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Julio Verne

Cinco semanas en globo


I
El final de un discurso muy aplaudido. Presentacin del doctor Samuel Fergusson. Excelsior. - Retrato de cuerpo entero del doctor. Un fatalista convencido. - Comida en el Travellers
Club. - Numerosos brindis de circunstancias
El da 14 de enero de 1862 haba asistido un numeroso auditorio a la sesin de la Real
Sociedad Geogrfica de Londres, plaza de Waterloo, 3. El presidente, sir Francis M ....
comunicaba a sus ilustres colegas un hecho importante en un discurso frecuentemente
interrumpido por los aplausos.
Aquella notable muestra de elocuencia finalizaba con unas cuantas frases
rimbombantes en las que el patriotismo manaba a borbotones:
Inglaterra ha marchado siempre a la cabeza de las naciones (ya se sabe que las
naciones marchan universalmente a la cabeza unas de otras) por la intrepidez con que sus
viajeros acometen descubrimientos geogrficos. (Numerosas muestras de aprobacin.) El
doctor Samuel Fergusson, uno de sus gloriosos hijos, no faltar a su origen. (Por
doquier.No! No!) Su tentativa, si la corona el xito (gritos de: La coronar!), enlazar,
completndolas, las nociones dispersas de la cartografa africana (vehemente
aprobacin), y si fracasa (gritos de: Imposible! Imposible!), quedar consignada en la
Historia como una de las ms atrevidas concepciones del talento humano. (Entusiasmo
frentico.)
-Hurra! Hurra! -aclam la asamblea, electrizada por tan conmovedoras palabras.
-Hurra por el intrpido Fergusson! -exclam uno de los oyentes ms expansivos.
Resonaron entusiastas gritos. El nombre de Fergusson sali de todas las bocas, y
fundados motivos tenemos para creer que gan mucho pasando por gaznates ingleses. El
saln de sesiones se estremecio.
All se hallaba, sin embargo, un sinfn de intrpidos viajeros, envejecidos y fatigados, a
los que su temperamento inquieto haba llevado a recorrer las cinco partes del mundo.
Todos ellos, en mayor o menor medida, haban escapado fsica o moralmente a los
naufragios, los incendios, los tomahawk de los indios, los rompecabezas de los salvajes,
los horrores del suplicio o los estmagos de la Polinesia. Pero nada pudo contener los
latidos de sus corazones durante el discurso de sir Francis M .... y la Real Sociedad
Geogrfica de Londres, sin duda, no recuerda otro triunfo oratorio tan completo.
Pero en Inglaterra el entusiasmo no se reduce a vanas palabras. Acua moneda con ms
rapidez aun que los volantes de la Royal Mint. Se abri, antes de levantarse la sesin, una
suscripcin a favor del doctor Fergusson que alcanz la suma de dos mil quinientas

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libras. La importancia de la cantidad recaudada guardaba proporcin con la importancia


de la empresa.
Uno de los miembros de la sociedad interpel al presidente para saber si el doctor
Fergusson seria presentado oficialmente.
-El doctor est a disposicin de la asamblea -respondi sir Francis M...
-Que entre! Que entre! -gritaron todos-. Bueno es que veamos con nuestros propios
ojos a un hombre de tan extraordinaria audacia.
-Acaso tan increble proposicin -dijo un viejo comodoro apopltico- no tenga ms
objeto que embaucarnos.
-Y si el doctor Fergusson no existiera? -pregunt una voz maliciosa.
-Tendramos que inventarlo -respondi un miembro bromista de aquella grave
sociedad.
-Hagan pasar al doctor Fergusson -dijo sencillamente sir Francis M...
Y el doctor entr entre estrepitosos aplausos, sin conmoverse lo ms mnimo.
Era un hombre de unos cuarenta aos, de estatura y constitucin normales; el subido
color de su semblante pona en evidencia un temperamento sanguneo; su expresin era
fra, y en sus facciones, que nada tenan de particular, sobresala una nariz asaz
voluminosa, a guisa de bauprs, como para caracterizar al hombre predestinado a los
descubrimientos; sus ojos, de mirada muy apacible y ms inteligente que audaz,
otorgaban un gran encanto a su fisonoma; sus brazos eran largos y sus pies se apoyaban
en el suelo con el aplomo propio de los grandes andarines
Toda la persona del doctor respiraba una gravedad tranquila, que no permita ni
remotamente acariciar la idea de que pudiese ser instrumento de la ms insignificante
farsa.
As es que los hurras y los aplausos no cesaron hasta que, con un ademn amable, el
doctor Fergusson pidi un poco de silencio. A continuacin se acerc al silln dispuesto
expresamente para l y desde all, en pie, dirigiendo a los presentes una mirada enrgica,
levant hacia el cielo el ndice de la mano derecha, abri la boca y pronunci esta sola
palabra:
-Excelsior!
No! Ni una interpelacin inesperada de los seores Dright y Cobden, ni una demanda
de fondos,extraordinarlos por parte de lord Palmerston para fortificar los peascos de
Inglaterra, haban obtenido nunca un xito tan completo! El discurso de sir Francis M...
haba quedado atrs, muy atrs. El doctor se manifestaba a la vez sublime, grande, sobrio
y circunspecto; haba pronunciado la palabra adecuada a la situacin: Excelsior!
El viejo comodoro, completamente adherido a aquel hombre extraordinario, reclam la
insercin ntegra del discurso de Samuel Fergusson en los Proceedings of the Royal
Geographical Society of London.
Quin era, pues, aquel doctor, y cul la empresa que iba a acometer?
El padre del joven Fergusson, denodado capitn de la Marina inglesa, haba asociado a
su hijo, desde su ms tierna edad, a los peligros y aventuras de su profesin. Aquel digno
nio, que no pareci haber conocido nunca el miedo, anunci muy pronto un talento
despejado, una inteligencia de investigador, una aficin notable a los trabajos cientficos;
mostraba, adems, una habilidad poco comn para salir de cualquier atolladero; no se
apur nunca por nada de este mundo, ni siquiera a la hora de servirse por vez primera en
la comida del tenedor, cosa en la que los nios no suelen sobresalir.
Su imaginacin se inflam muy pronto con la lectura de las empresas audaces y de las
exploraciones martimas. Sigui con pasin los descubrimientos que sealaron la primera
parte del siglo XIX y so con la gloria de los Mungo-Park, de los Bruce, de los Cailli,
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de los Levaillant, e incluso un poco, segn creo, con la de Selrik, el Robinsn Crusoe,
que no le pareca inferior. Cuntas horas bien ocupadas pas con l en la isla de Juan
Fernndez! Aprob con frecuencia las ideas del marinero abandonado; discuti algunas
veces sus planes y sus proyectos. l habra procedido de otro modo, tal vez mejor; en
cualquier caso, igual de bien. Pero, desde luego, jams habra dejado aquella isla de
bienaventuranza, donde era tan feliz como un rey sin sbditos... No, ni siquiera en el caso
de que le hubieran nombrado primer lord del Almirantazgo.
Dejo a la consideracin del lector si semejantes tendencias se desarrollaron durante su
aventurera juventud lanzada a los cuatro vientos. Su padre, hombre instruido, no dejaba
de consolidar aquella perspicaz inteligencia con estudios continuados de hidrografa,
fsica y mecnica, acompaados de algunas nociones de botnica, medicina y astronoma.
A la muerte del digno capitn, Samuel Fergusson tena veintids aos de edad y haba
dado ya la vuelta al mundo. Ingres en el cuerpo de ingenieros bengales y se distingui
en varias acciones; pero la existencia de soldado no le convena, dada su escasa
inclinacion a mandar y menos an a obedecer. Dimiti y, ya cazando, ya herborizando,
remont hacia el norte de la pennsula india y la atraves desde Calcuta a Surate. Un
simple paseo de aficionado.
Desde Surate le vemos pasar a Australia, y tomar parte, en 1845, en la expedicin del
capitn Sturt, encargado de descubrir ese mar Caspio que se supone existe en el centro de
Nueva Holanda.
En 1850, Samuel Fergusson regres a Inglaterra y, ms dominado que nunca por la
fiebre de los descubrimientos, acompa hasta 1853 al capitn Mac Clure en la
expedicin que coste el continente americano desde el estrecho de Behring hasta el cabo
de Farewel.
A pesar de todas las fatigas, y bajo todos los climas, Fergusson resista
maravillosamente. Se hallaba a sus anchas en medio de las mayores privaciones. Era el
perfecto viajero, cuyo estmago se reduce o se dilata a voluntad, cuyas piernas se estiran
o se encogen segn la improvisada cama, y que se duerme a cualquier hora del da y
despierta a cualquier hora de la noche.
Nada menos asombroso por consiguiente, que hallar a nuestro infatigable viajero
visitando desde 1855 hasta 1857 todo el oeste del Tbet en compaa de los hermanos
Schtagintweit, para traernos de aquella exploracin observaciones etnogrficas de lo ms
curioso.
Durante aquellos viajes, Samuel Fergusson fue el corresponsal ms activo e interesante
del Daily Telegraph, ese peridico que cuesta un penique y cuya tirada, que asciende a
ciento cuarenta mil ejemplares diarios, apenas logra abastecer a sus millones de lectores.
As pues, el doctor era hombre bien conocido, pese a no pertenecer a ninguna
institucin cientfica, ni a las Reales Sociedades Geogrficas de Londres, Pars, Berln,
Viena o San Petersburgo, ni al Club de los Viajeros, ni siquiera a la Royal Politechnic
Institution, donde su amigo, el estadista Kokburn, meta mucho ruido.
Un da Kokburn le propuso, para darle gusto, resolver el siguiente problema: dado el
nmero de millas recorridas por el doctor alrededor del mundo, cuntas millas ms ha
andado su cabeza que sus pies, teniendo en cuenta la diferencia de los radios? O bien,
conociendo el nmero de millas recorridas por los pies y por la cabeza del doctor,
calcular su estatura con toda exactitud.
Pero Fergusson continuaba mantenindose alejado de las sociedades cientficas, pues
era feligrs militante, no parlante; le pareca emplear mejor el tiempo investigando que
discutiendo, y prefera un descubrimiento a cien discursos.
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Cuntase que un ingls se traslad a Ginebra con intencin de visitar el lago. Le


metieron en un carruaje antiguo en el que los asientos estaban de lado, como en los
mnibus, y a l le toc por casualidad estar sentado de espaldas al lago. El carruaje
realiz pacficamente su viaje circular y nuestro ingls, aunque ni una sola vez volvi la
cabeza, regres a Londres perdidamente enamorado del lago de Ginebra.
El doctor Fergusson, por su parte, durante sus viajes se haba vuelto ms de una vez, y
de tal modo que haba visto mucho. No haca ms que obedecer a su naturaleza, y
tenemos ms de un motivo valedero para creer que era algo fatalista, aunque de un
fatalismo muy ortodoxo, pues contaba consigo mismo y hasta con la Providencia; se
senta ms bien empujado a los viajes que atrado por ellos y recorra el mundo a la
manera de una locomotora, la cual no se dirige, sino que es dirigida por el camino.
-Yo no sigo mi camino -deca el doctor con frecuencia-; el camino me sigue a m.
A nadie asombrar, pues, la indiferencia y sangre fra con que acogi los aplausos de la
Real Sociedad; estaba muy por encima de tales miserias, exento de orgullo y ms an de
vanidad; le pareca muy sencilla la proposicin que haba dirigido al presidente, sir
Francis M .... y ni siquiera se percat del inmenso efecto que haba producido.
Despus de la sesin, el doctor fue conducido al Traveller's Club, en Pall Mall, donde
se celebraba un soberbio banquete. Las dimensiones de las piezas servidas a la mesa
guardaban proporcin con la importancia del personaje, y el esturin que figuraba en tan
esplndida comida no meda ni un centmetro menos que el propio Samuel Fergusson.
Se hicieron numerosos brindis con vinos de Francia en honor de los clebres viajeros
que se haban ilustrado en las tierras de frica. Se bebi a su salud o en su memoria, y
por orden alfabtico, lo que es muy ingls: por Abbadie, Adams, Adamson, Anderson,
Arnaud, Baikie, Baldwin, Barth, Batuoda, Beke, Beltrame, Du Berba, Binbanchi,
Bolohnesi, Bolwik, Bolzoni, Bonnemain, Brisson, Browne, Bruce, Brun-Rollet, Burchell,
Burtckhardt, Burton, Caillaud, Cailli, Campbell, Chapman, Clapperton, Clol Rey,
Colomien, Courval, Cumming, Cunny, Debono, Decken, Denham, Desavamchers,
Dicksen, Dickson, Dochard, Duchaillu, Duncan, Durand, Duroul, Duveyrier, Erchardt,
D'Escayrac de Lautore, Ferret, Fresnel, Gallnier, Galton, Geoffroy, Golberry, Hahn
Hahn, Harnier, Hecquart, Heuglin, Homernann, Houghton, Imbert Kaufmann, Knoblecher, Krapf, Kummer, Lafaille, Lafargue, Laing, Lambert, Lamiral, Lamprire, John
Lander, Richard Lander, Lefebre, Lejean, Levaillan, Livingstone, Maccarthie, Magglar,
Maizan, Malzac, Moffat, Mollien, Monteiro, Morrison, Mungo-Park, Neimans, Overweg,
Panett, Partarrieau, Pascal, Pearse, Peddie, Peney, Petherick, Poncet, Puax, Raffene,
Rath, Rebmann, Richardson, Riley, Ritchie, Rochet D'Aricourt, Rongawi, Roscher,
Ruppel Saugnier, Speke, Steidner, Tribaud, Thompson, Thornton, Toole, Tousny, Trotter,
Tuckey, Tyrwitt, Vaudey, Veyssire, Vincent, Vinco, Vogel, Warhlberg, Warington,
Washington, Werne, Wild y, por ltimo, por el doctor Samuel Fergusson, el cual, con su
increble tentativa, deba enlazar los trabajos de aquellos viajeros y completar la serie de
los descubrimientos africanos.
II
Un artculo del Daily Telegraph. - Guerra de
Peridicos cientficos. - El seor Petermann apoya a su
amigo el doctor Fergusson. - Respuesta del sabio Koner.
- Apuestas comprometidas. - Varias proposiciones
hechas al doctor
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Al da siguiente, en su nmero del 15 de enero, el Daily Telegraph public un artculo


concebido en los siguientes trminos:
frica desvelar por fin el secreto de sus vastas soledades. Un Edipo moderno nos dar
la clave del enigma que no han podido descifrar los sabios de sesenta siglos. En otro
tiempo, buscar el nacimiento del Nilo, fontes Nili quoerere, se consideraba una tentativa
insensata, una irrealizable quimera.
El doctor Barth, siguiendo hasta Sudn el camino trazado por Denham y Clapperton; el
doctor Livingstone, multiplicando sus intrpidas investigaciones desde el cabo de Buena
Esperanza hasta el golfo de Zambeze; y los capitanes Burton y Speke, con el
descubrimiento de los Grandes Lagos interiores, abrieron tres caminos a la civilizacin
moderna. Su punto de interseccin, al cual no ha podido llegar ningn viajero, es el
corazn mismo de frica. Hacia ah deben encaminarse todos los esfuerzos.
Pues bien, los trabajos de aquellos atrevidos pioneros de la ciencia quedarn enlazados
gracias a la audaz tentativa del doctor Samuel Fergusson, cuyas importantes exploraciones han tenido ocasin de apreciar ms de una vez nuestros lectores.
El intrpido descubridor (discoverer) se propone atravesar en globo toda frica de este
a oeste. Si no estamos mal informados, el punto de partida de su sorprendente viaje ser
la isla de Zanzbar, en la costa oriental. En cuanto al punto de llegada, tan slo la
Providencia lo sabe.
Ayer se present oficialmente en la Real Sociedad Geogrfica la propuesta de esta
exploracin cientfica, y se concedieron dos mil quinientas libras para sufragar los gastos
de la empresa.
Tendremos a nuestros lectores al corriente de tan audaz tentativa, sin precedente en los
fastos geogrficos.
Como era de esperar, el artculo del Daily Telegraph caus un gran alboroto. Levant
las tempestades de la incredulidad, y el doctor Fergusson pas por un ser puramente
quimrico, inventado por el seor Barnum, que despus de haber trabajado en Estados
Unidos, se dispona a hacer las islas Britnicas.
En Ginebra, en el nmero de febrero de los Boletines de la Sociedad Geogrfica,
apareci una respuesta humorstica; su autor se burlaba, con no poco ingenio, de la Real
Sociedad de Londres, del Traveller's Club y del fenomenal esturin.
Pero el seor Petermann, en sus Mittneilungen, publicados en Gotha, impuso el ms
absoluto silencio al peridico de Ginebra. El seor Petermann conoca personalmente al
doctor Fergusson y sala garante de la empresa de su valeroso amigo.
Todas las dudas se invalidaron muy pronto. En Londres se hacan los preparativos del
viaje; las fbricas de Lyon haban recibido el encargo de una importante cantidad de
tafetn para la construccin del aerstato; y el Gobierno britnico pona a disposicin del
doctor el transporte Resolute, al mando del capitn Pennet.
Brotaron estmulos, estallaron felicitaciones. Los pormenores de la empresa aparecieron
muy circunstanciados en los Boletines de la Sociedad Geogrfica de Pars y se insert un
artculo notable en los Nuevos Anales de viajes, geografa, historia y arqueologa de V.
A. Malte-Brun. Un minucioso trabajo publicado en Zeitschrift Algemeine Erd Kunde por
el doctor W. Kouer, demostr la posibilidad del viaje, sus probabilidades de xito, la
naturaleza de los obstculos y las inmensas ventajas de la locomocin por va area; no
censur ms que el punto de partida; crea preferible salir de Massaua, ancn de Abisinia,
desde el cual James Bruce, en 1768, se haba lanzado a la exploracin del nacimiento del
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Nilo. Admiraba sin reserva alguna el carcter enrgico del doctor Fergusson y su corazn
cubierto con un triple escudo de bronce que conceba e intentaba semejante viaje.
El North American Review vio, no sin disgusto, que estaba reservada a Inglaterra tan
alta gloria; procuro poner en ridculo la proposicin del doctor, y le indic que,
hallndose en tan buen camino, no parase hasta Amrica.
En una palabra, sin contar los diarios del mundo entero, no hubo publicacin cientfica,
desde el Journal des Missions evangliques hasta la Revue algrienne et coloniale, desde
los Annales de la Propagation de la Foi hasta el Church Missionary Intelligencer, que no
considerase el hecho bajo todos sus aspectos.
En Londres y en toda Inglaterra se hicieron considerables apuestas: primero, sobre la
existencia real o supuesta del doctor Fergusson; segundo, sobre el viaje en s, que no se
intentara, segn unos, y segn otros se emprendera pronto; tercero, sobre si tendra o no
xito; y cuarto, sobre las probabilidades o improbabilidades del regreso del doctor
Fergusson. En el libro de las apuestas se consignaron enormes sumas, como si se hubiese
tratado de las carreras de Epsom.
As pues, crdulos e incrdulos, ignorantes y sabios, fijaron todos su atencin en el
doctor, el cual se convirti en una celebridad sin sospecharlo. Dio gustoso noticias
precisas de sus proyectos expedicionarios. Hablaba con quien quera hablarle y era el
hombre ms franco del mundo. Se le presentaron algunos audaces aventureros para
participar de la gloria y peligros de su tentativa, pero se neg a llevarlos consigo sin dar
razn de su negativa.
Numerosos inventores de mecanismos aplicables a la direccin de los globos le
propusieron su sistema, pero no quiso aceptar ninguno. A los que le preguntaban si acerca
del particular haba descubierto algo nuevo, les dej sin ninguna explicacin, y sigui
ocupndose, con una actividad creciente, de los preparativos de su viaje.
III
El amigo del doctor. - De cundo databa su amistad. Dick Kennedy en Londres. - Proposicin inesperada,
pero nada tranquilizadora. - Proverbio poco
consolador. - Algunas palabras acerca del martirologio
africano. - Ventajas del globo aerosttico. - El secreto
del doctor Fergusson
El doctor Fergusson tena un amigo. No era ste una rplica de s mismo, un alter ego,
pues la amistad no podra existir entre dos seres absolutamente idnticos.
Pero, si bien posean cualidades y aptitudes diferentes y un temperamento distinto, Dick
Kennedy y Samuel Fergusson vivan animados por un mismo y nico corazn, cosa que,
lejos de molestarles, les complaca.
Dick Kennedy era escocs en toda la aceptacin de la palabra; franco, resuelto y
obstinado. Viva en la aldea de Leith, cerca de Edimburgo, un verdadero arrabal de la
Vieja Ahumada. A veces practicaba la pesca, pero en todas partes y siempre era un
cazador determinado, lo que nada tiene de particular en un hijo de Caledonia algo
aficionado a recorrer las montaas de Highlands. Se le citaba como un maravilloso
tirador de escopeta, pues no slo parta las balas contra la hoja de un cuchillo, sino que
las parta en dos mitades tan iguales que, pesndolas luego, no se hallaba entre una y otra
diferencia apreciable.
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La fisonoma de Kennedy recordaba mucho la de Halbert Glendinning tal como lo pint


