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Cuentos & Cuentistas La tradicin oral africana Hace cien aos ms o menos se produjo en Europa una suerte de inters rayano en el delirio por todo lo que tuviera que ver con frica. Sobre todo desde el punto de vista artstico, ya que los desmanes del colonialismo seran materia de posteriores estudios. La antropologa tampoco aportaba an sus anlisis. Cubistas, dadastas y surrealistas se adelantaron, apasionndose por el arte africano. Descubrieron su esttica y valorizaron, en el primitivismo de tales expresiones tribales, un caudal de potencialidades expresivas, materiales inditos, espacios para la intuicin, desprecio por ciertas convenciones formales, convivencia de la naturaleza con el ms all. En fin, contundentes ingredientes para la bsqueda de esa ruptura con la realidad que era perseguida con afn por los artistas de principios del siglo XX. Las expresivas mscaras rituales y las estatuillas que celebraban misterios como la fertilidad y la magia (los fetiches), influyeron decisivamente en el arte de pintores y escultores. Picasso y Braque, Modigliani, Vlaminck y Derain, Matisse, Klee y Nolde, Brancusi y tantos otros, se nutrieron de este inagotable tesoro de formas. En tales representaciones, en su mayora ajenas a cualquier intento de naturalismo, fueron descubiertos el ideario de Cezanne (que hicieron suyo los cubistas), la objetividad del azar abrazada por los surrealistas, el regreso a las races profundas del hombre esencial, lase la niez, buscada por las dadastas, la espontaneidad cromtica a que aspiraban los fauves... Casi todas las vanguardias del primer cuarto del siglo XX hicieron de frica y su arte una fuente prdiga de inspiracin. Les demoiselles dAvignon (1906-1907), el cuadro emblemtico de Picasso, puso lo anterior en evidencia. El ao 1921 conoce dos sucesos fundamentales en ese tenaz proceso de sinergismo creativo. En Pars, naturalmente. A saber, la exposicin que organiza el poeta chileno Vicente Huidobro (1893-1948), lder del Creacionismo, de su coleccin de esculturas y mscaras africanas; y la publicacin de la Antologa negra, volumen de relatos de la tradicin oral africana, obra de otro poeta, Blaise Cendrars (1887-1961)1. Gran viajero y vividor, de origen suizo nacionalizado francs (lleg a Francia recin a los
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Hay una notable traduccin al castellano hecha por Manuel Azaa

20 aos), Blaise Cendrars eligi un seudnimo que refleja su visin de la vida, al decir de sus contemporneos: Brasas y Cenizas. Ya a los 7 aos conoce mundo gracias a los periplos paternos: Npoles, Marsella, Egipto, Alemania. De all en adelante, la aventura ser su materia prima, como la califica l mismo. A los 16 aos se fuga de casa y parte para Mosc. Y de all se larga... a China. Siempre con un par de monedas en el bolsillo. Cmo se las ingenia para sobrevivir? Vendiendo pacotilla: cortaplumas, catafalcos, relojes o tirabuzones. Instalado en Francia, gana algn dinero como apicultor, que rpidamente dilapida. Pero el suyo es un espritu demasiado inquieto, arranca a Bruselas, luego a Londres, donde segn la leyenda conoce a otro muerto de hambre con quien comparte su cuartucho: un tal Charles Chaplin. Aburrido de las abejas y ansioso de arte, Cendrars vuela a Nueva York.

Al volver a Francia se enrola en la Legin Extranjera y de all lo mandan a pelear en la Gran Guerra de 1914. Desgracia: por cortesa de un obs, pierde un brazo, el derecho, aqul con el cual aspiraba a escribir poemas memorables. Solucin: se transforma en poeta zurdo e igual pergea su poesa. Poemas tumultuosos, en los que encomia la modernidad, las mquinas, las revoluciones, los rascacielos, la velocidad. Compara a las colosales estaciones ferroviarias con las catedrales medievales. Incursiona en el cine (actor en Jaccuse de Abel Gance), en el ballet (argumento de La Cration du Monde con decorados y vestuario de Fernand Lger y msica de Darius Milhaud), en la radio y la publicidad. Escribe entusiastas crticas sobre Eric Satie y Rimski-Korsakov. Los amigos de Cendrars se llaman Apollinaire, Cocteau, el pintor Soutine, el poeta

Desnos... De todos modos permanece distante, alejado de academias y capillas. Ama las bibliotecas y el aislamiento.

Sin haber estado nunca en el frica negra, aunque fascinado por los textos de viajeros que han recogido las tradiciones orales, las cuales devora con avidez, redacta su Antologa negra. Errando por las bibliotecas cuenta Cendrars, sin ser un lingista ni haber pretendido especializarme, mi erudicin en la materia se extenda hasta tal punto que en 1919 pude componer mi Antologa negra en un cuarto desprovisto de muebles en el cual, por la noche, de barriga contra el parquet y alumbrndome con una vela, escrib en menos de un mes las 350 pginas apretadas de ese grueso libraco. Por qu ese inters por el negro? Por una bsqueda de exotismo? Por la moda de poca? Cendrars cuenta que esta pasin por frica se remonta en efecto a su niez, cuando pasaba horas boca abajo en la alfombra leyendo un tomo de una enciclopedia geogrfica, o ms bien contemplando un grabado que representaba a un gran dolo de madera replegado al pie de un rbol gigante en la selva virgen, un dolo cbico... y yo me esconda al extremo del corredor, temblando.

