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Boletn IIE enero-marzo-2011 Artculo de investigacin

La basura como recurso energtico. Situacin actual y prospectiva en Mxico


Jos Luis Arvizu Fernndez Artculo publicado originalmente en la revista de Ingeniera Civil, edicin 496, agosto 2010.

Resumen
El objetivo de este artculo es describir los factores involucrados en el aprovechamiento energtico de la basura municipal, as como estimar el potencial para la generacin de electricidad en nuestro pas, mediante la conversin de la basura por medios biolgicos en rellenos sanitarios y por incineracin en plantas trmicas. Asimismo se describen los aspectos relacionados con la consideracin de la basura como combustible o fuente de energa para la generacin de electricidad. Existen dos procesos para este propsito, el biolgico, efectuado en rellenos sanitarios, y el trmico en sus diferentes versiones. Tambin existen nichos de oportunidad, sobre todo en las propias ciudades donde se genera la basura, ya que la energa se puede aprovechar para alumbrado pblico, bombeo de agua y transporte masivo, entre otros usos ms especficos. Paralelamente estos procesos y tecnologas son sustentables y amigables con el medio ambiente, ya que son en s mismos un tratamiento de la basura. Sin duda el potencial energtico y los beneficios ambientales estn a la vista, slo falta la difusin y conocimiento real de las tecnologas, que se describen de manera general en este artculo, y que sin duda son el camino probado para aprovechar el potencial energtico de la basura.

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Introduccin
Ante la actual situacin energtica del pas, caracterizada por una baja sensible en las reservas y produccin de hidrocarburos, reviste mayor importancia considerar el potencial energtico de la basura municipal. En este sentido se debe considerar la situacin actual de este recurso energtico, as como los procesos existentes para su conversin a energa y las tecnologas disponibles y probadas comercialmente en la actualidad.

Caractersticas de la basura
Para considerar a la basura como una fuente de energa, se deben tomar en cuenta dos aspectos bsicos: la cantidad que se genera y su contenido energtico. De acuerdo con cifras oficiales en 2008 se generaron en nuestro pas 103 mil toneladas al da de basura municipal, de las cuales se dispuso el 58.1% en rellenos sanitarios, el 9.4 % en sitios controlados y el restante 32.5% en tiraderos a cielo abierto. En trminos prcticos se genera 1 kg/hab/da. La disposicin y manejo que se le da a la basura en nuestro pas se basa en el reciclamiento informal y su disposicin en 128 rellenos sanitarios, los cuales estn distribuidos en 12 rellenos ubicados en zonas metropolitanas, 61 en ciudades medianas, 43 en ciudades pequeas y 12 en comunidades rurales o semiurbanas (Sedesol, 2008). En la tabla 1 se resume la composicin promedio de la basura por regin en nuestro pas. El contenido de materia orgnica es del 43%, en tanto que la suma de los porcentajes de papel, cartn, textiles y plsticos da un valor del 30%. La composicin anterior da por resultado que existan diferentes contenidos energticos, de tal manera que el valor mximo de este parmetro se tiene en la basura generada en el Distrito Federal, Mxico, con un valor de 14.9 MJ/kg, y el menor en la basura generada en la regin Sur con poder calorfico de 12.7 MJ/kg. En todos los casos, el poder calorfico se encuentra dentro de los valores necesarios para su conversin a energa.

Tabla 1. Composicin de la basura en Mxico 2006. (1) Subproducto Papel y cartn Textiles Plsticos Vidrios Metales ferrosos No ferrosos y aluminio Orgnicos Otros Frontera norte 16% 2% 8% 7% 2% 3% 43% 19% Norte 15% 2% 8% 6% 2% 2% 42% 23% Centro 16% 1% 4% 9% 1% 3% 46% 20% Sur 14% 2% 3% 4% 1% 5% 44% 27% D.F. 20% 1% 11% 11% 2% 2% 40% 13%