Walter Scott en El Monasterio. Su estatura pasaba de seis pies ingleses aunque agraciado
y esbelto, pareca estar dotado de una fuerza herclea. Un rostro muy tostado por el sol,
unos ojos vivos y negros, un atrevimiento natural muy decidido, algo, en fin, de bondad y
solidez en toda su persona, predispona en favor del escocs.
Los dos amigos se conocieron en la India, donde servan en un mismo regimiento.
Mientras Dick cazaba tigres y elefantes, Samuel cazaba plantas e insectos. Cada cual
poda blasonar de diestro en su especialidad, y ms de una planta rara cogi el doctor,
cuya conquista le cost tanto como un buen par de colmillos de marfil.
Los dos jvenes nunca tuvieron ocasin de salvarse la vida uno a otro ni de prestarse
servicio alguno, por lo que su amistad permaneca inalterable. Algunas veces les alej la
suerte, pero siempre les volvi a unir la simpata.
Al regresar a Inglaterra, les separaron con frecuencia las lejanas expediciones del
doctor, pero este, a la vuelta, no dej nunca de ir, no ya a preguntar por su amigo el
escoces, sino a pasar con l algunas semanas.
Dick hablaba del pasado, Samuel preparaba el porvenir; el uno miraba hacia adelante,
el otro hacia atrs. De ello resultaba que Fergusson tena el nimo siempre inquieto,
mientras que Kennedy disfrutaba de una perfecta calma.
Despus de su viaje al Tibet, el doctor estuvo dos aos sin hablar de expediciones
nuevas. Dick lleg a imaginar que se haban apaciguado los instintos de viaje e impulsos
aventureros de su amigo, lo que le complaca en extremo. La cosa, se deca a s mismo,
tena un da u otro que concluir de mala manera. Por ms que se tenga don de gentes, no
se viaja impunemente entre antropfagos y fieras. Kennedy procuraba, pues, tener a raya
a Samuel, que haba hecho ya bastante por la ciencia y demasiado para la gratitud
humana.
El doctor no responda una palabra; permaneca pensativo y despus se entregaba a
secretos clculos, pasando las noches en operaciones de numeros y experimentos con
aparatos singulares de los que nadie se percataba. Se perciba que en su cerebro
fermentaba un gran pensamiento.
-Qu estar tramando? -se pregunt Kennedy en enero, cuando su amigo se separ de
l para volver a Londres.
Una maana lo supo por el artculo del Daily Telegraph.
-Misericordia! --exclam-. Insensato! Loco! Atravesar frica en un globo! Es lo
nico que nos faltaba! He aqu en lo que meditaba desde hace dos aos!
Sustituyan todos esos signos de admiracin por puetazos enrgicamente asestados en
la cabeza, y se harn una idea del ejercicio al que se entregaba el buen Dick mientras
profera semejantes palabras.
Cuando la vieja Elspteh, que era su ama de llaves, insinu que poda tratarse muy bien
de una chanza, l respondi:
-Una chanza! No, le conozco demasiado, ya s yo de qu pie cojea. Viajar por el aire!
Ahora se le ha ocurrido tener envidia de las guilas! No, no se ir! Yo le atar corto!
Si le dejase, el da menos pensado se nos ira a la Luna!
Aquella misma tarde, Kennedy, inquieto y tambin incomodado, tom el ferrocarril en
General Rallway Station, y al da siguiente lleg a Londres.
Tres cuartos de hora despus se ape de un coche de alquiler junto a la pequea casa
del doctor, en Soho Square, Greek Street, se encaram por la escalera y llam a la puerta
cinco veces seguidas.
Le abri Fergusson en persona.
-Dick? -dijo sin mucho asombro.
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-El mismo -respondi Kennedy.


-Cmo, mi querido Dick! T en Londres durante las caceras de invierno?
-Yo en Londres.
-Y qu te trae por aqu?
-La necesidad de impedir una locura que no tiene nombre.
-Una locura? -pregunt el doctor.
-Es cierto lo que dice este peridico? -replic Kennedy, mostrando el nmero del
Daily Telegraph.
-Ah! Te refieres a eso? Qu indiscretos son los peridicos! Pero, sintate, Dick.
-No quiero sentarme. De verdad tienes la intencin de emprender ese viaje?
-Ya lo creo. Estoy haciendo los preparativos y pienso...
-Dnde estn esos preparativos, que quiero hacerlos pedazos? Dnde estn?
El digno escocs estaba verdaderamente furioso.
-Calma, mi querido Dick -repuso el doctor-. Comprendo tu clera. Ests ofendido
conmigo porque hasta ahora no te he contado nada acerca de mis nuevos proyectos.
-Y a eso le llamas nuevos proyectos!
-Estaba muy ocupado -aadi Samuel sin admitir la interrupcin-, he tenido que hacer
muchas cosas. Pero, tranquilzate, no hubiera partido sin escribirte...
-Me ro yo...
-Porque tengo intencin de llevarte conmigo.
El escocs dio un salto digno de un camello.
-Conque sas tenemos? -repuso-. Pretendes que nos encierren a los dos en el hospital
de Betlehem?
~He contado positivamente contigo, carsimo Dick, y te he escogido a ti excluyendo a
muchos aspirantes. -Kennedy estaba atnito-. Cuando me hayas escuchado durante diez
minutos -respondi tranquilamente el doctor-, me dars las gracias.
-Hablas en serio?
-Muy en serio.
-Y si me niego a acompaarte?
-No te negars.
-Pero y si me niego?
-Me ir solo.
-Sentmonos -dijo el cazador-, y hablemos desapasionadamente. Puesto que no
bromeas, vale la pena discutir el asunto.
-Discutamos almorzando, si no tienes en ello inconveniente, mi querido Dick.
Los dos amigos se sentaron a la mesa frente a frente, entre un montn de emparedados
y una enorme tetera.
-Amigo Samuel -dijo el cazador-, tu proyecto es insensato. Es de realizacin
imposible! Es de todo punto impracticable!
-Eso lo veremos despus de haberlo intentado.
-Precisamente eso es lo que no hay que hacer, intentarlo.
-Por qu?
-Y los peligros y obstculos de todo gnero?
-Los obstculos -contest gravemente Fergusson- se han inventado para ser vencidos.
En cuanto a los peligros, quin puede estar seguro de que los evita? Todo es peligro en
la vida. Peligroso puede ser sentarse a la mesa o ponerse el sombrero; adems, es preciso
considerar lo que debe suceder como si hubiese ya sucedido, y no ver ms que el presente
en el porvenir, puesto que el porvenir no es sino un presente algo ms lejano.
~Qu dices? -replic Kennedy, encogindose de hombros-. Eres un fatalista.
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-Fatalista en el buen sentido de la palabra. No nos preocuparemos de lo que la suerte


nos reserva y no olvidemos jams nuestro proverbio ingls: Haga lo que haga, no se
ahogar quien ha nacido para ser ahorcado.
No haba nada que responder, lo que no impidi a Kennedy eslabonar una serie de
argumentos fciles de imaginar, pero que resultara interminable reproducir aqu.
-En fin -dijo, despus de una hora de discusin-, si te empeas en atravesar frica, si
ello es necesario para tu felicidad, por qu no tomas los caminos ordinarios?
-Por qu? -respondi el doctor, animndose-. Porque hasta ahora todas las tentativas
han fracasado! Porque desde Mungo-Park, asesinado en el Nger, hasta Vogel, que
desapareci en el Wadal; desde Oudney, muerto en Murmur, y Clapperton, muerto en
Sackatou, hasta Maizan, hecho pedazos; desde el mayor Laing, asesinado por los tuaregs,
hasta Roscher de Hamburgo, degollado a principios del 1860, se han inscrito numerosas
vctimas en el martirologio africano! Porque luchar contra los elementos, contra el
hambre, la sed y la fiebre, contra los animales feroces y contra tribus ms feroces an es
imposible! Porque lo que no se puede hacer de una manera, debe intentarse de otra! En
fin, porque cuando no se puede pasar por en medio, se pasa por un lado o por encima!
-Si no se tratase ms que de pasar! -replic Kennedy-. Pero es posible caerse!
-Y bien -repuso el doctor con la mayor sangre fra-, qu puedo temer? Como
supondrs, he tomado mis precauciones para no sufrir una cada del globo; y, si ste me
fallase, me hallara en tierra en las condiciones normales de los exploradores. Pero mi
globo no me fallar; ni siquiera considero tal posibilidad.
-Pues es menester considerarla.
-No, amigo Dick. No pienso separarme de mi globo hasta que haya llegado a la costa
occidental de frica. Con l, todo es posible; sin l, quedo expuesto a los peligros y
obstculos naturales de tan difcil expedicion; con l, ni el calor, ni los torrentes, ni las
tempestades, ni el simn, ni los climas insalubres, ni los animales salvajes, ni los hombres
pueden inspirarme miedo alguno. Si tengo demasiado calor, subo; si tengo fro, bajo; si
encuentro una montaa, la salvo; si un precipicio, lo paso; si un ro, lo atravieso; si una
tempestad, la domino; si un torrente, lo cruzo como un pjaro. Avanzo sin cansarme, me
detengo sin necesidad de reposo. Planeo sobre ciudades desconocidas. Vuelo con la
rapidez del huracn, tan pronto por las regiones ms elevadas de la atmsfera como a cien
pasos de tierra, y el mapa de frica se abre ante mis ojos en el gran atlas del mundo.
El buen Kennedy empezaba a emocionarse, y sin embargo, el espectculo evocado le
produca vrtigo. Contemplaba a Samuel con admiracin, pero tambin con miedo; le
pareca que estaba ya balancendose en el espacio.
-Veamos -dijo-. Reflexionemos un poco, amigo Samuel. Has hallado pues, el medio
de dirigir los globos?
-Por supuesto que no. Es una utopa.
-Entonces, irs...
-A donde quiera la Providencia; pero ser del este al oeste.
-Por qu?
-Porque cuento con valerme de los vientos alisios, cuya direccin es constante.
-Es verdad! -exclam Kennedy, reflexionando-. Los vientos alisios... Seguramente...
En rigor, se puede... Algo hay...
-Si hay algo! No, amigo mo, hay ms que algo. El Gobierno ingls ha puesto un
transporte a mi disposicin, y est tambin resuelto que crucen tres o cuatro buques por la
costa occidental hacia la poca presunta de mi llegada. Dentro de tres meses, todo lo ms,
me hallar en Zanzibar, donde hinchar mi globo, y desde all nos lanzaremos...
-Nos lanzaremos? -exclam Dick.
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-Te atrevers a hacerme an alguna nueva objecin? Habla, amigo Kennedy.


-Una objecin! Se me ocurren ms de mil; pero entre otras, dime: si tienes previsto
conocer el pas, si tienes previsto subir y bajar a tu albedro, no lo podrs hacer sin perder
gas; hasta ahora no se ha podido proceder de otra manera, lo que ha impedido siempre las
largas peregrinaciones por la atmsfera.
-Querido Dick, slo te dir una cosa: yo no perder ni un tomo de gas, ni una
molcula.
-Y bajars cuando quieras?
-Cuando quiera.
-Cmo?
-El cmo es mi secreto, amigo Dick. Ten confianza, y que mi divisa sea la tuya:
Excelsior!
-Pues bien, Excelsior! -respondi el cazador, que no saba una palabra de latn.
Sin embargo, estaba decidido a oponerse por todos los medios posibles a la partida de
su amigo. De momento fingi adherirse a su parecer y se content con observar. En
cuanto a Samuel, fue a activar sus preparativos.
IV
Exploraciones africanas. - Barth, Richardson,
Overweg, Werne, Brun-Rollet, Peney, Andrea
Debono, Miani, Guillaume Lejean, Bruce, Krapf y
Rebmann, Maizan, Roscher, Burton y Speke
La lnea area que el doctor Fergusson se propona seguir no haba sido escogida al
azar; su punto de partida fue cuidadosamente estudiado, y no sin razn el explorador
resolvi verificar la ascensin desde la isla de Zanzbar. Esta isla, situada cerca de la
costa oriental de frica, se encuentra a 60 de latitud austral, es decir, cuatrocientas treinta
millas geogrficas debajo del ecuador.
De aquella isla acababa de partir la ltima expedicin enviada por los Grandes Lagos
en busca del nacimiento del Nilo.
Pero conviene indicar qu exploraciones esperaba enlazar el doctor Fergusson unas con
otras.
Destacan dos: la del doctor Barth, en 1849, y la de los tenientes Burton y Speke, en
1858.
El doctor Barth es un hamburgus que obtuvo para s y para su compatriota Overweg el
permiso de unirse a la expedicin del ingls Richardson, encargado de una misin en
Sudn.
Sudn es un vasto pas situado entre los 150 y los 100 de latitud norte, es decir, que para
llegar a l es menester penetrar mas de mil quinientas millas en el interior de frica.
Hasta entonces aquella comarca nicamente era conocida por el viaje de Denham,
Clapperton y Oudney, verificado entre 1822 y 1824. Richardson, Barth y Overweg,
ansiosos de llevar ms lejos sus investigaciones, llegan a Tnez y a Trpoli, como sus
antecesores, y luego a Murzuk, capital del Fezzn.
Abandonan entonces la lnea recta y tuercen en direccin oeste, hacia Ghat, guiados, no
sin dificultades, por los tuaregs. Despus de mil escenas de saqueo, vejaciones y ataques
a mano armada, su caravana llega en octubre al vasto oasis del Asben. El doctor Barth se
separa de sus compaeros, hace una excursin a la ciudad de Agads y se incorpora de
nuevo a la expedicin, la cual vuelve a ponerse en marcha el 12 de diciembre. sta llega
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a la provincia de Damergu, donde los tres viajeros se separan, y Barth, que toma el
camino de Kano, llega a este punto a fuerza de paciencia y pagando considerables
tributos.
A pesar de una fiebre intensa, deja la ciudad de Kano el 7 de marzo, acompaado por
un solo criado. El principal objeto de su viaje es reconocer el lago Chad, del cual le
separan an trescientas cincuenta millas. Avanza, pues, hacia el este y alcanza la ciudad
de Zuricolo, en Bornu, que es el ncleo del gran imperio central de frica. All se entera
de la muerte de Richardson, debida a la fatiga y las privaciones. Llega a Kuka, capital de
Bornu, a orillas del lago. Al cabo de tres semanas, el 14 de abril, doce meses y medio
despus de haber salido de Trpoli, alcanza la ciudad de Ngornu.
Le volvemos a encontrar partiendo el 29 de marzo de 1851, con Overweg, para visitar
el reino de Adamaua, al sur del lago. Llega a la ciudad de Yola, un poco ms abajo de los
90 de latitud norte; es el lmite extremo alcanzado al sur por tan atrevido viajero.
En agosto vuelve a Kuka, desde donde recorre sucesivamente el Mandara, el Baguirmi
y el Kanem, y alcanza como lmite extremo al este la ciudad de Mesena, situada a 170 20
de longitud oeste.
El 25 de noviembre de 1852, despus de la muerte de Overweg, su ltimo compaero,
se adentra por el oeste, visita Sokoto, atraviesa el Nger y llega al fin a Tombuct, donde
se consume durante ocho largos meses, sometido a las vejaciones del jeque, los malos
tratos y la miseria. Pero la presencia de un cristiano en la ciudad no puede tolerarse por
ms tiempo y los fuhlahs amenazan con sitiarla. El doctor sale de ella el 17 de marzo de
1854, se refugia en la frontera, donde permanece treinta y tres das en la indigencia ms
completa, regresa a Kano en noviembre y vuelve a entrar en Kuka, desde donde toma de
nuevo el camino de Denham, tras cuatro meses de espera. A ltimos de agosto de 1855 se
traslada a Trpoli y llega a Londres el 6 de septiembre, despus de haber perdido a todos
sus compaeros.
He aqu lo que fue el audaz viaje de Barth.
El doctor Fergusson anot cuidadosamente que se haba detenido a 40 de latitud norte y
170 de longitud oeste.
Veamos ahora lo que hicieron los tenientes Burton y Speke en frica oriental.
Las diversas expediciones que remontaron el Nilo no pudieron llegar jams a su
misterioso nacimiento. Segn el relato del mdico alemn F. Werne, la expedicin
intentada en 1840, bajo los auspicios de Mehemed Al, se detuvo en Gondokoro, entre los
paralelos 40 y 50 norte.
En 1855, Brun-Rollet, un saboyano nombrado cnsul de Cerdea en Sudn oriental, en
sustitucin de Vaudey, que haba muerto en activo, parti de Kartum y, bajo el
seudnimo de Zacub, traficante de goma y marfil, lleg a Belenia, ms all del grado 4, y
regres enfermo a Kartum, donde muri en 1857.
Ni el doctor Peney, jefe de los servicios mdicos egipcios, el cual, en un pequeo
vapor, lleg un grado ms abajo de Gondokoro y muri extenuado en Kartum; ni el
veneciano Miani, que recorriendo las cataratas situadas debajo de Gondokoro, alcanz el
paralelo 20, ni el negociante malts Andrea Debono, que llev ms lejos an su excursin
por el Nilo, pudieron franquear el infranqueable lmite.
En 1859, Guillaume Lejean, encargado por el Gobierno francs de una misin especial,
se traslad a Kartum por el mar Rojo y embarc en el Nilo con veintin hombres de
tripulacin y veinte soldados; pero no pudo pasar de Gondokoro y corri los mayores
peligros entre los negros insurrectos. La expedicin dirigida por el seor D'Escayrac de
Lautore intent tambin en vano llegar al famoso nacimiento.
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El mismo trmino fatal detuvo siempre a los viajeros. Los enviados de Nern haban
alcanzado en su poca los 90 de latitud; por consiguiente, en dieciocho siglos no se
avanzo mas que cinco o seis grados, es decir, de trescientas a trescientas sesenta millas
geogrficas.
Algunos viajeros intentaron llegar al origen del Nilo tomando un punto de partida en la
costa oriental de frica.
De 1768 a 1772, el escocs Bruce sali de Massaua, puerto de Abisinia, recorri el
Tigr, visit las minas de Axum, vio el nacimiento del Nilo donde no estaba y no obtuvo
ningn resultado importante.
En 1844, el doctor Krapf, misionero anglicano, fundaba un establecimiento en
Mombasa, en la costa de Zanguebar, y en compaa del reverendo Rebmann descubra
dos montaas a trescientas millas de la costa. Se trata de los montes Kilimanjaro y Kenia,
que De Heuglin y Thornton, acaban de escalar en parte.
En 1845, el francs Malzan desembarcaba solo en Bagamoyo, frente a Zanzbar, y
llegaba a Deje-la-Mhora, cuyo jefe le haca perecer vctima de los ms crueles suplicios.
En agosto de 1859, el joven viajero Roscher, natural de Hamburgo, parta con una
caravana de mercaderes rabes y alcanzaba el lago Nyassa, donde fue asesinado mientras
dorma.
Por ltimo, en 1857, los tenientes Burton y Speke, oficiales ambos del Ejrcito de
Bengala, fueron enviados por la Sociedad Geogrfica de Londres para explorar los
Grandes Lagos africanos. Salieron de Zanzbar el 17 de junio y se encaminaron
directamente al oeste.
Despus de cuatro meses de padecimientos inauditos, de que les hubiesen robado el
equipaje y hubieran matado a sus porteadores, llegaron a Kazeh, centro de reunin de
traficantes y caravanas. Se habra dicho que estaban en la Luna; all recogieron precisos
documentos acerca de las costumbres, el gobierno, la religin, la fauna y la flora del pas.
Despus se dirigieron hacia el primero de los Grandes Lagos, el Tanganica, situado entre
los 30 y los 80 de latitud austral; llegaron a l el 14 de febrero de 1858 y visitaron las
diversas tribus de las orillas, en su mayor parte canbales.
Partieron de all el 26 de mayo y regresaron a Kazeh el 20 de junio. En Kazeh, Burton,
rendido de fatiga, permaneci enfermo algunos meses; durante este tiempo, Speke realiz
una incursin de ms de trescientas millas en direccin norte, hasta el lago Ukereue,
avistndolo el 3 de agosto; pero slo pudo ver su embocadura, a 20 3 de latitud.
El 25 de agosto haba regresado a Kazeh y reanudaba con Burton el camino hacia
Zanzbar, pas que los dos intrpidos viajeros vieron de nuevo en marzo del ao siguiente.
Entonces volvieron a Inglaterra, y la Sociedad Geogrfica de Pars les concedi su
premio anual.
El doctor Fergusson fij mucho su atencin en que los dos exploradores no haban
traspasado ni los 20 de latitud austral, ni los 290 de longitud este.
Tratbase, pues, de enlazar las exploraciones de Burton y Speke con las del doctor
Barth, lo que equivala a salvar una extensin de pas de ms de doce grados.
V
Sueos de Kennedy. - Artculos y pronombres en
plural - Insinuaciones de Dick. - Paseo por el mapa de
frica. - Lo que queda entre las dos puntas del comps.
- Expediciones actuales. - Speke y Grant. - Krapf, De
Decken y De Heuglin
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El doctor Fergusson activaba afanoso los preparativos de su marcha. l mismo diriga


