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QUINTO POSTULADO DE EUCLIDES En Los Elementos, Euclides construye toda la Geometra hasta entonces conocida (la que luego

se llam Geometra euclidiana) basndose en tan slo 23 definiciones, 8 nociones comunes y 5 postulados. (Atencin: los textos y algunos de los datos que aparecen a continuacin han sido extrados de la edicin de Los Elementos publicada en la Biblioteca Clsica Gredos, editorial Gredos, 1991, segn la traduccin y notas de Maria Luisa Puertas Castaos.) El quinto de estos postulados dice, literalmente: [Postlese] Y que si una recta al incidir sobre dos rectas hace los ngulos internos del mismo lado menores que dos rectos, las dos rectas prolongadas indefinidamente se encontrarn en el lado en el que estn los [ngulos] menores que dos rectos.

Algunas formulaciones equivalentes del V postulado


1. La suma de [las medidas de] los ngulos de cualquier tringulo es igual a [la sume de las medidas de] dos ngulos rectos. (Elementos I 32) Proposicin ya conocida en tiempos de Aristteles. 2. Las rectas paralelas son equidistantes (atribuido a Posidonio). 3. Todos los puntos equidistantes de una lnea recta, situados a un lado determinado de ella, constituyen una lnea recta (Clavio, 1574). 4. Dos rectas paralelas guardan entre s una distancia finita (Proclo). 5. Las rectas no equidistantes convergen en una direccin y divergen en la opuesta (Thbit ibn Qurra, h. 826-901). 6. Por un punto exterior a una recta slo cabe trazar una paralela (Tolomeo). sta es, sin duda, la formulacin ms conocida del postulado. Tanto es as que es muy frecuente encontrar libros en los que se dice que es ste el quinto postulado de Euclides. 7. Sobre una recta finita siempre se puede construir un tringulo semejante a un tringulo dado (Wallis, 1663). 8. Existe un par de tringulos no congruentes, pero semejantes (Saccheri, 1733). 9. En todo cuadriltero que contenga tres ngulos rectos, el cuarto ngulo tambin es recto (Clairaut, 1741). 10. Se puede construir un tringulo cuya rea sea mayor que cualquier rea dada (Gauss, 1799). 11. Dados tres puntos no alineados, siempre ser posible construir un crculo que pase por todos ellos (Legendre, 1824). 12. No hay patrn mtrico absoluto de longitud (Gauss, 1816).

La dificultad y el problema.
Para la mentalidad contempornea resulta difcil entender que se considerara polmico el V postulado. Esto es as porque el enunciado que se ha popularizado hasta sustituir al enunciado original es el de Tolomeo (el 6 en el apartado Algunas formulaciones equivalentes del V postulado). Pero, aunque es equivalente, el enunciado original es el que dice: Y que si una recta al incidir sobre dos rectas hace los ngulos internos del mismo lado menores que dos rectos, las dos rectas prolongadas indefinidamente se encontrarn en el lado en el que estn los [ngulos] menores que dos rectos.

Los cinco postulados de Euclides son los siguientes: 1. Postlese el trazar una lnea recta desde un punto cualquiera hasta un punto cualquiera. 2. Y el prolongar continuamente una recta finita en lnea recta. 3. Y el describir un crculo con cualquier centro y distancia. 4. Y el ser todos los ngulos rectos iguales entre s. 5. Y que si una recta al incidir sobre dos rectas hace los ngulos internos del mismo lado menores que dos rectos, las dos rectas prolongadas indefinidamente se encontrarn en el lado en el que estn los menores que dos rectos. Al leerlo tal y como lo escribi Euclides y dentro de su contexto, es fcil comprender que muchos consideraran que el V postulado, mucho ms complicado en su formulacin que los otros cuatro, parece no encajar entre estos. El problema es pues si realmente es el V postulado independiente de los otros cuatro, o bien puede deducirse de ellos (junto con las nociones comunes y las definiciones). Es realmente un postulado o debe incluirse entre las proposiciones y teoremas? Desde el principio hay distintas dificultades (de tipo, digamos, psicolgico) en aceptarlo como postulado, y estas dan lugar a distintas posiciones frente al mismo. Por un lado estaban los que lo aceptaban sin ms como un postulado. En otro sector estaban los que prefieren incluirlo entre las nociones comunes (tipo Las cosas iguales a una misma cosa son tambin iguales entre s.). Pero eran muchos los que consideraban que seguramente era posible probarlo a partir de los otros cuatro postulados (y de las definiciones y nociones comunes). Probablemente influyera decisivamente en esta posicin el hecho de que el postulado sea una proposicin condicional. En la discusin se llega a decir cosas como: << [...] la afirmacin de que como convengan ms y ms a medida que se prolongan, llegarn alguna vez a encontrarse, es una afirmacin verosmil pero no es necesaria a falta de un argumento que pruebe que esto es verdad acerca de las lneas rectas. Pues el hecho de que haya algunas lneas que se aproximan indefinidamente pero permanecen sin tocarse, por ms improbable y paradjico que parezca, tambin es cierto y est completamente comprobado en relacin con lneas de otro tipo. Por qu en el caso de las rectas no es posible lo mismo que ocurre con las lneas mentadas?>> (Proclo, Comentarios a los Elementos). En el fondo de este tipo de discusiones est el horror al infinito que se encuentra presente en la cultura clsica. La posibilidad de que las cosas sucedan en el infinito les produce a los griegos verdadera repulsa. LA INDEPENDENCIA DEL V POSTULADO Y LAS GEOMETRAS NO EUCLDEAS Unos 22 siglos despus de que se escribieran los Elementos por fin se llega a una conclusin: el V postulado es independiente de los otros cuatro. Y se llega a esta respuesta mediante un camino sorprendente. La prueba de la independencia del V postulado lleva implcita la posibilidad de que existan geometras en los que no se cumple este postulado. Dicho de otro modo: desde el punto de vista lgico no hay contradiccin ninguna en suponer que por un punto exterior a una recta puedan pasar ms de una paralela a la recta, o incluso ninguna.