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Procesos de conversin
Existen bsicamente dos procesos de conversin de la basura a energa, estos son los de tipo biolgico y los de tipo trmico. Los primeros son efectuados por bacterias mediante el proceso de digestin anaerobia, donde descomponen de manera natural la parte orgnica de la basura en ausencia de aire. Este proceso ocurre en los rellenos sanitarios y sitios no controlados, as como en tanques o reactores donde se acelera el proceso anterior, en el que se genera una mezcla de gases mejor conocida como biogs, cuyo componente principal es el metano (CH4), tambin encontrado en el gas natural, y el segundo gas de efecto invernadero ms importante, equivalente a 21 veces el bixido de carbono. Los procesos trmicos como la incineracin, la pirlisis, la gasificacin a baja temperatura y la gasificacin en arco de plasma, se caracterizan por la conversin del carbono contenido en la basura bajo diferentes condiciones de temperatura y aire principalmente. En la incineracin el carbono es convertido a altas temperaturas en bixido de carbono para liberar energa en forma de calor, que a su vez puede generar vapor y electricidad en una turbina. La pirlisis, es una etapa intermedia de la incineracin, donde se restringe la presencia de oxgeno, y el mismo carbono de la basura es convertido a combustibles slidos, lquidos y gaseosos, como carbn vegetal, monxido de carbono, metano e hidrgeno, y el alquitrn, este proceso se ha empleado tradicionalmente para la produccin de carbn vegetal, se le conoce comnmente como destilacin seca de la madera. En la gasificacin se pueden distinguir dos procesos, dependiendo de la temperatura de operacin, el primero ocurre a baja temperatura a 500C, y el segundo en arco de plasma, donde el carbono es convertido mediante aire o gas ionizado a temperaturas de 5000C a 7000C. En los dos casos se genera monxido de carbono, hidrgeno y metano, que pueden ser empleados como combustible para la generacin de electricidad en motores de combustin interna, y recientemente en celdas de combustible.

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Tecnologas de conversin
Conversin biolgica
Histrica y globalmente, el relleno sanitario se ha empleado como el mtodo ms aceptado desde el punto de vista econmico. An con la disminucin de la generacin de residuos por el reciclaje o los sistemas de procesamiento, el relleno sanitario prevalece como un componente imprescindible de los sistemas de manejo de la basura municipal. El relleno sanitario, como toda obra de ingeniera, tiene que ser planeado y diseado previamente para asegurar su correcta construccin y operacin. El relleno sanitario est formado por una trinchera natural o artificial que debe ser preparada mediante compactacin, impermeabilizacin y nivelacin, de tal manera que se puedan instalar los sistemas de drenaje, bombeo de lixiviados, extraccin y captura de biogs. Una vez depositada la basura, deber cubrirse con material que permita, por un lado, la mayor recuperacin posible de biogs y evite su fuga hacia los costados y la atmsfera, como se aprecia en la figura 1, y por el otro, que evite la entrada de aire y agua de lluvia al relleno. El biogs generado en los rellenos sanitarios es una mezcla de gases que contiene un 50% de metano, 45% de bixido de carbono y en menores cantidades: oxgeno, nitrgeno, vapor de agua y cido sulfhdrico, as como una gran variedad de gases en cantidades traza. Este biogs es conducido hacia la central elctrica, compuesta generalmente por mdulos de 1 MW de capacidad, a travs de tuberas que son conectadas a sopladores que extraen el biogs de los pozos construidos en el relleno sanitario. En algunos de los proyectos a nivel mundial de rellenos sanitarios, sobre todo de proyectos desarrollados en el marco del Mecanismo de Desarrollo Limpio (MDL), las emisiones de metano y por lo tanto de biogs han sido sobrestimadas. En la tabla 2 se resumen algunos proyectos MDL en rellenos sanitarios, donde se muestra el porcentaje de recuperacin de metano real con respecto al esperado. El incumplimiento del diseo y plan de construccin y operacin de los rellenos sanitarios, ha conducido en muchos casos a una menor recuperacin de metano de la esperada, por lo que la preparacin del sitio, la impermeabilizacin, la instalacin