la construccin de su aerstato, introduciendo ciertas modificaciones acerca de las cuales
guardaba un silencio absoluto.
Se haba dedicado, desde mucho tiempo atrs, al estudio de la lengua rabe y de varios
idiomas mandingas, en los cuales, gracias a sus aptitudes polglotas, hizo rpidos
progresos.
Entretanto, su amigo el cazador no le dejaba ni a sol ni a sombra, pues sin duda tema
que el doctor tomase el portante sin decirle una palabra; segua dirigindole acerca del
particular las arengas ms persuasivas, sin persuadir con ellas a Samuel Fergusson, y se
deshaca en splicas patticas que no conmovan lo ms mnimo a ste. Dick notaba que
su amigo se le escapaba de las manos.
El pobre escocs era, en realidad, digno de lstima. No poda mirar sin terror la azulada
bveda del cielo, al dormirse experimentaba balanceos vertiginosos y todas las noches
soaba que se despeaba desde inconmensurables alturas.
Debemos aadir que, durante tan terribles pesadillas, se cay dos o tres veces de la
cama. Su primer impulso fue mostrar a Fergusson la seal de un fuerte golpe que haba
recibido en la cabeza.
-Y no llega ni a un metro de altura! -exclam con candor serfico-. Ni a un metro! Y
el chichn es como un huevo! Juzga t mismo!
Aquella insinuacin melanclica no conmovi al doctor.
-Nosotros no caeremos -dijo.
-Y si caemos?
-No caeremos.
La conviccin del doctor dej a Kennedy sin respuesta.
Lo que exasperaba particularmente a Dick era que el doctor pareca dar muestras de una
abnegacin absoluta hacia l; le consideraba irrevocablemente destinado a ser su
compaero areo. Eso ya no era objeto de duda alguna. Samuel abusaba de un modo
insoportable del pronombre de primera persona en plural.
-Nosotros vamos adelantando..., nosotros estaremos en disposicion .... nosotros
partiremos el da...
Y del adjetivo posesivo en singular:
-Nuestro globo..., nuestro esquife..., nuestra exploracin...
Y tambin en plural:
-Nuestros preparativos..., nuestros descubrimientos .... nuestras ascensiones...
Dick senta escalofros, a pesar de que estaba decidido a no marchar; sin embargo, no
quera contranar demasiado a su amigo. Confesemos, no obstante, que, sin darse l
mismo cuenta de ello, haba hecho que le enviaran poco a poco de Edimburgo algunos
trajes apropiados y sus mejores escopetas de caza.
Un da, despus de reconocer que aun teniendo mucha suerte haba mil probabilidades
contra una de salir mal del negocio, fingi acceder a los deseos del doctor; pero, para
retardar el viaje todo lo posible y ganar tiempo, esgrimi una serie de argumentos de lo
ms variados. Insisti en la utilidad de la expedicin y en su oportunidad... El
descubrimiento del origen del Nilo era absolutamente necesario? ... Contribuira en algo
al bienestar de la humanidad? ... Cuando finalmente se consiguiese civilizar a las tribus
de frica, seran stas ms felices ?... Adems, quin poda asegurar que no estuviese
en ellas la civilizacin ms adelantada que en Europa? Nadie... Y, amn de todo, no se
poda esperar algn tiempo ... ? Un da u otro se atravesara frica de un extremo a otro,
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y de una manera menos azarosa... Dentro de un mes, o de seis, o de un ao, algn


explorador llegara sin duda...
Aquellas insinuaciones producan un efecto enteramente contrario al perseguido, y la
impaciencia del doctor aumentaba.
-Quieres, pues, desgraciado Dick, prfido amigo, que sea para otro la gloria que nos
aguarda? Quieres que traicione mi pasado? Quieres que retroceda ante obstculos de
poca importancia? Quieres que pague con cobardes vacilaciones lo que por m han
hecho el Gobierno ingls y la Real Sociedad de Londres?
-Pero... -respondi Kennedy, que era muy aficionado a esta conjuncin.
-Pero -replic el doctor- no sabes que mi viaje ha de concurrir al xito de las empresas
actuales? Ignoras que nuevos exploradores avanzan hacia el centro de Africa?
-Sin embargo...
-Escchame atentamente, Dick, y contempla este mapa.
Dick lo mir con resignacion.
-Remonta el curso del Nilo -dijo el doctor Fergusson.
-Lo remonto -respondi dcilmente el escocs.
-Llega a Gondokoro.
-Ya he llegado.
Y Kennedy pensaba cun fcil era un viaje semejante... en el mapa.
-Coge una punta de este comps -prosigui el doctor-, y apyala en esta ciudad, de la
cual apenas han podido pasar los ms audaces.
-Ya est.
-Ahora busca en la costa la isla de Zanzbar, a 60 de latitud sur.
-Ya la tengo.
-Sigue ahora ese paralelo y llega a Kazeh.
-Hecho.
-Sube por el grado treinta y tres de longitud hasta la embocadura del lago Ukereue, en
el punto en que se detuvo el teniente Speke.
-Ya estoy. Un poco ms y caigo de cabeza al lago.
-Pues bien, sabes lo que tenemos derecho a suponer, segn los datos suministrados
por las tribus ribereas?
-No tengo ni idea.
-Pues voy a decrtelo. Este lago, cuyo extremo inferior se halla a 20 30 de latitud, debe
de extenderse igualmente a 20 50 Por encima del ecuador.
-De veras?
-Y de este extremo septentrional surge una corriente de agua que necesariamente ha de
ir a parar al Nilo, si es que no es el propio Nilo.
-Realmente curioso.
-Apoya la otra punta del comps en este extremo del lago Ukereue.
-Apoyada, amigo Fergusson.
-Cuntos grados cuentas entre los dos puntos? ~dijo Fergusson.
-Apenas dos.
-Sabes cunto suma todo, Dick?
-No.
-Pues apenas ciento veinte millas, es decir, nada.
-Casi nada, Samuel.
-Y sabes lo que pasa en este momento?
-Yo?
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-Voy a decrtelo. La Sociedad Geogrfica ha considerado muy importante la


exploracin de este lago entrevisto por Speke. Bajo sus auspicios, el teniente, en la
actualidad capitn Speke se ha asociado al capitn Grant, del ejrcito de las Indias, y
ambos se han puesto a la cabeza de una numerosa expedicin generosamente
subvencionada. Se les ha confiado la misin de remontar el lago y volver a Gondokoro.
Han recibido una subvencin de ms de cinco mil libras, y el gobernador de El Cabo ha
puesto a su disposicin soldados hotentotes. Partieron de Zanzibar a ltimos de octubre
de 1860. Al mismo tiempo, el ingls John Petherick, cnsul de Su Majestad en Kartum,
ha recibido del Foreign Office unas setecientas libras; debe equipar un buque de vapor en
Kartum, abastecerlo suficientemente y zarpar para Gondokoro, donde aguardar la
caravana del capitn Speke y se hallar en disposicin de proporcionarle vveres.
-Bien pensado -dijo Kennedy.
-Ya ves que el tiempo apremia si queremos participar en esos trabajos de exploracin.
Y eso no es todo; mientras hay quien marcha a paso seguro en busca del nacimiento del
Nilo, otros viajeros se dirigen audazmente hacia el corazn de frica.
-A pie? -pregunt Kennedy.
-A pie -repiti el doctor, sin percatarse de la insinuacin-. El doctor Krapf se propone
encaminarse al oeste por el Djob, ro situado debajo del ecuador. El barn De Decken ha
salido de Mombasa, ha reconocido las montaas de Kenia y de Kilimanjaro y penetra en
el centro.
-A pie tambin?
-Todos a pie o montados en mulos.
~Para lo que yo quiero significar es exactamente lo mismo -replic Kennedy.
-Por ltimo -prosigui el doctor-, De Heuglin, vicecnsul de Austria en Kartum, acaba
de organizar una expedicin muy importante, cuyo principal objeto es indagar el paradero
del viajero Vogel, que en 1853 fue enviado a Sudn para asociarse a los trabajos del
doctor Barth. En 1856 sali de Bornu y resolvi explorar el desconocido pas que se
extiende entre el lago Chad y el Darfur. Desde entonces no ha aparecido. Cartas recibidas
en Alejandra, en junio de 1860, informan que fue asesinado por orden del rey de Wadai;
pero otras, dirigidas por el doctor Hartimann al padre del viajero, afirman, basndose en
el relato de un fellatah de Bornu, que Vogel se encuentra prisionero en Wara y que, por
consiguiente, no estn perdidas todas las esperanzas. Bajo la presidencia del duque
regente de Sajonia-Coburgo-Gotha, se ha formado una comisin de la que es secretario
mi amigo Petermann; se han cubierto los gastos de la expedicin con una suscripcion
nacional en la que han participado muchsimos sabios. El seor De Heuglin parti de
Massaua en junio; mientras busca las huellas de Vogel, debe explorar todo el pas
comprendido entre el Nilo y el Chad, es decir, enlazar las operaciones del capitn Speke
con las del doctor Barth. Y entonces frica habr sido cruzada de este a oeste!
-Y bien -respondi el escocs-, puesto que todo enlaza sin nosotros tan perfectamente,
qu vamos a hacer all?
El doctor Fergusson dio la callada por respuesta, contentndose con encogerse de
hombros.
VI
Un criado excepcional - Distingue los satlites de
Jpiter. - Controversia entre Dick y Joe. - La duda
y la creencia. El peso. -Joe-Wellington. - Recibe
media corona
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El doctor Fergusson tena un criado que responda con diligencia al nombre de Joe. Era
de una ndole excelente. Su amo, cuyas rdenes obedecia e interpretaba siempre de una
manera inteligente, le inspiraba una confianza absoluta y una adhesin sin lmites. Era un
Caleb, aun cuando estaba siempre de buen humor y no refunfuaba; no habra salido tan
buen criado si lo hubieran mandado construir expresamente. Fergusson se confiaba
enteramente a l para las minuciosidades de su existencia, y haca perfectamente. Raro y
honrado Joe! Un criado que dispone la comida de su seor y tiene su mismo paladar; que
arregla su maleta y no olvida ni las medias ni las camisas; que posee sus llaves y sus
secretos, y ni sisa ni murmura?
Pero qu hombre era tambin el doctor para el digno Joe! Con qu respeto y confianza
acoga ste sus decisiones! Cuando Fergusson haba hablado, preciso era para responderle
haber perdido el juicio. Todo lo que pensaba era justo; todo lo que deca, sensato; todo lo
que mandaba, practicable; todo lo que emprenda, posible; todo lo que conclua,
admirable. Aunque hubiesen hecho a Joe pedazos, lo que sin duda habra repugnado a
cualquiera, no le habran hecho modificar en lo ms mnimo el concepto que le mereca
su amo.
As es que cuando el doctor concibi el proyecto de atravesar frica por el aire, para
Joe la empresa fue cosa hecha. No haba obstculos posibles. Desde el momento en que
Fergusson haba resuelto partir, poda decirse que ya haba llegado..., acompaado de su
fiel servidor, porque el buen muchacho, aunque nadie le haba dicho una palabra, saba
que formara parte del pasaje.
Por otra parte, prestara grandes servicios gracias a su inteligencia y su maravillosa
agilidad. Si hubiese sido preciso nombrar un profesor de gimnasia para los monos del
Zoological Garden, muy espabilados por cierto, sin lugar a dudas Joe habra obtenido la
plaza. Saltar, encaramarse, volar y ejecutar mil suertes imposibles eran para l cosa de
juego.
Si Fergusson era la cabeza y Kennedy el brazo, Joe sera la mano. Ya haba
acompaado a su seor en varios viajes, y a su manera posea cierto barniz de la ciencia
apropiada; pero se distingua principalmente por una filosofa apacible, un optimismo
encantador; todo le pareca fcil, lgico, natural, y, por consiguiente, desconoca la
necesidad de gruir o de quejarse.
Posea, entre otras cualidades, una capacidad visual asombrosa. Comparta con
Moestln, el profesor de Kepler, la rara facultad de distinguir sin anteojos los satlites de
Jpiter y de contar en el grupo de las Plyades catorce estrellas, las ltimas de las cuales
son de novena magnitud. Pero no se envanecia por eso; todo lo contrario, saludaba de
muy lejos y, llegado el caso saba sacar partido de sus ojos.
Con la confianza que Joe tena en el doctor, no son de extraar, pues las incesantes
discusiones que se producan entre el seor Kennedy y el digno criado, si bien guardando
siempre el debido respeto.
El uno dudaba, el otro crea; el uno era la prudencia clarividente, el otro la confianza
ciega; y el doctor se encontraba entre la duda y la creencia, aunque debo confesar que no
le preocupaba ni la una ni la otra.
-Y bien, muchacho?
-El momento se acerca. Parece que nos embarquemos para la Luna.
-Querrs decir la tierra de la Luna, que no queda ni mucho menos tan lejos. Pero, no te
preocupes pues tan peligroso es lo uno como lo otro.
-Peligroso! Con un hombre como el doctor Fergusson! Imposible!
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-No quisiera matar tus ilusiones, mi querido Joe, pero lo que l trata de emprender es
simplemente una locura. No partir.
-Que no partir? Acaso no ha visto su globo en el taller de los seores Mitchell, en el
Borough?
-Me guardar mucho de ir a verlo.
-Pues se pierde un hermoso espectculo, seor mo! Qu cosa tan preciosa! Qu corte
tan elegante!
Qu esquife tan encantador! Estaremos a nuestras anchuras ah adentro!
-Cuentas, pues, con acompaar a tu seor?
-Yo le acompaar a donde l quiera! -replic Joe con conviccin-. Faltara ms!
Dejarle ir solo, cuando juntos hemos recorrido el mundo! Quin le sostendra cuando
estuviese fatigado? Quin le tendera una mano vigorosa para saltar un precipicio?
Quin le cuidara si cayese enfermo? No, seor Dick, Joe permanecer siempre en su
puesto junto al doctor, o, por mejor decir, alrededor del doctor Fergusson.
-Buen muchacho!
-Adems, usted vendr con nosotros -repuso Joe.
-Sin duda! -dijo Kennedy-. Os acompaar para impedir hasta el ltimo momento que
Samuel cometa una locura semejante. Le seguir, si es preciso, hasta Zanzbar, a fin de
que la mano de un amigo le detenga en su proyecto insensato.
-Usted no detendr nada, seor Kennedy, salvo su respeto. Mi seor no es un cabeza
loca; siempre medita mucho lo que va a emprender y, cuando ha tomado una resolucin,
no hay quien le apee de ella.
-Eso lo veremos.
-No alimente semejante esperanza. En fin, lo importante es que venga. Para un cazador
como usted, frica es un pais maravilloso y, por consiguiente, no se arrepentir del viaje.
-Dices bien, no me arrepentir; sobre todo si ese terco se rinde al fin a la evidencia.
-A propsito dijo Joe-, ya sabr que hoy nos pesan.
-Cmo! Nos pesan?
-Exacto, vamos a pesarnos los tres: usted, mi seor, y yo.
-Como los jockeys?
-Como los jockeys. Pero, tranquilcese, no se le har adelgazar si pesa demasiado. Se le
aceptar tal como es.
-Pues yo no me dejar pesar -dijo el escocs.
-Pero seor, parece que es necesario para la mquina.
-Qu me importa a m la mquina?
-Le debe importar! Y si por falta de clculos exactos no pudiramos subir?
-Qu ms quisiera yo!
-Pues sepa, seor Kennedy, que mi seor vendr enseguida a buscarnos.
-No ir.
-No querr hacerle un desaire, verdad?
-Se lo har.
-Bueno! -exclam Joe, riendo-. Habla as porque no est l delante; pero cuando le
diga a la cara: Dick (perdone la confianza), Dick, necesito saber exactamente tu peso,
ir, yo respondo de ello.
-No ir.
En aquel momento entr el doctor en su gabinete de trabajo, donde tena lugar esta
conversacion, y miro a Kennedy, el cual se sinti como encogido.
-Dick -dijo el doctor-, ven con Joe; necesito saber cunto pesis los dos.
-Pero...
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-No har falta que te quites el sombrero. Ven.


