenido que apartarme mucho de mi camino para poder cruzarlos. Por qu tienes que volver justo cuando te han dicho? Con el tiempo que ha hecho cualquiera entendera que... No. Cola de Golondrina sacudi la cabeza con vehemencia. Mi amo no lo entendera. Mientras yo estoy fuera mi madre est encerrada en la cmara de los esclavos. Si no vuelvo a tiempo, podra matarla. Mal Cantor frunci el ceo. Se estaba preguntando por qu un esclavo al que dejaban libre unos das no volva corriendo con su propia tribu. Los esclavos eran escasos en las aldeas ms pequeas y se los vigilaba muy de cerca, nunca se les permita salir solos y por la noche se los mantena separados para que no conspiraran contra sus amos. La Primera Tribu de Ciudad Garra, por lo visto, haba encontrado una forma muy efectiva de garantizar la obediencia. Pasa, por favor insisti Maz. Primero tienes que comer y descansar. Gracias por tu amabilidad. Cola de Golondrina dej caer el fardo junto al fuego y se inclin sobre el guiso. Huele de maravilla! Mal Cantor observ a Maz. Tena una expresin asustada, casi de pnico, aunque intentaba disimularlo con una sonrisa. Ests bien? le pregunt en un susurro. Ella asinti. Entra, Mal Cantor. Las judas ya estarn listas.

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El joven le toc con suavidad la manga y fue a sentarse frente al esclavo, al otro lado del fuego. Maz ya haba dispuesto tres cuencos, cucharas de hueso y tazas. Se inclin para alcanzar la cesta de pan de maz. Luego se arrodill entre Cola de Golondrina y Mal Cantor. Pareca muy plida. La luz del fuego enfatizaba su cintura esbelta y sus pechos pequeos. Siento que el Sol Bendito haya muerto dijo. He odo que era un gobernante muy generoso aadi, mientras ofreca el pan al esclavo. El muchacho comenz a comer con voracidad. No con los esclavos contest haciendo gestos con el pan. La primera vez que me peg con un ltigo de yuca yo slo tena dos veranos. Haba tirado una vasija de semillas. Todava tengo las cicatrices coment sealndose la espalda. Si quieres te las enseo. Maz comenz a llenar los cuencos y a servir el t de ptalos de girasol. Es Luz Brillante mejor amo, ms amable? Mal Cantor advirti que no era una pura pregunta de cortesa. Maz necesitaba saber la respuesta. El muchacho devoraba la comida. Pareca que no hubiera probado bocado durante cuatro das. Por fin, cuando ya haba consumido la mitad de su cuenco, suspir aliviado y se calm un poco. Luz Brillante es un brujo contest con la boca llena. Maz dej caer la cuchara en el cuenco. Le temblaban las manos. Eso haba odo, pero nunca he querido creerlo. Por qu lo dices? Es evidente que es un brujo. Sus dos hermanas desaparecieron antes de que l cumpliera los quince veranos. A veces suceden accidentes. A veces, los pumas o las serpientes de cascabel matan a los cazadores. Otros mueren de sed. Por qu crees que...? l las embruj insisti Cola de Golondrina con voz temerosa. Hasta su propio primo, Oruga, lo dice. Y no slo eso. Hace ms de cuarenta veranos, su padre y su madre fueron asesinados, y mi tribu, los Mogollon, captur a su prima, Pluma de Piedra. Muchos dicen que fue Luz Brillante quien lo provoc todo. Pero si en aquel entonces deba de ser un nio protest Maz. Cmo poda haber sido el culpable? Tena mucho Poder incluso entonces. Desde que estaba en la cuna, cuando sealaba a un pjaro el animal caa muerto del cielo. Asinti con la cabeza y se

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meti en la boca otra cucharada de judas. Y una vez, cuando tena doce veranos, embruj un pual de hueso de ciervo y lo envi tras un hombre llamado Halcn que Camina. El pual acech al hombre durante tres das, y lo nico que Halcn que Camina oy antes de que le atravesara el corazn fue un silbido. Esto me lo cont el hermano de Halcn que Camina, que estaba con l cuando sucedi. Maz tom un poco de pan. Bueno replic, tal vez Halcn que Camina haba hecho algo malo a Luz Brillante. Pero por qu iba a matar a sus propias hermanas y a sus padres, y hacer que su prima fuera capturada? Para convertirse en el Guardin del Sol. Pluma de Piedra habra sido la Guardiana. Cuando escap, catorce lunas ms tarde, su alma ya no estaba bien. Todava vaga por ah. A veces me reconoce y otras no. As que Luz Brillante se convirti en Guardin del Sol. Cola de Golondrina alz de pronto la vista, como temeroso de haber hablado demasiado. No pasa nada le tranquiliz Maz. Nosotros somos de aldeas ms lejanas y casi no nos enteramos de ninguna noticia. Te agradecemos que compartas las tuyas con nosotros. Sigue, por favor. El muchacho reba con pan las ltimas judas y termin de comer con los ojos cerrados, como si disfrutara enormemente. Mal Cantor se los qued mirando a los dos. Al esclavo pareca gustarle contar historias sobre la Primera Tribu de Ciudad Garra, y Maz... Maz estaba pendiente de cada una de sus palabras. Muy interesante. Aunque la conoca desde haca muy poco tiempo, nunca la haba visto tan seria, ni siquiera cuando hablaba de su familia muerta o del ataque contra la aldea Tortuga. Maz haba comentado que poda tener parientes en Ciudad Garra. Tal vez eso explicase su preocupacin. l tambin estara preocupado si un poderoso brujo viviera en la misma ciudad que sus ltimos parientes vivos. Cola de Golondrina apur su taza de t y se limpi la boca con el dorso de la mano. Habis sido muy amables al compartir vuestra comida con un esclavo. Muchas gracias. Cuando se levant, su cabeza casi tocaba el techo. Ahora tengo que irme. Espera un momento. Maz puso algunas judas sobre los ltimos cuatro tozos de pan frito y ofreci la comida al muchacho. Toma, as no tendrs que detenerte a cazar maana. Muchas gracias. Eres muy amable. Espero que nos veamos cuando vengas a Ciudad Garra. Adis. Con estas palabras se ech el fardo al hombro y se march.

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Mal Cantor se sirvi ms judas.

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Estn muy buenas, Maz. Las cebollas le han dado un toque estupendo. Siento haberle dado nuestro ltimo pan, Mal Cantor, pero he pensado que lo necesitara ms que nosotros. Lleva cuatro das corriendo, y seguro que no le han dado comida. Me alegro de que le hayas dado el pan. Maz sigui comiendo, pero despacio, como si estuviera absorta en sus pensamientos. Pasa algo? pregunt Mal Cantor. No. Por qu? Pensaba que... No s, parecas asustada cuando hablabas con Cola de Golondrina. Maz trag un bocado y se volvi hacia l. T crees que Luz Brillante es un brujo? Si lo es, es muy listo. Esconder su maldad durante ms de cuarenta veranos... bueno, es casi increble. As es. Mal Cantor jugueteaba con la cuchara en el cuenco, buscando las palabras apropiadas para su siguiente pregunta. Maz... ya s que te promet volver contigo a la aldea Tortuga... S, pero comprendo que tienes que ir primero a Ciudad Garra. Duna necesita sus hierbas y herramientas funerarias. Mal Cantor sinti la culpa como un peso sobre los hombros. Volvers t sola a la aldea Tortuga? Podra ser peligroso. Hay guerreros por todas partes. Maz mir su taza, como buscando su reflejo en el plido lquido amarillo. Podra...? Sera una carga para ti si te acompao a Ciudad Garra? Quieres venir? pregunt l, ansioso. Si encuentro all algunos parientes, quiz estn dispuestos a ayudarme a enterrar a mi familia. Eso sera ms fcil que hacerlo t y yo solos. Mal Cantor le dio unas palmaditas en el brazo.

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Me encantara que vinieras. Cuando lleguemos, si quieres, te ayudar a buscar a tus parientes. Muchas gracias. Maz termin las judas y el t. Mientras t recoges lo necesario para el viaje, yo voy a lavar los platos. S, voy a buscar el fardo ritual de Duna y luego reunir nuestras cosas. Probablemente salgamos antes del alba, no? S, cuanto antes mejor. Pero a Mal Cantor no le pareci que ella tuviera muchas ganas de partir. Tena el aspecto de una mujer que fuera a matar a un oso pardo sin ms armas que un pual de ciervo. Maz... S? T crees que el cuervo intentaba advertirnos de que el mensajero nos traa malas noticias? Maz movi los platos sucios que llevaba en la mano para agarrarlos mejor. Quiz tambin nos adverta de algo que va a pasar en Ciudad Garra replic antes de salir de la casa. Mal Cantor se qued pensando un momento. Finalmente asinti con la cabeza y se acerc a las cestas para buscar el fardo ritual de Duna.

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Los gritos despertaron a Pluma de Piedra de su siesta. La anciana parpade para alejar el sueo de sus ojos. Los dibujos rojos en su vestido marrn relucan bajo la luz que entraba por la abertura del techo. S, estaba en su habitacin, rodeada de sus vasijas pintadas y sus paredes blancas. Estaba en Ciudad Garra. Su alma estaba en casa. Benditos dioses! exclam fuera una mujer. Qu es lo que ha pasado? Deprisa! se oy la voz de Palo de Hierro. Que alguien llame a Cabeza de Serpiente! Y... Un fragor de voces ahog el resto de la frase. Los perros ladraban y aullaban como coyotes heridos. Dnde est Duna? grit Palo de Hierro. Y Luz Brillante? Pues buscadlos! Pluma de Piedra se pein con los dedos, agarr su bastn y se levant con un gruido. Se le doblaban las rodillas. Su nariz prominente haba crecido todava ms a lo largo de los veranos, hasta ocupar la mitad de su rostro. Mirara donde mirase, siempre la vea, lo cual le molestaba. De pequea haba sido tan guapa... Dispona de dos cmaras para ella sola. Una la utilizaba como almacn, y la otra haca las veces de dormitorio y sala de estar. Haba estado dormitando cerca del cuenco de carbones y la cazuela de humeante t de agujas de pino. La cmara meda unos tres cuerpos cuadrados. El suelo estaba cubierto por una gruesa capa de pieles de ciervo que le haba dado su bendito hijo, Oruga. En las paredes danzaban y brincaban los thlatsinas enmascarados, bajo un techo azul oscuro en el que haban pintado relumbrantes estrellas blancas. Slo con mirarlas, su cansado corazn encontraba serenidad. All, en aquella misma estancia, los thlatsinas danzaban slo para ella. Eran sus dioses. Pluma de Piedra sonri y se chup las desdentadas encas. En otro tiempo, muchos veranos atrs, haba conocido multitud de dioses. Pero eso fue antes de que los Perros de Fuego la capturasen y la golpeasen en la cabeza tantas veces que llegaron a herirle el alma.

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Era curioso que recordara su infancia con tal claridad. Haba sido una nia con mucho Poder. Todo el mundo esperaba que llegara a ser la Guardiana del Sol. A la edad de diez veranos haba volado a la Hermana Luna a lomos de una lucirnaga. El insecto subi y subi hasta posarse sobre el pico plateado ms alto del rostro de la Hermana Luna. Pluma de Piedra camin por aquella tierra polvorienta. Habl con la Hermana Luna con la voz de un meteoro y cuando la Luna ri de alegra, el sonido de su risa reson en el cielo luminoso como polvo de turquesa lanzado al viento. Aunque sus ojos ya no alcanzaban a ver muchas cosas del mundo, en su alma todava tintineaba aquella risa, y las alas luminosas de la liblula todava batan en los cielos. S, a veces mi memoria es clara como un cristal de cuarzo, y otras no reconozco ni a mi propio hijo. Pero l lo comprende, gracias al Espritu. Oruga siempre haba comprendido. Haba nacido justo despus de que ella escapara de la aldea de los Perros de Fuego. Pluma de Piedra haba corrido todo el camino hasta su casa con el nio en los brazos, pasando hambre, rezando para llegar a Ciudad Garra antes de que se le secara la leche. Cunto tiempo hace de eso, eh, vieja? Repas mentalmente las estaciones pasadas mientras se frotaba la cadera dolorida. El dolor haba empeorado mucho en el ltimo ciclo. Ya no poda estar tumbada ms de una mano de tiempo sin llegar a la agona. Tena catorce veranos. S. Apenas era una mujer. Claro que eso, a los Perros de Fuego, no les importaba. Durante ms de un ciclo solar la haban utilizado cruelmente, obligndola a picar piedra para los edificios, pegndole con garrotes cuando se caa o no cumpla su trabajo, y violndola a menudo. Ella no tena ni idea de quin era el padre de Oruga, ni deseaba saberlo. Seguro que le odiaba. Adems, la Tribu Camino Recto transmita el linaje a travs de la mujer. Oruga era suyo. Se ech sobre los hombros su capa de plumas de pavo. No has tenido una vida muy fcil, verdad? se dijo con una risita. Las dificultades forjan el carcter. Y dificultades haba tenido ms que suficientes. Su madre, Crisopa, haba muerto poco despus de que ella naciera, y su padre volvi con su familia, en las aldeas Meseta Verde, al norte. Pluma de Piedra se haba criado con la madre de Luz Brillante, su ta Mosca Blanca, hasta el da que los Perros de Fuego atacaron, mataron a Mosca Blanca y su esposo, el Sol Bendito, y la capturaron a ella. Gracias a los antepasados, Luz Brillante y sus hermanas eran entonces muy pequeos. A ver... La anciana se qued pensativa un momento. Luz Brillante tena tres lunas, creo, y sus hermanas quince y treinta lunas respectivamente. S, eso

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es. Si Mosca Blanca no las hubiera dejado en Ciudad Garra, tambin habran sido capturados o asesinados. La escalera que suba a la entrada del tejado supona siempre un esfuerzo terrible. Pero esta vez la curiosidad pudo ms que ella. Tena que ver lo que estaba pasando fuera, de modo que se puso el bastn bajo el brazo y comenz a subir poco a poco. Las articulaciones le dolan, pero finalmente sali al sol del medioda, que brillaba entre algunas nubes derramando mbar fundido sobre el desierto y reflejndose cegador en las paredes blancas de Ciudad Garra. La tierra de la plaza pareca muy mate en comparacin. Pluma de Piedra coje hasta el borde del tejado y mir el remolino de gente en el centro de la plaza occidental. Los nios y los perros, curiosos, rodeaban a los adultos. Se oan ladridos y gritos. Alguien lloraba inconsolablemente. Los esclavos se haban reunido cerca de la entrada, un amasijo de ajadas ropas marrones. La anciana entorn los ojos, intentando en vano reconocer quin era quin. Por fin comenz a bajar de mala gana por la escalera que llevaba a la plaza. Las rodillas le crujan como madera al fuego. Se detuvo un rato al pie de la escalera, jadeando. El Nio Viento agitaba su vestido marrn y rojo en torno a sus piernas doloridas, y enredaba su pelo cano entre sus pestaas. Un nio pas corriendo junto a ella. Pluma de Piedra le agarr por la camisa. Espera! El chiquillo tena el pelo manchado de barro. Deba de venir del marjal. T quin eres? pregunt la anciana. Soy Cola de guila, bendita Pluma de Piedra contest l, ansioso. A qu clan perteneces? Coyote. Ah, ya me acuerdo de ti. Eres el chico de Ptalo. La anciana seal al grupo de gente con el bastn. Qu pasa ah? No te has enterado? Si me hubiera enterado no te lo preguntara, no crees? El muchacho se humedeci los labios. El jefe de guerra ha encontrado a Nube que Juega. Est muerta!

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Pluma de Piedra se dej caer contra la escalera y se sent en el ltimo peldao atnita, incapaz de creer lo que oa. El corazn le martilleaba en el pecho. Han sido los Perros de Fuego? pregunt por fin. Nadie lo sabe! Todo el mundo tiene miedo de que haya sido un brujo. Me puedo ir ya? Mi madre me ha mandado a buscar... Un brujo? Por qu? Porque Nube que Juega tena el vientre abierto y lleno de polvo de cadver. Bendita Pluma de Piedra, me tengo que ir antes de que mi madre... Est bien, vete! La anciana mir la multitud. Su hijo deba de estar entre el gento, destrozado. Haba amado a Nube que Juega con toda su alma. Seis veranos atrs, Pluma de Cuervo y Sol Nocturno la haban llamado a su cmara para informarle de que se haban negado a la peticin de Nube que Juega de casarse con Oruga. Pluma de Piedra se puso furiosa y quiso saber por qu. La respuesta le rompi el corazn. Nunca se la haba explicado a su hijo, para no herir ms sus sentimientos. Es medio Perro de Fuego haba dicho Pluma de Cuervo. Eso a nosotros no nos importara, pero ya conoces las historias. No podemos permitirnos avivar las leyendas de nuestros enemigos. Las leyendas susurr Pluma de Piedra para sus adentros. Las leyendas de los Perros de Fuego sobre un nio robado. Haba odo la profeca una y otra vez cuando era esclava de los Perros de Fuego, en los ceremoniales de verano e invierno, la historia del nio robado que un da volvera, conquistara la Nacin Camino Recto y liberara a su tribu de la esclavitud. La respuesta de Pluma de Cuervo la haba dejado muy afligida. Como si su hijo pudiera ser el muchacho de la leyenda! Oruga era un leal guerrero Camino Recto. Adems, el linaje de los Perros de Fuego se transmita por lnea materna. Ellos jams consideraran a Oruga uno de los suyos. Pero Pluma de Cuervo tena miedo de que alguien pudiera pensarlo. El linaje de los Constructores de Torres se transmita por lnea paterna. Ellos odiaban a la Nacin Camino Recto y utilizaran cualquier excusa para destruir al Sol Bendito. Pero muchas otras mujeres Camino Recto haban sido violadas por Perros de Fuego. Por qu iban a elegir los Constructores de Torres a su hijo?

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Oruga nunca se haba casado, ni siquiera haba cortejado a ninguna otra mujer. Pluma de Piedra sospechaba que su hijo siempre estara enamorado de Nube que Juega, incluso ahora que haba muerto. La anciana respir hondo y ech a andar despacio por la plaza. A sus cincuenta y siete veranos tena que tener cuidado. La ms mnima ondulacin del terreno poda hacerla tropezar y caer, y sus caderas no lo soportaran. Planta Trepadora sali de entre la muchedumbre para acercarse a ella. Pluma de Piedra sonri. Haba sido un amigo fiel durante treinta veranos. La visitaba muy a menudo para charlar con ella. La anciana sospechaba que l quera algo ms, pero ella no poda ni considerar el matrimonio con un miembro de la Tribu Creada porque sera degradante, tanto para ella como para su hijo, sobre todo siendo Oruga el jefe de guerra. No estara bien que su madre, de la Primera Tribu de Ciudad Garra, se casara con un hombre del clan Bfalo. Pero lo cierto es que disfrutaba de la compaa de Planta Trepadora. El hombre caminaba hacia ella balancendose un poco debido a su gordura y su corta estatura. Su camisa negra aleteaba en torno a sus piernas. Buenos das, bendita Pluma de Piedra salud. Has odo la noticia? S contest ella con tristeza. Cmo ha sucedido? Nadie lo sabe. Oruga la encontr en el marjal. Sabes lo del polvo de cadver? S, me lo ha dicho el hijo de Ptalo. Tambin haba huellas muy extraas. El hombre... Huellas? Qu huellas? Planta Trepadora suspir. El asesino se acerc danzando a Nube que Juega. Danzando? repiti la anciana. El color haba desaparecido de sus arrugados pmulos. El asesino haba profanado a propsito los procedimientos sagrados. Por los benditos Antepasados, justo lo que nos haca falta, un brujo en Ciudad Garra. Yo pensaba que slo eran rumores. Senta un dolor opresivo en el pecho. Y la flecha, Planta Trepadora? De quin era la flecha? No tena ningn distintivo. Hasta la punta era muy sencilla, slo una esquirla triangular de obsidiana. Podra ser de cualquiera. Una leyenda se alz de las oscuras cavernas de su memoria, pero se desvaneci antes de que Pluma de Piedra pudiera atraparla. El dolor del pecho la sofocaba. Planta Trepadora le toc el brazo, preocupado.

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Ests bien, bendita Pluma de Piedra? Quieres que te acompae a tu casa? No, gracias. Estoy bien. Te llevo con tu hijo? Est al otro lado de la muchedumbre. Te lo agradecera mucho, Planta Trepadora. Mis piernas ya no me responden como antes. Hasta el viento que levanta un perro al pasar me puede tirar al suelo. Planta Trepadora la agarr del brazo para guiarla por entre el grupo de chiquillos, caminando despacio. Para la anciana era reconfortante sentirle cerca, notar su calor y sus fuertes msculos. Luz Brillante atraves la entrada frontal. Su camisa blanca reluca. La muchedumbre reaccion como si el mismsimo brujo hubiera bajado de los cielos. Todos se apartaban murmurando, abrindole paso. El sacerdote se dej caer de rodillas, desapareciendo de la vista de Pluma de Piedra, y dijo algo en voz muy baja. Qu! se oy la respuesta de Duna. Quemarla? Eso no es necesario! Realizar un ritual de purificacin para todos los implicados. Vamos a dejarla simplemente en la kiva, junto a su padre. Ya decidiremos qu hacer cuando hayamos hablado con Cabeza de Serpiente y Sol Nocturno. Tres perros se acercaron al olfatear el vestido recin lavado de Pluma de Piedra. Les gustaba el olor del jabn de yuca. Fuera! grit Planta Trepadora, lanzando una patada. Los perros la esquivaron y se reagruparon con el rabo entre las patas, todava olfateando desde lejos el jabn de yuca. Pluma de Piedra mir el risco dorado que se alzaba tras Ciudad Garra. A pesar del tiempo primaveral, la escarcha se aferraba a las grietas, recorriendo la arenisca como venas heladas. Algunas palomas estaban posadas en el borde, lanzando sus arruyos a la luz del sol. Haba comenzado la poca de celo. Pilar Torcido pareca inclinarse precariamente hacia la ciudad. Algn da se desplomara y aplastara docenas de habitaciones. Pluma de Piedra slo esperaba no estar all para verlo. Haban construido un muro en torno a su base para fortalecerlo, y todos los das, por la maana y por la tarde, los lderes del clan colocaban en el muro varas de oracin, esperando apaciguar al amenazador Espritu del pilar. De pronto, la multitud se abri entre murmullos. Los perros gaan y se dispersaban intentando evitar que los pisaran. Palo de Hierro llevaba el cuerpo de Nube que Juega a la kiva de la Primera Tribu, que estaba en lnea con las habitaciones que separaban las dos mitades de la plaza. Duna le segua con pasos ligeros y rostro sombro. Luz Brillante cerraba la

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retaguardia. Atravesaron el umbral de la sala del altar, la antecmara de la kiva, y desaparecieron. Pluma de Piedra frunci el ceo, escudriando la multitud. Dnde est Cabeza de Serpiente? He odo que Palo de Hierro le llamaba. Planta Trepadora tens los labios. Odiaba a Cabeza de Serpiente, como todo el mundo, incluida Pluma de Piedra. Ella sospechaba, sin embargo, que su odio era ms profundo que el de ella. La anciana slo deseaba hacer caer de un golpe al joven jefe y darle unos cuantos bastonazos en la cabeza, para ayudar a enderezarlo. Planta Trepadora, en cambio, deseaba ver a Cabeza de Serpiente desmembrado ante sus ojos. Qu haba hecho el jefe para despertar tales sentimientos en un hombre tan dulce? Los esclavos no lo han encontrado contest Planta Trepadora. Tal vez haya ido a pasar el da a una de las ciudades vecinas. Sin decrselo a nadie? No parece muy probable. Ya lo s. Se quedaron mirando en silencio, hasta que Pluma de Piedra vio a Oruga. Su hijo se apart de sus guerreros y se acerc solemne a ella. Pareca tener un brazo herido. Su camisa estaba empapada de sangre y se le pegaba al pecho como una segunda piel. La anciana ech a andar para recibirlo. Ests bien? pregunt. Madre susurr Oruga. No puedo creerlo. Pluma de Piedra le toc la mano ensangrentada. Ella no habra deseado que sufrieras. Te amaba demasiado. Oruga tena los ojos llenos de lgrimas. Mir un instante a sus hombres y respir hondo. Debo encontrar a Cabeza de Serpiente, madre. Perdona, pero tengo trabajo. Se inclin y le dio un beso en la frente. Hasta pronto. Tendrs la cena preparada cuando vuelvas. Oruga le acarici la mejilla, salud a Planta Trepadora con la cabeza y atraves la plaza. Pluma de Piedra se lo qued mirando hasta que lleg a la entrada. Cuando el sol de la tarde le dio en los ojos, se volvi. Planta Trepadora tena los puos apretados. Te apetece venir a mi cmara a tomar un t de agujas de pino?

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Claro que s, gracias. Adems, tenemos que hablar. Ah, s? De qu?

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Planta Trepadora la agarr del brazo y ech a andar por la plaza, con cuidado de no apresurarse. Conoca de memoria todos sus dolores y achaques. Ella se haba quejado tantas veces. Corren rumores sobre quin es el brujo contest en voz baja. Rumores de la Tribu Creada? Rumores de los esclavos. Pluma de Piedra entorn los ojos. Los peores rumores comenzaban entre los esclavos. Al fin y al cabo trabajaban en casi todas las cmaras, oan muchas conversaciones al da y, por lo general, conocan bastantes hechos para concebir ficciones muy perturbadoras. En ocasiones conceban verdades todava ms perturbadoras. A quin acusan ahora? A Luz Brillante otra vez? La gente pareca disfrutar inventando cuentos sobre el gran Guardin del Sol, a pesar del dao que le hacan o tal vez precisamente por eso. Aunque Oruga crea todos los rumores sobre el sacerdote, Pluma de Piedra se negaba a darles crdito. Muchos veranos atrs, cuando Oruga acus a Luz Brillante de brujera y del asesinato de su propia hermana, Pluma de Piedra le haba apremiado a que no insistiera en el tema. Cuando vivi entre los Perros de Fuego haba visto a muchas jvenes Camino Recto, jvenes que supuestamente se haban desvanecido sin dejar rastro. Pluma de Piedra sospechaba que las hermanas de Luz Brillante haban sido capturadas por guerreros enemigos. Planta Trepadora se inclin hacia ella. Cabeza de Serpiente susurr. Dicen que l es el brujo. La anciana mir las cinco plantas que se alzaban ante ella. En varios tejados haba gente sentada, murmurando. Durante das, todos haban caminado de un lado a otro como fantasmas, asustados de respirar por si algn brujo robaba su aliento y les arrancaba el alma del cuerpo. Cabeza de Serpiente haba prohibido la entrada a los visitantes, por miedo a que se extendieran los rumores de brujera y acusaran a todos los habitantes de Ciudad Garra. La advertencia de Cabeza de Serpiente a los visitantes podra avivar los rumores. Yo no les prestara mucha atencin.

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Lo que yo crea no importa replic Planta Trepadora, mirndola preocupado . Imagina lo que pasara si las aldeas de la Tribu Creada pensaran que el nuevo Sol Bendito es un brujo. Pluma de Piedra se detuvo bruscamente. Es tan terrible que no quiero ni pensarlo. La Primera Tribu tendra que apoyar al nuevo Sol Bendito, y esto dara una razn a la Tribu Creada para acusar a todos los de la Primera Tribu de brujera, y entonces... La Tribu Creada estara aterrorizada. Y el terror siempre ha sido una buena razn para el asesinato. Planta Trepadora la agarr del brazo. Yo te proteger de mi tribu, Pluma de Piedra. No debes preocuparte... T no tienes cerebro, Planta Trepadora. Deberas correr como un conejo y salvar tu propia piel. T no lo hiciste replic l con una sonrisa. Cuando los Perros de Fuego atraparon a mi esposa y mi hijo, t intentaste luchar contra ellos. Y no eras ms que una nia. La esposa de Planta Trepadora haba peleado como un lince enjaulado, queriendo proteger a su hijo de dos veranos. Pluma de Piedra se haba apresurado a defenderlos, disparando su arco hasta quedarse sin flechas. Luego se lanz a la batalla con su pual de ciervo. Dos de los malditos Perros de Fuego haban cado ante ella, antes de que otros la atraparan. Pluma de Piedra se prepar para morir, pero el alto y musculoso jefe de guerra Mogollon, Lanza Torcida, estaba tan impresionado por su valor que la reclam como su esclava personal. Pluma de Piedra viva porque haba luchado por la familia de Planta Trepadora. El hombre la miraba a los ojos, preguntndose quiz si la anciana estara de nuevo ausente. A veces se quedaba perdida en su pasado. Bendita Pluma de Piedra? Ests aqu conmigo? Ella se pas la lengua por la enca mellada y suspir. S. Es que estaba pensando. Te haba dicho que tu esposa, Mscara Roja, luch como un lince? Era una joven muy valiente. l le dio unos golpecitos en la mano. S, me lo habas dicho. He guardado tus palabras en mi corazn durante muchos veranos, Pluma de Piedra. Me dan calor en las largas noches del invierno.

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Anda, ven. Vamos a tomar el t que te he prometido.

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Sol Nocturno despert en las tinieblas. El silencio respiraba a su alrededor. Por un instante no supo dnde estaba, pero no tard en recordar. Sin un agujero de humo que dejara entrar la luz, la oscuridad era un monstruo viviente. La senta moverse en torno a ella, deslizarse por las paredes curvas, acechndola, mirndola a la cara a una mano de distancia. El monstruo absorba sus ojos y sus odos, hasta que temi que fuera a extraerle la vida del cuerpo. Se tap los hombros con la manta y se incorpor para apoyarse en la fra pared. La humedad haba desaparecido, lo cual significaba que el tiempo era ms clido, aunque all dentro no se apreciara ningn cambio. La celda siempre estaba helada, de noche o de da. Un anhelo llenaba su corazn. Deban de haber salido los primeros brotes de hierba y las cebollas silvestres, que slo necesitaban unas cuantas noches clidas. Lo que habra dado ella por una sopa de pavo y cebolla con pastelillos de maz. Su amado hijo haba ordenado que no le dieran ms comida que un cuenco de gachas de maz aguadas, que cada vez se le haca menos apetitoso. Se oyeron unos pasos en el tejado y se abri el agujero del techo. Sol Nocturno alz la vista. Los fuegos escarlata del amanecer llameaban entre las nubes y se clavaban en sus ojos como dagas de hielo. Ella los cerr rpidamente, pero aquel instante de visin la llen de desesperacin. En unos cuantos das estara dispuesta a matar para salir de all, aunque eso significara su muerte. Poco a poco se haba dado cuenta: su hijo tena intencin de matarla. Ahora es el Sol Bendito y puede hacerlo. Haba rezado a los thlatsinas pidiendo slo unos momentos de libertad, para poder casarse con el primer hombre que pasara y arrojar as a Cabeza de Serpiente de su pedestal. Pero ya era demasiado tarde. La escalera cay al suelo delante de ella, levantando diminutos remolinos de polvo en el resplandor rojizo. Era Palo de Hierro. Sol Nocturno se apart de la cara su largo cabello entrecano. No haba visto ms que a esclavos en los ltimos tres das. Qu pasa? pregunt, sorprendida de su propia voz tan ronca. Ha decidido mi suerte Cabeza de Serpiente?

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No, lo siento.

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El guerrero se arrodill delante de ella y sac de su fardo una pequea bolsa de ante y una vasija. Su plida piel dorada pareca rosa bajo el resplandor del ocaso. Llevaba el pelo recogido con un cordel de algodn y vesta una camisa roja limpia. Ola a jabn. Seguramente acababa de baarse, pero el sudor perlaba su nariz plana y su frente. Qu pasa? insisti Sol Nocturno. Por qu has venido? Debes de haber odo hoy la conmocin en la plaza, y pens que estaras preocupada. Oruga ha vuelto de su incursin a la aldea Hoja Alanceada. Se produjo una terrible pausa. Sol Nocturno sinti la sangre latirle en los odos. Y? Acabo de hablar con l. Palo de Hierro respir hondo. Ha matado a Yuca y a su hijo. Y nuestra hija? Qu ha sido de Barba de Maz? Palo de Hierro le ofreci un trozo de pavo que sac de la bolsa. Sol Nocturno lo devor al instante. La verdad es que no lo s. Oruga dice que no dej testigos, como tena ordenado. Yo... La bolsa temblaba en sus manos. No puedo creer que est muerta, pero debo saberlo. Qu vas a hacer? Ir a Hoja Alanceada en cuanto las cosas se tranquilicen un poco aqu. Tal vez alguien haya escapado. Quiz pueda encontrar... Sabes qu aspecto tiene? La has visto alguna vez? Palo de Hierro neg con la cabeza. Pero Yuca tena parientes en las aldeas vecinas. Los encontrar. Ellos sin duda lo sabrn. Palo de Hierro se dej caer resbalando por la pared. Despus de mirar el suelo un largo rato, abri la boca para decir algo, pero la cerr de nuevo. Cuando se volvi hacia ella, a Sol Nocturno se le hel la sangre en las venas. Qu pasa? pregunt. El miedo se hinchaba como una burbuja negra en su pecho. Dmelo. Palo de Hierro le puso la mano en el pelo y escudri su rostro ansioso. Sol Nocturno... Nube que Juega est muerta.