Tabla 2. Proyectos MDL de rellenos sanitarios. % de recupeProyecto racin de gas Liepaja, Latvia Nanjing, China Bandeirantes, Brasil Dominico, Argentina Baha, Brasil Guangdong, China Aguascalientes, Mxico San Salvador, El Salvador Simeprodeso, Mxico Maldonado, Uruguay 68 16 48 12 33 18 59 102 204 76 20

Figura 1. Esquema de un relleno sanitario.(3)

Olavarra, Argentina

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del sistema de extraccin de lixiviados y la compactacin de las coberturas intermedias y finales, han conducido a reducir la viabilidad de estos proyectos por la presencia de lixiviados y grietas en las cubiertas, provocado por asentamientos acelerados a consecuencia de una pobre compactacin de la basura durante la operacin del relleno sanitario. Algunas de las razones por la que existen estas sobrestimaciones son: limitaciones de las pruebas de bombeo, no se cubre diariamente la basura en el relleno, manejo inadecuado de los lixiviados, no se desvan las aguas pluviales, uso de constantes del modelo inadecuadas, pozos de extraccin mal construidos, entre otros. Para dar un tratamiento adecuado a los lixiviados, es necesario tener un sistema de drenaje y manejo como el mostrado en la figura 2, de tal manera que se evite su acumulacin excesiva que impida la extraccin del biogs. En Mxico existe un caso exitoso de esta tecnologa, situado en el municipio de Salinas Victoria, Nuevo Len. Este proyecto se puso en operacin en mayo de 2003, con una capacidad de generacin inicial de 7.4 MW, en 2008 se amplio a 12.7 MW y actualmente se encuentra en proceso de una nueva ampliacin a 16.9 MW, y se espera llegar a 25 30 MW en los prximos aos. La energa que produce esta planta se suministra a los municipios de la zona metropolitana de Monterrey, para uso en alumbrado pblico, en el Sistema de Transporte Colectivo Metrorrey, para el DIF de Nuevo Len, las oficinas de Agua y Drenaje de Monterrey, as como para el Gobierno de Nuevo Len. El volumen de

Figura 2. Captacin y manejo de lixiviados.(4) biogs extrado en 2008 fue de 7,800 m3/h, en 100 hectreas del sitio donde se depositaron 15 millones de toneladas de basura y se perforaron 465 pozos para la captura del biogs.

Conversin trmica
El proceso de combustin con recuperacin de energa conocido como basura a energa (WTE, por sus siglas en ingls), es una de las alternativas existentes para el manejo de la basura, ya que reduce la cantidad de materiales enviados a los rellenos sanitarios, previene la contaminacin de agua y aire, permite mejorar los programas de reciclamiento, requiere menos espacio y disminuye la dependencia de los combustibles fsiles para la generacin de energa. La incineracin puede llevarse a cabo con tecnologas sin clasificacin de la basura (Mass Burn), o con clasificacin de la basura (RDF, por sus siglas en ingls). El trmino RDF (Combustible Derivado de la Basura), se refiere a la basura que es procesada para incrementar su poder calorfico y quemarse tanto en plantas WTE, como en plantas termoelctricas convencionales. Los mayores problemas enfrentados por esta tecnologa son sus mayores costos de inversin y operacin. En 2005 existan en el mundo alrededor de 760 plantas de incineracin de basura en operacin. En Estados Unidos exista una capacidad de incineracin de 29 millones de toneladas anuales equivalentes al 8% de los 369 millones anuales de toneladas de basura que generan, 7% se converta a composta, 20% era reciclada y 65% se deposit en rellenos sanitarios. En tanto que en Europa, en 2002, existan 340 plantas con una capacidad de incineracin de 50 millones de toneladas anuales. Los pases que se destacan por

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Figura 3. Esquema de planta de incineracin de basura.