Y Kennedy fue con l.
Entraron los tres en el taller de los seores Mitchell, donde haba preparada una de esas
balanzas, llamadas romanas. Preciso era, efectivamente, que el doctor conociese el peso
de sus compaeros para establecer el equilibrio de su aerstato. Hizo, pues, subir a Dick a
la plataforma de la balanza, y ste, sin oponer resistencia murmur:
-Est bien, est bien. La verdad es que esto no compromete a nada.
-Ciento cincuenta y tres libras -dijo el doctor, apuntando la cifra en su libreta de notas.
-Peso demasiado? .
-No, seor Kennedy -replic Joe-. Adems, yo soy ligero y eso compensara.
Y, diciendo esto, Joe ocup con entusiasmo el sitio del Cazador, el cual estuvo a punto
de derribar la balanza al bajar. Joe se coloc en la actitud del Wellington que remeda a
Aquiles en la entrada de Hyde Park, y, aunque no llevaba el escudo, estaba magnfico.
-Ciento veinte libras -escribi el doctor.
-Bravo! -exclam Joe, sonriendo sin saber muy bien por qu.
-Ahora yo -dijo Fergusson, y aadi por propia cuenta ciento treinta y cinco libras.
-Seor -intervino Joe-, si fuese necesario para la expedicin, yo, abstenindome de
comer, podra adelgazar perfectamente unas veinte libras.
-No hace falta, muchacho -respondi el doctor- puedes comer cuanto quieras. Toma
media corona para atracarte como te venga en gana.
VII
Pormenores geomtricos. - Clculo de la capacidad del
globo. - El aerstato doble. - La envoltura. - La
barquilla. - El aparato misterioso. - Los vveres. - La
adicin final
El doctor Fergusson se ocupaba desde haca mucho tiempo de todos los pormenores de
su expedicin. Como se supondr, el globo, el maravilloso vehculo destinado a
transportarle por aire, fue objeto de su constante solicitud.
En primer lugar, y para no dar al aerstato dimensiones excesivas, resolvi hincharlo
con gas hidrgeno, que es catorce veces y media ms ligero que el aire. La produccin
del hidrgeno es fcil, y es el gas que ha dado en los experimentos aerostticos resultados
ms satisfactorios.
El doctor, calculando con la mayor exactitud, concluy que el peso de los objetos
indispensables para su viaje y de su aparato daba un total de cuatro mil libras; por
consiguiente, fue preciso averiguar cul sera la fuerza ascensional capaz de levantar este
peso, y cul por tanto sera la capacidad del aparato.
Un peso de cuatro mil libras est representado por un desplazamiento de aire de
cuarenta y cuatro mil ochocientos cuarenta y siete pies cbicos, lo que equivale a decir
que cuarenta y cuatro mil ochocientos cuarenta y siete pies cbicos de aire pesan unas
cuatro mil libras.
Dando al globo esta capacidad de cuarenta y cuatro mil ochocientos cuarenta y siete
pies cbicos y llenndolo, en lugar de aire, de gas hidrgeno, que, por ser catorce veces y
media ms ligero, slo pesa doscientas setenta y seis libras, se produce una ruptura de
equilibrio, es decir una diferencia de tres mil setecientas veinticuatro libras. Esta
diferencia entre el peso del gas contenido en el globo y el peso del aire circundante
constituye la fuerza ascensional del aerstato.
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Sin embargo, si se introdujesen en el globo los cuarenta y cuatro mil ochocientos


cuarenta y siete pies cbicos de gas de que hablamos, ste quedara totalmente lleno, cosa
inadmisible, pues, a medida que el globo sube a las capas menos densas del aire, el gas
que contiene tiende a dilatarse y no tardara en romper la envoltura. As pues no se suelen
llenar ms que dos terceras partes.
Pero el doctor, a consecuencia de cierto proyecto que solamente l conoca, resolvi no
llenar ms que la mitad de su aerstato, y como tena que llevar cuarenta y cuatro mil
ochocientos cuarenta y siete pies cbicos de hidrgeno, dio a su globo una capacidad casi
doble.
Lo concibi con esa forma alargada que se sabe es la preferible. El dimetro horizontal
era de cincuenta pies y el vertical de setenta y cinco; as obtuvo un esferoide, cuya
capacidad ascenda, en cifras redondas, a noventa mil pies cbicos.
Si el doctor Fergusson hubiese podido emplear dos globos, habran aumentado sus
probabilidades de xito, porque en caso de romperse uno en el aire, es posible, echando
lastre, sostenerse por medio del otro. Pero la maniobra de dos aerstatos resulta muy
difcil cuando se trata de que conserven una fuerza de ascension igual.
Despus de haber reflexionado largamente, Fergusson mediante una disposicion
ingeniosa, reuni las ventajas que ofrecen dos globos evitando sus inconvenientes.
Construy dos de desigual volumen y meti uno dentro de otro. El globo exterior, que
conserv las dimensiones citadas, contuvo otro ms pequeo, de la misma forma, que
slo tena cuarenta y cinco pies de dimetro horizontal y sesenta y ocho de dimetro
vertical. La capacidad de este globo interior no era, pues, mas que de sesenta y siete mil
pies cbicos. Deba nadar en el fluido que lo envolva, y de uno a otro globo se abra una
vlvula que, en caso necesario, permitia ponerlos en comunicacion uno con otro.
Esta disposicin presentaba la ventaja de que, si era preciso dar salida al gas para bajar,
se dejara escapar el del globo grande; de este modo, aun en caso de que hubiera que
vaciarlo por completo, el pequeo quedara intacto. Entonces era posible desembarazarse
de la cubierta exterior como de un peso intil, y el segundo aerstato, al quedar solo, no
ofreca al viento el asidero que le dan los globos medio hinchados.
Adems, en caso de accidente, por ejemplo, si el globo exterior sufra un desgarrn, se
jugaba con la ventaja de que el otro quedaba ileso.
Los dos aerstatos se construyeron con un tafetn asargado de Lyon, untado de
gotapercha. Esta sustancia gomorresinosa est dotada de una impermeabilidad absoluta, y
es resistente a los cidos y los gases. El tafetn se puso doble en el polo superior del
globo, donde se realiza casi todo el esfuerzo.
Esta envoltura poda retener el fluido durante un tiempo ilimitado. Pesaba media libra
por cada nueve pies cuadrados. Como la superficie del globo exterior era de once mil
seiscientos pies cuadrados, su envoltura pesaba seiscientas cincuenta libras. La envoltura
del segundo globo tena nueve mil doscientos pies cuadrados de superficie, y no pesaba,
por consiguiente, ms que quinientas diez libras, o sea, en total mil ciento sesenta libras.
La red destinada a sostener la barquilla era de cuerda de camo muy slida. Las dos
vlvulas fueron objeto de cuidados minuciosos, tal como lo hubiera sido el gobernalle de
un buque.
La barquilla, de forma circular y de un dimetro de quince pies, era de mimbre. Estaba
reforzada con una ligera armadura de hierro y revestida en su parte inferior de resortes
elsticos destinados a amortiguar los choques. Su peso y el de la red no excedan de
doscientas ochenta libras.
El doctor hizo construir, adems, cuatro cajas de palastro de un grosor de dos lneas,
unidas entre s por medio de tubos provistos de llaves. Agreg a ellas un serpentn de
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unas dos pulgadas de dimetro, que terminaba en dos ramas rectas de longitud desigual,
la mayor de las cuales meda veinticinco pies y la ms corta, quince.
Las cajas de palastro fueron colocadas en la barquilla de modo que ocupasen el menor
espacio posible. El serpentn, que no tena que ajustarse hasta ms adelante, fue
empaquetado separadamente, al igual que una pila elctrica de Bunsen de gran potencia.
El aparato haba sido tan ingeniosamente ideado que no pesaba ms de setecientas libras,
incluyendo en ellas veinticinco galones de agua contenidos en una caja especial.
Los instrumentos destinados al viaje consistieron en dos barmetros, dos termmetros,
dos brjulas, un sextante, dos cronmetros, un horizonte artificial y un altacimut para
medir los objetos lejanos e inaccesibles. El observatorio de Greenwich se haba puesto a
disposicin del doctor, pese a que ste no se propona hacer experimentos de fsica, sino
nicamente reconocer su direccin y determinar la posicin de los principales ros,
montaas y poblaciones.
Se provey de tres anclas de hierro a toda prueba, as como de una escala de seda ligera
y resistente, de cincuenta pies de longitud.
Calcul igualmente el peso exacto de los vveres, que consistan en caf, t, galletas,
carne salada y pemmican, preparacion que, en un pequeo volumen, contiene muchos
elementos nutritivos. Independientemente de una considerable reserva de aguardiente,
dispuso dos cajas de agua que contenan veintids galones cada una.
El consumo de estos alimentos hara disminuir poco a poco el peso sostenido por el
aerstato. Y debe saberse que el equilibrio de un globo en la atmsfera es de una
sensibilidad extremada. La prdida de un peso casi insignificante basta para producir un
desplazamiento muy apreciable.
El doctor no olvid ni una tienda para cubrir una parte de la barquilla, ni las mantas
para dormir durante el viaje, ni las escopetas del cazador con las correspondientes
municiones.
He aqu el resumen de sus diferentes clculos:
Fergusson . 135
libras
Kennedy ................................................................... 153 >>
Joe ............................................................................ 120 >>
Peso del primer globo ............................................. 650 >>
Peso del segundo globo .......................................... 510 >>
Barquilla y red ......................................................... 280 >>
Anclas, instrumentos, escopetas, mantas,
tienda, utensilios varios .......................................... 190
>>
Carne, pemmican, galletas, t, caf, aguardiente .. 386
>>
Agua ......................................................................... 400 >>
Aparato ....................................................................
700
>>
Peso del hidrgeno ................................................. 276 >>
Lastre .......................................................................
200 >>
TOTAL .............................................. 4,000 >>

As se desglosaban las cuatro mil libras que el doctor Fergusson se propona echar a
volar; no llevaba mas que doscientas libras de lastre, slo para casos imprevistos, deca
l, porque, gracias a su aparato, no crea tener que recurrir a ellas.
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VIII
Importancia de Joe. - El comandante del Resolute.El arsenal de Kennedy. - Arreglos. - Banquete di
despedida. - Partida del 21 de febrero. - Sesiones
cientficas del doctor. - Dwveyrier y Livingstone.Pormenores del viaje aereo. - Kennedy reducido
al silencio
Hacia el 10 de febrero, los preparativos tocaban a su fin. Los aerstatos, encerrados uno
dentro de otro, estaban totalmente terminados. Haban sido sometidos a una fuerte
presin de aire comprimido, dando buena prueba de su solidez y demostrando que se
haba procedido a su construccin con el mayor esmero.
Joe no caba en s de gozo. Iba incesantemente de Greek Street a los talleres de los
seores Mitchell, siempre atareado, pero comunicativo, explicando detalles del asunto
hasta a los que no se los pedan y sintindose orgulloso por encima de todo de acompanar
a su seor. Se me antoja que incluso enseando el aerstato, desarrollando las ideas y los
planes del doctor, y dando a conocer a ste a travs de una ventana entreabierta o cuando
pasaba por la calle, el digno muchacho gan alguna que otra media corona. Pero no hay
que reprochrselo; tena derecho a especular un poco con la admiracin y curiosidad de
sus contemporneos.
El 16 de febrero, el Resolute ancl delante de Greenwich. Era un buque de hlice de
ochocientas toneladas de porte, muy rpido, que ya haba tenido a su cargo el
abastecimiento de la ltima expedicin de sir James Ross a las regiones polares. Pennet,
su comandante, pasaba por hombre de trato agradable y estaba muy interesado en el viaje
del doctor, a quien apreciaba desde haca mucho tiempo. Pennet pareca ms un sabio que
un soldado, lo cual no impeda a su buque llevar cuatro piezas de artillera, que no haban
hecho nunca dao a nadie y que servan solamente para producir los estrpitos ms
pacficos del mundo.
Se acondicion la bodega del Resolute para acomodar en ella el aerstato, que fue
transportado con las mayores precauciones el da 18 de febrero. Se almacen de la mejor
manera posible para prevenir cualquier accidente, y en presencia del propio Fergusson se
estibaron la barquilla y sus accesorios, las anclas, las cuerdas, los vveres y las cajas de
agua que deban llenarse a la llegada.
Se embarcaron diez toneladas de cido sulfrico y otras tantas de hierro viejo para
obtener gas hidrgeno. Esta cantidad era ms que suficiente, pero convena estar
preparado para posibles prdidas. El aparato destinado a producir el gas, compuesto de
unos treinta barriles, fue colocado al fondo de la bodega.
Estos preparativos finalizaron al anochecer del da 18 de febrero. Dos camarotes
cmodamente dispuestos aguardaban al doctor Fergusson y a su amigo Kennedy. Este
ltimo, mientras juraba que no partira, se traslad a bordo con un verdadero arsenal de
caza, dos excelentes escopetas de dos caones que se cargaban por la recmara, y una
carabina de toda confianza de la fbrica de Purdey Moore y Dickson, de Edimburgo. Con
semejante arma, el cazador no tena ningn problema para alojar, a una distancia de dos
mil pasos, una bala en el ojo de un camello. Llevaba tambin dos revlveres Colt de seis
disparos para los imprevistos, su frasco de plvora, su cartuchera, y perdigones y balas en
cantidad suficiente, aunque sin traspasar los lmites prescritos por el doctor.
El da 19 de febrero se acomodaron a bordo los tres viajeros, que fueron recibidos con
la mayor distincin por el capitn y sus oficiales. El doctor, preocupado por la
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expedicin, se mostraba distante; Dick estaba conmovido, aunque no quera aparentarlo;


y Joe, que brincaba de alegra y hablaba por los codos, no tard en convertirse en la
distraccin de la tripulacin, entre la que se le haba reservado un puesto.
El da 20, la Real Sociedad Geogrfica ofreci un gran banquete de despedida al doctor
Fergusson y a Kennedy. El comandante Pennet y sus oficiales asistieron al festn, que fue
muy animado y abundante en libaciones halageas. Se hicieron numerosos brindis para
asegurar a todos los invitados una existencia centenaria. Sir Francis M... presida con
emocin contenida, pero rebosante de dignidad.
Dick Kennedy, para su gran sorpresa, recibi buena parte de las felicitaciones bquicas.
Tras haber bebido a la salud del intrpido Fergusson, la gloria de Inglaterra, se bebi
a la salud del no menos valeroso Kennedy, su audaz compaero.
Dick se puso colorado como un pavo, lo que se tom por modestia. Aumentaron los
aplausos, y Dick se puso ms colorado an.
Durante los postres lleg un mensaje de la reina, que cumplimentaba a los viajeros y
haca votos por el xito de la empresa.
Ello requiri nuevos brindis por Su Muy Graciosa Majestad.
A medianoche los convidados se separaron, despus de una emocionada despedida,
sazonada con entusiastas apretones de manos.
Las embarcaciones del Resolute aguardaban en el puente de Westminster. El
comandante tom el mando, acompaado de sus pasajeros y de sus oficiales, y la rpida
corriente del Tmesis les condujo hacia Greenwich.
A la una todos dorman a bordo.
Al da siguiente, 21 de febrero, a las tres de la madrugada, las calderas estaban a punto;
a las cinco levaron anchas y el Resolute, a impulsos de su hlice, se desliz hacia la
desembocadura del Tmesis.
Huelga decir que, a bordo, las conversaciones no tuvieron ms objeto que la expedicin
del doctor Fergusson. Tanto vindole como oyndole, el doctor inspiraba una confianza
tal que, a excepcin del escocs, nadie pona ya en duda el xito de la empresa.
Durante las largas horas de ocio del viaje, el doctor daba un verdadero curso de
geografa en la cmara de los oficiales. Aquellos jvenes se entusiasmaban con la
narracin de los descubrimientos hechos durante cuarenta aos en frica. El doctor les
cont las exploraciones de Barth, Burton, Speke y Grant, y les describi aquella
misteriosa comarca objeto de las investigaciones de la ciencia. En el norte, el joven
Duveyrier exploraba el Shara y llevaba a Pars a los jefes tuaregs. Por iniciativa del
Gobierno francs se preparaban dos expediciones que, descendiendo del norte y
dirigindose hacia el oeste, coincidiran en Tombuct. En el sur, el infatigable
Livingstone continuaba avanzando hacia el ecuador y, desde marzo de 1862, remontaba,
en compaa de Mackenzie, el ro Rovuma. El siglo XIX no concluira ciertamente sin
que frica hubiera revelado los secretos ocultos en su seno por espacio de seis mil aos.
El inters de los oyentes aument cuando el doctor les dio a conocer en detalle los
preparativos de su viaje. Todos quisieron verificar sus clculos; discutieron, y el doctor
particip en la discusin con toda franqueza.
En general, les asombraba la cantidad relativamente escasa de vveres con que contaba.
Un da, uno de los oficiales le interrog acerca del particular.
-Eso les sorprende? -pregunt Fergusson.
-Sin duda.
-Pero cunto suponen que durar mi viaje? Meses enteros? Estn en un error; si se
prolongase, estaramos perdidos; no lo lograramos. Sepan que no hay ms de tres mil
quinientas millas, pongamos cuatro mil, de Zanzbar a la costa de Senegal. Pues bien,
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recorriendo doscientas cuarenta millas cada doce horas, velocidad menor a la de nuestros
ferrocarriles, si se viaja da y noche bastarn siete das para atravesar frica.
-Pero entonces no podra ver, ni dibujar planos geogrficos, ni reconocer el pas.
-Cmo? -respondi el doctor-. Si soy dueo de mi globo, si subo o bajo a mi arbitrio,
me detendr cuando me parezca bien, sobre todo cuando corra peligro de que me
arrastren corrientes demasiado violentas.
-Y encontrar esas corrientes -dijo el comandante Pennet-. Hay huracanes en los que la
velocidad del viento sobrepasa las doscientas cincuenta millas por hora.
-Se dan cuenta? -replic el doctor-. Con una rapidez tal cruzara frica en doce horas;
me levantara en Zanzbar y me acostara en San Luis.
-Pero -repuso el oficial- acaso podra un globo ser arrastrado a una velocidad
semejante?
-Es cosa que se ha visto -respondi Fergusson.
-Y el globo resisti?
-Perfectamente. Fue en la poca de la coronacin de Napolen, en 1804. El aeronauta
Garnerin lanz en Pars, a las once de la noche, un globo, con la siguiente inscripcin en
letras de oro: Pars, 25 frimario ao XIII, coronacin del emperador Napolen por S. S.
Po VII. A da siguiente, a las cinco de la maana, los habitantes de Roma vean el
mismo globo balancearse sobre el Vaticano, recorrer la campia romana y caer en el lago
de Braciano. As pues, seores, un globo puede resistir tan considerable velocidad.
-Un globo, s; pero un hombre... -balbuci tmidamente Kennedy.
-Un hombre tambin! Porque no lo olviden, un globo siempre est inmvil con
relacin al aire que lo circunda; no es l el que avanza, sino la propia masa de aire. Si
encendemos una vela en la barquilla, la llama no oscilar siquiera. Un aeronauta que se
hubiese hallado en el globo de Garnerin, no habra sufrido ningn dao a causa de la
velocidad. Adems, yo no trato de alcanzar una rapidez semejante, y si durante la noche
puedo enganchar el ancla en algn rbol o algn accidente del terreno, no dejar de
hacerlo. Llevamos vveres para dos meses, y nada impedir que nuestro hbil cazador nos
proporcione caza en abundancia cuando tomemos tierra.
-Ah! Seor Kennedy! Dar golpes maestros! -dijo un joven guardiamarina, mirando
al escocs con envidia.
-Sin contar -repuso otro- con que a su placer se asociar una gran gloria.
-Seores -respondi el cazador-, soy muy sensible ... a sus cumplidos..., pero no me
corresponde aceptarlos ...
-Cmo! -exclamaron todos-. No partir?.
-No partir.
-No acompaar al doctor Fergusson?
-No slo no le acompaar, sino que mi presencia aqu no tiene ms objeto que intentar
detenerle hasta el ltimo momento.
Todas las miradas se dirigieron al doctor.
-No le hagan caso -respondi ste con calma-. Es un asunto que no se debe discutir con
l; en el fondo, sabe perfectamente que partir.
-Por san Patricio! -exclam Kennedy-. juro...
-No jures nada, amigo Dick. Ests medido y pesado, y tambin lo estn tu plvora, tus
escopetas y tus balas; as que no hablemos ms del asunto.
Y de hecho, desde aquel da hasta la llegada a Zanzbar, Dick no dijo esta boca es ma.
No habl ni del asunto ni de ninguna otra cosa. Call.

