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MATERIALES ASOMBROSOS Fernando Barbero Gonzlez Fsico terico de la Universidad Autnoma de MadridInvestigador del CSIC

La velocidad necesaria para poner en rbita un cohete es 27.000 km/h. A esta velocidad la friccin del cohete con la atmsfera le hace alcanzar temperaturas muy altas, mayores de 1000C. El material adecuado para fabricar un cohete, por ser ligero, es el aluminio, pero tiene un punto de fusin bajo (aproximadamente igual a 500 C), es por ello que, para ser utilizado, se recubre de losetas diseadas para repeler el calor. Dichas losetas se fabrican con una pasta (formada por arena de playa) que se recubre con vidrio pirex. Dicha pasta es un material que se caracteriza por ser muy poroso (casi todo l es aire) y conductividad trmica bajsima. Pero, existen materiales ms porosos? S, el aerogel (el 99,98% es aire) es uno de los slidos ms ligeros que existen. Es, adems, muy resistente, puede soportar, por compresin, pesos 4000 veces el suyo. Por sus caractersticas, el aerogel se emplea para parar partculas de un cometa, y as, recoger muestras de polvo del cometa y poder analizar su composicin.

Si el aerogel se emplea con un gas menos denso que el aire, como es el nitrgeno, se conseguir un slido que flote en el aire. Otros materiales se emplean para proteger de los impactos; un ejemplo son los fluidos no newtonianos. Estos materiales tienen consistencia de lquidos, pero al recibir un golpe, cambia esa consistencia. Son materiales de aspecto similar a la plastilina, pero si se dejan caer, rebotan. La propiedad que les hace ser as es la viscosidad, sta en los fluidos no newtonianos depende del esfuerzo que se haga. Una manera casera de fabricar un fluido no newtoniano es mezclar Maizena con agua. Si se experimenta con un fluido no newtoniano se puede observar el agujero que queda en el fluido al soplar con una pajita, o las protuberancias que se forman en el fluido, al hacer vibrar la placa en la que se encuentra y soplar con la pajita simultneamente.

Otros fluidos extraordinarios son los cristales lquidos. stos se emplean en las pantallas de las calculadoras, stas estn constituidas por una estructura formada por varias capas. La primera y la quinta contienen filtros polarizadores, la ltima capa es un espejo, la segunda y la cuarta son electrodos de estao e indio. En uno de esos electrodos es donde se sitan los nmeros de las calculadoras. En la tercera capa se encuentra el cristal lquido. Los cristales lquidos son materiales intermedios entre el agua y un cristal. En ellos, las molculas estn parcialmente ordenadas, pero las capas giran entre s. Esta orientacin de las molculas hace que se pueda polarizar la luz. Una aplicacin de los cristales lquidos es la fabricacin de vidrios que se pueden hacer traslcidos o transparentes con un mando a distancia. Los lquidos inicos son otros materiales asombrosos. Los lquidos inicos son sales en estado lquido, como por ejemplo, el NaCl, la sal comn, que, al fundirse a 801 C, forma un lquido inico. Se reserva el nombre de lquidos inicos a aquellos que funden a temperaturas bajas (temperatura ambiente). Son buenos disolventes, atacan la madera, por ello, se emplean para el reciclado de la celulosa. Son lquidos a temperatura ambiente debido a la estructura extraa que forman sus iones, difciles de empaquetar en un retculo ordenado. No se evaporan, si un in intenta escapar por evaporacin, las fuerzas elctricas hacen que el in vuelva hacia la superficie del lquido. Se emplean para extraer petrleo mezclado con arena; si a dicha mezcla se le aade un lquido inico, se forman tres fases, petrleo, lquido inico y arena, pudindose separar fcilmente la fase superior, el petrleo. Los ferrofluidos son materiales que se magnetizan en presencia de campos magnticos. Son coloides formados por partculas ferromagnticas.

Otros materiales magnticos son los diamagnticos. Con ellos se puede experimentar la levitacin magntica. Empleando grafito piroltico y cuatro imanes de neodimio, hierro y boro. Se colocan los imanes abajo y el grafito arriba y ste parece que flota. El bismuto tiene la misma propiedad, podemos emplear un imn situado entre dos piezas de bismuto y el imn parece que flota entre dichas piezas.

El grafeno es otro material peculiar.

El grafeno es conductor y transparente. Es carbono puro. Es un cristal con un espesor de un tomo. Su estructura est constituida por tomos de carbono que forman un retculo hexagonal. Se caracteriza por ser muy rgido y resistente. Fue descubierto por Andre Geim y Konstantin Novoselov por el que obtuvieron el premio Nobel de Fsica en 2010. Su principal aplicacin es la fabricacin de pantallas tctiles.

Otros materiales asombrosos son los superconductores. Slo funcionan a bajas temperaturas y no tienen resistencia elctrica, esto les hace ser excelentes conductores de la electricidad. Actualmente, se est trabajando en la obtencin de superconductores a temperatura ambiente. Propiedades curiosas de gases a baja temperatura: El helio forma cristales. No solidifica por mucho que se enfre, pero s forma cristales. Por debajo de 4K, se produce el efecto fuente (se convierte en un superfluido con viscosidad cero). Si fabricamos una fuente con helio, sta no para nunca, siempre que la temperatura sea menor que 4K. Otra experiencia se basa en la capilaridad del helio. Si introducimos helio en un recipiente, sube por capilaridad y el recipiente se vaca, por eso, es tan difcil confinar el helio.

Otra curiosidad es la que originan las aleaciones con memoria de forma. Es una mezcla de metales que, tras deformarla y posterior aplicacin de calor, recupera su forma original.