incinerar su basura son: Dinamarca (55%), Suecia (55%), Suiza (45%), Holanda (48%), Francia (35%) y Alemania (42%). Dichos valores indican el porciento de basura que incinera cada pas de la que produce. Los incineradores de lecho fluidizado se usan ampliamente en Japn. Esta tecnologa tiene mayor eficiencia, debido a que las temperaturas de incineracin son ms altas, permitiendo una mayor recuperacin de energa, menores cantidades de materiales no oxidados y menos exceso de aire que las plantas tradicionales. La tecnologa de la gasificacin a baja temperatura (500C), convierte la basura a una mezcla de gases, con un poder calorfico comprendido entre 6 y 12 MJ/m3. Existen ms de 100 plantas de gasificacin alrededor del mundo en operacin y construccin actualmente, algunas han estado en operacin comercial por ms de cinco aos. La gasificacin tiene varias ventajas sobre la incineracin convencional, ya que se lleva a cabo en ambientes con bajo contenido de oxgeno, lo que limita la formacin de dioxinas y grandes cantidades de xidos de azufre y nitrgeno. Como resultado de estos requerimientos, el volumen de los gases de combustin producidos es menor, por lo que se requieren equipos de tratamiento ms pequeos y menos costosos. La tecnologa de arco de plasma se efecta en un medio de gas ionizado con nmero igual de cargas positivas y negativas, las cuales pueden conducir la electricidad. Se genera por descargas de corriente con alto voltaje entre dos electrodos, los resultados son la produccin de luz y calor. A diferencia de los metales que estn limitados por sus temperaturas de fusin, el gas no tiene limitaciones de temperatura que alcanzan de los 3,000 a los 8,500C, suficientes para suministrar la energa de activacin necesaria para promover los cambios fsicos y qumicos de la materia, los cuales no pueden ocurrir cuando se calienta con la baja temperatura de combustin convencional. El gas de sntesis generado por esta tecnologa compuesto por CO, H2 y CH4, se puede emplear en turbinas, o convertirlo a metanol, etanol o gasolinas. Por sus ventajas, la tecnologa de arco de plasma se considera la tecnologa del futuro en el campo del tratamiento de la basura. Actualmente existen 4 5 plantas demostrativas de esta tecnologa en el mundo.

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Potencial energtico de la basura


Para determinar el potencial de la basura como combustible, se recurri a fuentes directas de informacin sobre la cantidad de basura generada en nuestro pas, como la Secretara de Desarrollo Social, que se encarga de generar la informacin relativa a la cantidad de basura generada en nuestro pas por entidades y municipios. A partir de esta informacin y con metodologas propias que permiten estimar la produccin de biogs y electricidad de los rellenos sanitarios y basureros existentes en nuestro pas, se determin la capacidad elctrica de esta fuente de biomasa resumida en la tabla 3. Por cada tonelada de basura dispuesta en un relleno sanitario se pueden generar de 150 a 175 kWh, en tanto que por cada tonelada de basura incinerada se puede generar un promedio de 550 kWh. Con biogs existe un potencial estimado en 165 MW provenientes de la basura ya depositada en rellenos sanitarios. En tanto que si se genera electricidad mediante incineracin de la basura existe un potencial de 2,415 MW, distribuido por regiones en la Repblica Mexicana (figuras 4 y 5). Tabla 3. Capacidad elctrica de la biomasa. Tecnologa Biogs Incineracin Subtotal Capacidad Capacidad MW MW 165 0 165 0 2,415 2,415

Figura 4. Potencial regional de generacin de electricidad con biogs de residuos slidos depositados en rellenos sanitarios en Mxico.(1)

Figura 5. Potencial regional de generacin de electricidad con incineracin de basura municipal en Mxico. (1)