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IX
Se dobla el cabo. - El castillo de proa. - Curso de
cosmografa por el profesor Joe. - De la direccin de los
globos. - De la investigacin de las corrientes
atmosfricas. - Eureka!
El Resolute avanzaba rpidamente hacia el cabo de Buena Esperanza. El tiempo se
mantena sereno, aunque el mar se pico un poco.
El 30 de marzo, veintisiete das despus de la salida de Londres, se perfil en el
horizonte la montaa de la Mesa. La ciudad de El Cabo, situada al pie de un anfiteatro de
colinas, apareci a lo lejos, y muy pronto el Resolute ancl en el puerto. Pero el
comandante no haca escala all, sino para proveerse de carbn, lo que fue cosa de un da,
y al siguiente el buque se dirigi hacia el sur para doblar la punta meridional de frica y
entrar en el canal de Mozambique.
No era aqul el primer viaje por mar de Joe, de manera que ste no tard en hallarse a
bordo como en su propia casa. Todos le queran por su franqueza y su buen humor. Gran
parte de la celebridad de su seor repercuta en l. Se le escuchaba como a un orculo, y
no se equivocaba ms que cualquier otro.
Mientras el doctor prosegula su curso en la cmara de los oficiales, Joe se despachaba a
gusto en el castillo de proa y haca historia a su manera, procedimiento seguido por los
ms eminentes historiadores de todos los tiempos.
Se trataba, como era natural, del viaje areo. Joe consigui, no sin trabajo, que
aceptasen la empresa los espiritus recalcitrantes; pero, una vez aceptada, la imaginacin
de los marineros, estimulada por los relatos de Joe, ya no concibi nada que fuese
imposible.
El ameno narrador persuada a su auditorio de que despus de aquel viaje emprenderan
otros muchos. Aqul no era ms que el primer eslabn de una larga serie de empresas
sobrehumanas.
-Creedme, camaradas; cuando se ha probado este gnero de locomocin, no se puede
prescindir de l; as es que, en nuestra prxima expedicin, en lugar de ir de lado, iremos
hacia adelante sin dejar de subir.
-Bueno! -exclam un oyente, maravillado-. Entonces llegaris a la Luna.
-A la Luna! -respondi Joe con desdn-. No, eso es demasiado comn! A la Luna va
todo el mundo. Adems, all no hay agua y es preciso llevar una enorme cantidad de
provisiones; e incluso atmsfera en frascos, por poco inters que se tenga en respirar.
-Con tal de que haya ginebra! -dijo un marinero muy aficionado a esta bebida.
-Tampoco, camarada. No! Nada de Luna. Recorreremos esas hermosas estrellas, esos
encantadores planetas de los que tantas veces me ha hablado mi seor. Visitaremos
primero Saturno...
- El que tiene un anillo? -pregunt el contramaestre.
-S, un anillo nupcial! Lo que ocurre es que se ignora el paradero de su mujer.
-Cmo! Tan alto irn? -pregunt un grumete, atnito-. Su seor debe de ser el diablo.
-El diablo? Es demasiado bueno para ser el diablo!
-Y despus de Saturno? -pregunt uno de los ms impacientes del auditorio.
-Despus de Saturno? Haremos una visita a Jpiter, un extrao pas donde los das no
son ms que de nueve horas Y media, lo cual resulta cmodo para los perezosos, y donde
los aos, por extrao que parezca duran doce aos, lo cual ofrece ventajas para los que no
tienen ms que seis meses de vida. Eso prolonga algo su existencia!
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-Doce aos? -repuso el grumete.


-S, pequeo, en esas tierras t mamaras an, y aquel de all, que roza la cincuentena,
sera un chiquillo de cuatro anos y medio.
-No puede ser! -exclamaron unnimes todos los hombres que se hallaban en el castillo
de proa.
-Es la pura verdad --dijo Joe con aplomo-. Pero que queris? Cuando uno se empea
en vegetar en este mundo, no aprende nada y es tan ignorante como una marsopa. Pasead
un poco por Jpiter y veris! Es menester, sin embargo, saber comportarse all arriba,
pues hay satlites que no son tolerantes!
Y todos rean, pero slo le crean hasta cierto punto.. Y l les hablaba de Neptuno,
donde los marineros son muy bien recibidos, y de Marte, donde los militares imponen su
autoridad, lo cual acaba por resultar fastidioso. En cuanto a Mercurio, es un pcaro pas
de ladrones y mercaderes, tan parecidos unos a otros que difcilmente se les distingue. Y,
por ltimo, de Venus les pintaba un cuadro verdaderamente encantador.
-Y cuando volvamos de esta expedicin -dijo el ameno narrador- se nos condecorar
con la Cruz del Sur, que brilla all arriba en el ojal del buen Dios.
-Y bien merecida la tendris! -admitieron los marineros.
As, en alegres plticas, transcurran las largas tardes en el castillo de proa. Mientras
tanto, las conversaciones instructivas del doctor seguian su camino.
Un da, hablando de la direccin de los globos, se le pidi a Fergusson que diese acerca
del particular su parecer.
-Yo no creo -dijo- que se pueda llegar a dirigir un globo. Conozco todos los sistemas
que se han ensayado o ideado, y ni uno solo es practicable. Como comprendern, me he
ocupado de esta cuestin, de inters capital para m. Sin embargo, no he podido
resolverla con los medios suministrados por los conocimientos actuales de la mecnica.
Sera preciso descubrir un motor de un poder extraordinario y de una ligereza imposible.
Y aun as, no se podran contrarrestar las corrientes de cierta importancia. Adems, hasta
ahora se ha pensado ms en dirigir la barquilla que el globo, lo cual es un error.
-Existe, sin embargo -replic un oficial-, una gran relacin entre un aerstato y un
buque, y ste puede dirigirse a voluntad.
-No -respondi el doctor Fergusson-. Existe muy poca relacin o ninguna. El aire es
infinitamente menos denso que el agua, en la cual el buque no se sumerge ms que hasta
cierto punto, mientras que el aerstato se abisma por completo en la atmsfera y
permanece inmvil con relacin al fluido circundante.
-Cree entonces que la ciencia aerosttica ha dicho ya su ltima palabra?
-No tanto! No tanto! Es preciso buscar otra cosa; si no se puede dirigir un globo, al
menos hay que intentar mantenerlo en las corrientes atmosfricas favorables. stas, a
medida que se sube, se vuelven mucho ms uniformes y son constantes en su direccion;
ya no las perturban los valles y las montaas que surcan la superficie del planeta, y eso,
como muy bien sabe, es la principal causa de las variaciones del viento y de la
irregularidad de su soplo. Una vez determinadas estas zonas, el globo no tendr ms que
colocarse en las corrientes que le convengan.
-Pero, entonces -repuso el comandante Pennet-, para alcanzarlas ser menester subir o
bajar constantemente. He ah la verdadera dificultad, mi querido doctor.
-Por qu, mi querido comandante?
-Entendmonos: slo supondr una dificultad y un obstculo para los viajes de largo
recorrido, no para los simples paseos areos.
-Y tendra la bondad de decirme por qu?
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-Porque para subir es imprescindible soltar lastres, y para bajar es imprescindible perder
gas, y con tanto subir y bajar las provisiones de gas y de lastre se agotan enseguida.
-He ah la cuestin, amigo Pennet. He ah la nica dificultad que debe procurar allanar
la ciencia. No se trata de dirigir globos; se trata de moverlos de arriba abajo sin gastar ese
gas que constituye su fuerza, su sangre, su alma, si es lcito hablar as.
-Tiene razon, mi querido doctor, pero esa dificultad an no est resuelta, ese medio
todava no se ha encontrado.
-Perdone, se ha encontrado.
-Quin lo ha encontrado?
-Yo!
-Usted?
-Comprender que, de otro modo, no me aventurara a cruzar frica en globo. A las
veinticuatro horas me quedara sin gas!
-Pero no habl de eso en Inglaterra.
-Para qu? Quera evitar una discusin pblica; me pareca algo intil. Hice
experimentos preparatorios en secreto y qued satisfecho de ellos. No tena necesidad de
ms.
-Y bien, mi querido Fergusson, sera una imprudencia preguntarle su secreto?
-En absoluto. El medio es muy sencillo, seores; ahora lo vern.
El auditorio redobl su atencin y el doctor tom tranquilamente la palabra.
X
Ensayos anteriores. - Las cinco cajas del doctor. - El
soplete de gas. - El calorfero. - Manera de maniobrar.
- Exito seguro
-Se ha intentado muchas veces, seores, subir o bajar a voluntad sin perder el gas o el
lastre del globo. Un aeronauta francs, el seor Mounier, pretenda alcanzar este objetivo
comprimiendo aire en un receptculo interior Un belga, el doctor Van Hecke, por medio
de alas y paletas desplegaba una fuerza vertical que en la mayor parte de los casos
hubiera sido insuficiente. Los resultados prcticos obtenidos por estos medios han sido
insignificantes.
Yo he resuelto abordar la cuestin ms directamente. Desde luego, suprimo por
completo el lastre, salvo que me obligue a recurrir a l algn caso de fuerza mayor, como,
por ejemplo, la rotura del aparato o la necesidad de elevarme con gran rapidez para evitar
un obstculo imprevisto.
Mis medios de ascensin y descenso consisten nicamente en dilatar o contraer, por
medio de distintas temperaturas, el gas almacenado en el interior del aerstato. Y he aqu
cmo obtengo este resultado.
Han visto que, con la barquilla, embarcaron unas cajas cuyo uso desconocen sin duda.
Hay cinco cajas.
La primera contiene unos veinticinco galones de agua, a la cual aado algunas gotas
de cido sulfrico para aumentar su conductibilidad y la descompongo por medio de una
potente pila de Bunsen. El agua, como saben, se compone de dos volmenes de gas
hidrgeno y un volumen de gas oxgeno.
Este ltimo, bajo la accin de la pila, pasa por el polo positivo a una segunda caja.
Una tercera, colocada encima de la segunda y de doble capacidad, recibe el hidrgeno
que llega por el polo negativo.
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Dos espitas, una de las cuales tiene doble abertura que la otra, ponen en comunicacin
estas dos cajas con otra, que es la cuarta y se llama caja de mezcla. En ella, en efecto, se
mezclan los dos gases procedentes de la descomposicin del agua. La capacidad de esta
caja de mezcla viene a ser de cuarenta y un pies cbicos.
En la parte superior de esta caja hay un tubo de platino, provisto de una llave.
Ya habrn comprendido, seores, que el aparato que les describo es, simplemente, un
soplete de gas oxgeno e hidrogeno, cuyo calor supera el del fuego de una fragua.
Establecido esto, paso a la segunda parte del aparato.
De la parte inferior del globo, que est hermticamente cerrado, salen dos tubos
separados por un pequeo intervalo. El uno arranca de las capas superiores del gas
hidrgeno, y el otro de las inferiores.
Estos dos tubos estn provistos, de trecho en trecho, de slidas articulaciones de
caucho que les permiten adaptarse a las oscilaciones del aerstato.
Los dos bajan hasta la barquilla y se pierden en una caja cilndrica de hierro, llamada
caja de calor, cerrada en ambos por dos fuertes discos del mismo metal.
El tubo que sale de la regin inferior del globo pasa a la caja cilndrica por el disco
inferior y, penetrando en l, adopta entonces la forma de un serpentn helicoidal, cuyos
anillos superpuestos ocupan casi toda la altura de la caja. Antes de salir, el serpentn pasa
a un pequeo cono, cuya base cncava, en forma de esfrico, se dirige hacia abajo.
Por el vrtice de este cono sale el segundo tubo, que se traslada, como he dicho, a las
partes superiores del globo.
El casquete esfrico del pequeo cono es de platino, para que no se funda por la
accin del soplete, pues ste se halla colocado en el fondo de la caja de hierro, en el
centro del serpentn helicoidal, y el extremo de la llama roza ligeramente el casquete.
Todos saben, seores, lo que es un calorfero destinado a calentar las habitaciones, y
saben tambin cmo acta. El aire de la habitacin, tras pasar por los tubos, vuelve a una
temperatura ms elevada. El aparato que acabo de describir no es, en realidad, ms que
un calorfero.
Qu ocurre entonces? Una vez encendido el soplete, el hidrgeno del serpentn y del
cono cncavo se calienta y sube rpidamente por el tubo, que lo conduce a las regiones
superiores del aerstato. Debajo se forma el vaco, que atrae el gas de las regiones
inferiores, el cual se calienta a su vez y es continuamente reemplazado. As se establece
en los tubos y el serpentn una corriente sumamente rpida de gas, que sale del globo y
vuelve a l calentndose sin cesar.
Ahora bien, los gases aumentan 1/480 de su volumen por grado de calor. Por lo tanto,
si fuerzo 180 la temperatura, el hidrgeno del aerstato se dilatar 18/480, o mil
seiscientos setenta y cuatro pies cbicos;' por consiguiente, desplazar mil seiscientos
setenta y cuatro pies cbicos de aire ms, lo cual aumentar mil seiscientas libras su
fuerza ascensional que equivale a un desprendimiento de lastre de igual peso. Si aumento
1800 la temperatura, el gas experimentar una dilatacin de 180/480, desplazar diecisis
mil setecientos cuarenta pies cbicos ms y su fuerza ascensional se incrementar mil
seiscientas libras.
Como ven, seores, puedo obtener fcilmente desequilibrios considerables. El
volumen del aerstato ha sido calculado de manera que, estando medio hinchado,
desplace un peso de aire exactamente igual al de la envoltura del hidrgeno y la barquilla
con los viajeros y todos los accesorios. En ese punto, se halla en equilibrio en el aire, sin
subir ni bajar.

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Para verificar la ascensin, doy al gas una temperatura superior a la temperatura


ambiente por medio del soplete. Con este exceso de calor, obtiene una tensin ms fuerte
e hincha ms el globo, que sube tanto ms cuanto ms dilato el hidrgeno.
El descenso se realiza, naturalmente, moderando el calor del soplete y dejando que
baje la temperatura. La ascension sera, pues, generalmente mucho ms rpida que el
descenso. Pero esta circunstancia resulta favorable, pues no tengo ningn inters en bajar
rpidamente, mientras que una pronta marcha ascensional es lo que me permite evitar los
obstculos. Los peligros estn abajo, no arriba.
Adems, como les he dicho, tengo cierta cantidad de lastre que me permitir elevarme
con ms prontitud aun en caso necesario. La vlvula situada en el polo superior del globo
no es ms que una vlvula de seguridad. El globo conserva siempre la misma carga de
hidrgeno, siendo las variaciones de temperatura que produzco en ese medio de gas
cerrado las que provocan todos los movimientos de ascension y descenso.
Ahora, seores, aadir un detalle prctico.
La combustin del hidrgeno y del oxgeno en la punta del soplete produce
nicamente vapor de agua. He dotado, por ello, a la parte inferior de la caja cilndrica de
hierro de un tubo de desprendimiento con vlvula que funciona a menos de dos
atmsferas de presin; por consiguiente, desde el momento en que alcanza esta presin,
el vapor se escapa por s mismo.
He aqu cifras muy exactas.
Veinticinco galones de agua descompuesta en sus elementos constitutivos, dan 200
libras de oxgeno y 25 de hidrgeno. Esto representa en la presin atmosfrica, mil
ochocientos noventa pies cbicos del primero y tres mil setecientos ochenta del segundo;
en total cinco mil seiscientos setenta pies cbicos de mezcla.
La espita del soplete, enteramente abierta, consume veintisiete pies cbicos por hora,
con una llama por lo menos diez veces ms potente que la de las farolas de alumbrado.
Por trmino medio, pues, para mantenerme a una altura poco considerable, no quemar
ms de nueve pies cbicos por hora, por lo que mis veinticinco galones de agua
representan seiscientas treinta horas de navegacin area, es decir, algo ms de veintisis
das.
Y como puedo bajar a mi arbitrio, y renovar por el camino la provisin de agua, mi
viaje puede prolongarse indefinidamente.
He aqu mi secreto, seores. Es sencillo, y, como todas las cosas sencillas, no puede
dejar de tener xito. La dilatacin y la contraccin del gas del aerstato, tal es mi medio,
que no exige ni alas embarazosas ni motor mecnico. Un calorfero para producir las
variaciones de temperatura y un soplete para calentarlo; eso no es incmodo ni pesado.
Creo, pues, haber reunido todas las condiciones para el xito.
As termin su discurso el doctor Fergusson, y fue cordialmente aplaudido. No haba
objecin alguna que hacer; todo estaba previsto y resuelto.
-Sin embargo -dijo el comandante-, puede ser peligroso.
Qu importa -respondi sencillamente el doctor-, si es practicable?
XI
Llegada a Zanzbar. - El cnsul ingls. - Mala
disposicin de los habitantes. - La isla de Kumbeni. Los hacedores de lluvia. - Hinchan el globo. - Partida
del 18 de abril. - ltimo adis. - El Victoria
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Un viento constantemente favorable haba acelerado la marcha del Resolute hacia el


