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La teora atmica es una teora de la naturaleza de la materia, que afirma que est compuesta por pequeas partculas llamadas

tomos. La teora atmica comenz hace miles de aos como un concepto filosfico y fue en el siglo XIX cuando logr una extensa aceptacin cientfica gracias a los descubrimientos en el campo de la estequiometra. Los qumicos de la poca crean que las unidades bsicas de los elementos tambin eran las partculas fundamentales de la naturaleza y las llamaron tomos (de la palabra griega atomos, que significa "indivisible"). Sin embargo, a finales de aquel siglo, y mediante diversos experimentos con el electromagnetismo y la radiactividad, los fsicos descubrieron que el denominado "tomo indivisible" era realmente un conglomerado de diversas partculas subatmicas (principalmente electrones, protones y neutrones), que pueden existir de manera separada. De hecho, en ciertos ambientes, como en las estrellas de neutrones, la temperatura extrema y la elevada presin impide a los tomos existir como tales. El campo de la ciencia que estudia las partculas fundamentales de la materia se denomina fsica de partculas. TEORA ATMICA DE DALTON Durante el siglo XVIII y los primeros aos del siglo XIX, en su afn por conocer e interpretar la naturaleza, los cientficos estudiaron intensamente las reacciones qumicas mediante numerosos experimentos. Estos estudios permitieron hallar relaciones muy precisas entre las masas de las sustancias slidas o entre los volmenes de los gases que intervienen en las reacciones qumicas. Las relaciones encontradas se conocen como leyes de la qumica. Entre las leyes fundamentales de la Qumica, hay algunas que establecen las relaciones entre masas, llamadas leyes gravimtricas y otras que relacionan volmenes, denominadas leyes volumtricas. John Dalton desarroll su modelo atmico, en la que propona que cada elemento qumico estaba compuesto por tomos iguales y exclusivos, y que aunque eran indivisibles e indestructibles, se podan asociar para formar estructuras ms complejas (los compuestos qumicos). Esta teora tuvo diversos precedentes. El primero fue la ley de conservacin de la masa, formulada por Antoine Lavoisier en 1789, que afirma que la masa total en una reaccin qumica permanece constante. Esta ley le sugiri a Dalton la idea de que la materia era indestructible. El segundo fue la ley de las proporciones definidas. Enunciada por el qumico francs Joseph Louis Proust en 1799, afirma que, en un compuesto, los elementos que lo conforman se combinan en proporciones de masa definidas y caractersticas del compuesto. Dalton estudi y ampli el trabajo de Proust para desarrollar la ley de las proporciones mltiples: cuando dos elementos se combinan para originar diferentes compuestos, dada una cantidad fija de uno de ellos, las diferentes cantidades del otro se combinan con dicha cantidad fija para dar como producto los compuestos, estn en relacin de nmeros enteros sencillos. DESCUBRIMIENTO DE LAS PARTCULAS SUBATMICAS

un

El tubo de rayos catdicos de Thomson, en el que observ la desviacin de los rayos catdicos por campo elctrico.