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Ella se qued inmvil. Un resplandor azulado inund la sala y Sol Nocturno advirti por primera vez lo profundas que eran las arrugas en torno a los ojos de Palo de Hierro y lo plateadas que sus sienes se haban tornado. Mi... mi Nube que Juega? S. Est... est...? S. Nadie sabe lo que ha sucedido explic el guerrero, despacio y con suavidad. Yo mismo segu las huellas, para asegurarme de que Oruga no haba pasado nada por alto. Tu hija casi haba llegado a casa. El hombre le dispar por la espalda, con una flecha sin marcas. Al parecer, el atacante la estaba esperando en el marjal. Los guerreros de Oruga rastrearon la zona y encontraron su campamento, poco ms que los restos de una hoguera y las marcas en el suelo donde haba dormido la noche anterior. Sol Nocturno le mir con el rostro desencajado de dolor. Y hay ms. Habla. Palo de Hierro tens el mentn y baj la vista. Tena polvo de cadver dentro de... de sus heridas. Embrujada? exclam Sol Nocturno. Mi hija ha sido embrujada? Parece ser. Duna realizar esta noche un ritual de purificacin para limpiar a Nube que Juega y a todos los que hayan podido tocarla. Sol Nocturno sinti un nudo en la garganta. Los sollozos sacudan todo su cuerpo. Mi hija! Mi hija est muerta... Tendi la mano hacia l, como un animal helado en busca del fuego, y Palo de Hierro la abraz. Sol Nocturno sinti una oleada de calor. Haca tanto tiempo que un hombre no la abrazaba... que Palo de Hierro no la abrazaba. El murmur algo y bes su pelo. El atardecer se desvaneca, oscureciendo las paredes blancas y arrancando un brillo negro a las gotas de sangre que manchaban los mocasines de Palo de Hierro. La sangre de Nube que Juega?Sol Nocturno enterr la cara en su pecho y cerr los ojos. l se movi, como para decir algo. No me sueltes suplic ella. El guerrero la estrech con ms fuerza.

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Palo de Hierro estaba sentado en el ltimo peldao de la escalera que bajaba a la kiva de la Primera Tribu. Tena la cabeza entre las manos. El Nio Viento ruga en el exterior, estremeciendo los huesos de Ciudad Garra y soplndole fro en la espalda. La suave capa roja de algodn apenas poda pararlo. Un fuego arda al otro extremo de la kiva, a unas ciento cuatro manos de distancia. El calor no le llegaba. Se cerr la capa y mir en torno a la hermosa cmara. Cuatro pilares cuadrados, pintados de rojo, soportaban el tejado de vigas de pino. Tres niveles de bancos rodeaban la kiva: el ms bajo pintado de amarillo, el siguiente, de rojo, y el ms alto, de azul. En los das sagrados albergaban a los trescientos miembros de la Primera Tribu del can Camino Recto. Treinta y seis pequeas criptas se abran en las paredes blancas, con cuencos de maz y preciosos objetos ceremoniales como palos de danza, ltigos de yuca y matracas de pezua de antlope. Sobre cada una de las criptas colgaba una magnfica mscara thlatsina. Palo de Hierro debera sentirse a salvo all, rodeado por los dioses, con dos grandes hombres santos, Duna y Luz Brillante, y el sagrado aroma del cedro. Pero se senta dbil mientras los oa hablar del asesinato de Nube que Juega. Qu razones poda haber para ello? pregunt Luz Brillante. No lo entiendo. La luz de las llamas tea su rostro de naranja y se reflejaba en los ojos apagados de Duna. Los dos llevaban camisas rituales blancas y mocasines a la altura de la rodilla. Matar es una expresin de dolor, Luz Brillante respondi Duna. Para encontrar al asesino debemos descubrir el origen del dolor. Al otro lado de la cmara se vean largos tambores rectangulares. Eran estructuras huecas de mampostera, de quince manos de longitud y ocho de anchura. Haban sido pintados de blanco y cubiertos con pieles. Durante las ceremonias los msicos se sentaban al borde de los tambores y los tocaban con los pies.

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El cuerpo de Nube que Juega descansaba sobre el tambor a la izquierda de Palo de Hierro; el de Pluma de Cuervo, sobre el tambor a su derecha. Los cadveres estaban cubiertos con mantas mortuorias engarzadas de turquesas. Duna y Luz Brillante haban desnudado a Nube que Juega de su vestido ensangrentado, y haban lavado el cuerpo y el pelo con jabn de yuca. Sus sienes plateadas relucan. Las cuatro espirales tatuadas en su mentn resaltaban muy negras en su blanco rostro. Duna tendi un peine de madera a Luz Brillante. Toma, vamos a terminar con la ltima tarea para poder descansar. Ha sido un da muy largo. Luz Brillante dividi con cuidado el pelo de Nube que Juega en tres partes y procedi a hacer una trenza. Duna frunci el ceo. El origen del dolor repiti. Luz Brillante se volvi hacia l. Una herida antigua, quieres decir? S, una herida que nunca ha dejado de sangrar. Pero esto no es un simple asesinato, Duna. Nube que Juega fue mutilada. Ha sido algo terrible, violento... Todo lo que es violento es, en el fondo, algo indefenso que tiende la mano pidiendo ayuda. Duna mir las mscaras thlatsinas. Nuestra tarea, Luz Brillante, es ofrecer ayuda. Ayudar al asesino? exlcam Palo de Hierro, en voz demasiado alta que pareci resonar en toda la cmara. Duna y Luz Brillante se volvieron hacia l. Por qu bamos a ayudar al asesino? Duna puso la mano en el hombro de Luz Brillante. Te importa que me siente un rato? Yo... Ve, por favor, y descansa. Me has ayudado mucho hoy. Esto puedo terminarlo yo solo. Gracias por todo. Duna fue hacia Palo de Hierro y se sent en el banco amarillo, a diez manos de distancia. Una ptina de sudor cubra sus arrugas y pegaba su pelo blanco a sus mejillas. El anciano se inclin y respir hondo. Finalmente se volvi hacia el guerrero.

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Deseo ayudar porque es la nica forma de atrapar al asesino. Para atraerle debemos... Su asesino era un loco y un brujo. Yo no quiero ayudarle. Quiero tenerlo al alcance de mi arco! Duna blandi un dedo. Pinsalo, Palo de Hierro. Nube que Juega no tena enemigos. Hasta sus esclavos hablaban bien de ella. Era una mujer dulce, amable y honesta. No tena poder, no posea nada. Pero...? Duna apoy los codos en las rodillas y se sostuvo el mentn con el puo. T sospechas que la mataron porque un da habra llegado a ser Matrona de Ciudad Garra, no? S, lo he pensado. Y a quin le iba a importar? pregunt Duna al cabo de un momento. Cabeza de Serpiente, a pesar de ser el Sol Bendito, no puede controlar sus propiedades. Todas las riquezas de Nube que Juega pasarn a su pariente femenina ms cercana. Cabeza de Serpiente no tena nada que ganar con su muerte. Eso no es cierto, Duna. Cabeza de Serpiente se ha convertido en el Sol Bendito slo porque su padre muri y ni su madre ni su hermana tenan esposo. Algn da Nube que Juega poda haberse casado de nuevo, y entonces... Entonces habra depuesto a Cabeza de Serpiente para colocar a su nuevo esposo en su lugar suspir Duna. S, pero eso no es una herida, Palo de Hierro. Eso es una razn, y no es razn suficiente para esta clase de asesinato. El guerrero se volvi hacia Luz Brillante, que estaba peinando la trenza de Nube que Juega en un moo. La tocaba con ternura, susurrndole, acaricindola. La mutilacin de Nube que Juega no es un hecho aislado dijo por fin Palo de Hierro. Yo he visto antes otro cadver con el vientre abierto. Fue hace diecisis veranos, durante el solsticio de invierno Luz Brillante dej caer la horquilla de ncar que tena en la mano. Palo de Hierro frunci el ceo. El sacerdote prosigui con su tarea, pero respiraba con dificultad y su pecho suba y bajaba muy deprisa. Por un instante, slo el gemido del viento rompi el silencio. Finalmente Palo de Hierro se volvi hacia Duna. Te acuerdas? Se trataba de una esclava. Cmo se llamaba?

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Joven Cierva respondi Duna con una mueca. Me acuerdo. S, Joven Cierva. Oruga encontr su cadver entre la basura. Le haban abierto el vientre como a Nube que Juega. Excepto que... El guerrero se sumi en sus recuerdos. Joven Cierva estaba embarazada, no es verdad, Luz Brillante? El sacerdote alz la cabeza. Tena las mejillas enrojecidas. No me acuerdo muy bien. El fuego lleg al corazn de un leo y la luz danz en la cmara, tiendo de naranja el banco y los pilares rojos, y creando en las paredes blancas un plido mosaico gris y amarillo, como un exquisito tramado de cuentas. Luz Brillante se limpiaba las manos en la camisa una y otra vez, como si las tuviera manchadas de una sustancia pegajosa. Palo de Hierro frunci el ceo. Qu pasa, amigo? Por qu te ha turbado tanto esta conversacin? Como Guardin del Sol, Luz Brillante habra tomado parte en las conversaciones privadas de la Primera Tribu sobre el evento; pero, por lo general, el jefe de guerra estaba informado de ellas. Tal vez haba cosas que los ancianos haban decidido no decirle. Le haban arrancado el feto del vientre prosigui Palo de Hierro. Nunca lo encontramos, como nunca supimos quin haba sido el asesino. Acababan de terminar las celebraciones del solsticio de invierno. Todava haba miles de personas en Ciudad Garra, todas ocupadas en almacenar la comida sobrante, llevar vasijas de alma al Punto Central y visitar a los parientes. Y Sol Nocturno estaba a punto de dar a luz a nuestra hija. El apenas haba podido pensar en otra cosa. No, claro que no replic Duna. Ya sabes cuntas peleas estallan despus de las celebraciones. La gente est siempre exhausta e irritable. Palo de Hierro movi la cabeza. Recuerdo que pens que Joven Cierva se habra metido en algn lo. Pero ahora, despus de haber visto las heridas de Nube que Juega, ya no estoy tan seguro. No hay ninguna relacin entre los dos sucesos, Palo de Hierro, creme. Has tenido algn Sueo al respecto? Te han dicho eso los dioses? Siempre he sospechado que Joven Cierva muri porque era la hija de Grajo y alguien se dio cuenta de que... Benditos thlatsinas, es verdad! exclam el guerrero. Se me haba olvidado. S, y ella era la Muchacha del Solsticio, no es cierto, Luz Brillante? El sacerdote tante con la mano buscando el banco a sus espaldas y se sent.

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S, es cierto.

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El viento entraba por la escalera. Palo de Hierro se estremeci. Al ver que Duna se frotaba los brazos, el guerrero se quit la capa roja y la ech sobre los hundidos hombros del anciano. Gracias, Palo de Hierro. El hecho de que fuera la hija de Grajo habra sido razn suficiente para que cualquier miembro de la Nacin Camino Recto la matara. Vamos a olvidarnos de ella y concentrarnos en Nube que Juega... Para matarla a ella y a su hijo insisti Palo de Hierro. Sobre todo si se hubiera tratado de una nia. Benditos dioses. Habra sido la siguiente Matrona de los Mogollon. Tenerla como esclava aqu, en Ciudad Garra, habra sido muy peligroso. Cmo es que el embarazo de Joven Cierva pas desapercibido durante tantas lunas? Yo no lo saba. Lo sabas t, Luz Brillante? Palo de Hierro se interrumpi un momento. Si Joven Cierva era la Muchacha del Solsticio, t debas de... No. La respuesta apenas se oy. No, no lo saba. Cmo podas no saberlo? Ella... Era invierno replic bruscamente Duna. La joven debera de llevar puestas muchas capas de ropa. Si quera mantener oculto su embarazo, no le habra resultado difcil. Pero... Djalo, Palo de Hierro! El guerrero senta fuego en las venas. Qu me estis ocultando? Qu...? Palo de Hierro interrumpi Luz Brillante con voz cortante, en aquel tiempo tena cosas ms importantes de qu preocuparme. Vamos a concentrarnos en Nube que Juega y a pensar quin poda desear su muerte. Palo de Hierro se qued parado. Nunca haba odo a Luz Brillante hablar as... Pero entonces comprendi. Sagrados antepasados, por supuesto que tena preocupaciones ms importantes. Barba de Maz haba nacido menos de una luna despus del solsticio de invierno. Luz Brillante no habra prestado atencin a una esclava. Se pasaba todo el da con Sol Nocturno, excepto para atender a los rituales, cuidando de ella, tratando de mitigar sus miedos... Perdona se disculp Palo de Hierro. Tienes razn. Vamos a concentrarnos en Nube que Juega.

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El sacerdote pareci aliviado y Duna suspir.

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S dijo el anciano con suavidad, tenemos que ayudar al asesino a terminar con su dolor. Palo de Hierro le mir de reojo. Estoy dispuesto a ello, Duna. Rpidamente y para siempre. Duna frunci el ceo. Ests cansado? Mucho. S, todos lo estamos. Por qu no hablamos de esto maana, cuando nuestras almas vean con ms claridad? Apoy la mano en el hombro del guerrero y se levant con un gruido. Podis venir los dos aqu maana al amanecer? Muy bien contest Palo de Hierro frotndose los ojos. Estar aqu asinti Luz Brillante. Entonces buenas noches. Palo de Hierro esper hasta que se desvanecieron los pasos del anciano, luego mir inquisitivo a Luz Brillante. La luz del fuego cubra el lado izquierdo de su rostro y se reflejaba en su largo pelo negro. Palo de Hierro abri la boca para hacer ms preguntas, pero Luz Brillante le interrumpi. Cmo se ha tomado la noticia Sol Nocturno? Est bien? Debera haber sido yo quien se lo dijera, pero tena tantas responsabilidades religiosas... Me alegro de que me pidieras que fuera yo suspir Palo de Hierro, desconcertado por el sbito cambio de tema. Record de nuevo la expresin desencajada de Sol Nocturno, el terror en sus ojos. Est flaqueando, Luz Brillante. Necesita tiempo para asimilar todo lo que ha pasado en la ltima media luna. Primero pierde al marido, luego a su hija... Maana ser peor. Por qu? El viento ruga en el exterior y se oa el rumor de la arena contra los edificios. Luz Brillante alz la vista, como temiendo el fro que le esperaba cuando saliera de aquel clido tero. Cabeza de Serpiente me sorprendi justo antes de que viniera y me dijo que maana decidir la suerte de su madre. Ha convocado una reunin de los ancianos

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Camino Recto. Ms vale que ests preparado, Palo de Hierro. Nadie sabe lo que tiene en mente ese joven. Me van a invitar a la reunin? Yo no soy de la Primera Tribu, ni siquiera soy ya jefe de guerra. No tengo autoridad para pedirlo. Yo exigir que seas el vigilante de Sol Nocturno. Tal vez Cabeza de Serpiente acepte, tal vez no. Si no lo acepta, me acompaars como mi guardia personal. Estar preparado. Bien. Hasta maana entonces. Luz Brillante le toc el hombro y subi por las escaleras. Palo de Hierro se qued inmvil. Haban pasado demasiadas cosas y no poda asimilarlas. Necesitaba trazar algn plan. Los ancianos podan condenar a muerte a Sol Nocturno, y, en ese caso, l tena que encontrar la forma de sacarla de Ciudad Garra...

La camisa blanca ritual de Luz Brillante reluca a la luz de las estrellas en la plaza desierta. Ciudad Garra se curvaba en torno a l como un brazo gigantesco. Se oan toses y ronquidos, llantos de nios y gruidos de perros. En una de las cmaras alguien tocaba una flauta cuyas dulces notas se alzaban sobre la ciudad como el brillo de finas joyas. El sacerdote intent concentrarse en la meloda, pero le result imposible. Aunque el viento perfumado de cedro le acariciaba el rostro, l slo perciba el olor de sangre en sus ropas, un olor cobrizo, nauseabundo. No haba nadie fuera. No se atrevan a salir despus de haber visto el cuerpo mutilado de Nube que Juega. Brujera! Los esclavos haban vuelto apresuradamente a su cmara despus de terminar sus tareas. La Tribu Creada haba pasado la mayor parte de la tarde en las kivas, hablando de aquel horror. El miedo se senta como un monstruo palpable. Al llegar a la primera escalera oy las voces que se alzaban de los agujeros de las kivas. Alguien mencion su nombre. Lo viste...? Polvo de cadver... por todas partes. Los brujos se esconden... han venido a robarnos el alma... Luz Brillante subi deprisa, intentando no pensar, no respirar siquiera hasta que lleg a su cmara. Una vez dentro cerr la cortina y se dej caer contra la pared. El sudor le picaba en los ojos. El resplandor de las estrellas entraba por la ventana y dibujaba en el suelo un largo rectngulo plateado. Luz Brillante mir con aire

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ausente las diminutas ondulaciones de las paredes sin verlas realmente. No poda ver ms que las horrorosas imgenes del da. Ay, Nube que Juega susurr. Qu pas en realidad? Toc con ternura las manchas de sangre de su camisa. Amiga ma... Nube que Juega se haba portado bien con l, siempre le haba tratado ms como a un hermano que como a un primo lejano. Aunque se haba lavado las manos ms de diez veces, todava tena sangre en las uas y no dejaba de notar su hedor, mezclado con el jabn de yuca. Luz Brillante apret los puos y los blandi ante un enemigo interior. Benditos dioses, qu ha pasado? Las voces le llamaban. Las mscaras thlatsinas de las paredes llevaban das acechndole, llamndole una y otra vez, pero l no entenda sus palabras, como si las voces provinieran de muy lejos. Advirti que estaban cubiertas de polvo. Una de las tareas de Cola de Golondrina consista en limpiar las mscaras. Era evidente que el muchacho no haba estado realizando su trabajo. Luz Brillante frunci el ceo. Los rostros de oscuros morros y picos le miraban. No podis hablar ms alto? Me he esforzado mucho por comprenderos, pero no puedo. La mscara Tejn pareca gritarle. Luz Brillante sacudi la cabeza. Los perros emitan sonidos que los humanos no perciban. Lo saba porque los haba observado muy de cerca toda su vida. A veces, un perro alzaba la cabeza y los msculos de su cuello se movan en silencio, y, justo en ese momento, el perro que dorma al otro lado de la plaza levantaba las orejas. Acaso los thlatsinas le llamaban con voces que l no poda or? Un sacerdote verdaderamente Poderoso tendra que oros susurr. Los ojos del thlatsina Tejn, dos ranuras azules, parecan resplandecer. Luz Brillante trag saliva. Por favor, no podis hablarme en una lengua humana? Cerr los ojos e intent escuchar. De pronto sinti un hormigueo y abri los ojos. De la mscara Tejn no surgan palabras, sino un ronco grito de rabia. Qu pasa? Tena ganas de vomitar. Dos noches atrs haba entrado en su cmara, despus de realizar una Sanacin para la cadera dolorida de Pluma de Piedra, como haca una

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vez cada luna, y sorprendi all a Paloma Torcaz. Ella grit sobresaltada y dej caer la bandeja de pastelillos de maz que llevaba. Perdname, bendito Guardin del Sol se haba disculpado ella. Pens que tendras hambre despus de cantar por Pluma de Piedra. La mscara Tejn yaca en el suelo ante ella, de lado, mirando a Luz Brillante con sus ojos huecos. Qu ha pasado? pregunt l, recogiendo la mscara para volverla a colgar en la pared. La madera estaba hmeda. Ella explic que haba notado que estaba sucia y fue a limpiarla con un pao mojado. Se le haba cado sin querer. La mscara pesaba tanto como un nio pequeo. Paloma Torcaz dijo que no haba tenido fuerzas para levantarla. Luz Brillante sacudi los puos. Se tumb sobre sus mantas sin desnudarse siquiera y se qued mirando el rectngulo de luz que se extenda en el suelo. Thlatsinas, por favor, ayudadme a comprender. Cuando cerr los ojos, unas voces inaudibles susurraron en su odo, como alas de mariposa batiendo junto a su alma, no del todo reales. Extraas imgenes llenaron sus sueos: Nube que Juega danzando con el thlatsina Tejn... una cueva azul llena de agua negra... una hermosa joven con el rostro empapado de sangre...

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Oruga, en la puerta de la cmara de Cabeza de Serpiente, esperaba que Paloma Torcaz se marchara. Ella estaba arrodillada ante la jaula del guacamayo, recogiendo y doblando la ropa sucia del jefe para meterla en el saco de la colada. Su vestido marrn y blanco barra el suelo. El pjaro la vigilaba con un ojo mientras coma pipas. Cada vez que ladeaba la cabeza, sus magnficas plumas rojas, amarillas y azules relumbraban. El chasquido de las pipas enervaba a Oruga. Con el corazn partido, dolorido por los golpes que haba recibido en la batalla, y desesperadamente dbil, slo deseaba acabar con todo aquello. Quera irse a casa y hablar con su madre. Tal vez podran contar historias sobre Nube que Juega, y l volvera a or su risa en el alma. De pronto, se enderez al or el susurro de Cabeza de Serpiente. El jefe estaba al otro lado de la habitacin, acariciando el rostro del thlatsina Tejn. La figura pintada de negro contrastaba contra la pared blanca. Su pico de rayas rojas y blancas brillaba bajo la luz escarlata de las ascuas. S, ya lo s murmuraba Cabeza de Serpiente. Est bien. Oruga y Paloma Torcaz se miraron sin decir nada. La esclava termin de recoger la ropa y se levant. El guacamayo lanz un silbido amenazador. Necesitas alguna otra cosa, bendito Cabeza de Serpiente? No contest l sin mirarla. Su larga tnica amarilla se mova con sus movimientos. Esta noche no. Te puedes ir. Paloma Torcaz hizo una reverencia. Oruga la vio correr por el tejado, probablemente deseosa de alejarse lo antes posible, por si Cabeza de Serpiente cambiaba de opinin. El jefe lo mir irritado. Qu pasa, jefe de guerra? Al ladear la cabeza, sus largas pestaas arrojaron sombras sobre sus pmulos. El pelo suelto le caa hasta la mitad del pecho. La nariz y

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sus grandes ojos oscuros brillaban con un resplandor anaranjado, como cubiertos por una fina ptina de cobre. Oruga sac del fardo su siniestro trofeo y lo desenvolvi. La tela haba aplastado la nariz del muchacho y presionado su boca en un grito helado. La sangre pegaba el pelo enredado a sus mejillas. He matado al chico, bendito Cabeza de Serpiente, como t ordenaste. Aqu est la prueba. Cabeza de Serpiente atraves la sala con una mueca burlona en su hermoso rostro. No se parece en nada a mi madre. Qu raro, no? Oruga estaba deseando comentar sus sospechas de que Luz Brillante los haba engaado a todos, pero se limit a asentir y a tenderle la cabeza al jefe. Esto es tuyo. Cabeza de Serpiente retrocedi un paso y movi incmodo la mano. Djalo en el suelo. No quiero tocarlo hasta que haya sido limpiado y purificado. Oruga obedeci. Los recuerdos flotaban en su mente: momentos felices en torno al fuego de Yuca, cuando el muchacho escuchaba con gesto asombrado las hazaas de los guerreros. Perdname, pequeo. Ha sido por mi culpa... Todo por mi culpa. Y qu dijo Yuca? pregunt Cabeza de Serpiente. Hasta el ltimo momento insisti en que el muchacho era su propio hijo. Bueno, era de esperar. Supongo que le hiciste pagar el precio de traicionar al Sol Bendito, no? Est muerto, s. Y el resto de la aldea? Quemado. No dejamos testigos, por lo menos que pudiramos ver. Algunas personas escaparon, pero no muchas. Cabeza de Serpiente se ech a rer. Me muero de ganas de que mi madre se entere de la noticia. Tal vez debera decrselo yo mismo, para ver qu cara pone. De verdad crea que poda esconder al muchacho toda la vida? Oruga se encogi de hombros. No lo s, jefe.

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Bueno, tambin ella pagar por su traicin. El joven entorn los ojos como un halcn a punto de hundir las garras en su presa. Me encargar de que muera por este ultraje. Pero... Pero es tu madre, Cabeza de Serpiente! S, ya, de eso estoy seguro, aunque supongo que nunca sabr de verdad quin fue mi padre. Oruga escrut su rostro, las cejas arqueadas, la nariz recta. Cabeza de Serpiente se pareca tanto a Pluma de Cuervo que si no los separasen treinta veranos podran haber sido gemelos. Cmo poda afirmar una tontera semejante? Cabeza de Serpiente debi de captar la incredulidad de Oruga, porque alz el mentn imperioso. Vete, jefe de guerra orden. Tengo muchas cosas en que pensar. S, ya lo s. Mi corazn siente tu dolor por la prdida de tu hermana. Ella... S, s, claro. Cabeza de Serpiente dio media vuelta y se arrodill ante las ascuas encendidas. La luz de las estrellas, reflejada en las paredes blancas de Ciudad Garra, arrojaba un resplandor azulado sobre el cerro. Oruga sali de la cmara. Le dolan todos los msculos, sobre todo el hombro. Yuca le haba golpeado con un garrote antes de que l pudiera alzar el brazo para defenderse. Era posible que le hubiera roto un hueso. Mientras bajaba las escaleras hasta el tejado de la primera planta, percibi el rico aroma de pastelillos de maz. Lleg a las cmaras de su madre. La escalera sobresala del agujero del techo. Oruga baj hasta el primer nivel y oy la voz de Planta Trepadora. Djame que te ayude con eso, bendita Pluma de Piedra. Oruga conoca bien aquel tono y no pudo evitar cerrar los ojos un instante antes de bajar al suelo cubierto de pieles. Los thlatsinas danzaban en las paredes, dando brincos y vueltas al ritmo de un tambor eterno que Oruga no haba podido nunca or. Un trpode sostena, sobre un cuenco de ascuas en mitad de la sala, una vasija de la que emanaba el dulce aroma del t de pino. Junto a los carbones haba pastelillos de maz y un cuenco de judas. Su madre estaba en un rincn, con una capa de pavo sobre el vestido y la mirada ausente. El pelo gris le caa sobre los hombros y enmarcaba su rostro arrugado. En su nariz prominente brillaban gotas de sudor. Planta Trepadora estaba sentado junto a ella con un cuenco de judas en una mano y una cuchara de hueso en la otra. A juzgar por la salsa de judas que goteaba por el

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mentn de Pluma de Piedra, era evidente que Planta Trepadora intentaba darle de comer. Oruga apart la vista. Siempre le dola ver a su madre as. Cmo poda haber terminado de esa forma una mujer que haba hablado con la Hermana Luna con la voz de un meteoro? Oruga habra dado cualquier cosa por volver a los tiempos en los que los Perros de Fuego la haban capturado. El los habra matado uno a uno con sus propias manos (aunque aquello significara que l nunca habra nacido). Cunto tiempo lleva as? pregunt. Dos o tres manos de tiempo. Qu se lo ha provocado? No se sabe. Estbamos hablando sobre brujos y brujera. Pluma de Piedra me hablaba de los brujos que Grajo ejecut cuando ella viva entre su tribu como esclava aadi Planta Trepadora, haciendo un gesto con la cuchara. El resplandor rojizo le baaba la cara y bailaba en su pelo negro, que llevaba a la altura del mentn. Vesta una capa de bfalo en torno a sus hombros y la piel reluca cuando l se mova. De pronto se qued ausente. Oruga se sent junto a las ascuas y seal la comida. Eso es para m? S. Prepar la cena en cuanto llegamos. Espero que los pastelillos todava estn calientes. No importa. Gracias, Planta Trepadora. Oruga empez a comer. La imagen de Nube que Juega vagaba por su alma, queriendo liberarse y ahogarle de dolor. No, todava no. Mantenlo a raya un poco ms. Era un alivio sentir algo en el estmago. Planta Trepadora intent dar otra cucharada a Pluma de Piedra. Al cabo de unos momentos, la anciana mastic y trag, siempre con la mirada fija y ausente. Planta Trepadora le limpi la salsa que le corra por la barbilla. Muy bien, Pluma de Piedra. Come un poco ms. Oruga prob un pastelillo de maz. Estaba fro, pero saba bien, aderezado con trozos secos de higo chumbo. Luego se apoy contra la pared y extendi las piernas. Haba visto a Planta Trepadora dar de comer a su madre cientos de veces. Por qu todava le turbaba? Has hablado con Cabeza de Serpiente? pregunt Planta Trepadora.

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Si puede decirse as... Oruga mastic despacio otro pastelillo de maz. No tena mucho que decir. Le di la cabeza del muchacho y l se ech a rer. El guerrero se apoy en la pared y mir las estrellas a travs de la entrada del tejado. Tena que cambiarse de ropa. Su camisa roja estaba manchada y tiesa de sangre seca. Se senta sucio en muchos aspectos. No es culpa tuya. Eres el nuevo jefe de guerra y no tenas eleccin. Tal vez murmur Oruga, pero yo no estoy tan seguro. Creo que Palo de Hierro habra pedido ms pruebas antes de asesinar a toda una aldea. Yo... yo ni siquiera pens en cuestionar la orden. Y si hubiera estado aqu, tal vez Nube que Juega seguira viva. Intent apartar de su mente la imagen de su cuerpo mutilado. Debera haber estado con ella, acompandola durante la noche. Cerr los ojos, temeroso de que las lgrimas lo traicionaran. Planta Trepadora limpi de nuevo el mentn de Pluma de Piedra. Cuando el gran sacerdote Luz Brillante afirma algo, quin se atreve a dudar de ello? Yo! exclam Oruga. Es un mentiroso y t lo sabes. Por qu le cremos? Mi primo es malvado! No ha dicho una verdad en toda su vida. Pero slo tiene que afirmar que el hijo de Sol Nocturno vive en la aldea Hoja Alanceada, y los guerreros se precipitan a buscarlo y asesinarlo. Qu nos pasa? Acaso hemos perdido el alma? Planta Trepadora mir a Oruga con ojos serenos. Nunca se han encontrado pruebas de que Luz Brillante sea malvado. En caso contrario habra sido ejecutado por brujo hace muchos veranos. Hasta que haya pruebas, todo el mundo seguir reverencindole como un gran sacerdote. Exhausto, desanimado, Oruga sonri y agach la cabeza. S, s. Planta Trepadora sirvi dos tazas de t y le tendi una. Perdona, Planta Trepadora. Ya s que no te gusta orme quejar todo el rato, pero... Tienes buenas razones. Puedo hacerte una pregunta? Claro. Planta Trepadora frunci el ceo. Recuerdas los rumores que corran por Ciudad Garra hace diecisis veranos?

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Sobre el embarazo de Sol Nocturno? S que me acuerdo. Pero nunca los cre. Yo tampoco, por lo menos no del todo. Pero despus de las acusaciones que lanz Pluma de Cuervo justo antes de morir, empec a hacer preguntas. A quin? A los esclavos. Planta Trepadora alz la vista. Paloma Torcaz era una de las esclavas de la cmara de Sol Nocturno cuando la Matrona se puso enferma mientras Pluma de Cuervo comerciaba con los Hohokam. Oruga apoy el hombro derecho contra la pared para aliviar la presin en su hombro herido. El dolor se haba convertido en agona. Y? Planta Trepadora mir a Pluma de Piedra, como temeroso de que pudiera or la conversacin. Paloma Torcaz me dijo que Sol Nocturno no haba sangrado en cuatro o cinco lunas. Uno de los deberes de Paloma Torcaz era lavar y secar los paos de sangre de Sol Nocturno. Y durante ese tiempo no hubo ninguno? No. Tal vez pidi a otra esclava que se encargara de ellos. Tal vez. Pero yo sospecho que Sol Nocturno estaba embarazada, y que dio a luz. Oruga se frot la frente. El dolor tras sus ojos lata al ritmo de su corazn. El agotamiento, junto con la pena por la muerte de Nube que Juega, haba minado sus fuerzas. Ya no me importa, Planta Trepadora. A pesar de todo... T crees que podra haber sido una nia? Oruga alz la vista. El rostro rechoncho de Planta Trepadora estaba marcado por hondas arrugas. Pareca casi... asustado. Ests diciendo que Luz Brillante minti para proteger a la autntica hija de Sol Nocturno? Creo que es posible. Planta Trepadora dej su taza en el suelo y entrelaz los dedos sobre su abultado vientre. Lo nico que no entiendo es... De pronto, Pluma de Piedra se inclin y suspir de cansancio, como si llevara corriendo varias lunas sin descansar. T sabes por qu, verdad? No, Pluma de Piedra contest Planta Trepadora. Por qu?

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Lo est haciendo por m.