lugar de su destino. La navegacin del canal de Mozambique fue particularmente
apacible. La travesa martima era un buen presagio de la area. Todos deseaban llegar
pronto y ayudar al doctor Fergusson en sus ltimos preparativos.
El buque avist por fin la ciudad de Zanzbar, situada en la isla del mismo nombre, y el
15 de abril, a las once de la maana, ancl en el puerto.
La isla de Zanzbar pertenece al imn de Mascate, aliado de Francia y de Inglaterra, y
es indudablemente la ms bella de sus colonias. El puerto recibe muchos buques de los
pases vecinos.
La isla est separada de la costa africana por un canal, cuya anchura mayor no pasa de
treinta millas.
Existe un gran comercio de caucho, marfil y, sobre todo, bano, porque Zanzbar es el
gran mercado de esclavos. All se concentra todo el botn conquistado en las batallas que
los jefes del interior libran incesantemente. El trfico se extiende por toda la costa
oriental, e incluso en las latitudes del Nilo, y G. Lejean ha visto all tratar abiertamente
bajo pabelln francs.
Apenas lleg el Resolute, el cnsul ingls de Zanzbar subi a bordo y se puso a
disposicin del doctor, de cuyos proyectos le haban tenido al corriente desde haca un
mes los peridicos de Europa. Pero hasta entonces haba formado parte de la numerosa
falange de los incrdulos.
-Dudaba -dijo, tendindole la mano a Samuel Fergusson-, pero ahora ya no dudo.
Ofreci su propia casa al doctor, a Dick Kennedy y, naturalmente, al bravo Joe.
Por el cnsul tuvo el doctor conocimiento de varias cartas que haba recibido del
capitn -Speke. El capitn y sus compaeros haban tenido que pasar mucha hambre y
muchos contratiempos antes de llegar al pas de Ugogo. No avanzaban sino con una gran
dificultad y no pensaban poder dar noticias inmediatas de su situacin y paradero.
-He aqu peligros y privaciones que nosotros podremos evitar -dijo el doctor.
El equipaje de los tres viajeros fue trasladado a la casa del cnsul. Se disponan a
desembarcar el globo en la playa de Zanzbar, pues cerca del asta de las banderas de
sealizacin haba un sitio favorable, junto a una enorme construccin que lo hubiera
puesto a cubierto de los vientos del este. Aquella gran torre, semejante a un tonel
inmenso junto al cual la cuba de Heidelberg habra parecido un insignificante barril,
serva de fuerte, y en su plataforma vigilaban unos beluches, armados con lanzas, especie
de soldados haraganes y vocingleros.
Sin embargo, durante el desembarco del aerstato, el cnsul recibi aviso de que la
poblacin de la isla se opondra a ello por la fuerza. No hay nada tan ciego como el
apasionamiento fantico. La noticia de la llegada de un cristiano que iba a elevarse por
los aires fue recibida con indignacin, y los negros, ms conmocionados que los rabes,
vieron en este proyecto intenciones hostiles a su religin, figurndose que se diriga
contra el Sol y la Luna, que son objeto de veneracin para las tribus africanas. As pues,
resolvieron oponerse a expedicin tan sacrlega.
El cnsul conferenci acerca del particular con el doctor Fergusson y el comandante
Pennet. ste no quera retroceder ante las amenazas; pero su amigo le hizo entrar en
razn.
-Ya s -le dijo- que acabaremos metindonos a esa gente en el bolsillo, y en caso
necesario los propios soldados del imn nos prestarn auxilio; pero, mi querido
comandante, un accidente sobreviene en el momento menos pensado, y bastara un golpe
cualquiera para causar al globo una avera irreparable que comprometiera el viaje
irremisiblemente. Es, pues, preciso, que andemos con pies de plomo.
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-Qu haremos, pues? Si desembarcamos en la costa de frica, tropezaremos con las


mismas dificultades. Qu podemos hacer?
-Es muy sencillo -respondi el cnsul-. Ven aquellas islas situadas ms all del
puerto? Desembarquen en una de ellas el aerstato, aposten a los marineros formando un
cinturn de proteccin, y no corrern ningn peligro.
-Perfectamente -dijo el doctor-. Y all podremos con toda libertad concluir nuestros
preparativos.
El comandante aprob el consejo y el Resolute se acerc a la isla de Kumbeni. Durante
la madrugada del 16 de abril, el globo fue puesto a buen recaudo en medio de un claro,
entre los extensos bosques que cubran aquella tierra.
Clavaron en el suelo dos palos de 80 pies de alto, situados a una distancia similar uno
de otro; un juego de poleas sujeto a su extremo permiti levantar el aerstato por medio
de un cable transversal. El globo estaba entonces enteramente deshinchado. El globo
interior se hallaba unido al vrtice del exterior, de modo que suban los dos a un mismo
tiempo.
En el apndice inferior de uno y otro, se fijaron los dos tubos de introduccin del
hidrgeno.
El da 17 se invirti en disponer el aparato destinado a producir el gas; se compona de
30 toneles, en los que se verificaba la descomposicin del agua por medio de pedazos de
hierro viejo y acido sulfrico sumergidos en una gran cantidad de agua. El hidrgeno
pasaba a un gran tonel central tras haber sido lavado, y desde all suba por los tubos de
introduccin a los dos aerstatos. De esta manera, ambos reciban una cantidad de gas
perfectamente determinada.
Para esta operacin fue preciso echar mano de mil ochocientos sesenta y seis galones
de cido sulfrico, diecisis mil cincuenta libras de hierro y novecientos sesenta y seis
galones de agua.
Esta operacin empez aproximadamente a las tres de la maana del da siguiente y
dur casi ocho horas. Al otro da, el aerstato, cubierto con su red, se balanceaba
graciosamente sobre la barquilla, sostenido por un gran nmero de sacos llenos de tierra.
Se mont con el mayor cuidado el aparato de dilatacin, y los tubos que salan del
aerstato fueron adaptados a la caja cilndrica.
Las anclas, las cuerdas, los instrumentos, las mantas de viaje, la tienda, los vveres y las
armas ocuparon en la barquilla el puesto que tenan asignado; la aguada se hizo en
Zanzbar. Las doscientas libras de lastre se distribuyeron entre cincuenta sacos colocados
en el fondo de la barquilla, pero al alcance de la mano.
Hacia las cinco de la tarde finalizaban estos preparativos. Unos centinelas montaban
guardia alrededor de la isla, y las embarcaciones del Resolute surcaban el canal.
Los negros seguan manifestando su clera con gritos, muecas y contorsiones. Los
hechiceros recorran los grupos irritados y acababan de exasperar los nimos; algunos
fanticos trataron,de ganar la isla a nado, pero se les rechaz fcilmente.
Entonces empezaron los sortilegios y los encantamientos; los hacedores de lluvia, que
pretendan tener poder sobre las nubes, llamaron en su auxilio a los huracanes y a las
lluvias de piedra; cogieron hojas de todas las especies de rboles del pas y las cocieron
a fuego lento, mientras mataban un cordero clavndole una larga aguja en el corazn.
Pero, a pesar de todas sus ceremonias, el cielo permaneci sereno y puro.
Entonces los negros se entregaron a furiosas orgas embriagndose con tembo,
aguardiente que se extrae del cocotero, o con una cerveza sumamente fuerte llamada
togwa. Sus cantos, sin meloda apreciable, pero con un ritmo muy exacto, duraron hasta
muy entrada la noche.
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Hacia las seis, una ltima comida reuni a los viajeros alrededor de la mesa del
comandante y de sus oficiales. Kennedy, a quien nadie diriga pregunta alguna, murmuraba en voz baja palabras incomprensibles, con la mirada fija en el doctor Fergusson.
La comida fue triste. La aproximacin del momento supremo inspiraba a todos penosas
reflexiones. Qu reservaba el destino a aquellos audaces viajeros? Volveran a hallarse
entre sus amigos, a sentarse junto al fuego del hogar? Si les llegaban a faltar los medios
de transporte, que seria de ellos en el seno de tribus feroces, en aquellas comarcas
inexploradas, en medio de desiertos inmensos?
Estas ideas, vagas hasta entonces y a las que todos se inclinaban poco, en aquel
momento asaltaban las imaginaciones sobreexcitadas. El doctor Fergusson, tan fro e
impasible como siempre, habl de varias cosas para disipar aquella tristeza comunicativa,
pero sus esfuerzos fueron vanos.
Como se tema alguna demostracin contra la persona del doctor y de sus compaeros,
los tres se quedaron a dormir a bordo del Resolute. A las seis de la maana salieron de su
camarote y se trasladaron de nuevo a la isla de Kumbeni.
El globo se balanceaba ligeramente, mecido por el viento del este. Los sacos de tierra
que lo retenan haban sido reemplazados por veinte marineros. El comandante Pennet y
sus oficiales asistan a aquella solemne marcha.
En aquel momento Kennedy se dirigi al doctor, le cogi la mano y le dijo:
-Es cosa decidida tu marcha, Samuel?
-Muy decidida, mi querido Dick.
-He hecho yo cuanto de m dependa para impedir este viaje?
-Todo.
-Entonces tengo sobre el particular la conciencia tranquila y te acompao.
-Ya lo saba -respondi el doctor, dejando que aflorase a su semblante una furtiva
emocin.
Se acercaba el instante de los ltimos adioses. El comandante y los oficiales abrazaron
con efusin a sus intrpidos amigos, sin exceptuar al digno Joe, que estaba muy contento
y satisfecho. Todos quisieron que el doctor Fergusson les diese un apretn de manos.
A las nueve, los tres compaeros de viaje ocuparon su puesto en la barquilla. El doctor
encendi el soplete y aviv la llama de modo que produjese un calor rpido. El globo,
que se mantena junto al suelo en perfecto equilibrio, empez a levantarse a los pocos
minutos. Los marineros tuvieron que aflojar un poco las cuerdas que lo retenan. La
barquilla se elev unos veinte pies.
-Amigos mos -exclam el doctor, puesto en pie entre sus dos compaeros y
quitndose el sombrero-, pongmosle a nuestro buque areo un nombre que le d suerte!
Llammosle Victoria!
Reson un hurra formidable.
-Viva la reina! Viva Inglaterra!
En aquel momento la fuerza ascensional del aerstato aument prodigiosamente.
Fergusson, Kennedy y Joe dirigieron un ltimo adis a sus amigos.
-Suelten las cuerdas! -exclam el doctor.
Y el Victoria se elev por los aires rpidamente, mientras las cuatro piezas de artillera
del Resolute atronaban el espacio en su honor.
XII
Travesa del estrecho. - El Mrima. - Conversacin de
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Dick y proposicin de Joe. - Receta para el caf. El uzaramo. - El desventurado Maizan. El monte Duthumi. - Las cartas del doctor. Noche sobre un nopal
El aire era puro y el viento moderado. El Victoria subi casi perpendicularmente a una
altura de mil quinientos pies, que fue indicada por una depresin de dos pulgadas menos
dos lneas en la columna baromtrica.
A aquella altura, una corriente ms marcada impeli al globo hacia el suroeste. Qu
magnfico espectculo se extenda ante los ojos de los viajeros! La isla de Zanzbar se
ofreca por completo a la vista y destacaba en un color ms oscuro, como sobre un vasto
planisferio; los campos tomaban la apariencia de muestras de varios colores; y grandes
ramilletes de rboles indicaban los bosques y las selvas.
Los habitantes de la isla parecan como insectos. Los hurras y los gritos se perdan poco
a poco en la atmsfera, y slo los caonazos del buque vibraban en la concavidad inferior
del aerstato.
-Qu hermoso es todo esto! -exclam Joe, rompiendo por primera vez el silencio.
No obtuvo respuesta. El doctor estaba ocupado observando las variaciones baromtncas
y tomando nota de los pormenores de su ascensin.
Kennedy miraba y no tena ojos para verlo todo.
Los rayos del sol, uniendo su calor al del soplete, aumentaron la presin del gas. El
Victoria subi a una altura de dos mil quinientos pies.
El Resolute presentaba el aspecto de un barquichuelo, y la costa africana apareca al
oeste como una inmensa orla de espuma.
-No dicen nada? -pregunt Joe.
-Miramos -respondi el doctor, dirigiendo su anteojo hacia el continente.
-Lo que es yo, si no hablo, reviento.
-Habla cuanto quieras, Joe; nadie te lo impide.
Y Joe hizo l solo un espantoso consumo de onomatopeyas. Los oh! , los ah! y
los eh! brotaban de sus labios a borbotones.
Durante la travesa del mar, el doctor crey conveniente mantenerse a aquella altura
que le permita observar la costa ms extensamente. El termmetro y el barmetro,
colgados dentro de la tienda entreabierta, se hallaban constantemente al alcance de su
vista, y otro barmetro, colocado exteriormente, servira durante la guardia de noche.
Al cabo de dos horas, el Victoria, a una velocidad de poco ms de ocho millas, se
aproxim sensiblemente a la costa. El doctor resolvi acercarse a tierra; moder la llama
del soplete, y muy pronto el globo baj a trescientos pies del suelo.
Se hallaba sobre el Mrima, nombre que lleva aquella porcion de la costa oriental de
frica. Protegan sus orillas espesos manglares, y la marea baja permita distinguir sus
gruesas races rodas por los dientes del ocano ndico. Los dunas que formaban en otro
tiempo la lnea costera ondulaban en el horizonte, y el monte Nguru alzaba su pico al
noroeste.
El Victoria pas cerca de una aldea que el doctor reconocio en el mapa como Kaole.
Toda la poblacin reunida lanzaba aullidos de clera y de miedo; dirigieron en vano
algunas flechas a ese monstruo de los aires que se balanceaba majestuosamente sobre
aquellos impotentes furores.
El viento conduca hacia el sur, lo que, lejos de inquietar al doctor, le complaci,
porque le permita seguir el derrotero trazado por los capitanes Burton y Speke.
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Kennedy se haba vuelto tan hablador como Joe, y los dos se dirigan mutuamente
frases admirativas.
-Se acabaron las diligencias! -deca el uno.
-Y los buques de vapor! -deca el otro.
-Y los ferrocarriles -responda Kennedy-, con los que se atraviesan los pases sin
verlos!
-No hay como un globo! -exclamaba Joe-. Se anda sin sentir, y la naturaleza se toma la
molestia de pasar ante tus ojos.
-Qu espectculo! Qu asombro! Qu xtasis! Un sueo en una hamaca!
-Y si almorzsemos? -pregunt Joe, a quien el aire libre abra el apetito.
-Buena idea, muchacho.
-Oh! Los preparativos no sern largos! Galletas y carne en conserva.
-Y caf a discrecin -aadi el doctor-. Te permito tomar prestado un poco de calor de
mi soplete, que tiene de sobra. As no tendremos que temer un incendio.
-Sera terrible -repuso Kennedy-. Parece que llevemos encima un polvorn.
-No tanto -respondi Fergusson-. Si el gas se inflamase, se consumira poco a poco y
bajaramos a tierra, lo que sin duda sera un contratiempo; pero, no temis, nuestro
aerstato est hermticamente cerrado.
-Comamos, pues -dijo Kennedy.
-Coman, seores --dijo Joe-, y yo, al mismo tiempo que les imito, preparar un caf del
que me hablarn despus de haberlo tomado.
-El hecho es -repuso el doctor- que Joe, amn de mil virtudes, tiene un talento
especialsimo para preparar esa bebida deliciosa; la elabora con una mezcla de varias
procedencias que nunca me ha querido dar a conocer.
-Pues bien, mi seor, a la altura en que nos hallamos puedo confiarle mi receta. Se
reduce simplemente a mezclar moca, bourbon y rio-nunez en partes iguales.
Pocos instantes despus, tres humeantes y aromticas tazas ponan punto final de un
sustancial almuerzo, sazonado por el buen humor de los comensales; luego, cada cual
volvi a su punto de observacin.
El pas destacaba por su prodigiosa fertilidad. Senderos tortuosos y estrechos
desaparecan bajo bvedas de verdor. Se pasaba por encima de campos cultivados de
tabaco, maz y centeno en plena madurez, y recreaban la vista vastos arrozales con sus
tallos rectos y sus flores de color purpreo. Se distinguan carneros y cabras encerrados
en grandes jaulas colocadas en alto, sobre pilotes, para preservarlas de la voracidad de los
leopardos. Una vegetacin esplndida cubra aquel suelo prdigo. En muchas aldeas se
reproducan escenas de gritos y asombro a la vista del Victoria, y el doctor Fergusson se
mantena prudentemente fuera del alcance de las flechas. Los habitantes, agrupados
alrededor de sus chozas contiguas, perseguan largo tiempo a los viajeros con vanas
imprecaciones.
Al medioda, el doctor, consultando el mapa, estim que se hallaba sobre el pas de
Uzaramo. La campia se presentaba erizada de cocoteros, papayos y algodoneros, sobre
los cuales el Victoria pareca rerse. Tratndose de frica, a Joe aquella vegetacin le
pareca muy natural. Kennedy vea liebres y codornices que le pedan por favor una
perdigonada; pero no quiso complacerlas, pues, siendo imposible cobrarlas, no hubiera
hecho ms que gastar plvora en salvas.
Los aeronautas navegaban a una velocidad de doce millas por hora, y pronto se hallaron
a 380 20 de longitud sobre la aldea de Tounda.
-All es -dijo el doctor- donde Burton y Speke sufrieron calenturas violentas y por un
instante creyeron su expedicin comprometida. A pesar de que todava no se hallaban
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demasiado alejados de la costa, ya se hacan sentir rudamente las fatigas y las


privaciones.
En efecto, en aquella comarca reina una malaria perpetua, cuyo ataque el doctor slo
pudo evitar elevando el globo por encima de las miasmas de aquella tierra hmeda, cuyas
emanaciones absorba el ardiente sol.
De vez en cuando divisaban una caravana que descansaba en un kraal, aguardando el
fresco de la noche para proseguir su camino. Un kraal es un vasto espacio rodeado de
espinos, una especie de vallado o seto vivo donde los traficantes se ponen al abrigo de los
animale dainos y de las tribus merodeadoras de la comarca. Se vea a los indgenas
correr y dispersarse al ver al Victoria. Kennedy deseaba contemplarlos de cerca, a lo que
Samuel se opuso constantemente.
-Los jefes -dijo- van armados con mosquetes, y nuestro globo ofrece un blanco fcil
para alojar en l una bala.
-Y un balazo, echara abajo el globo? -pregunt Joe.
-Inmediatamente, no; pero el agujero se hara grande muy pronto, y por l se escapara
todo el gas.
-Mantengmonos, pues, a una distancia respetable de esos tunantes. Qu pensarn de
nosotros, vindonos volar por el aire? Estoy seguro de que desean adorarnos.
-Que nos adoren, pero de lejos -respondi el doctor-. No les quiero ver de cerca. Mirad,
el pas toma otro aspecto. Las aldeas son ms escasas; los inangles han desaparecido; a
esta latitud la vegetacin se detiene. El terreno se vuelve montuoso y preludia montaas
proximas.
-En efecto -dijo Kennedy-, me parece que por aquel lado distingo algunas
prominencias.
-Hacia el oeste... Son las primeras cordilleras del Urizara; el monte Duthumi, sin duda,
detrs del cual espero que podamos refugiarnos para pasar la noche. Voy a activar la
llama del soplete, pues debemos mantenernos a una altura de entre quinientos y
seiscientos pies.
-Es una magnfica idea, seor, la que ha tenido -dijo Joe-, la maniobra no es difcil ni
fatigosa: se da vuelta a una llave y no hay necesidad de ms.
-Aqu estamos mejor -afirm el cazador, cuando el globo hubo subido; el reflejo de los
rayos del sol en la arena roja resultaba insoportable.
-Qu rboles tan magnficos! -exclam Joe-. Aunque son una cosa muy natural, son
hermossimos. Con menos de una docena se podra hacer un bosque.
-Son baobabs -respondi el doctor Fergusson-. Mirad, all hay uno cuyo tronco tendr
cien pies de circunferencia. Fue acaso al pie de este mismo rbol donde en 1845 pereci
el francs Malzan, pues nos hallamos sobre la aldea de Deje-la-Mhora, donde se aventur
a entrar solo y fue apresado por el jefe de la comarca. Le amarraron al pie de un baobab,
y aquel negro feroz, mientras sonaba el canto de guerra, le cort lentamente las articulaciones una tras otra; al llegar a la garganta se detuvo para afilar su cuchillo embotado y
arranc la cabeza del desventurado mrtir antes de que estuviese enteramente cortada. El
pobre francs tena veintisis aos.
-Y Francia no ha vengado un crimen semejante? -pregunt Kennedy.
-Francia reclam, y el sald de Zanzbar hizo cuanto pudo para dar caza al asesino, pero
todas sus pesquisas fueron intiles.
-Suplico que no nos detengamos en el camino -dijo Joe-; subamos, subamos, seor,
hgame caso.
-Encantado, Joe, ya que el monte Duthumi se alza ante nosotros. Si mis clculos son
exactos, antes de las siete de la tarde lo habremos pasado.
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-No viajaremos de noche? -pregunt el cazador.