Hasta 1897, se crea que los tomos eran la divisin ms pequea de la materia, cuando J.J Thomson 1 descubri el electrn mediante su experimento con el tubo de rayos catdicos. El tubo de rayos catdicos que us Thomson era un recipiente cerrado de vidrio, en el cual los dos electrodos estaban separados por un vaco. Cuando se aplica una diferencia de tensin a los electrodos, se generan rayos catdicos, que crean un resplandor fosforescente cuando chocan con el extremo opuesto del tubo de cristal. Mediante la experimentacin, Thomson descubri que los rayos se desviaban al aplicar un campo elctrico (adems de desviarse con los campos magnticos, cosa que ya se saba). Afirm que estos rayos, ms que ondas, estaban compuestos por partculas cargadas negativamente a las que llam "corpsculos" (ms tarde, otros cientficos las rebautizaran como electrones). DESCUBRIMIENTO DEL NCLEO Experimento de la lmina de oro Arriba: Resultados esperados: las partculas alfa pasan sin problemas por el modelo atmico de Thomson. Abajo: Resultados observados: una pequea parte de las partculas se desva, lo que revela la existencia de un lugar en el tomo donde se concentra la carga positiva. El modelo atmico de Thomson fue refutado en 1909 por uno de sus estudiantes, Ernest Rutherford, quien descubri que la mayor parte de la masa y de la carga positiva de un tomo estaba concentrada en una fraccin muy pequea de su volumen, que supona que estaba en el mismo centro. En su experimento, Hans Geiger y Ernest Marsden bombardearon partculas alfa a travs de una fina lmina de oro (que chocaran con una pantalla fluorescente que haban colocado rodeando la 3 lmina). Dada la mnima como masa de los electrones, la elevada masa y momento de las partculas alfa y la distribucin uniforme de la carga positiva del modelo de Thomson, estos cientficos esperaban que todas las partculas alfa atravesasen la lmina de oro sin desviarse, o por el contrario, que fuesen absorbidas. Para su asombro, una pequea fraccin de las partculas alfa sufri una fuerte desviacin. Esto indujo a Rutherford a proponer el modelo planetario del tomo, en el que los electrones orbitaban en el 4 espacio alrededor de un gran ncleo compacto, a semejanza de los planetas y el Sol. DESCUBRIMIENTO DE LOS ISTOPOS En 1913, Thomson canaliz una corriente de iones de nen a travs de campos magnticos y elctricos, hasta chocar con una placa fotogrfica que haba colocado al otro lado. Observ dos zonas incandescentes en la placa, que revelaban dos trayectorias de desviacin diferentes. Thomson concluy que esto era porque algunos de los iones de nen tenan diferentes masas; as fue como descubri la 5 existencia de los istopos. DESCUBRIMIENTO DEL NEUTRN En 1918, Rutherford logr partir el ncleo del tomo al bombardear gas nitrgeno con partculas alfa, y observ que el gas emita ncleos de hidrgeno. Rutherford concluy que los ncleos de hidrgeno 6 procedan de los ncleos de los mismos tomos de nitrgeno. Ms tarde descubri que la carga positiva de cualquier tomo equivala siempre a un nmero entero de ncleos de hidrgeno. Esto, junto con el hecho de que el hidrgeno el elemento ms ligero tena una masa atmica de 1, le llev a afirmar que los ncleos de hidrgeno eran partculas singulares, constituyentes bsicos de todos los ncleos atmicos: se haba descubierto el protn. Un experimento posterior de Rutherford mostr que la masa nuclear de la mayora de los tomos superaba a la de los protones que tena. Por tanto, postul la

existencia de partculas sin carga, hasta entonces desconocidas ms tarde llamadas neutrones, de donde provendra este exceso de masa. En 1928, Walther Bothe observ que el berilio emita una radiacin elctricamente neutra cuando se le bombardeaba con partculas alfa. En 1932, James Chadwick expuso diversos elementos a esta radiacin y dedujo que sta estaba compuesta por partculas elctricamente neutras con una masa similar la de un 7 protn. Chadwick llam a estas partculas "neutrones". MODELOS CUNTICOS DEL TOMO El modelo planetario del tomo tena sus defectos. En primer lugar, segn la frmula de Larmor del electromagnetismo clsico, una carga elctrica en aceleracin emite ondas electromagnticas, y una carga en rbita ira perdiendo energa y describira una espiral hasta acabar cayendo en el ncleo. Otro fenmeno que el modelo no explicaba era por qu los tomos excitados slo emiten luz con ciertos espectros discretos. La teora cuntica revolucion la fsica de comienzos del siglo XX, cuando Max Planck y Albert Einstein postularon que se emite o absorbe una leve cantidad de energa en cantidades fijas llamadas cuantos. En 1913, Niels Bohr incorpor esta idea a su modelo atmico, en el que los electrones slo podran orbitar alrededor del ncleo en rbitas circulares determinadas, con una energa y un momento angular fijos, y siendo proporcionales las distancias del ncleo a los respectivos 8 niveles de energa. Segn este modelo, los tomos no podran describir espirales hacia el ncleo porque no podran perder energa de manera continua; en cambio, slo podran realizar "saltos cunticos" instantneos entre los niveles fijos 9 de energa. Cuando esto ocurre, el tomo absorbe o emite luz a una frecuencia proporcional a la diferencia de energa (y de 9 ah la absorcin y emisin de luz en los espectros discretos). Arnold Sommerfeld ampli el tomo de Bohr en 1916 para incluir rbitas elpticas, utilizando una cuantificacin de momento generalizado. El modelo de Bohr-

Sommerfeld ad hoc era muy difcil de utilizar, pero a cambio haca increbles predicciones de acuerdo con ciertas propiedades espectrales. Sin embargo, era incapaz de explicar los tomos multielectrnicos, predecir la tasa de transicin o describir las estructuras finas e hiperfinas. Importancia La importancia de esta teora no puede ser exagerada. Se ha dicho (por ejemplo el premio Nobel Richard Feynman) que la teora atmica es la teora ms importante en la historia de la ciencia. Esto se debe a las implicaciones que ha tenido, tanto para la ciencia bsica como por las aplicaciones que se han derivado de ella. Toda la qumica y bioqumica modernas se basan en la teora de que la materia est compuesta de tomos de diferentes elementos, que no pueden transmutarse por mtodos qumicos. Por su parte, la qumica ha permitido el desarrollo de la industria farmacutica, petroqumica, de abonos, el desarrollo de nuevos materiales, incluidos los semiconductores, y otros avances.