Parece difcil comprender esta afirmacin, puesto que en la experiencia comn sabemos que (excepto errores de dibujo), el V postulado es cierto. Para comprenderlo debemos hacer un esfuerzo de abstraccin por intentar olvidar nuestro significado intuitivo de qu es una recta y acudir nicamente a las definiciones de Euclides. Segn Euclides una lnea es una longitud sin anchura (Elementos, Libro I, Definiciones, 2), Una lnea recta es aquella que yace por igual respecto de los puntos que estn en ella (Elementos, Libro I, Definiciones, 4), Una superficie es lo que slo tiene longitud y anchura (Elementos, Libro I, Definiciones, 5), Unas superficie plana es aquella que yace por igual respecto de las lneas que estn en ellas (Elementos, Libro I, Definiciones, 7), Son rectas paralelas las que estando en el mismo plano y siendo prolongadas indefinidamente en ambos sentidos, no se encuentran una a otra en ninguno de ellos (Elementos, Libro I, Definiciones, 23) y Postlese el trazar una lnea recta desde un punto cualquiera hasta un punto cualquiera (Elementos, Libro I, Postulados, 1). De todas formas, dado que es ms sencillo para nuestro propsito, consideraremos la definicin dada por Arqumedes en "Sobre la esfera y el cilindro": la recta es la ms corta de todas las lneas que tienen los mismo extremos. Ahora bien, excepto porque tenemos una nocin de recta y de plano que nos permiten comprobar que esas nociones encajan en las definiciones dadas, estas son demasiado difusas desde el punto de vista lgico como para considerar que no puedan ser vlidas otras interpretaciones. Por ejemplo, si consideramos una superficie esfrica y le damos la denominacin de plano, encaja perfectamente en las definiciones de plano. En este caso, una recta debera de ser (en virtud de lo dicho, en especial de la propiedad de ser la lnea ms corta) el trozo de circunferencia mxima (es decir, una circunferencia que pasa por dos puntos diametralmente opuestos de la superficie esfrica) que pasa por dos puntos dados. En tal situacin, por un punto exterior a una recta no pasara ninguna recta paralela a la dada.

La aparicin de las geometras no eucldeas.


En el siglo XIX se da conclusin al problema de la independencia del V postulado. Lo hacen de manera independiente Bolyai y Lobachevskii, aunque Gauss ya haba resuelto el problema con anterioridad (eso s, no haba publicado sus resultados, y la paternidad del descubrimiento fue para los otros dos gemetras). La idea es muy simple: en Matemtica no est permitido llegar a una contradiccin, es decir, obtener un resultado que sea exactamente la negacin de otro resultado. No puede obtenerse que partiendo de las mismas hiptesis sea cierto, a la vez, que (por ejemplo) dos rectas se corten y que esas dos mismas rectas no se corten. Se llegara a la conclusin de que (de no haber cometido errores de razonamiento, claro) alguna de las hiptesis ha de ser falsa. La idea que dio solucin al problema es la siguiente: si el V postulado dependen de de los otros cuatro, es que no nos hace falta incluirlo entre nuestras hiptesis (postulados). As que en el desarrollo de la teora, tarde o temprano, aparecer en forma de teorema. Ahora bien, si eliminamos dicho postulado y le aadimos su negacin, de ser cierto que el postulado V depende de los otros, llegaremos a demostrarlo, y con ello tendremos que tanto una proposicin (el V postulado) como su contraria (la negacin del V postulado que ahora lo sustituye) son ciertas. Habremos pues llegado a una contradiccin, algo que no es admisible. Alguna de las hiptesis tiene que ser falsa, y esta ha de ser la nueva que

se ha introducido, pues es la nica que choca contra nuestra intuicin (las dems sabemos que son ciertas porque ya lo eran en la geometra de Euclides). En contra de lo que pudiera pensarse, con este mtodo no se lleg a contradiccin alguna. Es ms, se lleg a demostrar que las geometras as obtenidas por Bolyai y por Lobachevskii eran consistentes (lo que quiere decir que no contenan contradiccin lgica ninguna). Adems hay diferentes formas de negar el V postulado (por un punto exterior a una recta no pasa una nica recta paralela a la misma) y as diferentes geometras no eucldeas: por ejemplo, si decimos que no pasa ninguna recta, se obtiene la geometra esfrica, que ya hemos presentado, y si decimos que pasan infinitas se obtiene la geometra hiperblica, la de Lobachevskii.

El V postulado y la investigacin geomtrica actual.


En la actualidad la Geometra utiliza mtodos distintos al sinttico (establecer una serie de axiomas y deducir de ellos las propiedades geomtricas del objeto a estudiar), que han sido sustituidos por mtodos topolgicos, analticos y algebraicos. Cuando se estudia un espacio ya no resulta "interesante" saber si cumple o no el V postulado de Euclides (aunque normalmente es un resultado que se obtiene fcilmente como consecuencia del estudio de otras propiedades ms interesantes en la actualidad, como es la de calcular el tensor curvatura del espacio en cuestin -indirectamente esto nos confirmar o no si el espacio cumple con el V postulado). La cuestin sobre el V postulado ha quedado relegado a un problema histrico que ha contribuido enormemente al desarrollo de la Geometra, pero que actualmente parece que ya no puede seguir contribuyendo en ese sentido, y es tomado como una cuestin secundaria en el estudio de la geometra de un espacio.