~No, mientras podamos evitarlo. Con precauciones y vigilancia, no habra peligro; pero
no basta atravesar frica, es preciso verla.
-Hasta ahora no tenemos motivo de queja, seor. El pas ms cultivado y frtil del
mundo, en lugar de un desierto! Como para creer a los gegrafos!
-Aguarda, Joe, aguarda; veremos ms adelante.
Hacia las seis y media de la tarde, el Victoria se encontr frente al monte Duthumi; para
salvarlo, tuvo que elevarse a ms de tres mil pies. Al efecto, el doctor no tuvo ms que
elevar 180 la temperatura. Bien puede decirse que maniobraba el globo con habilidad.
Kennedy le indicaba los obstculos que tena que salvar, y el Victoria volaba por los aires
rozando la montaa.
A las ocho descenda la vertiente opuesta, cuya pendiente era ms suave. Echaron las
anclas fuera de la barquilla, y una de ellas, encontrando las ramas de un enorme nopal, se
agarr firmemente a ellas. Joe se desliz por la cuerda y la sujet con la mayor solidez.
Luego le tendieron la escala de seda, y se encaram por ella con gran agilidad. El
aerstato, al abrigo de los vientos del este, permaneca casi inmvil.
Los viajeros prepararon la cena y, excitados por su paseo areo, abrieron una amplia
brecha en sus provisiones.
-Cunto camino hemos recorrido hoy? -pregunt Kennedy, engullendo inquietantes
bocados.
El doctor fij su posicin por medio de observaciones lunares y consult el excelente
mapa que le serva de gua, el cual perteneca al atlas Der Neuster Entedekungen in
Africa, publicado en Ghota por su sabio amigo Potermann y que ste le haba enviado.
Aquel atlas deba servir para todo el viaje del doctor, pues contena el itinerario de Burton
y Speke a los Grandes Lagos, Sudn segn el doctor Barth, el bajo Senegal segn
Guillaume Lejean, y el delta del Nger por el doctor Baikie.
Fergusson se haba provisto tambin de una obra que en un solo volumen reuna todas
las nociones adquiridas sobre el Nilo. Titulbase The sources of the Nil, being a general
survey of the basin of that river and of its heab stream with the history of the Nilotic
discovery by Charles Beke, th. D.
Posea igualmente los excelentes mapas publicados en los Boletines de la Sociedad
Geogrfica de Londres, y no poda escaprsele ningn punto de las comarcas descubiertas.
Consultando el mapa, vio que su rumbo latitudinal era de 20 o ciento veinte millas
oeste.
Kennedy observ que el camino se diriga hacia el medioda. Pero esta direccin
satisfaca al doctor, el cual queria reconocer, en la medida de lo posible, las huellas de sus
predecesores.
Se resolvi dividir la noche en tres partes, a fin de turnarse en la vigilancia. El doctor
comenzaba su guardia a las nueve, Kennedy a las doce y Joe a las tres.
As pues, Kennedy y Joe, envueltos en sus mantas, se tendieron bajo la tienda y
durmieron a pierna suelta mientras el doctor Fergusson velaba.
XIII
Cambio de tiempo. - La fiebre de Kennedy. - La
medicina del doctor. - Viaje por tierra. - La cuenca de
Imeng. - El monte Rubeho. -A seis mil pies. - Un
alto en el camino del da
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La noche transcurri en calma. Sin embargo, el sbado por la maana, Kennedy sinti
cansancio y escalofros al despertarse. El tiempo cambiaba; el cielo, cubierto de densas
nubes, pareca prepararse para un nuevo diluvio. Un triste pas, Zungomero, donde llueve
continuamente, excepto tal vez unos quince das en el mes de enero.
Una violenta lluvia no tard en envolver a los viajeros; debajo de ellos, los caminos
cortados por nullabs, especie de torrentes momentneos se volvan impracticables,
adems de estar cubiertos de matorrales espinosos y llanas gigantescas. Se perciban
claramente esas emanaciones de hidrgeno sulfurado de las que habla el capitn Burton.
-Segn l -dijo el doctor-, y tiene razn, se dira que hay un cadver oculto detrs de
cada matorral.
-Es un maldito pais -respondi Joe-, y me parece que el seor Kennedy se encuentra
mal por haber pasado en l la noche.
-En efecto, tengo una fiebre bastante alta -dijo el seor Kennedy.
-Nada tiene de particular, mi querido Dick; nos hallamos en una de las regiones ms
insalubres de frica. Pero no permaneceremos en ella mucho tiempo. En marcha.
Gracias a una diestra maniobra de Joe, el ancla se desenganch, y, por medio de la
escala, el hbil gimnasta volvi a subir a la barquilla. El doctor dilat considerablemente
el gas y el Victoria remont el vuelo, impelido por un viento bastante fuerte.
Apareca alguna que otra choza en medio de aquella niebla pestilente. El pas cambiaba
de aspecto. En Africa ocurre con frecuencia que una regin meftica y de poca extensin
confina comarcas absolutamente salubres.
Kennedy sufra visiblemente; la calentura abata su vigorosa naturaleza.
-Sera mala cosa caer enfermo -dijo, envolvindose en su manta y echndose bajo la
tienda.
-Un poco de paciencia, mi querido Dick -respondl el doctor Fergusson-, y pronto
recobrars completamente la salud.
-Ojal, Samuel! Si en tu botiqun de viaje tienes alguna droga para curarme,
adminstramela sin perder tiempo. La tragar a ojos cerrados.
-Tengo un medicamento mejor que todas las drogas, amigo Dick, y naturalmente, voy a
darte un febrfugo que no costar nada.
-Y cmo lo hars?
-Muy sencillo. Subir encima de estas nubes que nos envuelven y me alejar de esta
atmsfera pestilente. Diez minutos te pido para dilatar el hidrgeno.
No haban transcurrido los diez minutos cuando los viajeros estaban ya fuera de la zona
hmeda.
-Aguarda un poco, Dick, y notars la influencia del aire puro y del sol.
-Vaya un remedio! -dijo Joe-. Es maravilloso!
-No! Es totalmente natural!
-Eso no lo pongo en duda.
-Envi a Dick a tomar aires, como se hace todos los das en Europa, y del mismo modo
que en la Martinica le enviara a los Pitons para librarle de la fiebre amarilla
-La verdad es que este globo es un paraso -dijo Kennedy, ya ms aliviado.
-O por lo menos conduce a l -respondi Joe cor gravedad.
Era un espectculo curioso el que ofrecan las nubes aglomeradas en aquel momento
debajo de la barquilla. Rodaban unas sobre otras, y se confundan en un resplandor
magnfico reflejando los rayos del sol. El Victoria lleg a una altura de 4.000 pies. El
termmetro indicaba algn descenso en la temperatura. No se vea ya la tierra. A unas
cincuenta millas al oeste, el monte Rubeho levantaba su cabeza centelleante. Formaba el
lmite del pas de Ugogo, a 360 20 de longitud. El viento soplaba a una velocidad de
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veinticinco millas por hora, pero los viajeros no se percataban de su rapidez, ni siquiera
tenan sensacin de locomocin.
Tres horas despus, la prediccin del doctor se realizaba. Kennedy no experimentaba
ningn escalofro y almorz con apetito.
-Y que an haya quien tome sulfato de quinina! -dijo con satisfaccin.
-Decididamente -exclam Joe-, aqu es donde me retirar cuando sea viejo.
Hacia las diez de la maana, la atmsfera se despejo. Se hizo un agujero en las nubes,
la tierra reapareci y el Victoria se acerc a ella insensiblemente. El doctor Fergusson
buscaba una corriente que le llevase al noroeste, y la encontr a seiscientos pies del suelo.
El terreno se volva accidentado, incluso montuoso. Al este, el distrito de Zungomero se
borraba con los ltimos cocoteros de aquella latitud.
Luego, las crestas de una montaa se presentaron ms acentuadas. Algunos picos se
levantaban en distintos puntos del horizonte. Era preciso vigilar constantemente los conos
agudos que parecan surgir inopinadamente.
-Nos hallamos entre los rompientes -dijo Kennedy.
-Puedes estar tranquilo, amigo Dick, no tropezamos.
-Hermosa manera de viajar! -replic Joe.
En efecto, el doctor manejaba el globo con una destreza maravillosa.
-Si tuvisemos que andar por este terreno encharcado -dijo-, nos arrastraramos por un
lodo insalubre. Desde nuestra salida de Zanzbar hasta llegar donde estamos, la mitad de
nuestras bestias de carga habran muerto de fatiga, y nosotros pareceramos espectros y
llevaramos la desesperacin en el alma. Estaramos en incesante lucha con nuestros
guas y expuestos a su brutalidad desenfrenada. Durante el da nos agobiara un calor
hmedo, insoportable, sofocante. Durante la noche, experimentaramos un fro con
frecuencia intolerable, y acabaran con nuestra paciencia las picaduras de ciertas moscas,
cuyo aguijn atraviesa la tela ms gruesa y es capaz de volver loco a cualquiera. Ya no
digo nada de las bestias salvajes y de las tribus feroces!
-Dios nos libre de unas y otras! -replic simplemente Joe.
-No exagero nada -prosigui el doctor Fergusson-, pues no se pueden leer las
narraciones de los viajeros que han tenido la audacia de penetrar en estas comarcas sin
que se le llenen los ojos de lgrimas.
Hacia las once pasaban la cuenca de Imeng; las tribus esparcidas por aquellas colinas
amenazaban en vano con sus armas al Victoria, que llegaba, por fin, a las ltimas
ondulaciones montuosas que preceden al Rubeho y forman la tercera y ms elevada
cordillera de las montaas de Usagara.
Los viajeros distinguan perfectamente la conformacin orogrfica del pas. Aquellas
tres ramificaciones, de las que el Duthumi forma el primer eslabn, estn separadas unas
de otras por vastas llanuras longitudinales; las elevadas lomas se componen de conos
redondeados, entre los cuales las gargantas estn sembradas de pedruscos errticos y
guijarros. El declive mas acusado de aquellas montaas se halla frente a la costa de
Zanzbar; las pendientes occidentales no son mas que llanuras inclinadas. Las depresiones
del terreno estn cubiertas de una tierra negra y frtil donde la vegetacin es vigorosa.
Varios riachuelos se infiltran hacia el este y afluyen al Kingani, entre gigantescos ramos
de sicomoros, tamarindos, guayabas y palmeras.
-Atencin! -dijo el doctor Fergusson-. Nos acercamos al Rubeho, cuyo nombre
significa en la lengua del pais paso de los vientos. Haremos bien en doblar a cierta
altura los agudos picachos. Si mi mapa es exacto, subiremos hasta una altura de ms de
cinco mil pies.
-Alcanzaremos con frecuencia esas zonas superiores ?
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-Rara vez; la altura de las montaas de frica es menor, segn parece, que la de las de
Europa y Asia. Pero, de todos modos, el Victoria las salvar sin dificultad alguna.
En poco tiempo el gas se dilat, bajo la accin del calor y el globo tom una marcha
ascensional muy pronunciada. La dilatacin del hidrgeno no ofreca ningun peligro, y la
vasta capacidad del aerstato no estaba llena ms que en sus tres cuartas partes. El
barmetro, mediante una depresin de unas ocho pulgadas, indic una elevacin de seis
mil pies.
-Podramos estar subiendo as mucho tiempo? -pregunt Joe.
-La atmsfera terrestre -respondi el doctor- tiene una altura de seis mil toesas. Con un
globo muy grande, iramos lejos. Eso es lo que hicieron los seores Brioschi y
Gay-Lussac, pero empez a manarles sangre de la boca y los odos. Les faltaba aire
respirable. Hace unos aos, dos audaces franceses, los seores Barral y Bixio, se lanzaron
tambin a las altas regiones, pero su globo se rasg...
-Y cayeron? -pregunt al momento Kennedy.
-Sin duda, pero como deben caer los sabios, sin hacerse ningn dao.
-Pues bien, seores -dijo Joe-, son ustedes libres de caer cuantas veces lo deseen! Pero
yo, que no soy ms que un ignorante, prefiero permanecer en un justo trmino medio, ni
demasiado alto, ni demasiado bajo. No hay que ser ambicioso.
A seis mil pies, la densidad del aire ha disminuido ya sensiblemente; el sonido se
mueve con dificultad y la voz se oye mucho menos. Los objetos se ven confusamente. La
mirada no percibe ms que grandes moles bastante indeterminadas; los hombres y los
animales se vuelven absolutamente invisibles; los caminos parecen cintas, y los lagos,
estanques.
El doctor y sus compaeros se sentan en un estado anormal; una corriente atmosfrica
de gran velocidad los arrastraba ms all de las montaas ridas, cuyas cimas coronadas
de nieve deslumbraban; su aspecto convulsionado demostraba algn trabajo neptuniano
de los primeros das del mundo.
El sol brillaba en su cenit, y los rayos caan a plomo sobre aquellas desiertas cimas. El
doctor hizo un dibujo exacto de las montaas, formadas por cuatro cumbres situadas casi
en lnea recta, de las cuales la ms septentrional es la ms alargada.
El Victoria no tard en descender por la vertiente opuesta del Rubeho, costeando una
llanura poblada de rboles de un verde muy sombro. A esta llanura sucedieron crestas y
barrancos colocados en una especie de desierto que preceda al pas de Ugogo. Ms abajo
se presentaban llanuras amarillentas, tostadas, agrietadas, salpicadas a trechos de plantas
salinas y de matorrales espinosos.
Algunos bosquecillos, que ms adelante se convirtieron en verdaderas selvas,
embellecieron el horizonte. El doctor se aproxim a tierra, echaron las anclas, y una de
ellas qued agarrada a las ramas de un corpulento sicomoro.
Joe, deslizndose rpidamente, sujet el ancla con precaucin; el doctor dej el soplete
funcionando para conservar en el aerstato cierta fuerza ascensional que lo mantuvo en el
aire. El viento haba calmado casi sbitamente.
-Ahora, amigo Dick -dijo Fergusson-, coge dos escopetas, una para ti y otra para Joe, y
procurad entre los dos traer unos buenos filetes de antilope para la comida de hoy.
-De caza! -exclam Kennedy.
Ech la escala y baj. Joe fue brincando de una a otra rama y aguard, desperezndose,
a Kennedy. El doctor, aliviado del peso de sus dos compaeros, pudo apagar el soplete.
-No eche a volar, seor -exclam Joe.

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-Tranquilo, muchacho, estoy slidamente anclado. Voy a poner en orden mis apuntes.
Cazad bien y sed prudentes. Yo, desde aqu, observar el terreno y a la menor sospecha
que conciba disparar la carabina. El tiro ser la seal de reunin.
-De acuerdo -respondi el cazador.
XIV
El bosque de gomeros. - El antlope azul - La seal de
reunin. - Un asalto inesperado. - El Kanyem. - Una
noche en el aire. - El Mabunguru. -Jihoue-la-Mkoa. Provisin de agua. - Llegada a Kazeb
El pas, rido, seco, formado de una tierra arcillosa que el calor agrietaba, pareca
desierto. De vez en cuando se encontraban algunos vestigios de caravanas, osamentas
blanquecinas de hombres y animales, medio rodas y mezcladas con el polvo.
Dick y Joe, despus de una media hora de marcha, se internaron en un bosque de
gomeros, al acecho y con el dedo en el gatillo de la escopeta. No saban con quin
tendran que habrselas. Joe, sin ser un tirador de primera, manejaba bien un arma de
fuego.
-Caminar sienta bien, seor Dick, aunque el terreno que pisamos no es muy cmodo
-dijo Joe, tropezando con los fragmentos de cuarzo de que estaba sembrado el suelo.
Kennedy indic con un gesto a su compaero que callase y se detuviese. Faltaban
perros, y la agilidad de Joe, por mucha que fuese, no equivala al olfato de un pachn o
de un podenco.
En el lecho de un torrente, en el que quedaban algunas aguas estancadas, saciaba su sed
un grupo de unos diez antlopes. Aquellos graciosos animales, olfateando un peligro,
parecan inquietos; entre sorbo y sorbo de agua, levantaban la cabeza con azoramiento,
husmeando con sus hocicos las emanaciones de los cazadores.
Kennedy rode unos matorrales, en tanto que Joe permaneca inmvil. Lleg a tiro de
los antlopes y dispar su escopeta. El grupo desapareci rpidamente, quedando slo un
antlope macho que cay como herido por un rayo. Kennedy se precipit sobre su
vctima.
Era un magnfico ejemplar de un azul claro, casi ceniciento, con el vientre y la parte
anterior de las patas de una blancura deslumbradora.
-Buen tiro! -exclam el cazador-. Es una especie de antilope muy rara, y espero poder
preparar su piel para conservarla.
-Qu dice, seor Dick?
-Lo que oyes. Mira qu pelaje tan esplndido!
-Pero el doctor Fergusson no admitir un exceso de peso.
-Tienes razn, Joe! Triste cosa es, sin embargo, no aprovechar nada de una pieza tan
magnfica.
-Nada? No, seor Dick; vamos a sacar del animal todas las ventajas nutritivas que
posee, y, con su permiso, lo har ahora mismo pedazos tan bien como pudiera hacerlo el
sndico de la ilustre corporacin de carniceros de Londres.
-Pues ya puedes empezar, camarada; aunque debes saber que, a fuer de cazador, me
desenvuelvo tan bien desollando una res como matndola.
-Estoy seguro de ello, seor Dick, como lo estoy tambin de que, en menos que canta
un gallo, con tres piedras armar una parrilla. Lea seca no falta, y slo le pido unos
minutos para utilizar sus ascuas.
-La operacin no es muy larga -replic Kennedy.
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Y procedi de inmediato a la construccin de la parrilla, de la que unos instantes