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Oruga movi las manos. A veces su madre se pona a decir tonteras durante muchas manos de tiempo. Planta Trepadora le apart el pelo gris de la cara. Por qu, Pluma de Piedra? repiti con suavidad. Porque l sabe que yo soy por derecho la Matrona del clan! Ya veo. No, no lo ves! Nadie lo entiende! Excepto l. Oruga sinti que se helaba por dentro. Pluma de Piedra se tambale, como si sus palabras le hubieran robado hasta el ltimo resto de energa. Planta Trepadora la agarr antes de que se cayera y la ayud a tumbarse en las alfombrillas. Luego le tap con las mantas y le dio un beso en la frente. Que duermas bien, bendita Pluma de Piedra susurr. Cabeza de Serpiente me ha dicho que piensa matar a su madre terci Oruga, con tono distante. Planta Trepadora se volvi de pronto. Aunque hubiera estado embarazada, ninguno de los lderes de la Primera Tribu desear su muerte. Estoy seguro! Oruga se frot el hombro dolorido. Rezo por que tengas razn. Pero quin tendr el valor de desafiar al nuevo Sol Bendito? Planta Trepadora se sent con las piernas cruzadas y se qued pensativo. Por qu no te vas a dormir, Oruga? dijo por fin. Esta noche no podemos hacer nada, y t has sufrido bastantes golpes en los ltimos das. Yo me quedar aqu un rato cuidando de tu madre. Oruga lo mir agradecido. Cuando Pluma de Piedra se ausentaba, a menudo se ahogaba despus de comer y no poda levantarse para tragar o respirar, de modo que tena que haber alguien vigilndola. Agradezco a los espritus que entraras en nuestras vidas, Planta Trepadora. No s lo que habramos hecho sin ti. Anda, duerme un poco, jefe de guerra. Oruga se tumb sobre las pieles. Los miembros le pesaban como granito. Planta Trepadora lo tap con las mantas. Oruga haba perdido la cuenta de las veces que su

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amigo haba hecho eso, y por muy preocupado que estuviera, aquel gesto amable siempre le confortaba. Planta Trepadora volvi a sentarse junto a Pluma de Piedra, y sac de su capa una exquisita figurilla de malaquita y un buril de cuarzo con el que se puso a tallar en silencio, con expresin sombra. Oruga se durmi casi de inmediato... Y se encontr de nuevo en la cima de la meseta, tumbado en la manta con Nube que Juega. Lo despert el sol de la maana, que caldeaba la piedra. Ella le sonri con una mirada llena de amor y alegra. Esa noche se haban amado por primera vez. Su pelo negro se extenda en torno a su hermoso rostro en un halo oscuro. l lo acarici y se inclin para besarla...

Planta Trepadora pas gran parte de la noche sentado junto a Pluma de Piedra, como haba hecho cientos de veces, escuchando su voz rota, sus palabras turbadoras. Voces que gritan... dolor. Dolor en mi corazn. Una joven... la aldea arde... vienen... a hacerme dao... Ella trae tanto dolor... a lomos de un oso. Monta a lomos de un enorme oso! Es la misma joven? pregunt l. La misma que viste la luna pasada? Pluma de Piedra abri los ojos y mir fijamente algo que Planta Trepadora no poda ver. La anciana temblaba aterrorizada. El la tap suavemente con la manta. No dejar que te hagan dao, Pluma de Piedra. Planta Trepadora mir a Oruga y susurr a la anciana al odo: Y yo? Ves algo acerca de m? Pluma de Piedra movi los labios. Planta Trepadora se inclin sobre ella hasta que casi toc su boca con la oreja. ... Los muertos. Te estn llamando.

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QUINTO DA

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Los muertos no se marchan. Estoy sentado desnudo en la piedra plana. El viento del alba susurra entre los pinos y enfra mi cuerpo. El Padre Sol duerme bajo el horizonte, pero su suave resplandor azul cubre el mundo. Tengo ante m una vista infinita de riscos prpura que se retuercen como paos arrugados. Los Mercaderes plateados de los Hombres de la Noche, las ltimas estrellas, vuelan a comerciar con nuestra Madre Tierra. He estado muy sola todo el da. Echo de menos a mis padres y a mis amigos. Me da miedo la soledad. No es silenciosa. La soledad me inunda con los gritos de mi propio sufrimiento y el sufrimiento del mundo. Llegu a pensar que esos gritos me volveran loco. Luego o que susurraban mi nombre suavemente. Los muertos no me llaman desde los Inframundos, sino que me hablan desde el rumor de las agujas de pino. No me estn mirando desde los Mundos Celestes, sino que me sonren desde una gota de roco que tiembla precariamente en una brizna de hierba. Me han dicho que nunca he estado solo, ni siquiera durante un instante. Toda alma es un hilo en el tejido del mundo. Lo nico que tengo que hacer para ver a mis parientes es mirar el agua que duerme y la hierba que llora. Las Danzas de los muertos son motas de luz, sus voces rocas que suspiran. Mis seres queridos estn a mi alrededor. Al volverme hacia el este, veo a los muertos en la luz que se hace viva. Suben por el rocoso horizonte como una relumbrante tribu de oro y corren por la faz de la tierra jugando con los pinos. Me estremezco y me maravillo ante mi propia ceguera. La muerte es una compaera atenta y silenciosa de todo lo que vive. Claro que los muertos no se marchan. Ellos son el pao que cierra las heridas del mundo. ... Mis heridas.

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Barba de Maz caminaba por el borde de la meseta con los brazos abiertos para guardar mejor el equilibrio. Iba poniendo los pies con cuidado de evitar los cactus. El Padre Sol se desliz tras un otero al oeste, y un reluciente halo devor la torre roja de piedra. Los Hombres Nube llameaban anaranjados, deslizndose en un mar azul turquesa. Las sombras se alargaban partiendo las cuencas y entretejindose con los erosionados lechos de arcilla rojiza y amarilla. El Nio Viento soplaba del norte, agitando el pelo de la joven sobre sus hombros. Barba de Maz quera disfrutar aquella maana de libertad que tal vez fuera la ltima. El calor del sol la confortaba. Estuvo un rato recogiendo esquirlas de cuarzo y obsidiana, dejadas all por alguien que haba estado tallando sus herramientas de piedra. Los rebordes de arenisca eran un lugar ideal para sentarse a observar el paisaje. Un arroyuelo corra por la base de la meseta, llena de eneas entre las que se vean tres tocones de pino. Mal Cantor estaba sentado en el campamento junto al agua. Haba encendido una hoguera y calentaba una cazuela. Ella bajara pronto a ayudarle con la cena, pero de momento quera sentir el viento en el pelo y dejar que el paisaje le inundara de vida las venas. Y tena que pensar. Los ltimos das haba estado dando vueltas a todo lo que sus padres haban dicho y a las palabras de Oruga la noche de la destruccin de Hoja Alanceada. Por fin vea las cosas con ms claridad y entenda los fallos de sus primeras conclusiones. Oruga buscaba a un muchacho y sostena que Sol Nocturno era su madre. Luego acus a Luz Brillante de ser el padre de Pequeo Pjaro. De hecho, Oruga pareca convencido. Pero Luz Brillante, como Guardin del Sol de Ciudad Garra, habra estado enterado de la orden de matar a su hijo y habra podido enviar un mensaje de advertencia a Yuca o contratar a alguien para que enviara seales por los caminos. Pero no lo haba hecho. Por qu iba a dejar que muriera su hijo? La Primera Tribu contaba con muchos recursos. Luz Brillante podra haber intervenido. La nica respuesta que se le ocurra era que Luz Brillante no haba temido el resultado de la batalla. Alguien haba conseguido engaar a Oruga para que matara a

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un chico... y proteger as a una muchacha. Por eso no haba llegado ninguna advertencia. Su madre le haba dicho la verdad. Barba de Maz se qued temblando. Si Luz Brillante resultaba ser un brujo, qu hara ella? No poda darse a conocer a un brujo. Y qu habra sido de Sol Nocturno? Tal vez estaba muerta. Podan haberla matado o desterrado por el crimen de incesto. Barba de Maz frot el pie contra una roca. Tal vez Sol Nocturno deseara su muerte porque ella era el fruto de una unin incestuosa. Tal vez por eso la haba alejado en cuanto naci, porque la consideraba maldita.

Mal Cantor la observaba desde el campamento. Maz caminaba con la cabeza gacha. Sus largas piernas bronceadas relucan en el atardecer ambarino. Su vestido se cea a su esbelto cuerpo. Pareca triste. Necesita un tiempo a solas murmur a los pinos que se mecan en torno a l . Necesita tiempo para sanar. Maz intentaba ser valiente, pero en sus ojos se perciba una terrible desolacin del alma. Slo haba pasado una luna desde la destruccin de su aldea. Probablemente haran falta unas cuantas ms antes de que el dolor se mitigara. Rezo para que encuentre a su familia en Ciudad Garra. Aunque tena que admitir que la echara mucho de menos cuando se separasen. A pesar de su agitacin interior, ella le haca sonrer. Pero a Mal Cantor le atraa algo ms que su belleza y su sentido del humor. Haba Poder en ella, escondido muy en el fondo, como el Pjaro del Trueno durmiendo en un nido de nubes, y Mal Cantor tena el presentimiento de que cuando ese Poder despertara, hara temblar los cielos. Se tumb de costado en la arena roja. Haba colocado las mantas en una zona cubierta de musgo bajo el pino ms grande. Luego haba encendido la hoguera a dos cuerpos de distancia, en una hondonada para proteger las llamas del viento. El suelo estaba cubierto de agujas de pino y relucan al fondo del pequeo remanso. El agua manaba de una grieta en la arenisca y creaba un diminuto pantano de unas diez manos de anchura. Las eneas acababan de brotar y las hojas verdes surgan del agua. Los tres pinos se inclinaban hacia el este, doblados por los vientos. No era de extraar que la cara occidental de la meseta tuviera un aspecto tan gastado, cubierta de salientes de piedra y hondas grietas. En una roca plana sobre el remanso, un ser de agua le observaba. Haba sido tallado en la piedra por mano experta y tena un

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rostro en espiral, un cuerpo cuadrado y el pelo formado por rayos de sol. Sus brazos en zigzag imitaban el rayo. Mal Cantor atiz el fuego, provocando una lluvia de chispas que se alzaron al viento. All vivan los Espritus. Mal Cantor los senta respirar a su alrededor. Pronunci una oracin en silencio, dando gracias a los Espritus por permitir que Maz y l pasaran all la noche. Los pinos susurraron en respuesta. Con un omoplato de ciervo apil ms ascuas en torno a la cazuela y sac de su fardo una bolsa de salvia mezclada con cebollas secas que ech al guiso. Cuando el agua comenz a hervir, aadi un puado de maz. Ya haba colocado las tazas, cuencos y cucharas para la cena. Tena una sensacin extraa, como una pluma de guila azotada por un huracn. Durante su largo ayuno, algo haba cambiado en su interior, aunque no saba muy bien qu, pero se senta completo, libre de temores, como si en un abrir y cerrar de ojos su alma hubiera madurado. Se pregunt si no habra desarrollado el corazn de una nube sin darse cuenta. Tal vez ya podra caminar en el viento. Frot los dedos en la arena, deseando saber lo que aquello significaba. Su padre no le haba visitado en sueos desde haca media luna, aunque l haba recorrido el camino sagrado hasta la boca de la cueva turquesa y se haba asomado con valenta a la oscuridad. Haba respetado sin embargo los deseos de la Guardiana del Fardo de la Tortuga y no haba entrado... pero deseaba oler los pinos de la alta montaa, y contemplar las diminutas nubes que brotaban de la entrada y ascendan para unirse a sus parientes. Una vez se haba atrevido incluso a llamar a la mujer de la cueva, pero ella no haba respondido. Mal Cantor se sirvi una taza de t de pino. En ese momento vio que Maz bajaba por el sendero que cortaba el costado de la mesa. Caminaba despacio, como sumida en sus pensamientos. El largo pelo negro flotaba en torno a su hermoso rostro. La piel dorada se tea de color lavanda bajo el resplandor del ocaso. Ella le sonri, pero tena una expresin de angustia en la mirada. Su vulnerabilidad estaba tan al descubierto como las rocas de la meseta. Ninguna mujer le haba mirado nunca as, como si l fuera el nico amigo que tena en el mundo. Era curioso, pero esto le haca sentir bien. El guiso est preparado. Espero que tengas hambre, porque hay bastante para cinco personas coment mientras remova la espesa pasta de maz. Maz se arrodill ante la cazuela y se sirvi una taza de t. Tengo tanta hambre que me comera la corteza de un rbol. Hemos andado mucho. Se sent con las piernas cruzadas y suspir. Bajo la oscilante luz de las llamas, su vestido verde se ti de naranja. Cmo te encuentras?

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Bastante dbil. Agotado, en realidad.

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Despus de un ayuno se requiere tiempo para recuperar las fuerzas. Mal Cantor sirvi el guiso en los cuencos. Ha salido muy espeso. Espero que est bueno. Huele que alimenta. Gracias por preparar la cena. Debera haberte ayudado. Me alegro de que fueras a dar un paseo. Se te vea muy contenta all arriba. Maz le dedic una sonrisa que le conmovi el corazn. Por un instante lo estaba. Adems, me gusta cocinar. En mi casa, en la aldea Anmona, casi siempre preparaba yo la cena para mi madre. Maz comenz a comer, pero su expresin era tensa. Masticaba despacio, con la vista fija en el reflejo del fuego sobre los tallos verdes de enea. El fondo del remanso estaba cubierto de pias sobre un lecho de relucientes guijarros blancos, negros y marrones. Est pensando en su madre, pens Mal Cantor, sintindose culpable por habrsela recordado. Mientras coma contempl las nubes, que pasaban del color naranja a un oscuro prpura grisceo. Las cebollas daban muy buen sabor al guiso. A medida que caa la tarde, el Nio Viento se fue calmando hasta convertirse en un susurro, filtrndose entre los pinos y arrancando susurros a la hierba. En la superficie del remanso se levantaban pequeas ondulaciones. Coman en silencio, Maz mirando algo que l no poda ver. Cuando termin, se abraz las piernas y apoy el mentn en las rodillas. Su largo pelo caa en torno a ella como una reluciente cortina negra. Para apartar su mente del anhelo que Maz provocaba en su cuerpo traidor, Mal Cantor decidi hablar. Pareces estar muy lejos. S... supongo que s. En qu piensas? Maz frot la barbilla contra las rodillas y lade la cabeza para mirarle. Sus anchos pmulos y su nariz afilada reflejaban el resplandor del fuego. T echas de menos a tus amigos, Mal Cantor? Mal Cantor termin de rebaar la comida del cuenco y guard silencio un momento.

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Yo no tena amigos contest por fin, por lo menos de mi edad. Ni uno solo? Mis amigos eran mi madre y Meseta Negra, nada ms. Mal Cantor haca girar la taza entre sus manos. Pero si eres muy simptico. No lo entiendo. Por qu no tenas amigos de tu edad? Pues no lo s. Meseta Negra deca que ellos no comprendan el Poder en mis ojos, pero yo siempre pens que era porque yo no poda hacer nada de lo que los otros chicos consideraban importante. En realidad no poda hacer nada de lo que cualquiera hubiera considerado importante, excepto cantar. Su voz profunda y resonante le haba creado fama... pero no amigos. Maz se movi. Detrs de ella, las nubes oscuras flotaban sobre las copas de los pinos, silenciosas como las sombras de los dioses. Ya se oan los ruidos de los animales nocturnos y los melodiosos aullidos de los coyotes. Qu era lo que no podas hacer? Mal Cantor sonri. Bueno, en primer lugar mis herramientas de piedra parecan haber sido hechas por un nio de cinco veranos; cualquier muchacha de la aldea corra ms deprisa que yo; no poda alcanzar a un pjaro con una pedrada ni aunque lo tuviera a los pies; cada vez que me meta en una pelea, mi oponente me daba una paliza. Y eso que yo intentaba ganar, Maz. Pero creo que a los dems chicos no les caa bien porque era un solitario. Siempre prefera la compaa de los insectos y los cactus que la de la gente. Los ojos de Maz parecieron hacerse ms profundos y oscuros, brillantes como enormes lunas negras. Cualquier joven podra perderse en aquellos ojos y desear que nunca lo encontrasen. Mal Cantor sinti un hormigueo, sobre todo en las partes del cuerpo menos apropiadas... por lo menos segn las enseanzas de Duna. Casi oa en su alma la voz del pequeo tirano. Si deseas ser un manantial de esperanza para tu tribu, debes olvidarte de tu cuerpo. La carne puede ser suave y clida, pero es la jaula ms Poderosa de la creacin, ms fuerte que un muro de piedra de veinte manos de grosor. Olvdate...Mal Cantor sonri incmodo y apart la vista. Tal vez por eso haba estado solo casi toda la vida, porque lo necesitaba. Maz mir al cielo. Ya haban despertado los primeros Hombres de la Noche, y la oscuridad se llenaba de chispas plateadas. Con el rostro alzado pareca todava ms

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delicada y hermosa. Un tronco se parti en el fuego, y el resplandor ti su pelo de luz escarlata. A m tambin me gusta estar sola. S? Bueno, no siempre. Por lo general me gusta estar con gente, pero a veces necesito estar sola tanto como comer. A Mal Cantor nunca se le haba ocurrido que cualquier otra persona en el mundo pudiera buscar la soledad con su misma pasin. Es difcil, verdad? dijo, mirndola a los ojos. Es difcil estar solo de verdad. Quiero decir que incluso cuando ests solo, muchas veces ests pensando en otra gente y, por tanto, no ests realmente solo en tu alma. Una rfaga de viento agit el pelo de Maz. S, es difcil. Sobre todo porque el clan no fomenta la soledad. Con tanta gente, siempre hay alguien buscndote para que vayas a por una cesta de semillas o llenes una cazuela de agua o muelas ms maz. Si consigues escaparte un rato y subes a una colina para escuchar carrizos del can, te regaan por perder el tiempo. Te dicen que eres mala, que ests eludiendo tus deberes y que debera darte vergenza. Maz le mir solemne. Por eso es tan importante tener un amigo, Mal Cantor. Un amigo es como un escudo. Se encarga de que puedas escaparte a las colinas de vez en cuando. Nunca lo haba pensado as. Nunca se me haba ocurrido que otra persona pudiera comprender tan bien mi alma. T tenas un amigo as, Maz? S contest ella con los ojos llenos de lgrimas. Mal Cantor deseaba tocarla para mitigar su dolor, pero se limit a aferrar con fuerza su taza. Cmo se llamaba? Saltarilla. La echo mucho de menos. La mataron en el ataque? No lo s. Saltarilla viva con su ta en una esquina de la aldea, cerca de la puerta. Supongo que los guerreros enemigos habran empezado por ah, no? Mal Cantor se mordi los labios. No lo s, Maz. Nunca he estado en una incursin. Bueno, pues eso es lo que yo creo. Maz se enjug los ojos con el dorso de la mano.

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Mal Cantor sinti una oleada de miedo. Se incorpor con la boca abierta. Estaba mareado, como si cayera de nuevo al Primer Infra mundo. Sera el cansancio o alguna otra cosa? Tal vez era una horrible premonicin. Bebi un poco ms de t para asentar el estmago. Dime, Maz, te acuerdas de la primera vez que bajaste por la escalera junto a la casa de Duna y yo te dije que crea conocerte? S. Ya s de qu te conoca. Maz se meti el pelo detrs de las orejas y lade la cabeza. No nos conocamos de nada, Mal Cantor. Yo me acordara. No... no en este mundo. Me has visto en otro mundo? Mal Cantor trag saliva. Tena un nudo en la garganta. Cuando realic mi iniciacin en la kiva para convertirme en Cantor... t estabas conmigo. Todava no lo comprendo, pero mientras yo caa entre las llamas t caas conmigo. Llamas? Mal Cantor asinti y se movi incmodo. Se inclin para mirar directamente a su alma antes de hablar. En el Primer Inframundo dijo, el Mundo de Holln, vi un pilar de cristal. El pilar cambi del blanco al azul, como si el tnel al inframundo hubiera sido hendido por un rayo de luz. El azul se convirti en turquesa. Miles de estrellas caan como chispas blancas. Entonces, el cristal se incendi y estall en llamas, devorando el cielo. Y en medio de las llamas te vi a ti, Maz. Estabas llorando. Mal Cantor le toc el pelo. Como ahora. Tu largo pelo negro caa sobre tus hombros. Y detrs de ti... 1 )c pronto se interrumpi. Acababa de entender algo y senta un vaco en el pecho. Benditos Antepasados! La montaa que vi detrs de ti es el pico donde est oculta la cueva de turquesa. Mal Cantor se qued inmvil, mirndola fijamente a los ojos. Qu cueva? Es una cueva preciosa, Maz. Es... Bueno, no s cmo describirla, pero es como estar en una geoda de turquesa en medio de una tormenta de rayos. Con la tormenta dentro de la geoda aadi. Es algo mgico. Maz dobl las piernas y se volvi hacia l.

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Y yo estaba en la cueva contigo? No. Estabas en la columna incendiada. Nos quembamos?

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No. De pronto estbamos juntos en el Mundo de Holln... Su voz se quebr. Al saber que Maz era la joven de su visin, todo haba cambiado. bamos de la mano, caminando entre rboles gigantes, hablando con los fantasmas... Hasta que encontr a mi padre. Entonces te desvaneciste. Mal Cantor baj la mano. No volv a verte. Durante el resto de la visin estuve caminando y hablando con mi padre. Dices que me desvanec en el mismo momento en que viste a tu padre? S. Haban estado caminando por un sendero que se bifurcaba al pasar entre dos enormes cedros. Maz haba dicho: Yo no quiero ir por ah. Entonces apareci su padre, con su hermosa camisa de ante blanco, y Maz desapareci. Fue muy raro. Mal Cantor qued sumido en sus recuerdos, en lo mucho que su padre se pareca a l, en lo que le haba dicho... Maz le toc el tobillo con suavidad, y Mal Cantor dio un respingo. Por qu crees que estaba yo en la visin, Mal Cantor? No lo s. Entrelaz los dedos con los de ella. La oscuridad se cerna a su alrededor. En el aire flotaba la fragancia de los pinos y la tierra mojada. La luz de las estrellas penda como un brumoso velo sobre el desierto. Mal Cantor le apret la mano. El corazn le lata desbocado. Maz, no s por qu estabas en la visin, pero estar contigo me hace muy feliz. Ella baj la vista. Mal Cantor necesit todas sus fuerzas para disimular el miedo que se hinchaba en su pecho. Qu le pas a tu padre? Es algo que todava no entiendo. Estbamos en una especie de sala... y el suelo comenz a temblar. Yo, entonces, sub a un cielo en llamas, trepando por las nubes. Viste un cielo en llamas? pregunt Maz sobresaltada. S, de un espantoso color naranja, lleno de humo. Ros de fuego se vertan sobre la tierra. Benditos antepasados. Yo tambin he estado soando con un cielo en llamas, pero hay un oso que me ayuda. Cada vez que estoy en peligro, el oso me protege.

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El Nio Viento barri el campamento y los azot con arena. Ellos volvieron la cabeza y cerraron los ojos. Los pinos geman. Cuando Mal Cantor alz de nuevo la vista, encontr a Maz mirando fijamente el fuego con expresin contemplativa. Ests pensando en el oso? Ella asinti. La luz brillaba en su pelo agitado por el viento. Creo que siempre he soado con ese oso, pero hasta hace poco no me he acordado. Si pudiera recordar esos sueos, t crees que descubrira que el oso siempre me ha ayudado? Como un Ayudante del Espritu, quieres decir? S. Mal Cantor ech otra rama al fuego. Las llamas lamieron la madera y levantaron un velo de chispas. Es posible. Los Ayudantes del Espritu pueden ser muy misteriosos. Tal vez el oso no quiere que sepas que es tu Ayudante. Maz lo pens un momento. S. As lo siento yo. Nunca me ha hablado, pero siempre est ah cuando lo necesito. Has intentado t hablar con l? No. Es verdad. Qu curioso. Tal vez deberas. Tal vez. Mal Cantor esper un instante a que ella prosiguiera. Si nos levantamos antes del amanecer dijo al ver que Maz guardaba silencio, creo que podremos atravesar las planicies a media maana. Deberamos dormir un poco. Maz se levant. S. Voy a lavar los cacharros mientras t apagas el fuego. Mal Cantor obedeci mientras ella se acercaba al remanso. La noche haba estado llena de emociones. En el Mundo de Holln, haba amado a Maz con toda su alma.

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Cardo y Saltarilla, ocultas tras unos espinosos matorrales, miraban la cuenca que cortaba las colinas como una herida. Varias personas se movan como fantasmas negros, devoradas por las crecientes sombras de la tarde. Nadie alz siquiera la vista. Caminaban con esfuerzo, demasiado dbiles para apresurarse, y tan silenciosos que, de no haber sido por el siseo de su respiracin, hubieran podido ser espritus. Iban vestidos de harapos, cargados con fardos a la espalda. Muchos estaban descalzos, algunos tenan una pierna o un brazo vendados. Junto a ellos caminaban los guardias. Cardo se apart el pelo de la cara y se arrastr para ver mejor entre las ramas. A pesar de doblar en edad a Saltarilla, era de su misma altura. Formaban una extraa imagen all tumbadas, Cardo, de cuerpo delgado y aniado, junto Saltarilla, rechoncha y corpulenta. Deben de ser esclavos susurr con amargura la joven. Tena la cara y el vestido manchados, y el pelo cubierto de ramas y hojas. A Cardo se le encogi el corazn al ver la expresin de odio en sus ojos. La que antes haba sido una chiquilla en un cuerpo de mujer se haba convertido en una vieja amargada. Saltarilla haba crecido en una sola noche de horror, y Cardo no tena fuerzas para hacer salir a flote de nuevo a la nia que haba sido. Adems, tal vez no fuera buena idea. El odio daba aliento incluso a la persona ms derrotada. Con las dificultades que tenan por delante, Saltarilla poda necesitar mucho aquella determinacin. Al fin y al cabo, el odio se haba convertido tambin en el alimento de Cardo. Le daba fuerzas para sobrevivir, para vencer su apremiante deseo de echarse a llorar en la arena. Durante los ltimos cuatro das, mientras se dirigan al sur, haba estado batallando contra ella misma, forzndose a caminar, combatiendo los sollozos que senta como un puo en su garganta. Sin un odio que alimentara ese fuego en su alma, saba que cedera ante el dolor y no podra hacer nada. S contest en un susurro. Cuando pase el siguiente guardia, fjate en los tatuajes de su mueca derecha: una estrella roja, una media luna y la huella de una

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mano. Son guerreros de Ciudad Estrella, al noroeste de Ciudad Garra, guerreros Camino Recto. Al sur se alzaban las paredes del can Camino Recto. Aunque las sombras cubran las zonas bajas, los decrecientes rayos del Padre Sol llameaban en los cerros ms altos e incendiaban a los Hombres Nube. Un luminiscente halo rojizo se arqueaba al oeste. Los oteros se alzaban como oscuras torres a lo lejos, arrojando sus sombras sobre el desierto. Al este, detrs de las losas rotas de arenisca, el cielo se tea de color lavanda. Pronto sera de noche y hara fro. Tenan que encontrar un lugar para acampar. Pero Cardo no se movi. Miraba fijamente a las esclavas. Qu extrao. Unos das antes habra echado a correr con los brazos abiertos, buscando refugio y comida entre los guerreros Camino Recto. Ahora eran sus enemigos. Su propia gente. He enterrado a mi esposo y a mi hijo con mis propias manos. He apilado rocas sobre sus tumbas. He cantado para que sus almas viajen a los Inframundos... Y nunca olvidar quin los mat, ni por qu. Agchate! exclam, poniendo la mano en la cabeza de Saltarilla, que se haba incorporado para ver mejor. La muchacha se dio de bruces en el suelo y lanz un gruido. Lo siento. Espera un momento. Ya casi se han ido. Por fin pas de largo la ltima mujer, con una pequea que arrastraba su pie herido. La nia tena la cara sucia y se la vea muerta de hambre. De pronto, se detuvo mirando frente a ella como una sonmbula. Las lgrimas le surcaban las mejillas. Madre solloz dbilmente. Madre... La pequea se desplom. Su ajado vestido amarillo flameaba en torno a su flaco cuerpo. Otras dos nias algo mayores se volvieron sin decir una palabra. Una de ellas, alta y delgada, de hermoso rostro triangular, tendi el fardo a la otra, se arrodill y levant a la pequea. Saltarilla estaba tan quieta que pareca no respirar. Dnde est mi madre? pregunt la chiquilla. Polilla, t has visto a mi madre? No son nuevos esclavos. Hablan la lengua Camino Recto. Estas mujeres han sido esclavas durante generaciones. Deben de estar trasladndose de un campo de trabajo a otro.Era el tiempo de comenzar a preparar los campos para la Luna de la

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Plantacin. Primero haba que desbrozarlos, luego se quemaban y la tierra se levantaba con azadones de piedra. Los clanes de las aldeas de la periferia realizaban ellos mismos estas tareas, pero la Primera Tribu utilizaba esclavos, puesto que poda permitrselos. Polilla dio unas palmaditas a la pequea y mir sombra a la otra nia. Calla, Ua de Cordero. Tu madre est bien. Est ms adelante. A Cardo se le encogi el corazn. Por el tono de Polilla supo que Ua de Cordero no volvera a ver a su madre. Muchas esclavas moran a causa de golpes en la cabeza o huesos rotos. Cuando llegaba el momento de marchar de un campo de trabajo, los guardias rodeaban a los esclavos, mataban a los que eran demasiado lentos y apresuraban a los dems. A esas alturas, los coyotes habran dado cuenta de sus restos y se habran llevado los huesos a sus madrigueras. Esa noche gemiran los fantasmas, solos y asustados. Cardo hundi los dedos en la tierra. Barba de Maz, dnde ests? Qu te habr pasado?Le dola tanto el pecho que le costaba respirar. Su hija deba de haber estado con Pequeo Pjaro. Cardo haba buscado entre los restos quemados de la aldea Hoja Alanceada, pero no haba encontrado su cuerpo. Qu haba sucedido aquella noche? Tal vez Pequeo Pjaro haba visto las llamas y haba vuelto corriendo a su casa, dejando detrs a su hermana. O quiz los guerreros Camino Recto se llevaron a Pequeo Pjaro y lo mantuvieron fuera de la aldea hasta capturar a Yuca. Habran encontrado al muchacho en la aldea Calabaza? Quiz lo haban llevado de vuelta para obligar a Yuca a darles informacin sobre Barba de Maz. Cardo aferr su arco y dej que creciera su rabia hasta apagar la desesperacin. Tal vez todos sus miedos sobre la identidad del padre de Barba de Maz no tenan razn de ser. Habra enviado Pluma de Cuervo a los guerreros porque haba descubierto la identidad del abuelo de Barba de Maz? Por supuesto, Yuca nunca les habra dicho nada. Haba amado a Barba de Maz con toda su alma. Pequeo Pjaro haba muerto seguramente como una advertencia a Yuca. Sagrados Espritus, ver morir a su hijo con sus propios ojos... Pero si los guerreros Camino Recto haban capturado a Pequeo Pjaro para utilizarlo contra Yuca, Barba de Maz sera todava libre. Estara en algn lugar, sola y llena de dolor. Mir el cielo, las oscuras colinas y la expresin tensa de Saltarilla. Sus miedos le asomaban a la cara desde las profundidades de su alma como oscuros monstruos. Ya han pasado dijo la muchacha. Deberamos irnos.

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S. Nos vamos. A buscar un campamento? Cardo se incorpor y se ech el arco al hombro. No, a buscar al abuelo de Barba de Maz.

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Vamos a la aldea Calabaza? Cre que dijiste que tenamos que ir a Ciudad Garra, para hablar con el gran sacerdote Luz Brillante y... He cambiado de opinin. Cardo comenz a bajar la colina, apartndose del sendero que llevaba al can Camino Recto. Los Hombres de la Noche titilaban. El Camino de Luz, que llevaba al Mundo Celeste ms alto, cubra de polvo el vientre del Hermano Cielo. Cuando se hizo demasiado oscuro para ver, Saltarilla se detuvo de pronto. Deberamos acampar, Cardo. Adnde vamos? Cardo se detuvo. El perfil de la joven, a diez pasos de distancia, se recortaba negro contra el desierto gris. El aire fro de la noche ola a tierra mojada. Vamos a acampar aqu. Maana por la maana partir hacia los Cerros del Monstruo de Gila. Creo que puedo llegar en cinco das si me apresuro y... Por qu? pregunt Saltarilla con la boca abierta. Sus dientes blancos relucan bajo las estrellas. Los Perros de Fuego te matarn! Saben que eres Camino Recto. Te convertirn en esclava y... No. Cardo le acarici el pelo para tranquilizarla. No si consigo hablar con su jefe. Tal vez sea la nica forma de proteger a Barba de Maz, si es que todava est viva. Mira, la nica hija de Grajo y la Matrona Luna que Danza era Joven Cierva, y estoy casi segura de que Joven Cierva fue la verdadera madre de Barba de Maz. Cmo? Pero yo crea que su madre eras t! No, no lo soy. Por qu Barba de Maz no me haba dicho nada? Porque ella no lo saba. Es una larga historia. Ya te la contar por el camino, si quieres venir conmigo. Aunque la verdad es que sera mejor que te quedaras en alguna aldea Camino Recto. Estaras ms segura. No... no s balbuci Saltarilla. Maana lo pensar. Pero cuntame lo que piensas. Planeas decirle al jefe Grajo que su nieta est viva? Cardo dej caer su fardo sobre la arena.