La respuesta se halla seguramente en los textos mismos que componen este libro singular. Cendrars no se puso a investigar en los escritos de colonos y misioneros (nicas fuentes por la poca) para demostrar ley antropolgica alguna, sino ms bien para exorcizar sus terrores de infancia, mostrando que los mitos y leyendas tribales africanas no son sino expresiones de la universalidad de la especie humana cuando se ve confrontada a la aventura, la soledad y lo desconocido. Por ello en la Antologa negra hay leyendas cosmognicas, relatos de fetichismo y personificaciones pantesticas, hazaas de divinidades ancestrales y mujeres, fbulas de animales reales o fantsticos, historias de hechiceros y vampiros, leyendas de rboles y vegetales, historias de talismanes y remedios maravillosos, alegoras, narraciones de totemismo, gestas de hroes, canciones, charadas y refranes; y cuentos, muchos cuentos, maravillosos, anecdticos, novelescos y de aventuras, de amor, de canbales, humorsticos y modernos.

Es bastante, no? Y qu distantes esas temticas de las preocupaciones de un cuentista contemporneo! Pues aparte del encanto indito de estos relatos, que recogen el recndito universo de las tradiciones no escritas africanas, Blaise Cendrars hizo algo

notable: al reescribir dichos relatos, invent un estilo narrativo limpio de las exigencias escolsticas del gnero; un estilo ms atento al ritmo y al encantamiento que a la coherencia. Sabemos que muchos cuentos son reescrituras de antiguas narraciones perdidas en el pasado remoto. Pero Cendrars propone otra cosa: nos dice de cada episodio a qu tribu pertenece, y de qu trata, al clasificarlo segn su conocimiento espontneo del tema. Porque el inters suyo es distinto. Es un esfuerzo por captar al hombre y mujer africanos, ajenos y cercanos a la vez, que tras estas historias muestran su humanidad profunda, con sus grandezas y miserias; por lo que nunca debieron ser vctimas de ese tan terrible castigo que fue la esclavitud. Y para que saboreen un ejemplo de esta Antologa negra, les invito a leer el par de relatos breves incluidos en recuadro. Algo ms. En 1924 Blaise Cendrars efecta su primer viaje a Brasil, que le fascina hasta tal punto que volver con frecuencia. Pasa por Montevideo, la ciudad del Conde de Lautramont. Se trata de un viaje que transforma a Cendrars en novelista. Vaya mutacin! Slo a manera de mencin, produce El Oro (1925), best-seller mundial; y la desternillante Moravagine (1926), una de las novelas de mi panten personal. Por esta poca le ocurre un hecho singular: la artista rusa Marie Vassilieff presenta a sus amigos una serie de retratos-marioneta, entre los cuales hay uno de Blaise Cendrars como fetiche africano. Los asistentes a esa sesin, en el taller de la artista en Montparnasse, han dado testimonio de la emocin del poeta manco ante este homenaje a l, que llev hasta su muerte al continente negro en el alma.

Y lo ltimo. Cendrars nunca renunci a la aventura aunque estuviera en casa. Public en 1949 una serie de crnicas titulada La Banlieue de Paris. Conoca bien los extramuros de su ciudad y era capaz de ir all de viaje, en busca de rincones y personajes atpicos. Invit al por entonces desconocido fotgrafo Robert Doisneau a ilustrarlo, logrando imgenes irremplazables del Pars de aquellos aos. Un libro precioso en la historia de la literatura y las artes visuales. Blaise Cendrars hizo de cada salida un viaje, y de cada viaje una aventura, sin desdear el viaje imaginario, como el que hace por frica mientras escribe su Antologa negra. El muerto y la luna Cuento sand Un anciano ve un muerto sobre el que caa la claridad de la luna. Rene gran nmero de animales y les dice: Cul de vosotros, valientes, quiere encargarse de pasar el muerto o la luna a la otra orilla del ro? Dos tortugas se presentan: la primera, que tiene las patas largas, carga con la luna y llega sana y salva con ella a la orilla opuesta; la otra, que tiene las patas cortas, carga con el muerto y se ahoga. Por eso la luna muerta reaparece todos los das, y el hombre que muere no vuelve nunca. El gnero humano Cuento mossi Tres hombres comparecieron seguidamente delante de Uend a exponerle sus necesidades. El uno dijo: Quiero un caballo. El otro dijo: Quiero perros para cazar en la espesura. El tercero dijo: Quiero una mujer para regocijarme. Uend les dio todo: al primero su caballo; al segundo los perros, y al tercero, una mujer. Los tres hombres se van. Pero sobrevienen lluvias que les tienen tres das encerrados en los matorrales. La mujer hizo la comida para los tres. Los hombres dicen: Volvamos ante Uend. Llegan all. Entonces todos le piden mujeres. Y Uend accede a cambiar el caballo en mujer, y los perros tambin en mujeres. Los hombres se van. Pero la mujer sacada del caballo es glotona; las mujeres sacadas de los perros son malas, y la primera mujer, la que Uend haba dado a uno de ellos, es buena: es la madre del gnero humano.