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Conclusiones
En un pas tradicionalmente petrolero resulta difcil concebir la basura municipal como una fuente de energa. Sin embargo, la actual situacin energtica motiva a la bsqueda de fuentes alternas de energa que se caractericen por ser renovables, sustentables y compatibles con el medio ambiente. Dentro de este contexto la basura municipal, cumple con estos atributos, ya que por un lado se genera en cantidades suficientes y con el contenido energtico necesario para su conversin a energa, al mismo tiempo de proteger al medio ambiente. Existen bsicamente dos procesos para convertir la basura a energa, estos son el biolgico y el trmico. Las tecnologas derivadas de estos procesos fundamentalmente son dos, los rellenos sanitarios con captura del biogs que genera para ser convertido a electricidad y calor, y la incineracin en sus diferentes variantes, siendo la ms usada la de calderas de parrilla inclinada con tratamiento intensivo de los gases de combustin. Hay gran cantidad de proyectos de biogs con generacin de electricidad en los pases desarrollados, en Mxico slo existe un caso exitoso desde 2003, que puede referirse como ejemplo para otros proyectos similares en nuestro pas. Asimismo existen desde hace dcadas cientos de plantas en los propios pases desarrollados, en nuestro pas no existe ninguna, por lo que el campo de aplicacin es nuevo y amplio. En estos trminos hay en Mxico un gran potencial de aprovechamiento energtico de la basura, la cual se genera diariamente del orden de 100 mil toneladas, de las cuales la mayor parte se deposita en rellenos sanitarios. Las dos tecnologas no se contraponen, ya que la generacin de electricidad en rellenos sanitarios proviene de basura ya existente, y la generacin de electricidad por incineracin o procesos trmicos se aplicara a basura que se est generando da a da y en el futuro. Los rellenos sanitarios han tenido aceptacin en nuestro pas debido a que son menores los costos de inversin, operacin y mantenimiento, sin embargo, en California, Estados Unidos, y en Europa desparecern en los prximos aos, por lo que los procesos trmicos que requieren mayores costos de inversin, operacin y mantenimiento junto con el reciclamiento, sustituirn a los rellenos sanitarios como mtodos para el tratamiento de la basura municipal. Sin duda el potencial energtico y los beneficios ambientales estn a la vista, slo falta la difusin y conocimiento real de las tecnologas, que se han descrito de manera general en este artculo y que sin duda son el camino probado para aprovechar el potencial energtico de la basura.

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Bibliografa
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JOS LUIS ARVIZU FERNNDEZ [jlarvizu@iie.org.mx] Ingeniero Qumico por la UNAM en 1980. Investigador desde 1983 de la Gerencia de Energas No Convencionales del IIE. Autor de metodologas, procesos y sistemas para la evaluacin y transformacin energtica de los residuos slidos, aguas residuales y residuos agropecuarios va procesos trmicos y biolgicos. Jefe de los proyectos: Evaluacin de la factibilidad de generacin elctrica con el biogs generado en los rellenos de desechos slidos urbanos en 1991, y Estudio de evaluacin de las emisiones de biogs y caracterizacin de la potencia energtica que se puede obtener del relleno prados de la montaa del DDF en 1995. Autor del Inventario Nacional de Emisiones de metano como gas de efecto invernadero sector desechos en 1995, 2000 y 2006. Organizador del primer y segundo coloquios sobre la conversin del metano generado en los rellenos sanitarios, efectuados en los ITESM Campus Aguascalientes en 2002 y Campus Monterrey en 2004. Actualmente es investigador y Jefe de los Proyectos: Conversin de residuos a energa va procesos biolgicos y termoqumicos; Evaluacin para la produccin de metano del relleno sanitario de bordo poniente para el GDF, y Pruebas de bombeo en el relleno sanitario de Los Laureles, El Salto, Jalisco, entre otros. Recientemente fue autor del Inventario Estatal de GEI 2005-2005 del sector desechos para el Estado de Puebla. Coautor de los libros: La Bioenerga en Mxico y Cambio climtico: una visin desde Mxico, con el tema: registro histrico de los principales pases emisores, as como del Libro del Maz (2010), con el captulo: biocombustibles derivados del maz. Coautor y coordinador asociado del libro: La Bioenerga en Mxico (2005).