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S. Grajo se cas con la hermana de Luna que Danza, Mujer de Maz. De esa unin slo tuvieron hijos varones. Si yo tengo razn, Barba de Maz es la heredera de la aldea Monstruo de Gila y todas las tierras adyacentes. Grajo no se pondr muy contento cuando sepa que el Sol Bendito tiene a su nieta cautiva en Ciudad Garra. Barba de Maz est cautiva en Ciudad Garra? susurr Saltarilla. Yo le dije que fuera all si suceda alguna cosa y necesitaba ayuda. Si ha hecho lo que le dije... Cardo respir hondo, rezando por que Barba de Maz hubiera obedecido por una vez, estar all segura. No prisionera? Cardo se frot los hombros doloridos. No creo que su verdadero padre lo hubiera permitido. Sospecho que ha sido l quien ha pagado por su manutencin durante tantos veranos. Pero tal vez me equivoque. Adems, su padre podra estar muerto. Ya no puedo estar segura de nada, Saltarilla. S que puedes. Hay una cosa que sabes. Qu? Una llama se encendi en los ojos de Saltarilla. Si Grajo piensa que su hija est cautiva en Ciudad Garra dijo con voz cortante como la obsidiana, querr rescatarla. Si Grajo y Mujer de Maz me creen. Pero no tienen razones para creerme. Muchos de los guerreros que atacaron Hoja Alanceada morirn en la guerra. Una sombra sonrisa curv los labios de Saltarilla. Yo quiero estar all. Quiero verlo con mis ojos. Cardo se la qued mirando. Poda tratarse de la misma joven alegre y traviesa que correteaba con su hija haca slo un cuarto de luna? Con el alma encogida, sac de su fardo la manta y dos trozos de pemicn: carne, grasa y bayas embutidas en intestino de ciervo. Haban matado un venado haca dos das y, despus de comer tanto como pudieron, haban hecho pemicn con el resto. Cardo se envolvi en su manta, deshizo el nudo en un extremo del intestino y se puso a comer. El viento agitaba la manta a sus pies. El delicioso sabor de la carne y las bayas de enebro calm sus nervios. El Nio Viento silbaba en las cuencas y susurraba entre la artemisa. Un coyote aull muy a lo lejos.

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Aunque nunca haba estado en la aldea de Grajo, haba hablado con Mercaderes que haban ido all. La aldea se encontraba cerca de una montaa cubierta de pinos y un ro rodeado de lamos. Cuando ella y Saltarilla entraran, estallaran los gritos de rabia. Sera un milagro que vivieran lo suficiente para encontrar a alguien que hablara su lengua. Pero si lo conseguan, Grajo las recibira, aunque fuera por pura curiosidad. Entonces los brutales asesinos de mi esposo y mi hijo recibirn su castigo.La torturaba el recuerdo del cadver decapitado de Pequeo Pjaro. De pronto le dola la garganta. Dej el pemicn sobre la manta y cerr los ojos. No quera que Saltarilla la viera llorar.

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Sol Nocturno se puso un vestido azul limpio. Las campanillas de cobre de las faldas y las mangas tintinearon. Se haba lavado el pelo, que llevaba recogido en un moo, y se haba adornado con pendientes de turquesa. Estaba plida y delgada, pero se encontraba preparada. Haca dos manos de tiempo, una esclava le haba llevado agua, ropas, joyas y la antorcha de corteza de cedro que colgaba de la pared. Sol Nocturno tena que prepararse para la reunin de los ancianos de la Primera Tribu. Haba llegado el momento del juicio, y sus sentimientos eran una mezcla de miedo y alivio. Por lo menos, se habra terminado la espera, y vera a Nube que Juega. De todas las crueldades que haba soportado, la peor haba sido que Cabeza de Serpiente le haba prohibido ver el cuerpo de su hija. Pero todo el mundo en el can Camino Recto saba que haba sido acusada de adulterio, y la mitad de la gente se regocijara de su cada. Las Matronas murmuraran en las aldeas, alegrndose maliciosas de los problemas de la Primera Tribu de Ciudad Garra. Pasara lo que pasase esa noche, la historia crecera y crecera. Se extenderan los rumores sobre el posible padre de su hijo. Todo esto la aterrorizaba. Si Cabeza de Serpiente decida desterrarla, ella se las ingeniara para soportar las maldiciones y la prdida de viejos amigos. Pero si se llegaba a saber la identidad de Palo de Hierro, lo mataran. La Primera Tribu no permitira que un escndalo de esa magnitud quedara impune. Un miembro del clan Oso copulando con la Matrona de Ciudad Garra! Imperdonable. Hubiera sido mejor que Sol Nocturno yaciera con un jefe enemigo, como Grajo, que con alguien de la Tribu Creada. Y ni siquiera haba sido un poderoso anciano, sino tan slo un joven guerrero. Sol Nocturno apret los puos. La antorcha arrojaba un resplandor rojizo sobre las paredes blancas, haciendo resaltar la vasija negra y blanca de agua y la manta gris. Una sombra sonrisa asom a sus labios. Lo ms probable era que no tuviera que preocuparse por nada de eso, ya que sospechaba que su hijo planeaba ejecutarla.

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Se agach para recoger el brazalete de ncar que la esclava haba trado, y justo cuando se lo pona en la mueca, la cubierta del tejado se abri. Sol Nocturno? llam Palo de Hierro. Puedo entrar? Entra, jefe de guerra. El guerrero llevaba una hermosa camisa marrn, con pas azules y rojas de puercoespn cosidas en el pecho. Las mangas y rodillas estaban adornadas de flecos. Se haba recogido el pelo gris en una larga trenza. Su rostro ovalado de nariz plana pareca muy sereno. Ya no soy el jefe de guerra, Sol Nocturno. Para m siempre lo sers. Como Matrona de Ciudad Garra puedo llamarte como quiera. Tu hijo... Mi hijo puede despearse por un barranco, por lo que a m respecta. Sol Nocturno respir profundamente. Ha llegado ya todo el mundo? S. Estn esperando en la kiva. Entonces vamos. Acabemos con esto de una vez. Palo de Hierro la agarr del brazo. Fue el gesto de un desconocido, fuerte, doloroso. Pero al mirarla, el miedo desencajaba su rostro. No les digas nada que no sea absolutamente necesario, lo entiendes? Quieres decir que no les d ninguna informacin que no me exijan. Exacto. Deja que Luz Brillante diga las cosas ms difciles. Est preparado para defenderte. Sol Nocturno frunci el ceo. Habran planeado algo Palo de Hierro y Luz Brillante? Tal vez pretendan salvarla. Te prometo que no admitir mi culpa. Bien. Esta noche ser tu vigilante. No te alejes de m, por favor. Estars en la reunin? pregunt ella esperanzada. Cabeza de Serpiente se resisti al principio, pero luego, para sorpresa de Luz Brillante, cedi. Parece ser que Cabeza de Serpiente se mostraba muy satisfecho de s mismo y murmur algo sobre justicia retorcida. Mi puesto estar al pie de la escalera. Gracias a los Espritus. Slo saber que l estara presente le daba fuerzas.

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Salieron al tejado, entre un estruendo de murmullos. La plaza estaba desierta, pero la gente se haba congregado en los tejados blancos. Sol Nocturno alz la mano, y por todas partes le devolvieron el saludo. No se atrevan a hablar con ella, pero fue un consuelo ver la preocupacin en sus rostros. La brisa sacudi su falda azul y levant nubes de polvo en la plaza. La silueta de media luna de Ciudad Garra se extenda ante ella. El Padre Sol acababa de hundirse en el horizonte y las nubes parecan estar en llamas, pero la oscuridad ya se haba asentado sobre el can. Cientos de fuegos brillaban en las tierras bajas. De Ciudad Cauce provena el sonido de una flauta. Empezaron a congregarse hace cuatro manos de tiempo dijo Palo de Hierro. Han venido los ancianos de toda la Tribu Creada. Y los esclavos? Cabeza de Serpiente no lo ha permitido. Deca que provocaran un caos. Muchos de ellos han intentado venir de todas formas, para mostrar su apoyo hacia ti, pero Oruga y sus guerreros los descubrieron, y volvieron a encerrarlos en sus cmaras. Deb de estrangular a mi hijo el da que naci exclam Sol Nocturno con amargura. Baj de dos en dos los peldaos de la escalera que llevaba a la plaza, ansiosa por apresurar la confrontacin. Pilar Torcido brillaba de color prpura, inclinado sobre la mitad oriental de Ciudad Garra, donde se encontraban las cmaras de Sol Nocturno. Cmo deseaba dormir acurrucada en sus mantas sobre las blandas alfombrillas. Pero nunca podra volver a hacerlo. Cuando lleg a la sala del altar conectada con la kiva, atraves el umbral en forma de T y se inclin con reverencia ante los thlatsinas pintados en las paredes. Parecan muy fieros, enseando los dientes, y con los arcos y las flechas en la mano dispuestos para matar. Sus vis tosas mscaras inhumanas relucan bajo la luz que sala de la kiva. Sol Nocturno intent controlar su respiracin tomando hondas bocanadas de aire. Enfrntate a ellos como una mujer inocente susurr Palo de Hierro. T puedes hacerlo. Debes hacerlo. Adelante, Sol Nocturno. Baj la escalera con la cabeza alta y una expresin inescrutable. En cuanto entr en la cmara ceremonial, se volvi hacia los ancianos sentados en una hilera en el banco ms bajo, el amarillo. Slo haban acudido los lderes: Luz de Luna, de Ciudad Caldera; el anciano Pjaro que Trina, de Ciudad Cauce; la diminuta Flor Silvestre del

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Punto Central, que sufra la enfermedad de las articulaciones torcidas y sus manos parecan garras. El pelo plateado de Luz de Luna caa suelto sobre su vestido amarillo. El cuerpo y las mangas estaban cubiertos de hermosos dibujos geomtricos en rojo y negro. A pesar de sus profundas arrugas, su inteligente mirada no pasaba nada por alto. En aquel momento palmeaba la pierna de Flor Silvestre y deca algo en voz baja. Pjaro que Trina las miraba ceudo. Su cabeza calva reluca anaranjada. En su camisa azul destellaban los bruidos adornos de ncar. No oa muy bien y tena que concentrarse tanto en las voces de los dems que un ceo perpetuo arrugaba su frente. Al cabo de un momento, entr Luz Brillante seguido de otras personas. Llevaba una tnica blanca y un colgante turquesa. Se haba recogido el pelo en un moo. Mir un instante a Palo de Hierro, hizo una reverencia a los ancianos y se acerc a la columna, a veinte manos de distancia del guerrero. All se volvi y entrelaz las manos. A continuacin, lleg Cabeza de Serpiente, con una radiante sonrisa, golpeando con un palo cada escaln. En el extremo del bastn haba empalado la cabeza de un muchacho. Los ojos se haban secado y hundido en las cuencas, la boca estaba abierta, pero le haban lava^ do el rostro y su largo pelo negro reluca al fuego. Cabeza de Serpiente pase de un lado a otro ante los ancianos hasta acercarse a la columna noroccidental, la ms cercana a Palo de Hierro. Las campanillas de cobre de su camisa negra tintineaban. A continuacin, baj Duna entre gruidos. Cuando lleg al suelo, se agarr al brazo de Palo de Hierro y mir ceudo a su alrededor. Sol Nocturno sonri. Todas las dems personas sagradas se haban vestido con sus mejores ropas y ornamentos, pero Duna llevaba la misma ajada camisa marrn de siempre. Era muy propio del viejo eremita ofrecer su opinin sobre aquellos desagradables procedimientos sin pronunciar una palabra. El anciano se sent junto a Pjaro que Trina. Sol Nocturno no esper a que le dieran instrucciones. Atraves la cmara hasta el cadver que yaca bajo la manta engastada de turquesas en el tambor oriental. Madre! exclam Cabeza de Serpiente. No te he dado permiso para que veas a mi hermana muerta! No he pedido tu permiso.

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Apart la manta con suavidad para ver a Nube que Juega. Le haban ungido el rostro con aceite. Alguien, probablemente Luz Brillante, le haba trenzado y recogido el cabello. Sol Nocturno acarici la mejilla helada de su hija. Mi nia susurr. Te echo tanto de menos... Madre! Espera terci Luz Brillante. Dale unos momentos. Los ancianos susurraban. Sol Nocturno bes la frente de Nube que Juega y volvi a cubrirla con la manta. No permitas que vean tu miedo o tu dolor.Por fin se dio la vuelta y se acerc a saludar sonriendo a cada uno de los ancianos. Hola, Luz de Luna, me alegro de verte. Tena miedo de que te hubieras marchitado en la jaula. Me alegro mucho de verte tan bien. Sol Nocturno se volvi hacia la mujer sagrada del Punto Central. Flor Silvestre, ests muy guapa esta noche. La anciana le agarr la mano. He venido por ti, pequea. Quiero or tu versin. Sol Nocturno le dio un beso en la mejilla. Gracias. Pjaro que Trina le dio unas palmaditas en la mano en gesto afectuoso. Ests bien, prima? Ahora mucho mejor, gracias contest ella en voz alta. El corazn se me alegra al verte. Y el mo al verte a ti. Antes de que pudiera acercarse a Duna, Cabeza de Serpiente habl. Ven aqu, madre! orden. Sintate aadi, sealando el suelo. Prefiero estar de pie. Pregntame lo que quieras. Cabeza de Serpiente abri un poco la boca, aunque el gesto no poda calificarse de sonrisa. Su expresin glida fue como un golpe en el vientre para Sol Nocturno. Cmo poda mirar as a su propia madre?

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Y bien? Me has tenido prisionera durante un cuarto de luna. Qu cargos tienes contra m? Sobre el hombro de Cabeza de Serpiente vio el rostro de Luz Brillante, etreo, hermoso, como si estuviera en la cima de una montaa contemplando un maravilloso amanecer. Luego se volvi hacia Palo de Hierro. Sus msculos se marcaban bajo la camisa. El sudor goteaba por su cuello. Parece casi tan asustado como yo.Cabeza de Serpiente paseaba frente a ella, dando golpes con su bastn. El pelo de la cabeza cortada se agit y un reguero lquido man del cerebro. Es cierto lo que deca mi padre de ti? Entre los ancianos se oyeron risas. Todos conocan los rumores sobre la brutalidad de Cabeza de Serpiente y su supuesta cobarda ante la batalla. Le traicionaste? Diste a luz a este muchacho inquiri, sealando la cabeza cortada y lo escondiste? No. Ests diciendo que mi padre, el anterior Sol Bendito, era un mentiroso! Sol Nocturno se volvi hacia los ancianos. Escuchadme, por favor. Cuando Pluma de Cuervo agonizaba dijo muchas cosas que no tenan sentido. Yo creo que su alma entraba y sala de su cuerpo y que ya no distingua la diferencia entre los recuerdos y las fantasas... Debes de pensar que somos estpidos! exclam Cabeza de Serpiente. Se volvi bruscamente y seal a Luz Brillante. El sacer dote le devolvi una mirada serena. Y las cosas que dijo Luz Brillante? l nos dijo que el chico viva en la aldea Hoja Alanceada! Que t habas dado a luz a un hijo... Eso no fue lo que dije murmur Luz Brillante. Los ancianos escuchaban atentamente. S que lo dijiste! Yo mismo te o! Planta Trepadora y Arco de Tejn te oyeron tambin. Lo que dije es que el muchacho viva en la aldea Hoja Alanceada. Jams afirm que Sol Nocturno fuera su madre. Cabeza de Serpiente dio un bastonazo en el suelo como un nio con una rabieta. La cabeza cortada se agit. Me ests diciendo que no...?

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Es justo lo que te estoy diciendo.

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Entonces... Entonces me has hecho matar a un inocente! Yo orden que mataran al hijo de Yuca porque t me habas hecho creer que era hijo de mi madre. Asqueroso asesino! Sol Nocturno cerr con tal fuerza los puos que se clav las uas en la palma. A qu estaba jugando Luz Brillante? Pareca tan sereno. Slo sus ojos se movan. Miraba cada una de las mscaras thlatsinas de la pared, escrutando sus rostros como si oyera sus voces. Los ancianos murmuraban. Por fin, Luz de Luna alz la vista. Es cierto eso, Guardin del Sol? Engaaste a Cabeza de Serpiente? Es cierto, bendita Luz de Luna. Soy culpable de eso y... Respir hondo y se interrumpi un momento. Y tal vez sea culpable tambin del asesinato del muchacho. Mir la cabeza con expresin de angustia. Todos los ancianos hablaban a la vez. Duna alz la mano para acallar el estallido. Diles por qu, Luz Brillante. Es hora de que lo sepan. Decir qu? estall Cabeza de Serpiente. No puedo creer... Escucha, muchacho terci Duna. Tendrs que creerlo. Cabeza de Serpiente esboz una mueca de indignacin y se volvi hacia Luz Brillante, que tena la cabeza gacha y las manos entrelazadas en postura de oracin. Y bien, Guardin del Sol? Habla! Sol Nocturno escrut el rostro del sacerdote. Pareca sereno. Su tnica aleteaba en la brisa fra que soplaba de la escalera. Un escalofro lo sacudi antes de que pudiera reprimirlo. Los ancianos guardaban silencio. La luz del fuego danzaba en sus tensos semblantes. Adelante le apremi Duna. Luz Brillante asinti con la cabeza, respirando hondo. Yo me asign la tarea de proteger a la Nacin Camino Recto. Me doy cuenta de lo presuntuoso que suena. Pero lo hice yo solo. Nadie ms es responsable. No lo hiciste t solo protest Duna. Las profundas arrugas de su rostro se suavizaron. Fue culpa ma asegur a los ancianos. Yo supliqu a Pluma de Cuervo que no matara al nio.

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Sol Nocturno estaba fascinada. Qu nio? Se trata de un truco?Cabeza de Serpiente sacudi su bastn. De qu estis hablando! Luz Brillante lo mir con calma. Tuviste un hermano, pero no era hijo de tu madre, sino de tu padre. Cabeza de Serpiente se deshinch como una vejiga de ciervo pinchada. Qu? El muchacho que cri Yuca. El joven Sol Bendito mir la cabeza empalada. Sus ojos secos parecan mirarle malvolos. De verdad era mi hermano? S, y yo tema que pudiera avivar las leyendas de nuestros enemigos. Su madre era Joven Cierva, la hija de Grajo. El jefe Mogollon tan amante de la guerra? grit Pjaro que Trina. Te refieres a las leyendas sobre el nio escondido al nacer? El nio que volvera para destruirnos concluy Flor Silvestre. Benditos dioses! Su supervivencia habra resultado desastrosa! Soy muy consciente de ello contest Luz Brillante. Pero... Flor Silvestre tendi la mano hacia el sacerdote. Por qu simplemente no nos lo dijiste, Guardin del Sol? Por qu el engao? Promet a Pluma de Cuervo que no se lo dira a nadie. El estaba avergonzado de lo que haba hecho, y saba que era muy peligroso. Duna se levant. La camisa le colgaba de los hombros como si cubriera meros huesos. Entre su ralo pelo blanco se le vea el cuero cabelludo cubierto de manchas. Sol Nocturno estaba aturdida. Contemplaba la escena sin saber si lo que suceda era real. Recordaba haber visto a Pluma de Cuervo en la plaza, tocando a la esclava. Pero sobre todo presenta que Luz Brillante y Palo de Hierro estaban jugando a un juego desesperado y que esperaban que ella les siguiera el hilo. Si no tomaba parte en aquel engao, todos moriran. Pero sa no es toda la historia prosigui Duna. Cuando Pluma de Cuervo averigu que Joven Cierva llevaba a su hijo, me llam para pedirme consejo. Fui yo quien ped al Sol Bendito que dejara vivir al nio. Cuando l accedi, lo consider

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una gran concesin. Pero tambin suger a Pluma de Cuervo que se marchara, que buscara alguna excusa para desaparecer hasta que el pequeo naciera. Por qu pediste a mi padre que lo dejara vivo? inquiri Cabeza de Serpiente. Es ridculo. Debieron matarlo antes de nacer! Yo nunca he dado crdito a las leyendas Mogollon replic Duna. Y pens que era ms prudente evitar la vergenza de admitir que el Sol Bendito haba yacido con una esclava de los Perros de Fuego. Eso... T le pediste a Pluma de Cuervo que desapareciera durante diez lunas por miedo a lo que yo podra hacer? pregunt Sol Nocturno con un hilo de voz. S. Seguramente te habras divorciado de l, no es as? Ella se qued pensando un momento. S. Supongo que no habra tenido ms remedio contest cruzndose de brazos. Recuerdo haberlo visto coquetear con las esclavas, pero si hubiera sabido que cortejaba a Joven Cierva, me habra puesto furiosa... por lo de las leyendas. Y a Nube que Juega se le habra partido el corazn. Le prohibimos casarse con Oruga por miedo a las leyendas, cuando su propio padre se acostaba con la hija de Grajo.Luz Brillante abri los brazos y se dirigi al banco de los ancianos. Incluso si las leyendas de los Perros de Fuego fueran ciertas, Duna y yo decidimos que sera ms justo combatir contra un hombre que matar a un nio. Entonces por qu habis hecho que lo mate ahora? pregunt Cabeza de Serpiente, bajando su vara para mirar los ojos secos de la cabeza. No tena eleccin contest Luz Brillante. Fue la ltima orden de Pluma de Cuervo. No es cierto! Su ltima orden fue matar al hijo de mi madre! Luz Brillante sacudi la cabeza. Eso fue lo que dijo, pero Pluma de Cuervo estaba confuso, no saba lo que deca. Yo tuve clara su intencin a partir de sus frases: Si surge ahora un salvador... y la familia de Grajo. Recuerdas esas palabras? S, dijo algo as admiti Cabeza de Serpiente de mala gana. Lo entendis? Pluma de Cuervo saba que a lo largo de los veranos, desde el nacimiento del nio, la situacin con los Mogollon haba ido empeorando. Hasta ahora hemos conseguido vencerlos una y otra vez, pero si surga un salvador, todos lo seguiran. La ltima orden de Pluma de Cuervo fue la de matar a ese nio, y yo

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saba lo que quera decir. Pero no poda revelar el secreto mientras Pluma de Cuervo estuviera vivo. Se lo haba prometido. La belleza de su grave voz pareci lanzar un hechizo sobre los congregados. Sol Nocturno y Palo de Hierro se miraron hasta que a ella se le aceler el corazn. Era cierto todo aquello? As que me mentiste, Luz Brillante. S. Y con ello tal vez nos haya salvado a todos terci Flor Silvestre. Ya he odo suficiente. Luz de Luna, t qu dices? No tengo ms preguntas. Y t, Pjaro que Trina? Qu? grit el viejo. Hablad ms alto! Flor Silvestre le puso una mano en el hombro y se inclin hacia l. Pregunto si ya has odo bastante. Chill. No hace falta que grites. Yo creo que Sol Nocturno es inocente, si es eso lo que quieres decir. Flor Silvestre suspir. Muy bien, entonces vmonos. Estoy muy cansada y me duelen los huesos. Los ancianos se levantaron y se dirigieron hacia la escalera. Un momento! exclam Cabeza de Serpiente. No hemos terminado! Yo no me creo la historia de Luz Brillante! Cmo podis...? Flor Silvestre lo apart de un empujn. Los otros ancianos la siguieron, murmurando entre ellos. Cabeza de Serpiente ech a correr tras ellos, sin preocuparse ya del efecto dramtico de sacudir su bastn. Flor Silvestre! Flor Silvestre! Espera! No puedes pensar en serio que... Cuando las voces se desvanecieron, Luz Brillante se dej caer en el banco con la cabeza entre las manos. Estaba temblando. Sol Nocturno se acerc a l. Estoy bien asegur el sacerdote, alzando la mano. Es puro agotamiento. Ella se arrodill a sus pies y le toc la rodilla. Has guardado ese secreto todos estos veranos, primo?

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Yo s guardar mis promesas, ta. Las que te hago a ti y las que le hice a tu esposo. S, ya lo s. Duna se levant con un gruido y dio un golpecito en el hombro de Sol Nocturno. Ests libre. Pero Cabeza de Serpiente sabe que ya no puede ganar. Viglalo de cerca. Podra intentar cualquier cosa para acabar contigo. Gracias por ayudarme, Duna. El anciano sonri. Me he quedado exhausto. Ya no tengo edad para estas cosas. Me voy a acostar. Ya hablaremos cuando hayamos descansado. Si no te importa me voy contigo terci Luz Brillante. Yo tambin estoy agotado. Desde luego. Has estado extraordinario, Luz Brillante. Ven, ser un placer disfrutar de tu compaa por el camino. El sacerdote sonri, bes a Sol Nocturno en la sien y se march con el anciano. Ella movi la cabeza aliviada y ms que confusa. Palo de Hierro se irgui, como esperando sus preguntas. Se miraron a los ojos y ninguno dijo nada durante un rato. La tensin haba marcado las arrugas alrededor de los ojos del guerrero, y su camisa se pegaba a su cuerpo en hmedos pliegues. Deba de haber estado aterrado. Sol Nocturno se acerc por fin a l. Algo de todo eso era cierto? Algo. A medida que su miedo se mitigaba, Sol Nocturno senta que le flaqueaban tambin las fuerzas. Mir a Nube que Juega y Pluma de Cuervo, y el dolor y la soledad la invadieron. Qu voy a hacer ahora? Me siento tan vaca. Hars lo que tienes que hacer, como siempre. Te acompaar a tu cmara. T tambin estars agotada. Sol Nocturno estruj nerviosa la tela de su vestido. Se acerc ms a Palo de Hierro. El fuego arrojaba un aura ambarina en torno a ellos. Te quieres quedar conmigo para charlar un rato? No... no puedo, Sol Nocturno. Por qu?

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Porque las cosas me resultaran ms difciles.

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Lo comprendo. Pero no puedes pasar una mano de tiempo conmigo? Supongo que eso lo soportars. Ahora no tengo a nadie ms y necesito hablar. Por favor... Palo de Hierro neg primero con la cabeza, pero al cabo de un momento cerr los ojos. Est bien susurr. Slo una mano de tiempo.

Dos manos de tiempo ms tarde yacan el uno en brazos del otro sobre las alfombrillas. El fro de la noche devoraba poco a poco el calor del cuerpo de Palo de Hierro, que estrech con ms fuerza a Sol Nocturno. Qu he hecho? Cmo he dejado que ocurra esto?Acarici despacio la espalda de Sol Nocturno, hasta que la suavidad de su piel mitig el dolor que senta. La luz de las estrellas caa como un fro velo sobre sus cuerpos desnudos. Dselo. Dselo ahora. Si el mundo se va a deshacer tan deprisa como temes, puede que no vuelvas a tener una oportunidad. Sol Nocturno... Hmmm? Nunca he dejado de amarte. Ella alz la cabeza y su largo pelo cay sobre l. Nunca le haba odo decir esas palabras. En sus ojos brillaba un dolor tan intenso que Palo de Hierro se asust, como le haba asustado muchos veranos atrs cuando ella le haba dicho que no poda volver a verle. Palo de Hierro... No tienes que decirme que me quieres la interrumpi l, al ver que le fallaba la voz. No lo esperaba. Slo quera que t lo supieras. Lo he dicho tantas veces en mis sueos que tena que orlo de mi propia voz, aunque sea slo una vez. El da que lo diga, Palo de Hierro, ser el da que tendremos que dejar Ciudad Garra y renunciar a la Nacin Camino Recto. Lo sabes, verdad? Nunca podramos estar juntos abiertamente, por lo menos aqu o en ningn otro lugar entre nuestro pueblo. S, ya lo s. Ests dispuesto a renunciar a todo?

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Palo de Hierro sonri. Sin ti no tengo nada. Ella baj la cabeza y le acarici el brazo con los dedos. Perdname, Palo de Hierro dijo en un susurro.

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El mir la luz de las estrellas reflejada en la creosota negra que cubra los postes del techo. Era como una red de diminutos diamantes. Siempre te he perdonado.

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El sol entraba por la ventana en la cmara, iluminando un enjambre de moscas iridiscentes que zumbaban en el aire clido de la primavera. Sol Nocturno vagaba sin rumbo fijo. Llevaba libre menos de un da y no saba qu hacer primero. La sala meda unos dos cuerpos por cuatro. El thlatsina Bfalo, con sus cuernos curvos y su larga barba, la miraba desde la pared sur. En el suelo, delante de l, haba una hilera de vasijas Mesa Verde pintadas con dibujos geomtricos en blanco y negro. Las vasijas estaban llenas de hierbas Sanadoras. De la ms pequea brotaba un olor a menta. El thlatsina Sol danzaba en la pared septentrional, con los brazos extendidos y un pie levantado. Llevaba un vestido de plumas de guila. Todo estaba tal como ella lo haba dejado. Por qu le resultaba tan poco familiar? Acaso durante su ausencia habra volado el alma de la cmara? Sus mantas descansaban bajo el thlatsina Sol, sus posesiones ms preciadas estaban en la cesta azul y blanca en el rincn noroccidental. Esa cesta, de seis manos de altura y cuatro de anchura, contena toda su vida. Sac de ella la manta amarilla que haba tejido su abuela y la primera vasija que haba hecho Nube que Juega, pequea y roja, con sus diminutas huellas marcadas en la superficie. Sol Nocturno fue tocndolas una a una, y le invadi una abrumadora sensacin, como un terror olvidado que despertara de pronto por una palabra o una mirada. Su hija estaba muerta. Ella misma haba visto el cadver, haba sentido el fro de su piel. Pero todava no poda creerlo del todo, y menos aceptarlo. Como si su alma insistiera en que sus ojos la haban engaado, ella vea en su recuerdo a Nube que Juega viva y sonriendo. Qu pasara cuando por fin asimilara la verdad? En la vasija estaba la esptula de obsidiana que le haba dado Cabeza de Serpiente cuando tena seis veranos. Entonces la quera. Cmo haba podido llegar a odiarla tanto? Qu podra haber hecho ella para evitarlo? Su mano vacil ante el raro y precioso cuchillo de turquesa de Palo de Hierro. El se lo haba dado cuando volvieron de su primer viaje juntos, en medio de la multitud, de noche. Nadie lo haba visto. Luego, l se march sin decir una palabra.

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Sol Nocturno lo estrech contra su corazn.

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El viaje haba sido muy alegre. Durante ocho das rieron y charlaron. La ltima noche, ella ya estaba locamente enamorada de l. Darse cuenta de esto casi le rompi el corazn. La superficie del cuchillo estaba bruida, realizada por un maestro artesano. El mango era de asta de ciervo. Durante diecisiete veranos haba guardado la risa y la mirada de Palo de Hierro en un rincn secreto de su alma. Cuando Pluma de Cuervo la insultaba o la humillaba, cuando pegaba a los nios, aquellos preciosos recuerdos la ayudaban a no enloquecer. Sol Nocturno mir por la ventana. La cresta roja de Pilar Torcido brillaba al sol. En la cima haba un nido de guilas reales, hecho de ramas de enebro. La hembra dorma en l, con el pico bajo el ala. Lo que ella habra dado por... De pronto, una sombra cay en la sala. Sol Nocturno alz la vista y se le encogi el corazn al ver a Palo de Hierro en el umbral. El guerrero sonrea, pero se le vea tenso. No era de extraar despus de la ltima noche. Llevaba una camisa roja, pantalones negros y sandalias. Se haba recogido el cabello con un cordel de yuca trenzada. Quera ver si estabas bien salud. Sol Nocturno se volvi hacia l, todava estrechando el pual contra su pecho. Estoy aturdida, Palo de Hierro. Ya no s qu pensar o sentir. Es como si me hubieran atado de pies y manos. No puedo ir muy lejos en ninguna direccin. Han pasado muchas cosas. Necesitas tiempo para asimilarlas. Sol Nocturno guard de nuevo el cuchillo entre los pliegues de la manta de su abuela y meti todo en su cesta. No s si con el tiempo podr. Mi esposo ya no est, odio a mi hijo, mi hija ha muerto... Y no s por qu alguien querra matarla. No s qu hacer con mi vida. Palo de Hierro respir hondo, pero no dijo nada. Qu pasa? pregunt ella. El guerrero frunci el ceo. Su piel dorada pareca muy blanca bajo la luz. Anoche volvi el joven Cola de Golondrina, diciendo que Mal Cantor, el aprendiz de Duna, viene hacia aqu con el fardo funerario del Anciano. Duna tardar un da o dos en preparar el cuerpo de Pluma de Cuervo. Luz Brillante quiere saber si

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deseas acompaar el cadver en el viaje al sur. Cabeza de Serpiente dirigir la procesin. Sol Nocturno apret los puos en un vano intento de acallar el torrente de emociones que la embargaba. Y Luz Brillante piensa que tal vez no me apetezca pasar cuatro das en el camino sagrado con mi hijo. No es necesario, Sol Nocturno. Muy pocas Matronas lo hacen. Y podra resultar peligroso. La procesin atraer a los enemigos. Sol Nocturno se frot la frente. Y... hay otra cosa aadi Palo de Hierro. Te haba dicho que cuando las cosas se calmaran un poco aqu pensaba ir a la aldea Hoja Alanceada a buscar a Barba de Maz. S, me acuerdo. Palo de Hierro pareca luchar consigo mismo. Se cruz de brazos y tard un rato en proseguir. Quera preguntarte... Quieres venir conmigo? Sol Nocturno respir hondo. La noche pasada haba agitado en ella sentimientos que la aterraban. Pero haca tiempo que haba cruzado una lnea que no tena vuelta atrs. Ir con l? Si pudiera! Lo deseaba con todo su corazn. De haber tenido treinta veranos, habra hecho el equipaje de inmediato. Pero se qued all parada, mirando la expresin atormentada de Palo de Hierro. Ests seguro? No replic l con una sonrisa. Pero de todas formas me lo has pedido. S. Porque te doy lstima? Creo que t sabes la respuesta. Te lo he pedido porque necesito estar un tiempo a solas contigo. Tengo algunas ideas, pero no puedo hablarlas contigo en Ciudad Garra. Palo de Hierro se interrumpi un momento. No, eso no es cierto. La verdad es que no quiero hablar contigo aqu. Porque tiene miedo de que, rodeada de la Primera Tribu, yo me vea obligada a decir que no. Lo comprendo.