EL MODELO ATMICO DE THOMSOM. Thomson, sir Joseph john (18561940). Fsico britnico. Segn el modelo de Thomson el tomo consista en una esfera uniforme de materia cargada positivamente en la que se hallaban incrustados los electrones de un modo parecido a como lo estn las semillas en una sanda. Este sencillo modelo explicaba el hecho de que la materia fuese elctricamente neutra, pues en los tomos de Thomson la carga positiva era neutralizada por la negativa. Adems los electrones podran ser arrancados de la esfera si la energa en juego era como suceda en los tubos de

suficientemente importante descarga.

J. J. Thomson demostr en 1897 que estos rayos se desviaban tambin en un campo elctrico y eran atrados por el polo positivo, lo que probaba que eran cargas elctricas negativas. Calcul tambin la relacin entre la carga y la masa de estas partculas. Para este clculo realiz un experimento: hizo pasar un haz de rayos catdicos por un campo elctrico y uno magntico. EL MODELO DE RUTHERFORD. Sir Ernest Rutherford (1871-1937), famoso hombre de ciencia ingls que obtuvo el premio Nobel de qumica en 1919, realiz en 1911 una experiencia que supuso en paso adelante muy importante en el conocimiento del tomo. La experiencia de Rutherford consisti en bombardear con partculas alfa una finsima lmina de oro. Las partculas alfa atravesaban la lmina de oro y eran recogidas sobre una pantalla de sulfuro de cinc. La importancia del experimento estuvo en que mientras la mayora de partculas atravesaban la lmina sin desviarse o siendo desviadas solamente en pequeos ngulos, unas cuanta s partculas eran dispersadas a ngulos grandes hasta 180. El hecho de que slo unas pocas radiaciones sufriesen desviaciones hizo suponer que las cargas positivas que las desviaban estaban concentradas dentro de los tomos ocupando un espacio muy pequeo en comparacin a todo el tamao atmico; esta parte del tomo con electricidad positiva fue llamado ncleo. Rutherford posea informacin sobre el tamao, masa y carga del ncleo, pero no tena informacin alguna acerca de la distribucin o posicin de los electrones. En el modelo de Rutherford, los electrones se movan alrededor del ncleo como los planetas alrededor del sol. Los electrones no caan en el ncleo, ya que la fuerza de atraccin electrosttica era contrarrestada por la tendencia del electrn a continuar movindose en lnea recta. Este modelo fue satisfactorio hasta que se observ que estaba en contradiccin con una informacin ya conocida en aquel momento: de acuerdo con las leyes del electromagnetismo, un electrn o todo objeto elctricamente cargado que es acelerado o cuya direccin lineal es modificada, emite o absorbe radiacin electromagntica.

EL MODELO ATMICO DE BHOR. Niels Bohr (1885-1962 fue un fsico dans que aplic por primera vez la hiptesis cuntica a la estructura atmica, a la vez que busc una explicacin a los espectros discontinuos de la luz emitida por los elementos gaseosos. Todo ello llev a formular un nuevo modelo de la estructura electrnica de los tomos que superaba las dificultades del tomo de Rutherford. Este modelo implicaba los siguientes postulados: 1.- El electrn tena ciertos estados definidos estacionarios de movimiento (niveles de energa) que le eran permitidos; cada uno de estos estados estacionarios tena una energa fija y definida. 2.- Cuando un electrn estaba en uno de estos estados no irradiaba pero cuando cambiaba de estado absorba o desprenda energa. 3.- En cualquiera de estos estados, el electrn se mova siguiendo una rbita circular alrededor del ncleo. 4.- Los estados de movimiento electrnico permitidos eran aquellos en los cuales el momento angular del electrn (m v r ) era un mltiplo entero de h/2 3.14.

DESCUBRIMIENTO DE LOS ISOTOPOS

DESCUBRIMIENTO DEL NEUTRN