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Saba que lo entenderas.

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Sol Nocturno le toc la manga y, por fin, lo agarr del brazo. Pero no puedo prometerte nada, Palo de Hierro. Yo no pido nada. Se produjo un silencio, slo interrumpido por el graznido de un guila y las campanillas de cobre de alguien que pasaba. Cundo quieres salir? Dentro de cuatro o cinco das. Te parece bien? Estar preparada. Palo de Hierro le toc la mano. En su rostro se reflejaban sus contradictorias emociones. De pronto, fuera estall una conmocin. Dos personas entraron en la plaza, mirando desconcertadas a su alrededor: un muchacho con una larga camisa marrn y una mujer con un vestido verde. Se les vea agotados y cubiertos de polvo, como si hubieran recorrido un largo camino. Los esclavos se arracimaron a su alrededor haciendo preguntas y manoseando sus fardos. Tengo que irme dijo Palo de Hierro. Duna me ha pedido que est pendiente de Mal Cantor. T crees que es l? Eso parece, aunque desde aqu no lo veo bien. Sali al tejado y se inclin. El viento agitaba la tela de su camisa. Si me perdonas, tengo que ir a averiguarlo. Hasta luego, Palo de Hierro. Irme con l? Sol Nocturno cerr los puos y se dej caer contra la pared. Pero qu estoy haciendo?

Palo de Hierro atraves la plaza. Mal Cantor responda a las preguntas de los esclavos mientras la joven observaba a su alrededor. Sus grandes ojos oscuros no pasaban nada por alto. Escrutaban cada una de las cinco plantas de Ciudad Garra. Se detuvieron un instante en las magnficas imgenes de los Grandes Guerreros, y volvieron a escudriar todos los rostros... Tena la mirada de un guerrero, aunque llevaba el arco atado al fardo. Sus anchos pmulos y su afilada nariz estaban cubiertos de sudor. Su pelo negro, a la altura de

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las caderas, flotaba al viento. La luz arrancaba de l destellos azules. Era una joven muy hermosa. No pareca tener ms de diecisis veranos. Los esclavos se apartaron de inmediato al verlo llegar. La joven le mir fijamente, pero Mal Cantor suspir con una sonrisa. Era alto y delgado, de rostro enjuto y fina nariz aguilea. Su trenza castaa colgaba sobre su hombro izquierdo. Buenos das, Mal Cantor salud Palo de Hierro. Espero que tu viaje fuera seguro y agradable. S, jefe de guerra, muchas gracias. No hemos tenido ningn problema. Me alegro. Palo de Hierro se volvi hacia la joven, que le miraba como una leona a un ratn. Y t quin eres? Maz. Soy de la aldea Tortuga. De la aldea Tortuga? Me han dicho que... Mi aldea ha desaparecido respondi ella con expresin dolorida. Mi familia ha muerto. Rezo para que los thlatsinas los guarden bien. Sed los dos bienvenidos. Si me segus, os llevar a vuestra cmara. Mal Cantor se humedeci nervioso los labios. Creo que primero debera ver a Duna, jefe de guerra. Ya no soy jefe de guerra, Mal Cantor. Puedes llamarme Palo de Hierro. Duna me ha indicado que primero debo ensearte tu habitacin. Luego te llevar a la kiva de la Primera Tribu. No querrs que desobedezca las rdenes del Abandonado, verdad? No, no, de ninguna manera. Muchas gracias. De todas formas estoy demasiado cansado para discutir. S, Duna imaginaba que estaras cansado y hambriento. Palo de Hierro ech a andar por la plaza espantando a los gansos. Los esclavos se haban reunido en el umbral que separaba las mitades oriental y occidental. Parecan preocupados, tal vez porque saban que Mal Cantor era uno de los aprendices de Duna. Finalmente se detuvieron en la escalera que suba a la primera planta. Maz, con el mentn tenso y los puos apretados, se qued mirando a Oruga, que se encontraba en su puesto en la entrada. Tena los brazos cruzados y la vista fija en los caminos del fondo del can. Llevaba una larga camisa roja y una talla de turquesa colgada al cuello.

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Lo conoces? pregunt Palo de Hierro, advirtiendo en ella un extrao poder. Ella le mir de reojo con una expresin de puro odio. No replic con un tono de voz que habra helado un manantial de agua caliente. Subieron a la primera planta y Palo de Hierro les mostr la escalera que llevaba a su cmara. Espero que sea adecuada. Si necesitis algo... Yo estoy aqu, Palo de Hierro terci Paloma Torcaz desde la cmara. Ya atender a sus necesidades. El guerrero se asom al agujero del techo y percibi el rico aroma de un guiso de pavo y maz. Por qu una esclava del Sol Bendito tena que atender a las necesidades de los ayudantes de Duna? Acaso estara Cabeza de Serpiente vigilndolos? Por qu? Gracias, Paloma Torcaz. Se volvi hacia los dos jvenes. Cuando hayis comido y descansado, volver a por vosotros. Dentro de dos manos de tiempo os parece bien? Mal Cantor mir a Maz y se encogi de hombros. Muy bien, Palo de Hierro. Gracias. El guerrero esper corts a que Mal Cantor bajara a la cmara. Pensaba que Maz le seguira, pero la joven se lo qued mirando. Casi como si sus almas se tocaran, Palo de Hierro notaba las preguntas en sus ojos. Muchas preguntas. No s lo que quieres saber, Maz. No me lo puedes decir con palabras? Ella parpade como sobresaltada. Me gustara hablar contigo... cuando tu tiempo te lo permita. Acerca de qu? Ella mir un instante a Oruga. Sobre Ciudad Garra. Creo que es posible que tenga parientes aqu. Tal vez sea la ltima familia que le queda. Benditos Espritus... Cuando quieras. Aqu tenemos varias personas de la aldea Tortuga. Estar encantado de presentrtelas. Gracias.

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Una vez que Maz entr en la cmara, Palo de Hierro se llev la mano al pual de ciervo que llevaba en el cinto. El mundo de la joven haba sido destruido. Deba de sentirse perdida y sola, buscando a cualquiera que pudiera darle esperanzas. A medida que el Padre Sol suba en el cielo, las sombras se retiraban y el yeso blanco de las paredes despeda un brillo cegador. Palo de Hierro saba lo que era la soledad. Para acallar el sbito dolor en su pecho, baj a la plaza y se dirigi a su cmara para hacer el equipaje. La esperanza asuma muchos disfraces. Mal Cantor estaba sentado contra la pared, comiendo. La esclava, Paloma Torcaz, haba colocado las alfombrillas de dormir en un extremo de la sala y las haba cubierto con mantas rojas y negras... como si Mal Cantor y Maz fueran a dormir juntos. Mal Cantor apenas poda tragar. Mir a Maz, pero ella no se haba dado cuenta. Coma con el ceo fruncido y la vista fija en sus pies. Viva dentro de su alma. Al bajar a la cmara, mostraba una extraa expresin en el rostro. Por qu? Hasta que la esclava no se marchase, no se lo poda preguntar. La sala meda unos dos cuerpos cuadrados, y las brillantes paredes blancas le fascinaban. Deban de enyesarlas constantemente para que siempre estuvieran tan limpias. El suelo estaba cubierto de alfombras con dibujos rojos, amarillos y verdes. Delante de l haba un cuenco de ascuas encendidas, una vasija de t y una cazuela. La esclava haba servido dos tazas de infusin de ptalos. Paloma Torcaz se estaba tomando mucho tiempo para preparar el lecho. Era una mujer diminuta y delicada, ataviada con un sencillo vestido marrn. Tena los ojos brillantes, los pmulos llenos. Miraba incmoda a Maz de vez en cuando. Mal Cantor termin de comer y se llev a los labios una de las tazas de arcilla. El aroma del t era dulce y perfumado. Por favor dijo por fin Paloma Torcaz, no quisiera parecer presuntuosa, pero... Se acerc a Maz. Te he odo decir que vienes de la aldea Tortuga. Es verdad? S, por qu? La esclava se frot nerviosa las manos. En esta ciudad hay una... una gran Soadora. Se llama Pluma de Piedra. Ella te vio en un Sueo del Espritu. A m?

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S, eso creo. Qu fue lo que vio?

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Bueno, no estaba muy claro, pero te vio salir corriendo de una aldea en llamas y subir a lomos de un enorme oso. Con l te internaste en la oscuridad... y llegaste a Ciudad Garra. Maz tens los hombros y Mal Cantor dej de un golpe la taza en el suelo. Benditos Antepasados, Maz! exclam. T siempre ests soando con... Ella hizo un gesto con la mano para hacerle callar y se volvi hacia Paloma Torcaz. Y ha dicho Pluma de Piedra por qu el oso me ha trado hasta aqu? La esclava trag saliva. S... Dijo que habas venido a hacerle dao. A ella? A quin? A quin voy a hacer dao? A la bendita Pluma de Piedra, y a todos los que viven en esta ciudad. No, lo siento. No soy la mujer del Sueo. Debe de ser otra persona. Yo no conozco a nadie aqu, y aunque conociera a alguien, no deseo ningn mal a Ciudad Garra. Perd a toda mi familia en el ataque a la aldea Tortuga. Lo de la aldea en llamas era cierto. Pero he venido a Ciudad Garra esperando encontrar a mis primos. Mal Cantor se dio cuenta sobresaltado de dnde haba odo antes ese nombre. Cola de Golondrina haba mencionado a Pluma de Piedra... No era la prima que Luz Brillante haba embrujado para que la capturasen los Mogollon? Era la que deba haber sido Guardiana del Sol. Era evidente que Maz no haba relacionado a la anciana con el relato de Cola de Golondrina. Paloma Torcaz se movi inquieta. Entonces no has venido a hacer dao a Pluma de Piedra? Ya te he dicho que ni siquiera la conozco. Dile que no le deseo ningn mal. La esclava pareca aliviada. Planta Trepadora se quedar muy contento. Se asust mucho al verte y me pidi... Quin es Planta Trepadora? pregunt Mal Cantor. El lder del clan Bfalo, alguien que quiere mucho a Pluma de Piedra.

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Por su tono de voz era evidente que Paloma Torcaz estaba muy encariada con Planta Trepadora. Mal Cantor volvi a levantar su taza de t. En todo aquello haba algo que no estaba bien. Gracias por atender a nuestras necesidades dijo Maz. El guiso y el t estaban deliciosos. Ahora descansaremos un rato antes de que Palo de Hierro venga a buscarnos. Puedes irte si lo deseas. Paloma Torcaz se march de mala gana, sin dejar de mirar a Maz mientras suba por la escalera. Qu significa todo esto? pregunt Mal Cantor. Maz baj la cabeza. Su largo pelo cay hasta el suelo. No lo s, pero me da miedo. Por qu iba a pensar nadie que...? No te suena el nombre de Pluma de Piedra? Es verdad! La mujer de la que nos habl Cola de Golondrina. S, la prima de Luz Brillante que fue capturada por los Mogollon. Pero por qu iba a soar conmigo? La verdad es que no creo que fueras t. Pero es curioso que hayamos llegado a Ciudad Garra justo despus de que ella tuviera el Sueo. Maz mir a travs del agujero del techo. Si un miembro de la Primera Tribu ha contado esa visin a un anciano del clan Bfalo, t crees que l se lo hubiera dicho a una esclava, para luego pedir a esa esclava que nos hablara del tema? Mal Cantor frunci el ceo. No tiene mucho sentido, verdad? Suena ridculo... A menos que alguien quiera asustarnos. Y por qu iban a querer asustarnos? Nadie nos conoce, slo Duna. Maz se puso el pelo sobre el hombro y bebi pensativa un sorbo de t. Duna no me conoce, y no poda saber que iba a venir contigo. Saba alguien ms que pensabas venir aqu? No. De pronto tens los labios. Slo mi madre. Ella me dijo que viniera si tena problemas. Pero si tu madre... Mal Cantor se interrumpi al ver su mirada dolida. T crees que su fantasma ha venido a hablar con Pluma de Piedra?

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Es ms probable que su fantasma hubiera visitado a Luz Brillante. Al gran Guardin del Sol? Por qu? Creo que lo conoca. Cmo? Acaso Luz Brillante visit la aldea Tortuga? Maz neg con la cabeza, bebi un largo sorbo de t y dej la taza en el suelo. Hay cosas que no te he dicho, Mal Cantor. Pero... creo que deberas saber la verdad. Puedes decirme lo que quieras. Eres mi amiga, Maz. La joven tens los msculos de la cara. El terror se lea en sus ojos. Ya lo s, Mal Cantor. Hace das que lo s. Pero no poda hablar de ello, ni contigo ni con nadie. Tan terrible es? Estoy asustada. Creo que tengo serios problemas. Maz le agarr con fuerza las manos. Puede que Luz Brillante sea mi padre. Tu padre! Chist! No grites! Pero, pero... Cmo puede ser? Es una larga historia, y yo slo la conozco en parte. Te fijaste en el hombre que haba vigilando la ciudad? Arriba en la entrada? S. Se llama Oruga, y es el nuevo jefe de guerra. l es uno de los que dijeron que Luz Brillante era mi padre. Bueno, ms bien acus a Luz Brillante de ser el padre de mi hermano, eso justo antes de matar a mi hermano y al hombre que yo siempre cre mi padre. Mal Cantor trag saliva. Tena la garganta seca. No entiendo nada. Tiene esto algo que ver con el Sueo de Pluma de Piedra? Podra ser. Si mi madre es realmente Sol Nocturno. Mal Cantor se inclin y la mir a los ojos. Maz, todo esto es muy confuso. Por qu no empiezas desde el principio?

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Palo de Hierro meti una camisa en su fardo. Su cmara meda dos cuerpos por tres. Los thlatsinas danzaban en cada pared: el Tejn al norte, el Bfalo al este, el Oso al oeste y la Hormiga al sur. Las alfombrillas de dormir yacan contra la pared occidental, bajo el anillo de cabelleras que rodeaban al bendito thlatsina Oso. Cada da las alimentaba, sacudiendo sobre ellas polvo de maz para que sus almas estuvieran satisfechas, con la esperanza de que le protegieran y nutrieran. En el resto de la pared occidental se vean varias armas: lanzas de punta de obsidiana, un arco, puales de hueso, un casco de piel de bfalo y varios escudos finamente entretejidos. En la pared norte se alineaban varias cestas y vasijas. Palo de Hierro meti en el fardo un cuchillo de cuarzo. En unas noventa manos de tiempo, Sol Nocturno y l realizaran su primer viaje juntos desde haca ms de diecisis veranos. Se le conmova el corazn al evocar los recuerdos. Las cosas no podan ser como antes, a su edad y con todo lo que haban pasado. Pero estar con ella a solas unos das sera suficiente para l. Tal vez tendra que durarle para el resto de la vida. Palo de Hierro recordaba el tono de su voz y la expresin de sus ojos: Sol Nocturno saba que estaba desesperado, y a pesar de ello se mostraba indecisa. Guard tambin una pequea vasija de algodn quemado, para encender fuegos. Si dice que no murmur, me ir de todas formas. No s dnde, pero ya encontrar algn sitio. Con Cabeza de Serpiente gobernando en Ciudad Garra, no poda quedarse. Mientras Pluma de Cuervo viva, ambos haban encontrado excusas. Palo de Hierro se deca que aunque ella le amase, no poda abandonar a su esposo porque el escndalo habra sido una vergenza para toda la Primera Tribu. Pero ahora... si le rechazaba ahora... At las correas de su fardo. Si le rechazaba, le destrozara algo ms que el corazn.

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El sol brillaba a travs de la entrada del tejado. Era casi medioda. Palo de Hierro subi la escalera con un suspiro y sali al tejado de la primera planta. Las paredes blancas relucan con un brillo cegador. Oruga estaba en su puesto, hablando con Mosquito, un hombre bajo y fornido. Los dos llevaban camisas rojas de guerrero. Detrs de ellos, las irregulares paredes del can se vean rojizas. Las sombras de los Hombres Nube cubran la lejana Ciudad Cauce, dejando sin brillo los dorados bloques de habitculos. Los primeros brotes de hierba verdeaban en el borde meridional, sobre la plida arenisca. Pronto se celebraran las ceremonias de la siembra. Tal vez haya pasado ya mi propio invierno del alma.Los esclavos en la plaza se echaron a rer entre el graznido de los pavos. Mujeres y nios haban trazado dos lneas, una a cada lado de la plaza, y celebraban carreras. Era una prctica comn, tomarse un descanso en las tareas para comer y jugar. En la pared septentrional se vean telares con mantas a medio terminar. Cerca de ellos se alineaban varias cunas. Los perros dorman a la sombra. Una bandada de gansos correteaba de un lado a otro para que no los pisotearan. Cuatro muchachos, entre ellos Cola de Golondrina, estaban en la lnea de salida con los brazos extendidos como halcones a punto de saltar de un cerro. Cola de Golondrina era dos cabezas ms alto que cualquiera de sus competidores. Ya! grit de pronto Paloma Torcaz. Los chicos salieron disparados. Cola de Golondrina lleg primero, pero los esclavos vitorearon a todos los competidores dndoles palmadas en la espalda. Cuando Palo de Hierro dobl la curva en torno a la plaza, las carreras se interrumpieron. Todos le observaban con una mezcla de miedo y admiracin. Su camisa roja flameaba en torno a sus pantalones negros. Excepto por los esclavos ms viejos, Palo de Hierro haba liderado todas las incursiones que resultaron en su captura, y ninguno de ellos le tena mucho cario. Palo de Hierro nunca se haba planteado estas cosas de joven. Pero al ser apartado de las responsabilidades y notar los achaques de la edad, haba perdido la paz y se senta intranquilo. Cuando lleg a la escalera, Mal Cantor y Maz salieron al tejado. Le habran visto acercarse? Mal Cantor llevaba una camisa limpia con rombos marrones y verdes en los faldones y las mangas. Se haba echado un fardo al hombro. Maz estaba preciosa. Su vestido amarillo acentuaba los tonos azulados de su pelo. El rostro oval era encantador, de labios carnosos y largos ojos oscuros cautelosos y reservados.

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Agradezco vuestra puntualidad salud el guerrero. Mal Cantor le mir con una curiosa expresin de temor. No queramos tenerte esperando. El joven comenz a bajar seguido de Maz. En contraste con la torpeza de Mal Cantor, ella se mova con una elegancia atltica. Listos? pregunt Palo de Hierro. S, jefe de... Palo de Hierro contest Mal Cantor sonrojndose ante su desliz. Vamos pues. Duna est esperando. Las carreras se interrumpieron de nuevo. Cola de Golondrina salud con la mano a Maz. Ella le devolvi el saludo con una sonrisa. El pan estaba delicioso! grit el esclavo. Me dur todo el camino! Me alegro! Palo de Hierro aminor el paso para colocarse junto a Maz. Le diste pan a Cola de Golondrina? S. Haba corrido mucho para encontrarnos y se march inmediatamente despus de comer. Imagin que un poco de pan hara ms fcil su viaje de vuelta. Seguro que s, pero no mucha gente habra sido tan amable con un esclavo. Maz se encogi de hombros. Luz Brillante, el Guardin del Sol, te estar agradecido. Cola de Golondrina es uno de sus esclavos. Ella vacil un momento, como si el nombre de Luz Brillante la hubiera puesto nerviosa. He odo dijo con cautela que Luz Brillante es un brujo. Es verdad? No contest Palo de Hierro extraado. Slo una persona muy valiente o muy ingenua se habra atrevido a preguntarlo. Slo es un sacerdote, un hombre muy sagrado. Pero t misma lo vers. Est esperando con Duna en la kiva y... Maz se fren en seco. Est en la kiva? S. Te inquieta? Si lo prefieres puedes esperar en tu cmara... No, no. Quiero conocerle. Ser un honor. Su voz pareca forzada. Slo es un hombre santo, Maz. No tienes nada que temer.

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Ella agach la cabeza y sigui caminando.

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Palo de Hierro se qued pensando en su reaccin. En la mayora de las aldeas lejanas corran rumores sobre Luz Brillante, y tambin entre la Primera Tribu. Quin habra pensado que las murmuraciones se tomaran tan en serio en la aldea Tortuga? El miedo de Maz era preocupante. Ya no eres jefe de guerra se record. No tienes por qu encargarte de estas cosas.Cuando llegaron a la hilera de habitaciones que divida la plaza, Palo de Hierro atraves el umbral en forma de T. Las sombras de la sala del altar lo rodearon. De la kiva se alzaba el resplandor de un fuego que iluminaba los peligrosos rostros de los thlatsinas de las paredes. Mal Cantor y Maz se quedaron pasmados mirando a los fieros dioses enmascarados. Son preciosos dijo Mal Cantor en un susurro. Se quit el fardo del hombro y mir cada una de las mscaras. Quin las ha pintado? Luz Brillante. Los Grandes Guerreros tambin son obra suya. Su habilidad es impresionante. Mal Cantor se acerc a examinar los colmillos del thlatsina Lobo Blanco. Luz Brillante da vida a todas las imgenes que pinta. Pero venid dijo, sealando la escalera que conduca a la kiva, l mismo os lo podr decir. Mal Cantor se puso tenso. Mir a Maz y un secreto pas entre ellos. Est ah abajo? susurr el muchacho. Palo de Hierro se sorprendi de su reaccin. Aquello era algo ms que rumores. Sus viejos reflejos lo haban puesto en guardia, como un perro hambriento olfateando el aire. S, venid, os lo presentar. Mal Cantor tard unos momentos en hacer acopio de valor, pero por fin baj por la escalera. Palo de Hierro sigui a Maz, alerta sin saber por qu. Un fuego arda en el hogar de la cmara circular. Los cuatro pilares rojos y los tres bancos, amarillo, rojo y azul, parecan danzar a la luz de las llamas. En las treinta y seis pequeas criptas de la pared se vean varas de Danza, matracas y otros objetos ceremoniales. Palo de Hierro sinti un escalofro y se llev las manos a su pual de hueso. Las magnficas mscaras thlatsina colgadas sobre las criptas parecan mirar fijamente a Maz y a Mal Cantor con sus ojos huecos.

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Duna y Luz Brillante estaban junto al cuerpo de Pluma de Cuervo, que yaca bajo una manta mortuoria engastada de turquesas. Por fin! exclam Duna. Tena un aspecto fantasmagrico con su camisa blanca y el pelo y las cejas tan canos. Se acerc con una sonrisa a Mal Cantor. Qu alegra verte, muchacho. Empezaba a temer que Pluma de Cuervo se iba a pudrir antes de que llegaras. Eh... Hemos venido lo ms deprisa posible. S, ya lo s. Cola de Golondrina me ha contado la historia. Has trado mi fardo? Aqu est. Mal Cantor sac de su bolsa un pequeo fardo de Poder y lo entreg con reverencia al anciano. Espero que sea esto. Estaba justo donde dijo Cola de Golondrina. Duna estrech el fardo con cario. Las cuentas de turquesa, malaquita y coral relucan. S, muchas gracias. Duna mir a Maz, alz una ceja y se volvi hacia Mal Cantor. Ah! exclam el joven. Perdona. Duna, sta es Maz, de la aldea Tortuga. Las arrugas del rostro del anciano parecieron por un momento hacerse ms profundas. Se haba quedado muy quieto, escrutando a Maz con la mirada. Palo de Hierro saba lo incmoda que poda ser una mirada de Duna (l siempre se senta como una rata con las garras de un bho clavadas en el lomo), pero Maz no pareca atemorizada. Finalmente, Duna sonri y agarr con suavidad las manos de Maz. Haca mucho tiempo que no haba visto una infinidad tal de cielo azul en un alma. Sabas que en tu alma haba esos cielos? Maz vacil un momento. S, creo que s. T los surcas a menudo, no? En mis sueos. Qu ave es tu Ayudante del Espritu? Maz se agit incmoda y mir a Mal Cantor. No lo s muy bien. Puede que el Cuervo. Duna se frot el mentn.

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S, tiene sentido. Sobre todo porque el Ayudante de Mal Cantor es el Coyote. Los dos... Cmo lo sabas? casi grit Mal Cantor, dando un respingo al or su propia voz, que haba perturbado el ambiente sagrado de la kiva. Yo nunca te haba dicho... No tenas que decrmelo. A veces lanzas gaidos en tus sueos. Ga... gaidos? Duna se volvi hacia Maz. Bueno, muchacho, si tenas que meter a una mujer en mi casa, por lo menos has elegido a una digna de ello. Duna! protest Mal Cantor. Yo nunca... Es decir, s, Maz ha estado conmigo, pero... Yo no me preocupara terci de pronto Luz Brillante, acercndose. La elegancia de sus movimientos no dejaba de admirar a Palo de Hierro. El sacerdote, alto y delgado, pareca flotar ms que caminar. Su pelo negro enmarcaba un rostro sereno, y en sus ojos castaos brillaba una clida luz. Le habrs hablado del amor, no, Duna? Maz pareca un ciervo sorprendido en una pradera, petrificada, dispuesta a salir disparada a la primera seal de problemas. Y sus ojos, como los de un ciervo, reflejaban una mezcla de miedo y fascinacin. Desde luego que no! exclam Duna. No estaba preparado para or eso. Para or qu? pregunt Mal Cantor. Duna me dijo que me olvidara de mi cuerpo, que la carne est corrompida y me hara sordo a las voces de los dioses. Luz Brillante sonri. Bueno, eso es cierto si hablamos del amor de la carne, pero el amor es algo ms que la unin de los cuerpos. Mal Cantor se volvi hacia Maz, pero ella tena la mirada clavada en Luz Brillante. Es un gran riesgo hablar de amor con alguien de su edad dijo Duna. Ni siquiera... Yo tena su edad cuando hablaste de amor conmigo le record el sacerdote. T naciste santo. Mal Cantor naci orgulloso.

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Ya no soy tan malo como antes terci Mal Cantor. Creo que ahora puedo or hablar del amor. Bueno, si es que t lo deseas. Maz observaba cada movimiento de Luz Brillante: sus labios, la cada de su pelo sobre su ancho pecho, el brillo de sus ojos castaos. Palo de Hierro, a su vez, la miraba a ella fascinado. De alguna forma, sus expresiones le recordaban a Sol Nocturno: conscientemente dulces, o calculadas para producir un efecto, pero rara vez espontneas. Maz ocultaba su vulnerabilidad tras una mscara impenetrable. No me lo vas a decir, verdad, Duna? insisti Mal Cantor. Si te hablara de ello en esta fase de tu aprendizaje, pensaras que te estoy dando permiso para andar por ah con el taparrabo suelto. Todava no ests preparado para entender un amor que nace del alma y madura en el alma. Confa en m. Te lo dir cuando sea el momento. Mal Cantor trag saliva. Confo en ti. Bien! exclam Duna con una palmada. Entonces vamos al trabajo. Ven, Mal Cantor. Qu quieres que haga? Duna se detuvo ante la manta mortuoria. Lo primero que debes recordar es que la vida misma es el ritual ms sagrado. Como cuidadores de los muertos, slo tenemos que mantener el orden para que las cosas sucedan a su debido tiempo, igual que hacemos con todos los dems rituales, el de la siembra, el de la cosecha, el de la renovacin del mundo... Todo en el universo depende de que suceda a su tiempo. Si no, el lugar de los hombres, los animales y los dioses no estara claro y el mundo se desintegrara. Bueno aadi, poniendo el fardo de Poder en el tambor sobre la cabeza de Pluma de Cuervo, tenemos mucho que hacer. Y nosotros debemos dejarles solos indic Luz Brillante, haciendo un gesto a Maz y Palo de Hierro. Mal Cantor se volvi. Maz... Estar bien replic ella. Dar un paseo por la ciudad y luego volver a nuestra cmara. Mal Cantor mir preocupado a Palo de Hierro y Luz Brillante. Ir en cuanto hayamos terminado aqu.

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El guerrero y el sacerdote salieron a la plaza. Maz dej la sala del altar con cautela y mir en torno a la plaza antes de salir del todo. Es una guerrera, y se nota no slo en sus ojos. Habr visto la batalla? Tal vez durante la incursin a la aldea Tortuga.El sol baaba su rostro y su pelo. Palo de Hierro frunci el ceo. La primera vez que la vio, desde la cuarta planta, Maz no era ms que la joven que llegaba con Mal Cantor. Apenas se haba fijado en ella. Pero en ese momento, tena que hacer esfuerzos por no quedarse mirndola. Tena algo que le resultaba familiar, aunque no saba por qu. Nunca haba estado en la aldea Tortuga, ni siquiera se haba acercado a ella, por su proximidad con la aldea Hoja Alanceada, de modo que era imposible que la hubiera visto antes. Entonces por qu estoy tan obsesionado?Maz se detuvo y pareci olfatear el aire. Estara alerta ante el peligro? El mismo lo haba hecho muchas veces, por lo general antes de la batalla, como si en el aire pudiera detectar la localizacin de los guerreros enemigos. Los esclavos haban vuelto a sus tareas, dejando la plaza desierta y silenciosa. El Nio Viento soplaba de vez en cuando levantando nubes de polvo. La aldea de Maz fue destruida por los Constructores de Torres coment Palo de Hierro a Luz Brillante. Ha venido aqu en busca de su familia. Ya veo contest el sacerdote con pesar. Cuntame ms, aadi, tendiendo la mano hacia Maz. Tal vez pueda ayudar. Maz cerr los puos, como disponindose a pelear. Mi madre siempre me dijo que tena primos aqu, que se haban marchado de la aldea Tortuga muchos veranos atrs. Luz Brillante pareci no darse cuenta de su postura defensiva. Sabes sus nombres? No, nunca se me ocurri preguntarlo. No pens que algn da necesitara saberlos. Pero ahora... Apretaba los puos con tanta fuerza que tena los nudillos blancos. Ahora necesito saber de mi familia. Lo entiendo. No te preocupes, Maz. Si estn aqu, los encontraremos. Quieres que nos sentemos a hablar de ello? No quisiera molestarte contest ella en voz baja. Luz Brillante se volvi hacia Palo de Hierro. Vienes con nosotros? No, ya hablar con Maz ms tarde. Ahora tengo deberes que cumplir.

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Lo comprendo. El guerrero se volvi hacia Maz y ella entorn los ojos. Hasta luego, Maz.

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Con el corazn en la garganta, Barba de Maz observ a Palo de Hierro atravesar la plaza. Nunca haba pensado que se quedara a solas con Luz Brillante casi nada ms llegar. Puedes hacerlo. Pero ten cuidado. Ahora no puedes permitirte ningn error.Mir con atencin al sacerdote. Sus ojos castaos parecan ver a travs de sus defensas, directamente su alma. Ante aquella sbita sensacin de vulnerabilidad, tuvo el impulso de salir corriendo. Por qu no nos sentamos ah fuera, donde podamos ver el can? Hoy est precioso. Han salido ya muchas flores. Ella asinti bruscamente. S, me encantara.

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El Padre Sol caa cegador sobre el can, blanqueando sus paredes y absorbiendo el color del cielo. Barba de Maz cont tres remolinos dando vueltas como borrachos en el can. Sus movimientos parecan juguetones, y aquella imagen la tranquiliz. Al amanecer, cuando haban visto por primera vez el can Camino Recto, a Maz le haba impresionado lo atestado que estaba. Nunca habra imaginado que hubiera tantos edificios, ni tan grandes. Por todas partes se vean hogueras reluciendo contra los acantilados, punteando las tierras bajas, la cuenca, las mesetas. Deba de haber unos dos o tres mil habitantes en el can. Obtenan de todo mediante el comercio, pero de dnde sacaban el agua en verano? Luz Brillante gir a la derecha, y Barba de Maz vislumbr a Oruga, que todava haca guardia junto a la entrada. Era exactamente como ella lo recordaba, delgado, de mentn cuadrado. Su camisa roja flameaba al viento. Cuando pasaron cerca de l, Oruga frunci el ceo y Barba de Maz baj rpidamente la vista. Probablemente no se acordara de ella, pero no quera averiguarlo. La base de la pared blanca estaba cubierta de hierba, y el pavimento era de grava de color coral. Luz Brillante la llev en torno al edificio y sigui un sendero a travs de un laberinto de bloques cados. En la base del acantilado se alzaban piedras de la altura de un hombre. Las flores, amarillas y azules, medraban en las sombras, con los ptalos temblando al viento. Detrs de la aldea, el cerro se alzaba doscientas manos, adornado con hermosas pinturas y tallas de piedra que contaban la historia de la batalla de los Grandes Guerreros para salvar a la Primera Tribu despus de su salida de los Inframundos. Barba de Maz contemplaba con la boca abierta las espirales, huellas de manos y smbolos del Sol. Luz Brillante se sent apoyado contra la piedra, mirando los rboles que se aferraban al cerro. Los retorcidos enebros sobrevivan en parches de tierra no ms grandes de un palmo. Barba de Maz saba, por los enebros que crecan en torno a la aldea Hoja Alanceada, que los rboles nunca se haran muy grandes y sus ramas seran cada vez ms retorcidas.

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Este es un lugar perfecto para charlar coment Luz Brillante. El Padre Sol lo mantiene caliente durante toda la tarde. El calor dura hasta parte de la noche. Barba de Maz se sent a un cuerpo de distancia. Tena la boca seca y el corazn le martilleaba en el pecho. T vienes aqu de noche? A menudo. En los ojos de Luz Brillante se encendi una chispa, como si los dioses la mirasen a travs de ellos. Barba de Maz sinti un escalofro. El sacerdote seal la meseta occidental. La piedra resplandeca de color dorado. Te puedo decir el lugar exacto donde se ponen la Hermana Luna, el Padre Sol y varios de los benditos Hombres de la Noche durante el ciclo, y exactamente en qu mano de tiempo. Barba de Maz apoy el hombro contra la roca, de cara a l. Es verdad, t eres el Guardin del Sol. Te dedicas a seguir los movimientos del Padre Sol y los dems dioses del cielo, no es as? Es parte de lo que hago, s. Barba de Maz examin su suave mentn, la curva de sus labios, buscando algn parecido con ella. El color de sus ojos le recordaba al de los de un bfalo, un marrn muy oscuro, casi negro. Su nariz era perfecta. Nada. Se le cay el corazn a los pies. Haba confiado tanto en ello... pero lo cierto es que no haba ningn parecido. Le entraron ganas de salir corriendo. Aquel hombre era un extrao. Todos los discursos que haba ensayado mentalmente, el encuentro que haba imaginado, se disolvieron en las fantasas imposibles que haban sido. Lo siento murmur por fin. No debera haberte molestado con esto. T eres uno de la Primera Tribu y yo slo soy del clan Hormiga. Las arrugas en torno a sus ojos se hicieron ms profundas. Del clan Hormiga? S. Yo crea que la aldea Tortuga era del clan Coyote. Barba de Maz mir ceuda la arena dorada, alarmada por su propio error. La mayora s, pero mi familia era del clan Hormiga. Ya. Luz Brillante mir entre las rocas hacia las orillas del marjal Camino Recto, donde varios esclavos trabajaban vigilados por un hombre bajo y corpulento vestido de rojo. Las mujeres lavaban ropa, golpendola con piedras. Luego metan la prenda en una vasija de agua templada y jabonosa y la aclaraban en otra vasija. En

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los tendederos ondeaba un arco iris de colores. Los rojos y los azules parecan especialmente brillantes bajo el sol del medioda. Cuntame algo sobre los parientes que ests buscando pidi Luz Brillante. Aqu tenemos muchos constructores del clan Hormiga. Son los mejores del mundo, tengo entendido. Mi madre era constructora. Barba de Maz observ con cario la enorme pared blanca a cincuenta manos de distancia, preguntndose si su madre habra colocado aquellas piedras bajo la fina capa de yeso. Ahora est muerta. Lo siento. ltimamente hay mucho dolor. La mataron en el ataque a la aldea. Ni siquiera s por qu atacaron mi aldea, Luz Brillante! exclam con sbita desesperacin. Nosotros no habamos hecho nada, no habamos ofendido a nadie. Por qu crees que vinieron a atacarnos? Al darse cuenta de su vehemencia, trag saliva y baj la voz. No habamos hecho nada malo, lo juro. Luz Brillante le toc los dedos. Ya ha pasado. No lo pienses ms, y agradece a los thlatsinas haber escapado. Fue... fue una casualidad. Barba de Maz apart la mano y apret el puo. Yo tambin debera haber muerto, pero me escond entre los matorrales, en una colina. Entonces lo veras todo. Barba de Maz alz la vista y se le saltaron las lgrimas. Los vi matar a mis amigos y a mi familia. Los vi destruir todo lo que tena. Luz Brillante se volvi hacia ella. Tena los antebrazos apoyados en las rodillas y se tocaba los labios con los dedos. Se la qued mirando un momento en silencio. No debes estar tan triste dijo por fin con tono tranquilizador. A tu familia le hara mucho dao saber que ests sufriendo de esta manera. Ya s que los echas de menos, pero volvers a verlos. Ests seguro? Luz Brillante sonri. Desde luego que s. Yo he estado en los Inframundos y he visto los Mundos Celestes. He caminado entre generaciones de nuestra gente. S que nuestros parientes estn vivos.

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Barba de Maz se qued pensativa, mirando una brizna de hierba a sus pies. Mal Cantor y ella haban cruzado un arroyuelo justo despus del amanecer y tena las sandalias de yuca llenas de barro. Y qu hace la gente en la otra vida? Luz Brillante apart con un dedo un trocito de yeso que el Nio Viento haba llevado hasta all. Una vez encontr a un hombre en el Mundo de Holln. Era un tejedor. Durante su vida en la tierra haba sido un tejedor mediocre. Nadie alababa su trabajo, aunque tampoco lo desdeaban. Pero despus de cien ciclos solares en el Mundo de Holln, sus tejidos eran muy apreciados. La gente hablaba de ellos con admiracin. En el Inframundo tena fibras diferentes para trabajar. Poda obtener hilo de prpura de las plumas de la cola de la Serpiente Arco Iris y mezclarlo con hilos del pelo del Hermano Cielo e hilos amarillos de los ptalos de la flor de la artemisa. Luz Brillante pareca estar viendo l mismo aquellos vivos colores. En verdad, Maz, nuestras familias en la otra vida son trabajadoras y estn contentas. Cazan, pescan, se aman unos a otros, ms o menos como hacemos nosotros aqu. La clida voz de Luz Brillante fue para Barba de Maz como un ungento fresco en una herida ardiente. Y los fantasmas se atacan unos a otros, no? Como aqu. Luz Brillante alz la vista hacia un halcn que surcaba el cielo. S, tambin he visto guerras. Pero all no se lucha por venganza, Maz. Despus de lo que has visto te resultar difcil comprender que las guerras puedan tener un elemento deportivo. En el Mundo de Holln, las guerras son como juegos, como el de la rueda y el palo, los dados o las tabas. El bando ganador ofrece un banquete al otro despus de la batalla. Barba de Maz se despeg el barro de las sandalias. Espero que los guerreros que mataron a mi familia mueran una y otra vez en los Inframundos. El bendito thlatsina Oso me dijo una vez que cuando un guerrero malvado muere, los Espritus de la Tierra lo persiguen por toda la faz del mundo, hasta que por fin lo atrapan y entonces, a veces, hacen agujeros en su alma. Barba de Maz se enjug los ojos e intent visualizar a los fantasmas con el alma llena de agujeros. Y qu les pasa a los malos guerreros en la otra vida?

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Son atormentados por los fantasmas que viven all. Por los agujeros en el alma del guerrero, los fantasmas ven que mat por odio, no por deber, y entonces le persiguen y le desprecian hasta que vuelve a nacer. Barba de Maz haba soado con matar a Oruga y a Mosquito. Las palabras de Luz Brillante le daban la esperanza de que, si ella fracasaba, tal vez tuviera otra oportunidad en los Inframundos. Espero que esos guerreros nazcan como mosquitos en mi brazo. Bueno, todo el mundo tiene su propia idea de tortura replic Luz Brillante, rascndose pensativo la mejilla. Yo deseara que nacieran como ratas, siempre huyendo aterradas, perseguidas por todo el mundo. Barba de Maz lo mir de reojo. Gracias por la idea. Luz Brillante... t has sido muy amable conmigo, pero yo s que eres el mayor sacerdote del mundo y... Ah, s? Todo el mundo lo dice. La gente dice muchas cosas. Luz Brillante arranc un hilo suelto que tena en la manga, al parecer incmodo con aquella alabanza. Barba de Maz vacil un momento. Te puedo preguntar una cosa? dijo por fin. Claro. Es una pregunta un poco... delicada. Ya me han hecho antes preguntas delicadas. Barba de Maz respir hondo. Es... es verdad que cuando eras nio slo tenas que sealar a un pjaro para que se cayera muerto del cielo? Luz Brillante alz la cabeza bruscamente. Al cabo de un momento se ech a rer. Vaya, sa s que no la haba odo, y eso que pensaba que conoca todas las historias. No es verdad, entonces? Me temo que no contest Luz Brillante. Contra la pared dorada del acantilado, su pelo al viento pareca tan negro como las alas de un cuervo. El Poder... bueno, mi Poder no funciona as. Poda hablar con un pjaro en su propio

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lenguaje, y pedirle que cayera al suelo y fingiera estar muerto. Tal vez el pjaro me hiciera caso, pero al final abra los ojos y se marchaba vivito y coleando. Pero hay brujos que pueden matar con una sola mirada o una palabra, no es verdad? pregunt ella, curiosa de pronto y alentada por su sinceridad. S. Cmo lo hacen? Luz Brillante dobl una rodilla y le puso las manos en los hombros. Si te soy sincero, no lo s. El Poder es como una manta hecha de hilos de luz y oscuridad. He odo que los brujos se jactan de poder sacar todos los hilos oscuros para cubrirse ellos mismos de Poder maligno como si fuera una capa de sombras. Por eso trabajan de noche, no? Porque as son invisibles con sus capas oscuras. Tal vez. Aunque en realidad no se sabe. Los brujos son muy listos. Barba de Maz recogi un puado de arena y dej que se deslizara entre sus dedos. Ambos guardaron silencio durante un momento, escuchando el gemido del viento y el rumor de las flores. A medida que el Padre Sol descenda, las sombras iban cubriendo las rocas, frescas y oscuras. Entendiste lo que Duna te estaba diciendo en la kiva acerca de tu alma? Barba de Maz se sacudi el polvo de las manos. Un poco. Mal Cantor me haba dicho que tengo un alma de cielo azul. Deca que la vea brillar en torno a m. Luz Brillante la observ pensativo. S, es muy hermosa. Pero Duna quera decir algo ms. En tu alma habita una libertad salvaje, Maz. Cmo? Mira, la mayora de las personas no llegan a conocer la libertad, aunque muchas fingen que s porque eso mitiga el dolor de su prisin. Pero t, Maz, t eres libre. Aunque te encerraran en una jaula o te ataran, seras libre. El corazn de tu libertad no late en este mundo, sino en los Mundos Celestes. Duna intentaba decirte que t has nacido del cielo, no de la tierra. Y eso aadi con una extraa mueca, eso es muy extrao. Por qu? Slo los miembros de la Primera Tribu nacen del cielo. Por eso, cuando mueren, vuelven al cielo.

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Pero eso qu significa en mi caso? Por qu iba yo a tener un alma nacida del cielo? No lo s. Nunca haba visto a nadie de la Tribu Creada con un alma como la tuya. Luz Brillante seal hacia el borde del can, donde haba posadas dos guilas que acechaban en busca de una presa. La respuesta debes buscarla t misma. Pero si miras en los lugares elevados, donde la tierra se encuentra con el cielo, los thlatsinas te ayudarn. Barba de Maz mir las guilas. Detrs de ellas los Hombres Nube seguan los caminos del cielo hacia el sur, hacia las casas de los Perros de Fuego. Haba estado pensando en lo que le dijo Duna en la kiva, sobre todo que Mal Cantor haba nacido orgulloso y que era un gran riesgo hablar de amor con alguien de su edad. Ella se haba enfadado al or esto. No haba visto ni un solo acto de egosmo en Mal Cantor desde que se conocieron, y siempre la haba tratado con mucho cario. Tal vez Duna no conoca al muchacho muy bien. Qu era lo que Duna no quera decirle a Mal Cantor acerca del amor? Luz Brillante sonri. El Nio Viento agitaba su pelo delante de sus ojos. Bsicamente que el amor es esencial en toda vida espiritual. Pero yo crea que era malo para los Cantores. No, no, Maz. Hasta que el amor la acelera, el alma es como un guila sin plumas, slo est viva a medias, llena de anhelos. Te aseguro que un alma que no conoce las profundidades del amor nunca volar hacia los dioses. Las alas de un Cantor estn hechas de amor. Pero Mal Cantor dice... cree que no es bueno para l estar conmigo. Luz Brillante se qued un momento con la mirada perdida, como sumido en recuerdos de otros tiempos, tiempos ms benignos, llenos de sueos y esperanzas. Maz dijo por fin, amar es buscar a los dioses. Desde el primer instante en que sentimos amor, de pequeos, comenzamos a andar por ese camino sagrado. A partir de entonces, cada momento que pasamos amando es un paso ms hacia los dioses, hasta el momento final, cuando debemos dejar la tierra y volar. Pero por qu no puede saber todo esto Mal Cantor? Luz Brillante baj la cabeza. Cuando llegue el momento, Duna se lo dir. Ahora lo que quiere el Abandonado es que Mal Cantor mire ms all de su cuerpo. se es el primer paso de todo Cantor, y no es fcil a su edad. Tal vez no deberais estar juntos de momento.

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Pero pronto necesitar tu amor desesperadamente, como necesita el agua o la comida. Barba de Maz arrug la tela de su vestido con gestos nerviosos. Me siento mejor sabiendo eso. Gracias, Luz Brillante. Prometo que no se lo dir a Mal Cantor hasta que Duna haya hablado con l. Luz Brillante le toc las manos. Saba que poda confiar en ti. Tu sentido del honor se lee en tu rostro, Maz. Barba de Maz sonri. Qu curioso que la conversacin fluyera con tanta facilidad, como si fueran viejos amigos. De pronto se oy una risa y un ladrido abajo en el marjal. Un nio chill de deleite. Bueno, vamos a hablar con los miembros del clan Hormiga dijo Luz Brillante, tendindole la mano. Tal vez encontremos a tu familia antes de que caiga la noche. Barba de Maz vacil un instante. Este hombre podra ser mi padre. Tena tantas cosas que decirle. Pero deba estar segura del todo antes de darse a conocer. Ve t delante indic l, sealando el sendero. Barba de Maz ech a andar con la vista gacha y el alma flotando en el pasado, viendo el rostro de su madre... No me preguntes, hija. Yo slo puedo decirte, aquello que creo que te ayudar.Luz Brillante caminaba tras ella con expresin serena. Sus pies apenas hacan ruido. Qu favor deba aquel sacerdote a su madre? Y de cundo databa la deuda? Probablemente de haca mucho tiempo, cuando su madre haba vivido en Ciudad Garra. Al doblar la curva a la izquierda, vio a Oruga haciendo guardia junto a un joven. Era sin duda uno de la Primera Tribu. Vesta una camisa prpura decorada con campanillas de cobre. Cada vez que el viento agitaba los faldones se oa un agradable tintineo. En su pecho destellaban hermosas plumas de guacamayo, rojas, azules y amarillas. En cuanto Oruga se volvi hacia ellos, Barba de Maz se apresur a bajar la cabeza. Si puedes, trata de evitar al hombre de prpura advirti Luz Brillante. Por qu? Quin es? Es el nuevo Sol Bendito. Se llama Cabeza de Serpiente. Se haba quedado plido, observ Barba de Maz, como si le tuviera miedo. Y por qu tengo que evitarle?

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No es precisamente amable con las jvenes. Es como un escorpin. Barba de Maz sinti un escalofro. Entiendo. No te alejes de m, Maz. ltimamente se ha vuelto cada vez ms atrevido. Luz Brillante le puso la mano en el hombro mientras atravesaban la plaza hacia un grupo de mujeres que estaban doblando ropa. Junto a la pared se vean pilas de camisas, vestidos, fajines de danza y capas de algodn. Las mujeres se quedaron serias y en silencio al verlos venir. Buenas tardes, Nia Amarilla salud Luz Brillante a la mayor, una mujer musculosa y corpulenta de poco ms de cuarenta veranos. Tena los pmulos hundidos y el rostro enjuto. El pelo le llegaba a la barbilla. Buenas tardes, bendito Luz Brillante replic ella sin alzar la vista. Qu puedo hacer para ayudarte? sta es Maz. Pertenece al clan Hormiga y naci en la aldea Tortuga. Est buscando... Guardin del Sol! grit una voz chillona. Ven aqu! Luz Brillante tens el mentn. Qudate aqu, Maz susurr. El jefe tena la cabeza ladeada y esbozaba una seductora sonrisa. Luz Brillante era una cabeza ms alto que l, por lo que Cabeza de Serpiente tuvo que estirar el cuello para ver a Maz. La mirada que clav en ella le dio escalofros. La mujer la mir de arriba abajo. No pareces una constructora, nia susurr Nia Amarilla. Tienes los brazos muy flacos. No soy constructora. Mi madre lo era... La mataron en el ataque? S. Los Constructores de Torres... Cmo se llamaba? El bombardeo de preguntas la hizo sentir vulnerable y desnuda. Se llamaba Espino. No haba nacido en la aldea Tortuga, sino que se mud all desde Hoja Alanceada. Se cas con un hombre del clan Coyote llamado Sapo. He venido a buscar a mis primos, que se marcharon de la aldea Tortuga hace mucho tiempo. T conoces a alguno?

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Nia Amarilla neg con la cabeza.

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Yo soy la maestra constructora de la aldea y no he odo hablar de ninguna mujer del clan Hormiga que viniera de la aldea Tortuga. Pero tenemos algunas mujeres del clan Coyote que antes estaban en la aldea Tortuga. Quieres hablar con ellas? Barba de Maz cambi el peso de un pie a otro. No, si no son del clan Hormiga no son mis parientes. Gracias por tu ayuda. Te importara correr la voz de que estoy buscando a mis parientes? S. Pero escchame, nia. Si deseas que la Tribu Creada de Ciudad Garra hable contigo, debes apartarte de ese brujo advirti, sealando con el mentn hacia Luz Brillante. Barba de Maz se volvi. El sacerdote todava estaba delante del jefe, impidiendo que Cabeza de Serpiente pudiera mirarla. De verdad crees que es un brujo? Parece muy amable. Nia Amarilla resopl con desdn. Las otras mujeres se echaron a rer. Como todos los brujos. As es como atraen a sus vctimas. Si no quieres terminar con polvo de cadver en el vientre, mantente apartada de l. Barba de Maz se cruz de brazos, esperando incmoda hasta que volvi Luz Brillante. Qu has averiguado? pregunt l. Era evidente que estaba preocupado. Nia Amarilla dice que aqu no hay nadie del clan Hormiga que proceda de la aldea Tortuga. De todas formas va a hacer correr la voz. Nia Amarilla baj la vista. Luz Brillante no pareci advertirlo, o por lo menos no le afect el gesto. Pero Barba de Maz se qued atnita. En su aldea, si una persona se negaba a mirar a alguien sagrado, era como acusarlo de brujera, implicando que la persona tema el mal de ojo. El mal de ojo poda provocar abortos, enfermedades e incluso la muerte si el brujo era muy Poderoso. Gracias, Nia Amarilla dijo Luz Brillante. Luego se volvi hacia Barba de Maz. Aqu hay ms gente de la aldea Tortuga. Quieres hablar con ellos? Quiz puedan ayudarte. Ms tarde. Ahora me gustara volver a mi cmara. Ha sido un viaje muy largo y estoy cansada. S, lo entiendo. Gracias por tu ayuda y tus consejos, Nia Amarilla.

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La mujer mir un instante a Barba de Maz.

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Ya te dir si aparece alguien que pudiera ser pariente tuyo. Eres muy amable. Te acompao a tu cmara se ofreci Luz Brillante. Barba de Maz asinti. Agach la cabeza al pasar delante del Sol Bendito, Cabeza de Serpiente, pero aun as senta su mirada. La imagen de un escorpin se haba grabado en su alma. Un escorpin con forma humana pero sin corazn, letal, dispuesto a atacar a su propia especie. De qu quera hablar contigo el jefe? pregunt al llegar a la escalera. Me pregunt por ti. Que quin eras, qu hacas aqu, cosas as. Se interrumpi un momento. Maz, si el jefe te manda llamar, no vayas. Y si se acerca a ti cuando ests sola, dile que ests aqu con el santo Abandonado. Lo entiendes? S. Ni siquiera Cabeza de Serpiente se atrevera a desafiar a Duna... creo. Luz Brillante le puso la mano en el hombro. Ahora descansa. Yo seguir preguntando por tu famila. Tal vez encontremos a alguien. Maz le mir el rostro intentando una vez ms encontrar algn parecido. Senta el impulso de sincerarse con l, pero al final se limit a asentir con la cabeza. Gracias, Luz Brillante. Luego subi rpidamente y se meti en su cmara.

Mal Cantor miraba asombrado el cadver. La magnfica manta con trozos de turquesa estaba doblada a sus pies. Pluma de Cuervo tena algunos jirones de pelo blanco pegados al cuero cabelludo, que contrastaban con la tosca piedra que sobresala de los restos de su rostro. Los ojos abiertos se haban secado y encogido en las cuencas. Los labios estaban rgidos en un rictus burln, lo cual daba a su cara una apariencia de mscara. El cuerpo, sin embargo, se haba hinchado, y de vez en cuando emita un gorgoteo. Mal Cantor dio un respingo. El estmago distendido presionaba la tela de algodn de la camisa azul y dorada. A pesar del frescor de la kiva, los Espritus malignos de la corrupcin haban comenzado a crecer en el cuerpo del jefe. Mal Cantor perciba un nauseabundo olor dulzn. Toma dijo Duna, ofrecindole una vasija de pintura blanca hecha de tiza con agua. Yo le pinto los brazos y t las piernas.

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Duna se haba remangado la camisa blanca ritual para trabajar, pero los faldones arrastraban por el suelo. Mal Cantor se humedeci los labios nervioso. Pero cmo se las pinto? El cansancio haca ms pronunciadas las arrugas de Duna, que casi llegaban a enterrar su pequea nariz. Tena las cejas blancas despeinadas y el pelo se le disparaba en todas direcciones. Con lneas de puntos blancos, representando su parentesco con los Hombres de la Noche. Pntaselas desde la entrepierna hasta los tobillos, e intenta que las lneas queden rectas. El thlatsina Lobo, que guarda la entrada a los Mundos Celestes, tiene que saber que Pluma de Cuervo es nacido del cielo, como las estrellas. Mal Cantor meti el dedo en la pintura y alz los faldones de la camisa del jefe. El pene pareca un polluelo recin nacido en el nido gris del vello pbico. Los gases de la corrupcin haban hinchado el escroto como un huevo gigantesco. Al tocar la carne fra y hmeda, Mal Cantor sinti un escalofro. Mientras pintaba los puntos se distraa mirando en torno a la magnfica cmara ceremonial. Las treinta y seis mscaras thlatsina, colgadas sobre las pequeas criptas, llevaban tocados de vivos tonos azules, amarillos y rojos, y plumas amarillas. Muchas de ellas estaban adornadas con plumn blanco de guila. Las barbas estaban hechas de pelo de bfalo, tejn, conejo y otros animales. Pero Mal Cantor se fij sobre todo en los afilados colmillos y picos que relucan bajo el resplandor ambarino del fuego. Senta sus almas. Incluso en las cuencas vacas vea una extraa luz. La kiva meda unas cien manos de dimetro. Estaba soportada por cuatro columnas rojas y rodeada por tres niveles de bancos. En el tambor del otro extremo reposaba otro cadver, cubierto por una hermosa manta mortuoria. Mal Cantor no saba de quin se trataba. Mientras l empezaba a pintar la otra pierna, Duna haba terminado con los brazos. A continuacin pint una media luna sobre el ojo izquierdo del jefe. Qu significa eso? pregunt Mal Cantor en un susurro. Les mostrar a los dioses del cielo que Pluma de Cuervo era un hombre especial, un conocido lder, y que merece ser tratado como tal. Ahora qu hacemos? T mira. Duna rebusc en su fardo. Las cuentas de malaquita, turquesa y azabache relucan. Por fin sac seis plumas y un cordel de algodn.

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Con esto podr volar a los Mundos Celestes.

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At una pluma a un mechn de pelo, una en cada mano y otra en el tobillo. Luego desliz el cordel por la espalda del jefe y le at una pluma sobre el corazn. Cuando Pluma de Cuervo llegue a la cima del Otero del Jorobado, estas semillas de plumas germinarn y en un momento, su cuerpo quedar cubierto de plumas. Le surgirn largas alas, como las del Halcn de la Pradera. Mal Cantor entrelaz las manos maravillado. El haba visto cadveres preparados para el enterramiento, pero el ritual siempre haba sido un secreto para l. Slo las personas muy santas saban por qu las cosas se hacan as. Se imaginaba la magnfica transformacin y vea al jefe muerto surcar los cielos. Ya puedes ayudarme. Duna sac una bolsita de cuero pintada con una espiral roja y un rayo azul. Abre la mano derecha. Duna verti en ella un puado de harina de maz y le at un cordel a la mueca. Llena las manos de Pluma de Cuervo con la harina, y luego cirraselas con el cordel. Muy bien. Mal Cantor abri con esfuerzo los dedos rgidos del jefe, luego los cerr y los at. Mientras tanto, Duna frot el rostro del cadver con harina, meti un poco en la boca y llen los ojos hundidos. Para qu le llenas los ojos de harina, Duna? Para purificarlos de cualquier mcula que pudiera haber tenido en vida. As ver la gloria de los Mundos Celestes con ojos nuevos, ojos no contaminados por los horrores de este mundo. Duna seal las manos atadas. Con tu trabajo has otorgado a Pluma de Cuervo la capacidad para entrar en esos mundos. Cuando llegue al Primer Mundo Celeste, necesitar santificar su camino salpicando harina de maz en las seis direcciones. Ya entiendo susurr Mal Cantor con reverencia. Duna arranc con un suspiro la piedra del rostro del cadver y examin sus manchas. Por lo general no me dejo la roca, pero Serpiente Dura la necesita como recordatorio. Querrs decir Cabeza de Serpiente replic Mal Cantor, algo incmodo por tener que corregir a su maestro. Duna espolvore harina en el crter donde haba estado la nariz.

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Probablemente contest.

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A continuacin, sac de su fardo un trapo blanco y lo alz a la luz. Tena tres agujeros. Y esto dijo mientras cubra con l el rostro del jefe representa las nubes que ocultarn el rostro de Pluma de Cuervo cuando vuelva para traer lluvia sobre nuestro seco pas. Duna coloc el pao de modo que los agujeros coincidieran con los ojos y la boca. Luego, como si estuviera agotado, se apoy en el tambor y suspir. Bueno, eso es todo por hoy. Maana, antes del amanecer, terminaremos los preparativos funerarios. Ahora debemos ocuparnos de nosotros. Qutate la ropa. Mal Cantor saba que aquellos que atendan a los muertos deban tomar baos rituales para purificarse. Duna dej su camisa en el banco amarillo y se acerc al hogar rectangular. Pareca un esqueleto andante. Las manchas en su cuero cabelludo, visibles bajo su pelo ralo, parecan negras en aquella luz. Junto al fuego haba mantas, ropa y varias vasijas. Duna tendi un pequeo cuenco a Mal Cantor. En esta agua han hervido agujas de enebro. Ah vers un pao. Lvate bien con l. Mal Cantor se lav los brazos y las piernas, luego el pecho y el resto del cuerpo. Cuando termin, fue a dejar la vasija en el suelo, pero Duna alz una mano. No, espera a que yo haya terminado. Mal Cantor asinti, mientras Duna se frotaba el pao por la cara y el rostro. Ahora mira. El anciano alz el cuenco y lo estamp contra el suelo. Rompe tambin el tuyo. Estos recipientes estn corruptos. Nadie debe utilizarlos otra vez. Mal Cantor obedeci. Ahora tenemos que realizar una ltima purificacin. Duna le tendi una manta y se agach ante una pequea vasija a la derecha del fuego. Sac de ella varias gotas secas de resina de pino y las coloc junto a las ascuas. La resina se quemaba entre siseos, produciendo un humo azul. Ponte la manta sobre la cabeza y agchate sobre el humo. El humo es un primo de los Hombres Nube que nos traen lluvia y vida. Alejar a los malos espritus que puedan haber estado aferrados al muerto. Mal Cantor dej que el humo con aroma a pino baara su cuerpo. A continuacin, Duna le tendi una camisa de rombos rojos y dorados. Esto es para ti. Mal Cantor se qued con la boca abierta.

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Es preciosa! Duna le mir disgustado. Te gusta, eh? Pues claro! A quin no le gustara...?

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Ya te buscar una camisa como la que tenas antes, as podrs regalar sta. Por qu no me la puedo quedar? Muchacho, ojal pudiera quitarte el orgullo a palos. Mal Cantor se mordi los labios. El fino tejido de la camisa nueva abrazaba su cuerpo. Qu pasar con mi camisa vieja? La quemaremos junto con la ma. Duna se visti con una camisa azul y negra que le sentaba a la perfeccin, como si hubiera sido hecha para l. Ahora vuelve a tu cmara. Y durante cuatro das mantn abstinencia sexual. Mal Cantor se sonroj. Yo nunca... nunca he estado con Maz, Duna. Slo somos buenos amigos. Pues que no pase de ah durante cuatro das ms. Duna arroj al fuego el resto de la resina. Un remolino de chispas se alz hacia el agujero del techo. A continuacin, el anciano rompi la vasija en el suelo. Qu pasara si no obedezco? pregunt curioso Mal Cantor. Qu pasara si rompo la promesa de abstinencia? Una sonrisa desdentada ilumin el rostro de Duna. La abstinencia es una ltima precaucin contra el mal. Si rompes la prohibicin y algn espritu maligno os ve copular, podra aprovechar la oportunidad para entrar en tu pene y quedarse all a vivir. Y entonces... Duna blandi el dedo y ech a andar hacia la escalera. Entonces qu? El acantilado se haba tornado prpura, y el cielo era de un azul pizarra. Los murcilagos volaban por la aldea y el resplandor rojo de los fuegos de las cmaras tea las paredes blancas. Duna respir hondo. Has hecho bien, muchacho. Estoy orgulloso de ti. Nos reuniremos aqu antes del amanecer.

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Muy bien. Gracias, Duna. He aprendido mucho, pero me gustara que me dijeras... Que duermas bien, Mal Cantor. Hasta maana. Duna subi la escalera y ech a andar por el tejado de la primera planta. Mal Cantor se lo qued mirando hasta que desapareci por la escalera que llevaba a su cmara. Y entonces qu? susurr.

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SEXTO DA

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Estoy agachado en un estrecho saliente sobre una cascada alimentada por el deshielo. El agua fra cae por las rocas gorgoteando hasta el pequeo remanso cien manos ms abajo, rodeado por una pradera. En el remanso hay dos muchachos con lanzas de pescar. Deben de rondar los diez veranos. Eos oigo rer mientras saltan de roca en roca. Un halcn ratonero surca el cielo sobre las ramas de los pinos, proyectando su sombra sobre el alegre rostro de los nios. Depredadores. Todos nos parecemos mucho, tal vez porque nuestro alimento consiste enteramente en almas. Matamos animales, arrancamos plantas. Todas estas criaturas tienen almas, como nosotros; almas que no mueren con sus cuerpos. Uno de los chicos ha pescado una trucha. El pez se agita en el extremo de la lanza. Yo me pregunto... Cuntas almas viven en mi cuerpo? Cientos? Miles. Nadie me ha contado gran cosa sobre las almas. Qu hacen dentro de m? Estn todas dormidas, como huevos en un clido nido? O se han entretejido con las fibras de mis huesos y msculos? Tres ciervos me llaman la atencin. Corretean por la pradera, tranquilos y plcidos hasta que ven a los muchachos. Entonces corren como el viento, haciendo crujir las ramas. Eos nios se vuelven a mirar. Yo parpadeo pensativo. Cuando la sangre corre de pronto por mis venas, son los ciervos que corren? Tal vez mi vientre es en realidad el Tejn jugando, y mi corazn palpitante un batir de alas de ganso. Me toco el pecho. Me he convertido en el guardin de miles de almas, criaturas que dieron su vida para que yo pudiera conservar la ma. Los nios se gritan el uno al otro a travs del remanso. Recogen sus cosas, dispuestos a volver a casa para la cena. Corren alegremente por la pradera, por el mismo sendero que tomaron los ciervos, y se funden con las sombras del bosque. Meto la mano en la cascada y bebo. Cuando el lquido llega a mi vientre, el Tejn echa a correr, tal vez sacudindose las gotas heladas. Me doy una palmada en el estmago y cierro los ojos con reverencia.

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Oruga, sentado sobre las suaves pieles de la cmara de su madre, estaba comiendo una espesa sopa de calabaza asada, pasas y pipas. La cazuela colgaba de un trpode sobre las ascuas, junto a una vasija de t de ptalos de yuca. El resplandor de los carbones tea las paredes e iluminaba los vistosos rostros de los thlatsinas. Al otro lado de la cmara yaca Pluma de Piedra envuelta en una manta roja. En su boca abierta se vea la mella de sus dientes delanteros. Su pelo gris se desparramaba sobre las alfombrillas. Pareca muy serena. Planta Trepadora estaba sentado junto a ella, terminando su sopa. Tena una curiosa expresin en el rostro, como si flotara sobre una terrible batalla, incapaz de detener la matanza. Llevaba una camisa verde remangada, que dejaba al descubierto el abundante vello de sus brazos. Oruga reba el resto de su sopa con un pastelillo de maz y dej el cuenco en el suelo. Qu pasa, Planta Trepadora? El hombre alz la vista como sobresaltado. Ah, nada. Esta tarde te he visto hablando con Cabeza de Serpiente. Qu quera? Darme rdenes. Est loco. Quiere slo cinco guerreros para acompaar a la partida funeraria al camino santo del Otero del Jorobado. Cinco? La partida ser muy vulnerable. Eso le he dicho yo. Pero, segn l, no es asunto mo. Es el Sol Bendito quien toma las decisiones. Cinco guerreros. Ni uno ms. Oruga estaba furioso. Como jefe de guerra, l sera el responsable de la seguridad de la procesin. Cmo poda protegerlos con cinco guerreros? Era ridculo. Planta Trepadora miraba fijamente su cuenco de sopa. Pero no era eso lo que te preocupaba, verdad? insisti Oruga.

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El otro hizo un gesto con la mano.

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No, pero... Bueno, estaba preocupado por Cabeza de Serpiente. Es un joven muy arrogante y s que t... Dime, Planta Trepadora, por favor. He estado hablando con Paloma Torcaz, y me ha dicho cosas muy inquietantes. Oruga mordi el pastelillo de maz. Durante muchos veranos, Paloma Torcaz haba sido la amante de Planta Trepadora. Aunque l nunca haba hablado de ello, Oruga lo saba porque los haba visto juntos. La ternura que se vea entre ellos slo poda significar una cosa. A Oruga le pareca bien. Sin embargo, la mayora de la gente lo consideraba una vergenza. Un lder de clan, como Planta Trepadora, debera tener amantes de ms prestigio. Pero l no las necesitaba. Paloma Torcaz cubra sus necesidades fsicas, mientras que Pluma de Piedra satisfaca su corazn. Qu te dijo Paloma Torcaz? Planta Trepadora suspir. Has visto a la joven que lleg a la ciudad esta maana? Slo un momento. Por qu? Paloma Torcaz dice que es de la aldea Tortuga. Que escap del ataque. Y a qu ha venido? A buscar a sus parientes. Por lo visto, el resto de su familia muri en el ataque de los Constructores de Torres. Oruga termin su pastelillo y se sacudi las migas de la camisa. Y por qu te preocupa eso? A m me parece muy natural. En otras circunstancias, yo estara de acuerdo, pero el caso es que la joven dijo muchas cosas que no tenan sentido. Como qu? Planta Trepadora termin la sopa y dej el cuenco sobre las pieles. Le dijo a Nia Amarilla que su madre era una constructora llamada Espino, que se haba casado con un hombre del clan Coyote llamado Sapo... Qu raro. Yo he ido a la aldea Tortuga varias veces y nunca he odo que ninguna mujer del clan Hormiga viviera all. Ni t ni nadie. Oruga frunci el ceo.

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Qu ms ha dicho esa joven?

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Planta Trepadora removi los ptalos hervidos del t y bebi un sorbo. Que su madre se haba trasladado a la aldea Tortuga desde Hoja Alanceada, y que... Hoja Alanceada? El nombre provoc un aluvin de recuerdos... gritos... llamas fuera de control... la voz frentica de Yuca... los ojos aterrados de Pequeo Pjaro. Oruga... Planta Trepadora se inclin ceudo. Ests bien? El guerrero cerr los ojos, intentando borrar aquellas escenas. O sea, que sus padres se trasladaron a la aldea Tortuga. Qu ms? Al abrir los ojos, vio que Planta Trepadora le miraba preocupado. Estoy bien. Sigue. La joven se llama Maz. Oruga sinti un hormigueo, como si su cuerpo hubiera atado los cabos de aquella informacin e intentara forzar a su alma estpida a que comprendiese. Maz. De la aldea Tortuga repiti. Procedente de la aldea Hoja Al... Benditos dioses! Qu es? Qu pasa? Ya deca yo que me sonaba de algo. Slo la vi un momento cuando pas bajo mi puesto con Luz Brillante, pero... La conoces? Quin es? Oruga mir a Planta Trepadora sin parpadear. Tena el rostro enrojecido. Creo que en realidad se llama Barba de Maz. Era la hija de Yuca y Cardo. Planta Trepadora se apoy contra la pared y guard silencio un rato. Una nia. Saba que era una nia. Me ests diciendo que Barba de Maz podra ser la hija de Sol Nocturno? Planta Trepadora mir en torno a la cmara, escrutando los rostros de los thlatsinas. Si lo es, que los dioses nos ayuden a todos. Oruga se senta confuso y temeroso. Crees que eso significara la muerte de Sol Nocturno? Planta Trepadora baj la cabeza y se frot las profundas arrugas de la frente.

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No, algo mucho peor. No lo entiendes? Si esa muchacha es la hija de Sol Nocturno, significa que el sagrado Abandonado, el gran Guardin del Sol y Sol Nocturno han conspirado para engaar a los benditos ancianos de la Primera Tribu. Y lo han conseguido! Si llega a saberse la verdad... Planta Trepadora no tuvo que terminar la frase. Oruga senta la sangre latirle en los odos con tal fuerza que apenas oy su propia voz. Significara la muerte de todos ellos. Planta Trepadora paseaba nervioso de un lado a otro con los puos cerrados. Los pliegues de su camisa verde relucan anaranjados a la luz de las ascuas. Pero esto es muy extrao. Entiendo que Luz Brillante y Sol Nocturno pudieran conspirar. Pero Duna? Por qu se implicara el sagrado Abandonado en un...? Planta Trepadora se detuvo de pronto. Podra ser? Qu? pregunt Oruga. Qu pasa? No estoy seguro, pero creo... En ese momento, Pluma de Piedra se volvi de costado. Tena las pestaas empapadas de lgrimas. Los hombres guardaron silencio. Pluma de Piedra dijo Planta Trepadora. Estbamos hablando muy alto? Perdnanos. Deberas dormir. No queramos despertarte aadi, tapndole los hombros con la manta. Qu pasa con vosotros dos? murmur la anciana con una mirada distante y la mandbula laxa. Han tendido una trampa! Es que no lo veis? Una trampa? repiti Oruga. Tena un nudo en el estmago. Madre, ests despierta? Ests aqu con nosotros o tu alma est vagando? La anciana jadeaba como si corriera para escapar de sus perseguidores. La baba le goteaba por la comisura de la boca y le surcaba el mentn. Planta Trepadora se la limpi con la manta. Pluma de Piedra, ests aqu con nosotros? Volando susurr ella con voz apenas audible, volando con los Hombres Meteoro. Planta Trepadora mir a Oruga y con mano trmula se apart el pelo de los ojos. Ms vale que no contemos esto a nadie dijo. Por ahora. S convino Oruga. Por ahora. Pero no saba qu hara de encontrarse con la joven hija de Yuca. Debera fingir no verla? Sera muy difcil. Ahora que conoca su identidad, deseaba sentarse a hablar con ella. Necesitaba hablar con ella. Si le explicaba por qu haba matado a su

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familia, tal vez ella reconociera que no haba sido culpa suya, que Oruga se limitaba a cumplir rdenes. Tal vez le dedicara aquella conmovedora sonrisa que l recordaba tan bien. Oruga entrelaz los dedos. O tal vez Barba de Maz se arrojara sobre l para destrozarlo con sus propias manos. Sera la primera vez en mi vida que no me defendera.De pronto se le ocurri algo aterrador. Cabeza de Serpiente estaba muy interesado en Barba de Maz susurr. No sospechar lo mismo que nosotros... verdad?

Mal Cantor haba trasladado sus mantas al otro extremo de la cmara. Llevaba dos manos de tiempo all tumbado. Su nica ocupacin consista en observar a Maz bajo el resplandor de las ascuas. Ella dorma profundamente, dando vueltas en sus mantas y emitiendo suaves sonidos que conmovan a Mal Cantor. Estara Maz de vuelta en su casa? Estara viendo de nuevo el fuego en su aldea, la muerte de su familia? La historia que le haba contado esa maana le haba dejado sin aliento. Y si Sol Nocturno y Luz Brillante eran en realidad sus padres? Aunque los miembros de la Primera Tribu se casaban entre ellos, seguramente consideraran que la relacin entre ta y sobrino era incesto, y en ese caso mataran a Maz por considerarla una abominacin. Mal Cantor se tap con la manta hasta el cuello. No le haba mencionado a la joven esa posibilidad, pero probablemente ella ya habra llegado a la misma conclusin. A travs de la entrada en el techo se vea a los Hombres de la Noche. Algunos titilaban brillantes, mientras que otros relucan brumosos como la niebla iluminada por la luna. Despus de dar vueltas a la historia de Maz, cada vez vea ms claro que la joven era fruto del adulterio. Una poderosa Matrona de clan poda atreverse a traicionar a su esposo, pero jams sera tan inconsciente como para cometer incesto, y menos sabiendo que un crimen tan espantoso resultara en las muertes de todos los implicados, incluida ella misma. Mal Cantor bostez. Su aliento se condens en una nube blanca, ha noche era fra y dese haber sacado su capa del fardo. Habra podido utilizarla como manta.

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Maz dorma boca arriba, con un brazo sobre la cabeza y su largo pelo desparramado en el suelo a su alrededor. Su imagen llenaba a Mal Cantor de alegra y preocupacin. Tema por ella. Hasta ese da no se haba dado cuenta de la intensidad de sus sentimientos. Cuando Duna se neg a decirle ms sobre el amor, Mal Cantor se sinti tan turbado que se haba apartado avergonzado de Maz. Porque la amaba. Y porque saba que Duna consideraba que eso estaba mal. Qu egosta eres. Maz est en un grave peligro, y t slo puedes pensar en tu propia culpa.Qu hara l si alguien de Ciudad Garra intentaba hacer dao a la joven? A medida que la Hermana Luna ascenda en el cielo, un resplandor plateado iba entrando por el agujero del tejado. La Guardiana del Fardo de la Tortuga susurr en su alma: Estudia el comportamiento de los coyotes. Son ms rpidos y ms inteligentes de lo que creen los hombres. Los coyotes observan desde lejos, en silencio, hasta que llega el tiempo de actuar. S siempre ms inteligente de lo que la gente cree. Nunca emprendas ninguna accin hasta estar seguro de tu objetivo. Tengo que ser inteligente murmur Mal Cantor. Y como el Coyote en su madriguera, se acurruc y respir dentro de la manta para mantener el calor.

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Sol Nocturno sali al tejado antes del amanecer. Su aliento se condensaba en nubes blancas en el aire fro. Una banda de luz turquesa creca sobre el oscuro borde del can hacia el este, pero en la cpula del Hermano Cielo llameaban miles de Hombres de la Noche. La silueta de Ciudad Caldera se alzaba como una bestia agazapada bajo la pared del can. Un manto plateado de escarcha cubra Ciudad Garra. El tiempo de la segunda luna era caprichoso, caluroso un da, glido el siguiente. La oscuridad sola traer un fro helado. Sol Nocturno se cerr su capa de plumas de pavo. La maana ola a fuegos de cedro. Los esclavos se arracimaban en torno a un cuenco de carbones encendidos en la plaza, extendiendo las manos hacia l en busca de calor. En el tejado sobre la entrada, Oruga haca guardia. Su negra silueta se recortaba fantasmagrica contra el cielo. Sol Nocturno comenz a subir por la escalera que llevaba a la quinta planta, donde estaba la cmara de Pluma de Cuervo. Su larga trenza rebotaba a su espalda. Una plida luz azulada baaba su rostro triangular y arrancaba destellos de su brazalete de coral y azabache. Al llegar a la entrada de la cmara, se detuvo a tomar aliento. No haba estado all desde la muerte de Pluma de Cuervo. En torno a la cortina que cerraba el umbral brillaba una luz roja. Sol Nocturno saba que Cabeza de Serpiente haba prohibido la entrada a aquella cmara, excepto a Luz Brillante, cuya tarea era atender el cuenco de carbones ritual que mantena la cmara iluminada para el fantasma del jefe muerto. Por fin se decidi a entrar. El ambiente era... benigno. Durante muchos veranos haba atravesado aquella puerta con el corazn temeroso. Era curioso no sentir miedo. Contempl maravillada a los thlatsinas que danzaban en las paredes. El cuenco de carbones estaba en el centro de la estancia y arrojaba un tinte

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escarlata sobre los colmillos, picos e inhumanos ojos. Los dioses la observaban. Sol Nocturno se estremeci. Le pareca or los eternos y rtmicos pasos de sus pies, tan fieles como el amanecer del Padre Sol cada maana. Comenz a andar despacio por la habitacin. Las alfombrillas de dormir de Pluma de Cuervo estaban en su lugar de siempre, con las mantas doradas y rojas extendidas, como si el jefe pudiera llegar en cualquier momento y tumbarse a descansar sobre ellas. En esa misma pared estaba el thlatsina Lobo inclinado, con un pie levantado y las largas orejas de punta, como ansioso por dar un paso ms al ritmo del tambor. La multitud de figurillas de turquesa con forma de lobo que rodeaba al thlatsina resplandecan con un suave tono lavanda. Como haba hecho el Primer Lobo, aquellas figurillas guiaban a los hombres a travs de los Inframundos hasta las bendiciones del ms all. Cada una de ellas era inapreciable. Algunas personas de la Tribu Creada haran cualquier cosa por poseer una. Sol Nocturno se detuvo al pie de las alfombrillas de Pluma de Cuervo. Qu deba hacer con ellas? Aunque su hijo gobernaba Ciudad Garra, ella tena el deber de repartir las pertenencias de su difunto esposo. Tal vez distribuira las figurillas entre las Matronas de las otras aldeas del can. O mejor an, podra regalarlas a los lderes de los clanes de la Tribu Creada. A Cabeza de Serpiente le encantara.Se volvi hacia las cestas y vasijas alineadas junto a la pared a su derecha, y se acerc a la cesta negra y marrn donde Pluma de Cuervo guardaba sus posesiones ms preciadas. Era curioso que la sala le resultara tan familiar. No haba dormido all durante muchos veranos, pero haba ido con regularidad para hablar sobre los asuntos del clan, la siembra y las cosechas, los nios... Nuestros hijos.Durante siete generaciones, las mujeres de su familia haban sido Matronas de Ciudad Garra. Ahora que Nube que Juega se ha ido, quin me sustituir?Apoy la mano sobre la cesta, de ocho manos de altura, y mir el suelo blanco con la vista borrosa. El mundo pareca deshacerse ante ella. Cmo poda haber pensado siquiera en abandonar Ciudad Garra sabiendo que no haba nadie que ocupara su lugar? Quedaban muy pocos miembros de la Primera Tribu. Si quera que su civilizacin persistiera, Ciudad Garra deba contar con una Matrona fuerte. Cabeza de Serpiente poda gobernar, pero no tena autoridad para tomar ninguna decisin sobre los edificios, la siembra, el traslado a una nueva aldea durante el verano, las cosechas u otros asuntos sociales. Decidira, sin embargo, cundo realizar incursiones y cundo ir a la guerra, y Sol Nocturno maldeca por ello a sus antepasados.

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Las celebraciones del equinoccio de primavera empezaran en menos de una luna. Pronto, tal vez ese mismo da, llegaran los mensajeros de las aldeas circundantes para preguntarle a ella cuntos troncos de pino deban cortar para los nuevos proyectos de construccin, cunta lea se necesitaba, cunta arenisca deban extraer, haca falta ms turquesa para los Mercaderes? Los Perros de Fuego y los Constructores de Torres haban atacado varias aldeas, deseaba la gente congregarse en el can por razones de seguridad, o era preferible quedarse en los terrenos frtiles y cultivar maz, judas y calabazas? Tal vez deberan todos trasladarse al norte, a las aldeas Meseta Verde para el verano. Los cerros seran ms seguros. Ya lo haban hecho en otras ocasiones, cuando dejaba de llover en el can Camino Recto. Esta vez podan hacerlo por cuestiones de seguridad. Mi tribu me necesita.El rostro de Palo de Hierro, la luz en sus ojos, la llamaban. Benditos dioses, cmo los tema. Y si se marchaban juntos de Ciudad Garra? Podan buscar un nuevo hogar lejos de la Nacin Camino Recto. Sobrevivira su amor a la soledad, a la separacin de amigos y parientes? Sobrevivira ella? Seguiran adelante Ciudad Garra y la Nacin Camino Recto despus de perderlos a ellos? Nadie conoca la poltica y la guerra como Palo de Hierro. Y si las incursiones desembocaban en una guerra? Oruga necesitara desesperadamente a Palo de Hierro. Pero cmo iba a subordinarse un hombre como Palo de Hierro a Oruga? Si Palo de Hierro ofreca sus consejos, sera en privado. Oruga nunca podra decir que se haba apoyado en Palo de Hierro. Sol Nocturno oa susurros en su alma, historias contadas en torno a los fuegos del solsticio de invierno sobre la Primera Tribu, que haba soportado lo peor que la vida poda ofrecer: el Soador del Lobo haba conducido a su tribu a travs de los oscuros Inframundos y se haba visto obligado a matar a su propio hermano; Nube que Gira y Nio Colmillo haban ascendido al cielo a lomos de la Serpiente Arco Iris para pedir al Padre Sol que los ayudara con las terribles riadas que amenazaban con devorar a la Primera Tribu. Ceniza Blanca y Mal Vientre haban ido hasta el fin del mundo para enderezar la espiral de la Creacin y que los hombres pudieran seguir viviendo en la Madre Tierra. Todos aquellos ancestros se haban enfrentado a la derrota y se haban negado a rendirse. Haban sobrevivido a la soledad, al odio de su pueblo, a las flechas enemigas e incluso a la malvada voluntad de los dioses. El destino quebr sus huesos y sus familias, pero nunca su espritu. Estos hroes no haban cedido ante las dudas. Una sonrisa asom a sus labios. La sangre de aquellos antepasados corra por sus venas. Si profundizaba en ella misma, tal vez encontrara el valor para

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renunciar a todo lo que conoca (Soador del Lobo lo haba hecho); el coraje para dejar que su pueblo siguiera su camino sin ella (Nube que Gira haba dado la vida para que su tribu hiciera precisamente eso). El Nio Viento revolote por la cmara, olfateando las ascuas encendidas. Sol Nocturno roz con los dedos la tapa de la cesta, siguiendo las espirales negras que zigzagueaban por los bordes. No sabes lo que traer la prxima luna, pero sea lo que sea cambiar tu vida para siempre.Por fin abri la cesta y se qued sin aliento. Estaba vaca! Totalmente vaca! Qu ha pasado con todas las turquesas, las joyas, las mantas...? De pronto oy una risa a sus espaldas. Cabeza de Serpiente estaba apoyado contra la pared junto a la puerta. Llevaba unos pantalones negros y una camisa amarilla atada a la cintura con una faja negra. Se haba recogido el pelo en un moo. Te has llevado t las pertenencias de tu padre? Eran mas por derecho, madre. A pesar de quin fuera mi padre... Cmo te atreves! Por favor, no te hagas ahora la inocente. Te conozco mejor de lo que piensas. Cabeza de Serpiente se acerc a ella. Alto y de anchos hombros, se mova con la cautela de un animal al acecho. Finalmente, se detuvo junto a las ascuas y tendi las manos. Devuelve las pertenencias de tu padre inmediatamente orden Sol Nocturno. Y si no lo hago, qu? pregunt l, frotndose las manos y mirndola de reojo. Es cierto. No puedo acusar al nuevo Sol Bendito de robar su propia herencia.O s? Tal vez aqulla era la oportunidad que esperaba, una va de escape de aquel callejn sin salida. Si no las devuelves, convocar una reunin de los ancianos de la Primera Tribu para discutir si eres adecuado o no para gobernar Ciudad Garra. Tal vez esas cosas te pertenecieran, pero no antes de que fueran purificadas. Y aun entonces, yo tengo el derecho de decidir qu objetos recibirs. Al apropiarte de ellos, has renegado de todas las enseanzas ceremoniales del derecho a la sucesin. Tal vez este nico acto convenza a los ancianos de que no eres digno de suceder a tu padre.

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Creo que deberas emplear otra amenaza. Al fin y al cabo, si revelas las prohibiciones sagradas que yo he violado, tal vez decida yo hacer lo mismo contigo. Qu? Yo no he violado... T sabas que yo acostumbraba a seguirte? Que me seguas? Cundo? Cuando era pequeo. Cabeza de Serpiente se acerc al thlatsina Lobo, que pareca sonrer con expresin malvola. Sol Nocturno aguard en silencio. Por qu su hijo se haba llevado tantos objetos preciosos y haba dejado los Espritus Guas de turquesa? Esas figurillas podan haberle dado prestigio en cualquier parte de la Nacin Camino Recto, pero... De pronto sinti un escalofro. Cabeza de Serpiente, dnde estn las cosas que te has llevado? l, como si no la oyera, acarici con los dedos las lneas de puntos blancos en el antebrazo del thlatsina. S, madre, hace diecisiete veranos te segua a todas partes. Cada vez que te escapabas para copular con Palo de Hierro yo... Qu? El miedo corra por sus venas. No, no puede saber nada sobre aquellos preciosos momentos. Slo eso los corrompera... S, madre. Te vi revolearte con Palo de Hierro en torres de seales, casas abandonadas, refugios de roca e incluso, a veces, al aire libre en plena luz del da. No tenas ningn pudor. Y yo te odiaba por ello. No s de qu me hablas. Ah, no? No te acuerdas de aquellos srdidos momentos? Pues yo s. Yo me acuerdo muy bien, por ejemplo, de aquella vez, durante la Luna de Cortar la Piedra, cuando Palo de Hierro tendi una manta roja y azul en un saliente de piedra del can cerca de la Casa Dos Caminos. Vaya, madre, todava hoy me escandalizo cuando pienso en aquellas cosas. Sol Nocturno tens el mentn. Qu poca ms dulce y hermosa haba sido... Por qu haces esto? susurr. Despus de todo lo que vi, nunca he estado seguro de que Pluma de Cuervo fuera mi padre. Quin...?

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Por supuesto que era tu padre!

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Lo cual significa que tampoco poda estar seguro de que fueras a darme ninguna de sus pertenencias. Si Pluma de Cuervo no es mi autntico padre, t me habras dejado sin nada. De modo que me apropi de las cosas, por todos los veranos que tuve que aguantar las reprimendas de ese viejo asqueroso. Escchame, Cabeza de Serpiente. Pluma de Cuervo era tu padre, y yo siempre quise... S, ya, puede ser. Cabeza de Serpiente se acerc a Sol Nocturno. El odio iluminaba sus ojos. Pero yo no quera esperar de brazos cruzados hasta averiguarlo. Sobre todo, madre, porque a estas alturas confiaba en que estuvieras muerta. Para Sol Nocturno fue como un golpe en la cabeza. Estaba mareada y tuvo que apoyarse sobre la cesta. Siento haberte decepcionado. Dime una cosa, madre. Cmo preparaste aquella mascarada? Todo lo que dijeron Luz Brillante y Duna era ve...verdad. Ya replic l con una risa. Se nota por la seguridad de tu voz. Bueno, ahora no importa. Por lo menos de momento. Sabas que...? Qu quieres decir, de momento? Cabeza de Serpiente se encogi de hombros. No lo s muy bien. Al fin y al cabo, yo fui el nico que vio tus indiscreciones. No hay muchos testigos que puedan verificar mis palabras, aunque yo mencion tus crmenes a ciertas personas, cuando era un nio y no saba qu otra cosa hacer. De todas formas, los ancianos no me creeran. Pero... He pensado en hablar del tema abiertamente, a pesar de todo. Eso te ensuciara a ti tanto como a m. A quin se lo habra contado? Quin habra hecho caso de un nio? No, no lo creo. Siendo el Sol Bendito, me recuperara. Para ti, sin embargo, sera la ruina. Sol Nocturno entorn los ojos furiosa y asustada. Ya me cuidara yo de que no te recuperases, hijo mo. Ay, madre suspir Cabeza de Serpiente, ya s que ests conspirando para destituirme sin resultar daada t misma. Ya te puedes olvidar de ello. Podra decidir convocar a algunas personas que aadiran a mi historia

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suficientes detalles interesantes para que los ancianos reconsiderasen si t eres apropiada para ser Matrona de Ciudad Garra. Aturdida, todava dbil despus de la prisin, Sol Nocturno deseaba sentarse, pero no se atreva a mostrarse vulnerable ante l, de modo que se apoy contra la pared y tens las trmulas rodillas. Hijo mo dijo con calma, aunque convenzas a la chusma para que te apoye, al final tendrs que enfrentarte a m. Y te aseguro que perders esa batalla. Planeas asesinarme, madre? pregunt l con un gesto burln. Pues, antes de intentarlo, te gustar saber que tambin segu a Pluma de Cuervo. S, madre, s. Como encantado de hacerle dao, Cabeza de Serpiente se inclin . Le vi copular con docenas de esclavas. Pero todas eran tus esclavas, madre. No s por qu lo hizo, pero copulaba con tal violencia que pens que era una venganza. En la plaza se oan rumores de conversaciones, llantos de nios, chasquidos de vasijas. En el viento flotaba el rico aroma de los pastelillos de maz. No me pongas a prueba, hijo mo. Tal vez me destruyas, pero te arrastrar conmigo. Sol Nocturno apret el puo. Te lo prometo. Pas junto a Cabeza de Serpiente con la cabeza alta. Al atravesar el umbral oy la voz de su hijo. Tambin segu a Oruga, madre! Lo vi cada vez que copulaba con Nube que Juega! Y a Luz Brillante. Tu sobrino era el peor de todos. No tienes ni idea de los espantosos crmenes que ha cometido! Te acuerdas de Joven Cierva? Paloma Torcaz puede confirmar mis palabras. Ella me sigui ese da y lo vio todo... Sol Nocturno baj precipitadamente por la escalera hasta la cuarta planta y ech a correr, queriendo alejarse de la cmara a toda prisa.

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Cardo y Saltarilla caminaban a paso ligero entre las colinas, en direccin al sur desde el camino sagrado que se diriga hacia el Otero del Jorobado y la aldea Piedra Alta. Muchas cosas haban cambiado. Tena la cara y el vestido manchados de holln y polvo. Toda su vida haba sido muy cuidadosa, para incordio de Barba de Maz y Pequeo Pjaro. Llevaba siempre una trenza impecable, en la que nunca se enganchaban ramitas ni briznas de hierba. Saltarilla no tena mejor aspecto. Iba llena de tiznones y araazos, y tena los ojos hundidos. Haban atravesado las desoladas praderas moteadas de artemisa al sur del can Camino Recto, y seguan un sinuoso camino entre pequeos oteros en los que crecan algunos pinos y enebros. Los oteros estaban coronados de piedra arenisca sobre un suelo marrn, blanco y amarillo. Al oeste se alzaba el Otero del Jorobado. Al sur, entre una bruma azul, se vea la silueta de las montaas que marcaban la frontera entre la Tribu Camino Recto y los Mogollon. El camino que Cardo haba elegido las llevara entre esas montaas y luego al sur, hacia las montaas controladas por los guerreros de Grajo. El fiero rostro del Padre Sol se asomaba en el horizonte, arrojando largas sombras sobre la tierra irregular. Sus rayos acariciaban y tean de fuego las delicadas nubes que surcaban el cielo azul. Las colinas resplandecan de color ambarino. El paisaje era tranquilo. Cmo una paz as poda albergar a hombres con tormentas en sus corazones que torturaban el cuerpo y el alma? Cardo se mordi el labio. Slo tena que mirar en su interior para ver el origen de la fealdad. En ese momento oy que Saltarilla tropezaba. Se habra cado otra vez? Aminor el paso y volvi la cabeza. La joven avanzaba torpemente por el sendero. Sus piernas rechonchas temblaban. Tena el vestido verde empapado

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en sudor. Los ojos vidriosos y la boca abierta como si le faltara el aliento; pareca a punto de desplomarse. Cardo corra como si la persiguieran brujos volando sobre escudos. Pero ella poda pasarse el da corriendo. Haba sido constructora toda su vida, y a pesar de su delgadez, era musculosa y nervuda. Saltarilla, sin embargo, no haba hecho ms que cuidar nios y moler maz. Ese da se haba cado varias veces y Cardo haba tenido que ir junto a ella para darle nimos. Saltarilla recuper el equilibrio. Cardo jade, es muy tarde. No deberamos acampar? Por favor. Cardo se enjug el sudor de la cara. Si avanzamos un poco ms podemos llegar a... No! Por favor. Tengo las piernas como tallos de hierba hervidos. Cardo mir hacia el sur. Al cabo de un momento asinti con la cabeza y agarr a Saltarilla del brazo con gesto amistoso. Lo siento. Lo has hecho muy bien. Seal una hilera de colinas apenas visibles sobre las copas de los pinos y enebros. Qu te parece si acampamos all? Desde la cima de esas colinas podemos vigilar el camino. Gracias. No puedo dar ni un paso ms. Cardo le ech el brazo sobre los hombros sudorosos y la ayud a caminar. Has sido muy valiente, Saltarilla. Ni siquiera Barba de Maz... Cardo hizo una mueca y prosigui con tono ms bajo: Ni siquiera Barba de Maz lo habra hecho tan bien. Estoy orgullosa de ti. Aquellas palabras parecieron calmar a la joven, que le dio unas palmaditas en la mano. Detrs del reborde de piedra haba varias losas de arenisca. La luz del atardecer creaba sobre ellas un iridiscente mosaico de colores prpura^ lavanda. All, en aquella colina sugiri Saltarilla, sealando la ms cercana. Cardo sonri. Muy bien. Saltarilla caminaba con determinacin, deseando llegar a la cima de la colina para descansar. Entre las piedras crecan cebollas silvestres y otras plantas comestibles. La joven iba arrancndolas y comindolas por el camino. Justo al llegar a la cumbre, Cardo percibi movimiento.

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Benditos dioses! Detuvo a Saltarilla y la hizo tumbarse en el suelo. Qu...?

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Cardo le tap la boca con tal fuerza que Saltarilla se retorci como un conejo en una trampa. Chist. No hagas ni un ruido. Y no te muevas! La joven la mir asustada. Cardo tena la mirada clavada en el valle que yaca entre las colinas. Unas dbiles voces se alzaban de un campamento de guerreros. Las dos mujeres se acercaron a una roca y estiraron el cuello. Quines son? pregunt Saltarilla. Docenas de hombres recorran el valle cargados con fardos, arcos y carcajes. Algunos llevaban escudos. A una seal se dividieron en grupos y empezaron a arrancar ramas de enebro y a retorcer la artemisa. Un guerrero subi a un otero. Perros de Fuego susurr Cardo. Ves que llevan el pelo corto y capas hasta la rodilla, negras arriba y blancas abajo? pregunt, sealando a uno de los hombres. Y fjate en el sombrero de yuca que lleva. Son Mogollon. Saltarilla se qued plida. Todo su cuerpo temblaba de agotamiento. Pero... Qu estn haciendo aqu, tan cerca del sagrado Camino del Sur? No lo s, pero tenemos que alejarnos. Vamos. Cardo, por favor suplic Saltarilla. Djame descansar un rato. Necesito beber agua. Los hombres estaban sacando sus mantas y preparando hogueras. Un guerrero atraves el campamento, enviando vigas a los oteros. Est bien. Pero slo un momento. Tenemos que irnos. Cardo se mordi el labio. Aqul era un grupo disciplinado, no un simple puado de hombres que haba decidido atacar las tierras Camino Recto. Saltarilla sac de su fardo su bolsa de agua. El brazo le temblaba de tal modo que se salpic el vestido al beber. Ah, qu sed tena. Cardo bebi tambin de su bolsa, slo tres tragos, lo justo para humedecerse la boca y calmar su estmago. No apartaba la vista de los guerreros. A medida que la oscuridad iba cubriendo las colinas como un velo negro, las capas de los hombres se confundan con la noche, tornndose casi invisibles.

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De pronto, Cardo se detuvo con la bolsa de agua en la boca. Un hombre ataviado con una larga camisa roja caminaba por el campamento. Era bajo y fornido. Llevaba en torno al cuello un gran colgante de coral, y el pelo negro recogido en una trenza. Ese es... Es un guerrero Camino Recto. Saltarilla dio un respingo. Qu? Dnde? El de la camisa roja. Saltarilla se limpi la boca con el dorso de la mano y sac de su fardo un trozo de carne seca. Pero qu hace uno de nuestros guerreros en un campamento de los Perros de Fuego? Cardo se mordi los labios. El guerrero Camino Recto paseaba por el campamento, pero su tensin era evidente. Cuando lleg a la base de la colina desapareci tras unas rocas. Sera otra parte del campamento, oculta a la vista? Cardo cont en silencio a los guerreros. Cuarenta y cuatro. A causa de la oscuridad y las rocas, probablemente habra pasado por alto a unos cuantos. Creo que ya estoy lista dijo Saltarilla. El miedo le pesaba ms que el cansancio. No te muevas. Tienen centinelas y no podemos marcharnos hasta que sea noche cerrada. Estaremos a salvo? Cardo examin la roca tras la que se escondan. Creo que s. Por lo menos durante una mano o dos de tiempo. Las seis hogueras del valle parpadeaban y el olor de la artemisa quemada flotaba en la brisa. Por qu un campamento tan grande? murmur Cardo. T crees que piensan atacar una de nuestras aldeas? pregunt Saltarilla, sin dejar de comer. La bolsa de carne yaca frente a ella. Cardo se meti un trozo en la boca mientras intentaba recordar la situacin de los pueblos ms cercanos. Piedra Alta quedaba justo al norte del Otero del Jorobado, pero al vivir tan cerca de los Mogollon, sus guerreros tenan una reputacin que hasta los Perros de Fuego respetaban. Tal vez. Pero en las incursiones rara vez hay ms de veinte o treinta guerreros.

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El rostro de Yuca apareci en su alma. Serio, con una chispa en sus ojos castaos. Diecisiete veranos atrs se encontraban fuera de Ciudad Garra. Yuca tallaba una punta de flecha mientras ella tea una tela en una vasija con jugo de higo chumbo. La tela llevaba siete das en la vasija y ya tena un hermoso color rojizo. Yuca arrug el ceo, pensativo. Esta maana Palo de Hierro me ha dicho que un grupo de guerreros de ms de treinta es imposible de controlar. Que cuantos ms hombres vayan a una incursin, ms pelean entre s. Siempre hay alguien insatisfecho. Los hombres se dividen y eligen sus propios lderes, y entonces empiezan los problemas. Cardo apret los puos, intentando olvidar la sonrisa de Yuca, lo mucho que lo echaba de menos. Nadie se lleva tantos guerreros a una simple incursin para obtener esclavos y comida. Tal vez tengan planeado dividirse en varios grupos a partir de aqu. Es posible. Pero quin es ese guerrero Camino Recto? Por qu est libre? Los Perros de Fuego tendran que haberlo matado, o torturado por lo menos. Esto no tiene sentido. Cardo alz la cabeza. Un halo de luz rodeaba las rocas ms abajo y mostraba a tres hombres alrededor de una hoguera. Entre ellos estaba el guerrero del Camino Recto, bebiendo una infusin. La otra posibilidad es que necesiten tantos guerreros no para un ataque, sino para defender a alguien importante apunt Cardo. A quin? Eso es lo que hay que averiguar. Tengo que ir ah abajo, Saltarilla. T qudate aqu. Si no he vuelto en una mano de tiempo, baja al Camino del Sur y escndete. Yo ya me reunir contigo. Si no me has visto al amanecer, sal corriendo hacia Ciudad Garra. Entendido? Djame ir contigo suplic Saltarilla con el labio trmulo. Es muy peligroso. Pero qu quieres buscar ah abajo? Tengo que averiguar si los guerreros van a realizar alguna incursin o son una escolta. No tardar mucho. Cardo, me da miedo ir a Ciudad Garra. All no conozco a nadie y he odo que hay muchos brujos...

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Barba de Maz est all. Cardo le puso la mano en la barbilla y la mir a los ojos. Estoy casi segura. De todas formas, yo volver en una mano de tiempo. No te preocupes. La muchacha asinti con la cabeza. Recuerda, qudate detrs de la roca y no te muevas mucho. Podra verte algn centinela. Te lo prometo, Cardo. Cardo sonri y comenz a arrastrarse colina abajo, con el ritmo vigilante que Yuca le haba enseado: avanzar, detenerse, mirar, escuchar, avanzar... La oscuridad devor el ocaso mientras Cardo se arrastraba entre rocas y cactus. Al llegar al reborde vio que haba habido un deslizamiento y toda la pendiente estaba cubierta de grandes piedras de arenisca. El estrecho valle era un escondrijo perfecto. Nadie poda ver los fuegos ni or a los guerreros, a menos que se encontrara justo sobre el campamento. Cardo lleg hasta las rocas cadas, algunas tan grandes como casas, y se meti entre sus sombras. Se perciba un fuerte olor a excremento y orina de rata, y se oa un rumor de pequeas patas. Unos ojos diminutos la miraron desde una grieta. Cardo sonri e intent controlar la respiracin. Un hombre pas a menos de dos cuerpos de distancia, abri sus mantas en la base de la pendiente y volvi al fuego. Cardo se adelant un poco. Dos hombres se haban unido a los de la hoguera. Sus capas blancas y negras de algodn flameaban sobre sus hombros. Uno de ellos llevaba un adorno de turquesa atravesado en el labio. Sobre las ascuas haba una vasija de t. Cardo nunca haba estado tan cerca de los guerreros Perros de Fuego. El hombre ms alto bostez. Era muy feo, con el rostro lleno de cicatrices. Arroj al fuego el contenido de su taza, y las llamas emitieron un siseo. Que tengas una buena noche. Creo que... Espera, Aullador replic el hombre Camino Recto. Sigo preocupado. Esto tiene que salir bien si... ___ Cmo puede salir mal? A menos que no nos lo hayas dicho todo. Cardo arrug el ceo. Ambos hablaban la lengua Camino Recto. Por supuesto que os lo he dicho todo. Si esto sale bien, todos ganaremos. Estoy cansado, Pia coment Aullador. Ha sido un da muy largo. Ya hablaremos maana.

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El tiempo se acaba! El cuerpo del jefe est casi listo. No habramos dispuesto de tanto tiempo si Duna no hubiera enviado a buscar su fardo. Tenemos que hablar esta noche! Cardo se adelant un poco ms para ver mejor. El guerrero Camino Recto, bajo y fornido, le daba la espalda. No poda verle la cara, pero aquella voz... No, no puede ser.Aullador se ech las manos a las caderas y su capa se agit al viento. Muy bien. De qu se trata? No s si tenemos bastantes hombres comenz Pia. Tal vez deberamos esperar antes de atacar. Si reunimos otros veinte guerreros... Entonces tendramos ochenta guerreros, demasiados para un ataque limpio y rpido. Pero qu te pasa? No decas que tu amigo Cabeza de Serpiente slo enviar cinco guerreros? Ya, pero y si...? Deja de preocuparte. Grajo sabe lo que hace. Grajo! Pero est aqu, o en los Cerros del Monstruo de Gila? Yo no estoy tan seguro, Aullador. Aunque Cabeza de Serpiente trajera cincuenta guerreros, nosotros contamos con el factor sorpresa. Adems, t has dicho que el nuevo jefe de guerra... Cmo se llamaba? Oruga. Eso, Oruga. No decas que es dbil y estpido? Segn t se asusta hasta de las polillas y hace cualquier cosa que le digan. Cmo podra un hombre as negarse a cumplir las rdenes del nuevo Sol Bendito? Pia se volvi hacia el fuego. Cardo vio su rostro redondo, su nariz hinchada, sus ojos pequeos... Le haba visto el da que lleg a la aldea Hoja Alanceada acompaado de Cola Enroscada para traer la noticia de la enfermedad de Pluma de Cuervo. Era uno de los ayudantes de confianza de Palo de Hierro. Qu ha pasado? Yo nunca he dicho que Oruga sea estpido replic Pia. Te he dicho que no tiene imaginacin, ni sentido de la poltica. Y si se huele la trampa y decide patrullar el camino antes de que la procesin fnebre salga de Ciudad Garra? No me extraara nada. He luchado a su lado durante dieciocho veranos, Aullador. S muy bien cmo piensa! Tu nuevo jefe ha dicho cinco guerreros. Nos lo ha prometido. Acaso no puede controlar a su propio jefe de guerra?

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Pia mir incmodo el fuego. Eso espero, por el bien de todos.

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Aullador seal la hoguera ms grande del campamento, en torno a la que se sentaban ms de veinte hombres. Ve a contarle tus dudas a Grajo... Cardo se volvi en aquella direccin. Estoy seguro de que querr saber que su conejo Camino Recto, tan bien pagado, tiene tanto miedo de su viejo amigo que quiere ir a esconderse a una madriguera. Cardo comenzaba a desentraar el misterio. Todava no saba por qu o cmo, pero los dioses acababan de acortar su viaje unos tres das. Eres un guerrero indigno, Aullador exclam Pia con desdn. No tienes cabeza. Mi tribu debera haberte hecho esclavo. Tal vez te gustara ir a picar un poco de piedra, eh?, o vaciar vasijas de orina. Aullador dio un paso con gesto amenazador. Dos de los hombres en torno al fuego se levantaron de un brinco para sujetarlo, hablndole en la extraa lengua de los Perros de Fuego. Eso es prosigui Pia. Decidle que sera un suicidio matarme antes de que pueda realizar mi tarea. Aullador se sacudi de encima a los hombres. Mis hermanos me dicen que tienes razn. Todava te necesitamos. Pero en cuanto... Qu? Qu hars? Tu jefe me ha prometido paso franco! Quieres que informe a Grajo de que no te gustan sus promesas? Prefieres violar su palabra para salvaguardar tu pattico orgullo? Aullador se qued inmvil un momento. Dime una cosa, conejo habl por fin. No te remuerde la conciencia al traicionar a tu propio jefe? En absoluto. Aullador se cruz de brazos. Y a los dems? Y la gente que acompaar la procesin fnebre? Tal vez entre ellos estn algunos de tus amigos, no? Una cruel sonrisa asom a sus labios. Espero que s, conejo. Espero que s. Aullador se alej hacia sus mantas y se acost de espaldas a Pia.

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Los otros Perros de Fuego murmuraban entre s. Por fin se retiraron tambin a sus mantas, dejando a Pia solo bajo el resplandor de ~~Tas llamas. El guerrero frunci los labios, como asqueado. Arroj su taza al suelo y ech a andar. Pas tan cerca de Cardo que la mujer percibi el olor acre de su sudor. Subi por la pendiente y se sent en una roca. Al cabo de un rato, arroj una piedra a la nada y lanz un gruido. Cardo sali de entre las rocas y se qued un momento entre las enormes losas cadas. Pia estaba sentado a diez cuerpos de distancia, con el rostro iluminado por el resplandor de los fuegos. El guerrero tir otra piedra y enterr la cabeza entre las manos. Cardo respir hondo y se dirigi hacia l. Quin es? pregunt Pia al orla. Por favor, no llames a los guardias dijo ella en voz baja. Tengo que hablar contigo, Pia. El guerrero se levant de un brinco. Quin... quin eres? Qu quieres? Soy Cardo. De la aldea Hoja Alanceada. Te acuerdas de m? Cardo? repiti l con un tono incrdulo, dando un paso hacia ella. La mir sorprendido y se volvi hacia la oscura pendiente. Por los benditos Espritus. Dnde est Yuca? No estar aqu, verdad? No, estoy sola. Escchame, por favor. Mi esposo est muerto. Lo asesinaron los guerreros de Ciudad Garra. Por eso tenemos que hablar. Que Yuca est muerto? Cardo se sent en la roca. El nuevo Sol Bendito envi a sus guerreros a matar a Yuca y destruir la aldea Hoja Alanceada. Mi esposo est muerto. Mi hijo tambin. Se llevaron su cabeza a Ciudad Garra. Mataron a mis hermanos, quemaron mi casa. No me queda nada. Pia se volvi de nuevo hacia la colina, todava temiendo una trampa. Qu haces aqu? pregunt por fin. Me diriga a los Cerros del Monstruo de Gila para hablar con Grajo. Acaso deseas morir? Quieres unirte a tu esposo en los Inframundos?

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Cardo entrelaz los dedos en su regazo. Su vestido azul resplandeca amarillento a la luz del fuego. Pia, tenemos muy poco tiempo, as que voy a ser rpida. Hace diecisis veranos Luz Brillante entreg a Yuca un recin nacido y le dijo que se lo llevara lejos, que lo escondiera para siempre. Un nio? Una nia. Era la hija de una esclava llamada Joven Cierva. Creo que su padre era tu buen amigo Palo de Hierro. Te acuerdas de Joven Cierva, no? Fue asesinada ms o menos por la misma poca en que Yuca y yo nos marchamos de Ciudad Garra. Pia movi la cabeza y se qued pensativo. S, es verdad. Oruga encontr su cuerpo en la basura. Justo despus de las celebraciones del Solsticio... Pia dio unos pasos, como si caminara entre serpientes de cascabel, y se sent junto a ella. No era Joven Cierva la hija de Grajo? As es. Cardo, me ests diciendo que t has criado a la nieta de Grajo? Justamente. Y por eso Yuca y mi hijo estn muertos, por eso han destruido Hoja Alanceada y... Cmo? Quemaron la aldea, Pia. Oruga asesin a todos los que pudo, viejos, nios en sus cunas... Pero eso es una locura! Oruga nunca... Cumpla rdenes de Cabeza de Serpiente. Pia entorn los ojos y se qued contemplando las hogueras y los guerreros que se perfilaban contra ellas como negros fantasmas. Cabeza de Serpiente orden a Oruga que buscara a la nieta de Grajo? Es eso, verdad? S. No s cmo Cabeza de Serpiente averigu la verdad, pero estaba dispuesto a matar a todo el mundo en la aldea para encontrarla. Ahora Barba de Maz est prisionera en Ciudad Garra. Cabeza de Serpiente... Quieres decir que la ha capturado? No fue l a matarla? Cabeza de Serpiente envi a Oruga a capturar a la nia? Cardo asinti con la cabeza.

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Benditos antepasados! Se est asegurando la jugada. Tiene prisionera a la muchacha por si Grajo rompe su promesa. Pero yo... No puedo ir a decrselo sin ms. Ya llevamos muchos das de retraso. Cabeza de Serpiente no hace ms que cambiar las cosas. Grajo ya sospecha de m. El problema de ser un traidor es que nadie confa en ti. Qu esperas que haga, Cardo? Despus de todos los esfuerzos que ha hecho Grajo para atraer hasta aqu a Cabeza de Serpiente, en primer lugar pensar que le estoy mintiendo, y en segundo lugar me matar. Adems, por qu iba yo a creerte a ti? Porque si no me crees, y a causa de este ataque muere mi hija y la nieta de Grajo, te aseguro que le dir a Grajo que fue culpa tuya, que yo vine a suplicarte para que la salvaras y t no quisiste, que ni siquiera me permitiste hablar con l. Eso si vives, Cardo. Pia se llev la mano al pual de ciervo que llevaba al cinto. Te sugiero que... No. Cardo se levant. Las amenazas no te servirn de nada, Pia, porque slo me queda una cosa en esta vida: la hija que he criado y que amo con todo mi corazn. Cardo ech a andar hacia el campamento, y Pia se levant de un brinco para detenerla. No! Espera, Cardo. Lo siento. ltimamente vivo aterrorizado y a veces... bueno, hago y digo cosas de las que me arrepiento. Por favor, perdname. Qu es lo que pasa, Pia? Qu haces aqu? Siempre pens que estabas entregado a tu pueblo. Pia respir hondo, flexionando los msculos de los hombros y los brazos. Y as es, Cardo. Escucha, Cabeza de Serpiente no puede seguir siendo el Sol Bendito, porque destruir a nuestro pueblo. Pluma de Cuervo ya era bastante malo, pero su hijo sera peor. Si Cabeza de Serpiente desaparece, capturado y asesinado por los Mogollon mientras lleva el cadver de su padre por el Camino del Sur, la Nacin Camino Recto se unir en el duelo. Cabeza de Serpiente se convertir en un mrtir, en lugar de un dspota, y Sol Nocturno podr casarse con otro hombre, alguien ms adecuado para gobernar. Y aun as trabajas para Cabeza de Serpiente mientras le traicionas. Trabajo para mi pueblo, no para Cabeza de Serpiente. Es un juego muy peligroso. Y tu presencia aqu todava lo hace ms arriesgado. Cardo se cruz de brazos y se estremeci. Tena que lograr que su historia pareciera del todo plausible, para que aquellos guerreros adiestrados no supieran que menta.

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Te voy a preguntar una cosa. Cabeza de Serpiente tendr prisionera a Barba de Maz en Ciudad Garra para utilizarla como rehn, no es as? No se le ocurrir llevarla con la procesin fnebre, verdad? No, de ninguna manera. Querr tenerla a salvo en Ciudad Garra, escondida hasta el momento en que necesite utilizarla. Cardo asinti con la cabeza. Bien. Eso pensaba. Pia se mes el pelo y mir hacia el valle. A ver, debemos pensar. Tienes razn. Debo hablarle a Grajo de Barba de Maz. Pero cmo? sa es la cuestin. Tengo que encontrar la forma de hacerlo, porque podra decidir matarme primero y luego preocuparse de si le deca la verdad o no. Pia, quiero decrselo yo. Desde el da que naci Barba de Maz, yo he sido su madre. La quiero con todo mi corazn. Y estoy segura de que Grajo tambin quera a Joven Cierva con toda su alma. Grajo me creer, te lo prometo. Si no, si sospecha una traicin, los dos moriremos susurr Pia. Muy bien. Pero de momento qudate aqu. No me permiten hablar directamente con Grajo. Debo convencer a Aullador de que interceda por m.

Sol Nocturno paseaba de un lado a otro en la pequea cmara de Palo de Hierro, entre el rumor del roce de su vestido azul contra sus pantalones negros y el tintineo de sus pendientes de campanillas de cobre. Su larga trenza se mova sobre su espalda. A pesar del fro de la tarde tena el rostro cubierto de sudor. Desde el altercado con Cabeza de Serpiente al amanecer, se haba pasado el da escondida en su cmara. En cuanto cay la noche y la plaza qued desierta, se dirigi a toda prisa a la cmara de Palo de Hierro, y encontr que no estaba. Volver pronto. Tiene que venir pronto!Estaba aterrada y no saba qu otra cosa hacer, a quin ms recurrir. La luz de las estrellas que entraba por el tejado iluminaba los rostros pintados de los thlatsinas que danzaban en las paredes, el Bfalo al este, la Hormiga al sur, el Oso al oeste y el Tejn, alto y estoico, al norte. Sol Nocturno abri su alma y mir implorante el rostro del Tejn, suplicndole en silencio que sanara su corazn herido. La mscara negra con ojos de turquesa, tocado de plumas de guila y afilados dientes, pareca mirarla

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con una vaga curiosidad. Sol Nocturno nunca haba estado en la cmara de Palo de Hierro, ni siquiera en la poca en la que lo arriesgaba casi todo para estar con l. Sus mantas, rojas y negras, estaban enrolladas sobre sus alfombrillas de dormir en la pared occidental. Habra yacido despierto mirando al techo tan a menudo como ella en los ltimos diecisis veranos? Tambin l habra dado puetazos a las paredes, intentando no pensar en ella? Sobre las mantas, un anillo de cabelleras rodeaba al thlatsina Oso, el espritu guardin de los guerreros. Palo de Hierro las haba dispuesto de manera que se alternaran los colores blanco, gris y plata. Sobre cada una de ellas reluca una ptina de polen de maz. Alrededor colgaban numerosas armas: arcos, lanzas, puales, cuatro magnficos escudos hechos de fibra de yuca y decorados con zigzagueantes rayos rojos, y un casco de piel de bfalo. En la pared del norte se vean cestas y vasijas bien ordenadas y en la esquina su fardo, lleno. Sintindose dbil de pronto, se sent sobre las alfombrillas, y se apoy contra la pared abrazndose las rodillas. Se haba pasado el da pensando desesperada, deseando huir antes de que fuera demasiado tarde. Haba considerado varias veces matar a Cabeza de Serpiente para acabar con la amenaza, pero entonces recordaba el da en que naci, la alegra de su corazn. Saba que nunca podra matarlo. Por mucho que odiara al hombre en que se haba convertido, un nio sonriente viva en su alma. Si pudiera volver a aquel tiempo... Se oyeron unos pasos en el exterior y el crujido de la escalera. Luego, una voz. Palo de Hierro, espera un momento, por favor. Oruga? respondi el guerrero. No te haba visto. Qu quieres? Esperaba que me dieras consejo. Sol Nocturno arrug el ceo. Oruga pareca preocupado, su voz sonaba tensa. Una sombra pas sobre la entrada del tejado, pero ella slo vio el titilar de las estrellas. Claro. Quieres entrar en mi cmara? Sol Nocturno se sobresalt. No, ser slo un momento. Muy bien. Se produjo una pausa.

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Tengo problemas con Cabeza de Serpiente murmur por fin Oruga. Es tan infantil y testarudo! No se aviene a razones. Qu ha hecho ahora? pregunt Palo de Hierro con un suspiro de cansancio. Pasado maana salimos con la procesin fnebre hacia el Otero del Jorobado, y deberamos llevar por lo menos treinta guerreros para proteger a los benditos ancianos que realizarn el viaje. T siempre llevaste treinta hombres. Pero Cabeza de Serpiente me ha ordenado que no lleve ms de cinco. Cinco? S. El ms mnimo grupo de guerra podra matar a toda la procesin. No quiero desobedecer su orden, Palo de Hierro, pero tampoco puedo obedecerla. Palo de Hierro guard silencio un momento. No, es verdad. Pero haz como que la obedeces. No entiendo. Mira, yo en tu lugar llevara cinco guerreros con la procesin, como ha ordenado el Sol Bendito. Pero tambin enviara exploradores que pudieran avisar con tiempo en caso de peligro. Y una partida de veinticinco o treinta guerreros que siguiera de cerca el cortejo. Tu instinto no te engaa, Oruga. Tu deber como jefe de guerra es cuidar de la seguridad de los ancianos. Di a tus guerreros que se mantengan fuera de la vista, pero no muy lejos. As seguirs tus rdenes y al mismo tiempo cumplirs tu deber para con la gente de Ciudad Garra. Oruga suspir. Gracias a los Espritus. Me siento mucho mejor. Quera hablar contigo desde ayer, pero slo hoy he reunido valor para... Necesitabas hacer acopio de valor para hablar conmigo? S... Ya s que es una tontera, pero tena miedo de que, despus de que Cabeza de Serpiente se deshiciera de ti de forma tan deshonrosa, pensaras que yo tena algo que ver. Es culpa ma replic Palo de Hierro. Debera haber hablado contigo enseguida. Oruga, si hubiera dependido de m, te habra elegido para sustituirme. Eras el mejor de mis guerreros. Slo te deseo xito. Si alguna vez necesitas mi consejo, o mi brazo, slo tienes que decrmelo. Eres un amigo, Palo de Hierro. S. Ahora ve a descansar. Necesitas estar fuerte para el viaje al sur.

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Buenas noches. Buenas noches.

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Palo de Hierro atraves el tejado y comenz a bajar por la escalera. Su camisa de ante, a la altura de la rodilla, acentuaba la fuerza de sus hombros y su esbelta cintura. Los flecos de las mangas oscilaban a la luz de las estrellas. Llevaba el pelo gris recogido en un moo. En cuanto lleg al suelo, Sol Nocturno susurr: No te asustes. Soy yo. Palo de Hierro se volvi bruscamente y se la qued mirando. Luego alz la vista hacia la entrada del tejado para asegurarse de que nadie los oa. Sol Nocturno? Qu haces aqu? Se ve que esta noche todo el mundo necesita tus consejos. Palo de Hierro se arrodill frente a ella. Ests bien? No. Me parece que ninguno lo estamos. Por qu no? Sol Nocturno entrelaz las manos junto a su boca y se qued as un momento antes de contestar. Esta maana, antes del amanecer, fui a la cmara de Pluma de Cuervo, slo para... para verla. Cabeza de Serpiente me encontr all y me dijo cosas terribles. Las manos le temblaban. Palo de Hierro las envolvi entre las suyas. Qu cosas? Cabeza de Serpiente sabe lo nuestro. Eso me tema. T... T lo sabas? La noche que te apresaron fui a verle para convencerle de que era una locura tenerte prisionera, que la tribu se dividira. El me dijo que nunca haba confiado en m ni en mis opiniones. Cuando le mencion que su padre confiaba en m l replic que Pluma de Cuervo nunca haba sabido la atraccin que t sentas por m. Por su tono de voz adivin que lo saba. Palo de Hierro le puso la mano bajo el mentn y la mir a los ojos. Te dijo cmo lo haba averiguado?

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S. Se dedicaba a seguirnos. Cada vez que... que estuvimos juntos, l... Sol Nocturno tena un nudo en la garganta. Y me dio bastantes detalles de aquellos preciosos momentos, Palo de Hierro. No tengo dudas de que nos vio. Palo de Hierro no se movi, pero las arrugas en torno a sus ojos se hicieron ms profundas. Y t qu dijiste? Me port como una idiota. Le amenac, le asegur que si deca algo me encargara de que l sufriera tanto como yo. Palo de Hierro se dej caer en el suelo. Cabeza de Serpiente se habr tomado en serio esa amenaza y ya se estar preparando para defenderse de cualquier acusacin que hagas contra l. Bueno, yo tambin he estado haciendo planes. No me puedo ir contigo. Tengo que casarme otra vez. Lo entiendes, verdad? Es el nico camino. Palo de Hierro mir al thlatsina Tejn. No puedes ganar, Sol Nocturno dijo con ternura. No lo ves? Si te casas, es cierto, depondrs a Cabeza de Serpiente, pero l te arrastrar en su cada. Conseguir todos los testigos que pueda sobornar. Digas lo que digas, la sospecha bastar para acabar contigo. Tena razn. Sol Nocturno lo saba. No dijo sin embargo. Los ancianos no me condenarn basndose en sospechas. Pedirn pruebas, y no las hay. No me pasar nada. Slo tengo que casarme deprisa. Palo de Hierro la mir a los ojos. Con quin te vas a casar? No lo s. Pensaba en Corredor Azul, de Ciudad Estrella. Palo de Hierro baj la cabeza y le estrech las manos con tal fuerza que le hizo dao. Sol Nocturno tard unos momentos en darse cuenta de que intentaba controlar el llanto, no la rabia. Nunca he querido hacerte dao, Palo de Hierro. Perdname. Por favor, perdname.

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La Hermana Luna se alz sobre la colina tras el campamento de Grajo como una reluciente perla en un mar azul mechado de estrellas. Cada brizna de hierba arrojaba una sombra. La lnea de enormes piedras pareca inclinarse sobre el campamento. Los guerreros susurraban y levantaban con los pies una bruma de polvo que los fuegos iluminaban. Pia estaba en cuclillas con los brazos apoyados en las rodillas. Cardo se haba sentado a su lado. Los guardias les haban ordenado quedarse fuera del crculo de veinte guerreros que protegan a Grajo mientras Aullador explicaba al jefe que Cardo quera hablar con l. Era evidente que Grajo no crea una palabra. Pareca totalmente seguro de s mismo y haca gala de una fiera dignidad que amilanaba al ms valiente de los hombres. Cardo pareca decidida. Era una mujer hermosa. Diminuta y delicada, con un rostro terso y bronceado y largo pelo sedoso. En esta ocasin lo llevaba suelto y le caa por la espalda en ondas negroazuladas. Cmo es que has venido a parar aqu, Pia? pregunt, para mitigar su propia ansiedad. Entiendo lo que ests haciendo, pero no la razn. Eras uno de los guerreros ms renombrados de Ciudad Garra. Pia arranc una brizna de hierba. Es una larga historia, Cardo. Comenz hace una luna. Si entonces hubiera sabido... Antes de venir a Hoja Alanceada? Justo antes, s. Pia se senta estpido. Cmo explicar la complicada red de engaos?. Antes de salir de Ciudad Garra hacia la aldea Hoja Alanceada, Cabeza de Serpiente me pag para que fuera a ver a uno de los mensajeros de Grajo. Cerca de Hoja Alanceada?

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No, en el camino de vuelta, cerca de Ciudad Garra. Cabeza de Serpiente haba estado hablando en secreto con este mensajero durante lunas, y haba convocado una reunin justo al norte de Punto Central. Y Cabeza de Serpiente te pidi a ti que fueras porque l es un cobarde y le daba miedo ir, no? Pia asinti. Ya veo que le recuerdas bien. Recuerdo que era un nio malvado. Hace diecisis veranos que no le veo. Sigue. Pia juguete con una brizna de hierba. Cabeza de Serpiente me ofreci tanta riqueza, Cardo, que yo me qued con la boca abierta. Qu importancia puede tener una reunin?, me dije. Adems, Cabeza de Serpiente iba a ser el nuevo Sol Bendito. Pia se volvi hacia ella y vio que lo miraba con ternura. Fue un alivio para su alma herida. Riquezas? pregunt ella. Pero Cabeza de Serpiente no poda tener muchas cosas. No, haba gastado muy deprisa todo lo que posea. Pero sa es otra historia. Pia mir ceudo el suelo, deseando estar en cualquier otra parte. Yuca haba sido su amigo, un guerrero leal al Sol Bendito. All, sentado junto a la esposa de Yuca, era muy consciente de su propia perfidia. S, perfidia. Pero era necesario para arrancar un terrible mal. Sigue pidi Cardo. Me estabas diciendo... Tena que ir a encontrarme con ese mensajero, Aullador, a medianoche, el da antes de llegar a Ciudad Garra. Cuando la Mujer Araa lleg a un punto determinado, me levant de mis mantas para ir a la reunin. Te juro que no saba que Cola Enroscada me segua. Tienes que creerme. Era mi amigo. Yo nunca habra... En este punto le fall la voz. Aplast la brizna de hierba con las uas y se alz una dulce fragancia. Aullador vio que me seguan y atac por la espalda a Cola Enroscada. Todo sucedi tan deprisa que no pude hacer nada. Cardo baj la vista. Lo siento. Era un buen hombre.

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S, lo era. Muri en mis brazos. Yo no haca ms que decirle que lo senta, que no haba querido hacerle ao. Pia sinti un nudo en el pecho. Cola Enroscada le haba mirado con el perdn reflejado en sus ojos. Y qu pas entonces? Aullador y yo dejamos el cuerpo de Cola Enroscada cerca de la entrada de Ciudad Garra. Yo fui a decirle a Cabeza de Serpiente lo que haba pasado. No s lo que hizo l, pero o decir que el asesinato pareca cosa de brujera. Ya sabes cmo es la gente. A la mera mencin de la palabra brujera todo el mundo seala a Luz Brillante. Cualquier acusacin de brujera distrae a la gente para que el autntico asesino pueda borrar sus huellas. Cardo entrelaz los dedos en torno a su rodilla. Pero qu quera Cabeza de Serpiente? Qu mensaje llevabas? Pia hizo una mueca de asco. Es tan estpido que casi no puedo ni hablar de ello. Cabeza de Serpiente quera establecer una alianza. Grajo se ri de ella, y eso fue lo que le dije a Cabeza de Serpiente. Pero eso no le detuvo. Quera ganarse la confianza de Grajo, apagar sus miedos para que bajara la guardia. Entonces asesinara a los Mogollon. As Cabeza de Serpiente se alzara entre la Tribu Camino Recto como el mejor Jefe. Pero eso es ridculo! Un hombre como Grajo nunca baja la guardia. Hemos sido enemigos demasiado tiempo! S, t y yo lo sabemos. Bueno, casi todo el mundo lo sabe. Es un indicativo ms de que Cabeza de Serpiente no est preparado para asumir el cargo de Sol Bendito. Cuanto ms me involucraba en este asunto, ms decidido estaba yo a acabar con l. No podas haber hablado con alguien? No. Para entonces Pluma de Cuervo haba muerto, Palo de Hierro ya no era jefe de guerra y Sol Nocturno estaba encerrada en la jaula. Cabeza de Serpiente estaba al mando, y no haca ms que atosigarme para que fuera a ver a Grajo otra vez, para intentar otra tctica. Era una misin peligrosa, de modo que yo peda cada vez ms por mis servicios. Y l te pagaba? Pia rompi la brizna de hierba. Desde luego. Pero de dnde sacaba las propiedades?

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De su padre agonizante, Cardo. Estaba robando las posesiones de Pluma de Cuervo mientras el alma del anciano flotaba por la habitacin. Benditos Espritus. Cardo estruj su sucio vestido. Debi de ser terrible para ti. Pia dio una patada al suelo. Yo no supe nada hasta casi el final. Justo despus de que muriera Pluma de Cuervo, Cabeza de Serpiente me trajo un gran fardo con las cosas ms preciadas del jefe. Exquisitas vasijas Mesa Verde, pepitas de turquesa del tamao de dos puos. Cabeza de Serpiente se jact ante m, contndome cmo las haba robado. Pia alz las manos al cielo. Entonces reaccion. Y te cambiaste de bando? No, no exactamente. Todava soy un guerrero Camino Recto. Lo que pasa es que ahora lucho de forma diferente. Odio a Cabeza de Serpiente, quiero verlo muerto. Y da la casualidad de que Grajo desea lo mismo. Cardo se mordi los labios, como queriendo callar algo. Despus de la matanza en la aldea Hoja Alanceada, entiendo tu odio. Se frot una mancha en su vestido. La muerte de Cabeza de Serpiente es lo mejor para toda nuestra tribu aadi con voz profunda. Estoy convencido. As que has ideado este plan para atraer aqu a Cabeza de Serpiente. As es. Y cmo te las apaaste para convencer a Grajo de que viniera? Poda haberse limitado a enviar a sus guerreros para que mataran al Sol Bendito. No tena que venir l mismo. Es verdad, pero Cabeza de Serpiente