despus salan numerosas llamas.
Joe sac del cuerpo del antilope una docena de chuletas y trozos de lomo, que se
convirtieron muy pronto en un asado delicioso.
-El amigo Samuel -dijo el cazador- se va a chupar los dedos de gusto.
-Sabe lo que estoy pensando, seor Dick?
-En qu has de pensar ms que en lo que ests haciendo?
-Pues, no, seor. Pienso en la cara que pondramos si no encontrramos el globo.
-Vaya una ocurrencia! Haba el doctor de abandonarnos?
-Pero y si se desenganchara el ancla?
-Imposible. Y aunque se desenganchara, ya sabra Samuel bajar con su globo.
-Pero y si el viento se lo llevase?
-Mala cosa sera; pero, no hagas semejantes suposiciones que nada tienen de agradable.
-No hay nada imposible en este mundo, seor, y es por tanto preciso preverlo todo...
En aquel mismo momento se oy un tiro.
-Oh! -grit Joe.
-Mi carabina! Conozco su detonacin.
-Una seal!
-Un peligro nos amenaza!
-A l tal vez! -replic Joe.
-En marcha!
Los cazadores recogieron en un momento la carne que haban asado y empezaron
a desandar el camino, guindose por las ramas que Kennedy haba esparcido con esa
intencin. La espesura de la arboleda les impeda ver el Victoria, del cual no podan estar
lejos.
Se oy un segundo disparo.
-La cosa apremia -dijo Joe.
-Otro tiro!
-Eso tiene trazas de una defensa personal.
-Corramos!
Y echaron a correr con todo el vigor de sus piernas. Al salir del bosque vieron el
Victoria, con el doctor en la barquilla.
-Qu pasa, pues? -pregunt Kennedy.
-Dios del cielo! -exclam Joe.
-Qu ves?
-Mire! Una caterva de negros asaltan el globo!
En efecto, a dos millas de donde ellos estaban, unos treinta individuos se agolpaban,
gesticulando, gritando y brincando, al pie del sicomoro. Algunos, encaramndose por el
rbol, suban hasta las ramas ms altas. El peligro parecia inminente.
-Mi seor est perdido! -exclam Joe.
-Calma, Joe, y apunta bien! En nuestras manos tenemos la vida de cuatro de esos
monigotes. Adelante!
Haban avanzado una milla con suma rapidez, cuando parti de la barquilla otro tiro
que derrib a uno de aquellos demonios que se encaramaba por la cuerda del ancla. Un
cuerpo sin vida cay de rama en rama y qued colgado a veinte pies del suelo, con las
piernas y los brazos extendidos.
-Por dnde diablos se sostiene ese brbaro? -exclam Joe.
-Qu nos importa? -respondi Kennedy-. Corramos! Corramos!
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-Ah, seor Kennedy! -exclam Joe, sin poder contener la risa-. Por el rabo! Es un
mono! Un asalto de monos!
-Mejor, ms vale que sean monos que hombres -replic Kennedy, precipitndose hacia
el grupo vociferante.
Era una manada de cinocfalos bastante temibles, feroces y brutales, con un hocico de
perro que les daba un aspecto repugnante. Sin embargo, unos cuantos tiros bastaron para
obligarles a abandonar el campo de batalla, donde dejaron no pocos cadveres.
Kennedy se encaram por la escala. Joe subi al sicomoro, desenganch el ancla y
subi a la barquilla sin dificultad. Algunos minutos despus, el Victoria volvi a
remontarse y se diriga hacia el este a impulsos de un viento moderado.
-Vaya un asalto! -exclam Joe.
-Creamos que estabas rodeado de indgenas.
-Afortunadamente, no eran ms que monos -respondi el doctor.
~De lejos, la diferencia no es grande, amigo Samuel.
-Ni de cerca tampoco -replic Joe.
-De cualquier modo -repuso Fergusson-, este ataque de monos poda haber tenido
funestas consecuencias. Si, con sus repetidos tirones llegan a desenganchar el ancla, no s
adnde me hubiera llevado el viento.
-No se lo deca yo, seor Kennedy?
-Tenas razn, Joe; pero, aun tenindola, en aquel momento estabas asando unas
chuletas de antilope cuya visin me abra el apetito.
-Lo creo -respondi el doctor-. La carne de antlope es exquisita.
-Ahora la probaremos seor; la mesa est puesta.
-En verdad -dijo el cazador- que estas lonchas de venado echan un humillo montaraz
nada desdeable.
-Ya lo creo! -respondi Joe con la boca llena-. Yo me comprometera a no comer mas
que antlope todos los das de mi vida, con tal que no me faltase un buen vaso de grog
para digerirlo ms fcilmente.
Joe prepar la codiciada pcima y los tres la paladearon con recogimiento.
-La cosa marcha -dijo.
-A pedir de boca -respondi Kennedy.
-Qu tal, seor Dick? Siente habernos acompaado?
-Quin hubiera sido capaz de impedrmelo? -respondi el cazador resueltamente.
Eran las cuatro de la tarde. El Victoria encontr una corriente ms rpida. El terreno se
elevaba insensiblemente, y muy pronto la columna baromtrica indic una altura de mil
quinientos pies sobre el nivel del mar. El doctor se vio entonces obligado a sostener el
aerstato mediante una dilatacin de gas bastante fuerte, y el soplete funcionaba
incesantemente.
Hacia las siete, el Victoria planeaba sobre la cuenca de Kanyem. El doctor reconoci
al momento aquel vasto desmonte de seis millas de extensin, con sus aldeas ocultas
entre baobabs y giras. All se encuentra la residencia de uno de los sultanes del pas de
Ugogo, donde la civilizacin est menos atrasada y se comercia rara vez con carne
humana; sin embargo, hombres y animales viven juntos en chozas redondas sin armazn
de madera, que parecen haces de heno.
Despus de Kanyem, el terreno se vuelve rido y pedregoso; pero a una hora de
distancia, cerca de Mdaburu, hay un valle frtil donde la vegetacin recobra todo su
vigor. El viento ces al anochecer, y la atmsfera pareci dormirse. El doctor busc en
vano una corriente a diferentes alturas; al constatar la calma de la naturaleza, resolvi
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pasar la noche en el aire y, para mayor seguridad, se elev unos mil pies. El Victoria
permaneca inmvil, y la noche, magnficamente estrellada, cay en silencio.
Dick y Joe se tumbaron en su apacible cama y se sumieron en un profundo sueo
durante la guardia del doctor, que fue reemplazado por el escocs a medianoche.
-Si se produce cualquier incidente -le dijo a Dick-, despirtame y, sobre todo, no
pierdas de vista el barmetro. El barmetro es nuestra brjula.
La noche fue fra; lleg a haber 270 de diferencia con la temperatura del da. Con las
tinieblas haba empezado el concierto nocturno de los animales, a quienes la sed y el
hambre obligaban a abandonar sus guaridas. Se oyo la voz de soprano de las ranas,
acompaada de los aullidos de los chacales, mientras que los imponentes graves de los
leones sostenan los acordes de aquella orquesta viviente.
Por la maana, al volver a su puesto, el doctor Fergusson consult la brjula, y observ
que durante la noche haba variado la direccin del viento. Haca cosa de dos horas que el
Victora derivaba unas treinta millas hacia el noreste. Pasaba por encima de Mabunguru,
pas pedregoso, sembrado de bloques de sienita bellamente pulida y de gibosos
montculos; masas cnicas, anlogas a los peascos de Karnak, erizaban el terreno cual
dlmenes drudicos; numerosas osamentas de bfalos y elefantes salpicaban el suelo de
blanco, y, exceptuando la parte del este, en que se levantaban profundos bosques bajo los
cuales se ocultaban algunas aldeas, haba pocos rboles.
Hacia las siete, una roca esfrica, que tendra dos millas de extensin, apareci como
inmensa concha de galpago.
-Vamos bien encaminados -dijo el doctor Fergusson-. All est Jihoue-la-Mkoa, donde
nos detendremos un rato. Quiero renovar la provisin de agua necesaria para alimentar el
soplete. Busquemos un sitio donde agarrarnos.
-Pocos rboles hay -respondi el cazador.
-Probemos. Joe, echa las anclas.
El globo, perdiendo poco a poco su fuerza ascensional, se acerc a tierra; las anclas
corrieron hasta que una de ellas hinc una ua en la hendidura de una roca, y el Victoria
qued sujeto.
No se crea que el doctor, durante las paradas, pudo apagar completamente el soplete. El
equilibrio del globo haba sido calculado al nivel del mar, y como el terreno se elevaba
sin cesar, al hallarse a una altura de seiscientos o setecientos pies, el globo habra tenido
una tendencia a descender ms abajo que el propio suelo; por eso era preciso sostenerlo
mediante una dilatacin del gas. Slo en el caso de que, en ausencia total de viento, el
doctor hubiera dejado la barquilla descansar en el suelo, el aerstato, libre de un peso
considerable, se habra mantenido en el aire sin ayuda del soplete.
Los mapas indicaban vastas cienagas en la vertiente occidental de Jihoue-la-Mkoa. Joe
se dirigi all solo con un barril que podra contener unos diez galones; encontr sin
trabajo el punto indicado, no lejos de un poblado desierto, hizo su provision de agua y en
menos de tres cuartos de hora estuvo ya de vuelta. No haba visto nada de particular,
aparte de enormes trampas para cazar elefantes; incluso estuvo a punto de caer en una de
ellas, en la que yaca un esqueleto medio rodo.
Trajo de su excursion una especie de nsperos que los monos coman vidamente. El
doctor reconoci el fruto del mbenb, rbol que abunda en la parte occidental de
Jihoue-la-Mkoa. Fergusson aguardaba a Joe con cierta impaciencia, porque en aquella
tierra inhospitalaria una detencin, por breve que fuese, le inspiraba siempre zozobra.
El agua fue embarcada sin dificultad, pues la barquilla descendi casi al nivel del suelo;
Joe, tras desenganchar el ancla, subi con presteza junto a su seor. En cuanto ste
reaviv la llama, el Victoria reemprendi su ruta por los aires.
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Se hallaba entonces a unas cien millas de Kazeh, importante establecimiento del


interior de frica, donde, gracias a una corriente del sureste, podan prometerse los
viajeros llegar durante aquel da. Avanzaban a una velocidad de catorce millas por hora.
La conduccin del aerstato se hizo entonces bastante difcil; no era posible elevarse a
gran altura sin dilatar excesivamente el gas, porque el terreno se hallaba ya a una altura
media de tres mil pies. El doctor prefera, en la medida de lo posible, no forzar su
dilatacin, por lo que sigui muy hbilmente las sinuosidades de una pendiente bastante
empinada, y pas casi rozando las aldeas de Thembo y de Tura-Wels. Esta ltima forma
parte del Unyamwezy, magnfica comarca donde los rboles alcanzan las ms colosales
dimensiones, especialmente los cactos, que son gigantescos.
Hacia las dos, con un tiempo magnfico, bajo un sol ardiente que devoraba la menor
corriente de aire, el Victoria planeaba sobre la ciudad de Kazeh, situada a trescientas
cincuenta millas de la costa.
-Partimos de Zanzbar a las nueve de la maana -dijo el doctor Fergusson, consultando
sus notas-, y en dos das de travesa hemos recorrido ms de quinientas millas
geogrficas. Los capitanes Burton y Speke invirtieron cuatro meses y medio en hacer el
mismo camino!
XV
-Kazeb. - El mercado bullicioso. - Aparicin del
Victoria. - Los waganga. - Los hijos de la Luna. Paseo del doctor. - Poblacin. - El temb real. - Las
mujeres del sultn. - Una borrachera real. - Joe,
adorado. - Cmo se baila en la Luna. - Peripecia. Dos lunas en el firmamento. - Inestabilidad de las
grandezas divinas
Hablando con propiedad, Kazeh, punto importante del frica central, no es una ciudad;
a decir verdad, en el interior no hay ciudades. Kazeh no es mas que un conjunto de seis
vastas excavaciones, repleto de barracas y chozas con patios y huertecillos
cuidadosamente cultivados; all crecen cebollas, patatas, berenjenas, calabazas y setas de
un sabor delicioso.
El Unyamwezy es la tierra de la Luna por excelencia, el frtil y esplndido jardn de
frica. En el centro se encuentra el distrito de Unyanemb, deliciosa comarca donde
viven perezosamente algunas familias de omanes, que son arabes de origen muy puro.
Durante mucho tiempo se dedicaron al comercio en el interior de frica y en Arabia;
traficaban en gomas, marfil, telas de algodn y esclavos; sus caravanas surcaban aquellas
regiones ecuatoriales, y an van a buscar a la costa objetos de lujo y de placer para
mercaderes ricos, los cuales, rodeados de mujeres y criados, llevan en aquella
encantadora comarca la existencia menos agitada y ms horizontal posible, siempre
tumbados, riendo, fumando o durmiendo.
Alrededor de esas excavaciones, numerosas barracas de indgenas, grandes extensiones
para los mercados, campos de cannabis y de datura, hermosos rboles y frescas sombras:
eso es Kazeh.
Es el punto de cita general de las caravanas: las del sur, con sus esclavos y cargamentos
de marfil, y las del oeste, que exportan algodn y abalorios a las tribus de los Grandes
Lagos.
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As es que en los mercados reina una agitacin perpetua, una algaraba indescriptible
donde se mezclan gritos de vendedores ambulantes mestizos, ruido de tambores y
cornetas, relinchos de mulos, rebuznos de asnos, cantos de mujeres, chillidos de
chiquillos y golpes de vara del imadar, que en aquella sinfona pastoral es quien marca el
comps.
All se exhiben desordenadamente, o, por mejor decir, con un desorden encantador,
telas vistosas, sartas de abalorios, objetos de marfil, dientes de rinoceronte y de tiburn,
algodn, miel, tabaco; all se llevan a cabo las ms extravagantes transacciones
mercantiles, en las que cada objeto slo tiene valor en funcin de los deseos que excita.
De repente, aquella agitacin, aquel movimiento, aquel ruido cesaron como por
encanto. El Victoria acababa de aparecer en el aire; planeaba majestuosamente y
descenda poco a poco, sin desviarse de la vertical. Hombres, mujeres, nios, esclavos,
mercaderes, rabes y negros, todos desaparecieron, agazapndose ms que deprisa en los
tembs y las chozas.
-Amigo Samuel -dijo Kennedy-, si seguimos causando el mismo efecto en todas partes,
trabajo nos ha de costar establecer con estas gentes relaciones mercantiles.
-Sin embargo -dijo Joe-, podramos realizar una operacin comercial muy sencilla.
Consistira en bajar tranquilamente y cargar con las mercancas de ms valor, sin
cuidarnos de entrar en tratos con los vendedores. Nos haramos ricos.
-S! -replic el doctor-. Pero esos indgenas, pasado el primer sobresalto, no tardarn
en volver, movidos por su supersticin o su curiosidad.
-Usted cree, seor?
-Pronto lo veremos. Por si acaso, ser una medida prudente no acercarse demasiado a
ellos. El Victoria no es un globo blindado ni acorazado; por lo tanto, no est a salvo de
balas y flechas.
-Piensas, amigo Samuel, entrar en tratos con esos africanos?
~Por qu no, si se puede? -respondi el doctor-. En Kazeh debe de haber mercaderes
rabes ms instruidos y menos salvajes. Recuerdo que Burton y Speke no tenan bastante
boca para alabar la hospitalidad de los habitantes de este pueblo. Podemos, pues,
intentarlo.
El Victoria, tras haberse acercado poco a poco a tierra, enganch una de sus anclas en
la copa de un rbol, cerca de la plaza del mercado.
En aquel momento toda la poblacin sala de sus madrigueras, asomando la cabeza con
circunspeccion. Varios waganga, a quienes se reconocia por sus insignias de conchas
conicas, se acercaron resueltamente a los viajeros. Eran los magos del lugar. Llevaban
colgando de la cintura calabacitas negras untadas con grasa y varios objetos de magia de
una suciedad verdaderamente doctoral.
Poco a poco, la muchedumbre sigui su ejemplo; salieron de todas partes nios y
mujeres, y hubo ruido de tambores, y palmoteos, y millares de manos levantadas hacia el
cielo.
-sa es su manera de orar -dijo el doctor Fergusson-. Si no me equivoco, estamos
llamados a representar un importante papel.
-Pues bien, seor, represntelo.
-Tal vez t, mi buen Joe, te conviertas en un dios.
-No lo sentira, seor; no me disgusta el olor del incienso.
En aquel mismo momento, uno de los magos, un myanga, hizo un ademn, y el clamor
se transform en un profundo silencio. El hombre les dirigi algunas palabras a los
viajeros, pero en una lengua desconocida.
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El doctor Fergusson, que no haba entendido absolutamente nada, dijo lo primero que
se le ocurri en rabe, lengua en la que obtuvo inmediata y pronta respuesta.
El orador pronunci, con una verbosidad suma, una arenga muy florida que fue
escuchada con religiosa atencin; el doctor no tard en comprender que el Victoria haba
sido tomado por la Luna en persona, amable dios que se haba dignado acercarse a la
ciudad con sus tres hijos, honra incomparable que permanecera eternamente grabada en
la memoria de aquella tierra tan amada del Sol.
El doctor respondi, con gran dignidad, que la Luna realizaba cada mil aos una gira
por todas las provincias para que sus adoradores la viesen ms de cerca, y les suplic que
le diesen a conocer sus necesidades y deseos sin miedo de abusar de su divina presencia.

El mago dijo entonces que el sultn, el mwani, enfermo desde haca muchos aos,
imploraba la ayuda del cielo, y que l invitaba a los hijos de la Luna a que fuesen a
visitarle.
El doctor hizo partcipes a sus compaeros de la invitacin.
-Y sers capaz de ir a visitar a ese rey negro? -pregunt el cazador.
-Sin duda! Qu inconveniente hay? Me parece que los nimos estn dispuestos a
nuestro favor; la atmsfera est tranquila, no se mueve ni la hoja de un rbol. Por el
Victoria, nada tenemos que temer.
-Y qu hars?
-No te preocupes, amigo Dick; con un poco de medicina saldr del paso. -Luego,
dirigindose al pblico, aadi-: La Luna, compadecindose del soberano a quien tan
acendrado cario profesan los hijos del Unyamwezy, nos ha confiado su curacin.
Preprese, pues, a recibirnos!
Los gritos, los cantos y las demostraciones se multiplicaron y todo aquel hormiguero de
cabezas negras se puso de nuevo en movimiento.
-Ahora, amigos, hay que prepararse para cualquier eventualidad. En un momento dado,
podemos vernos obligados a partir rpidamente. As pues, Dick se quedar en la barquilla
y, por medio del soplete, mantendr una fuerza ascensional suficiente. El ancla est slidamente sujeta; no hay que temer nada. Yo bajar a tierra. Joe me acompaar, pero se
quedar al pie de la escala.
-Cmo! -exclam Kennedy-. Vas a ir solo a casa de ese salvaje?
-Seor! -le secund Joe-. Entonces, no quiere que le acompae hasta la conclusin de
la aventura?
-No, ir solo. Estas buenas gentes creen que ha venido a visitarles su gran diosa la
Luna, as que la supersticin nos protege. Nada temis, pues, y permaneced cada cual en
el puesto que le he asignado.
-Si se es tu deseo... -respondi el cazador.
-Vigila la dilatacin del gas.
-Puedes marcharte tranquilo.
Los gritos de los indgenas iban en aumento; reclamaban la intervencin del cielo.
-Escuche! -dijo Joe-. Percibo una actitud un tanto imperiosa hacia la bondadosa Luna y
sus divinos hijos.
El doctor, provisto de su botiqun de viaje, baj a tierra precedido de Joe. ste, grave y
digno como exigan las circunstancias, se sent junto a la escala con las piernas cruzadas
a la usanza rabe, y parte de la multitud form un crculo respetuoso a su alrededor.
Entretanto, el doctor Fergusson, conducido al son de numerosos instrumentos y
escoltado por un grupo que ejecutaba danzas religiosas, march lentamente hacia el
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temb real, situado en las afueras de la ciudad. Eran las tres, y el sol, hacindose sin duda
cargo de la solemnidad del acto, resplandeca.
El doctor andaba con dignidad; los waganga lo rodeaban y contenan a la multitud que
se agolpaba a su paso. Al poco se uni a la comitiva el hijo natural del sultn, un
jovencito de buena figura que, segn la costumbre del pas, era el nico heredero de los
bienes paternos, con exclusin de los hijos legtimos. El prncipe se prostern
reverentemente ante el hijo de la Luna, el cual, con un ademn solemne, le hizo
levantarse.
Despus de tres cuartos de hora de marcha por senderos sombros, entre el lujo de una
vegetacin tropical, la entusiasmada procesin lleg al palacio del sultn, una especie de
edificio cuadrado, llamado Ititenya, situado en la ladera de una colina. El techo de blago,
apoyado en postes de madera que queran parecer esculpidos, formaba como un alero.
Adornaban las paredes largas lneas de arcilla rojiza que intentaban reproducir figuras de
hombres y de serpientes, parecindose ms al natural stas que aqullos. No haba
ventanas; slo una puerta de muy poca consideracin. Sin embargo, el aire circulaba
interiormente con la mayor libertad, gracias a la abertura que dejaba la techumbre al no
descansar directamente sobre las paredes del edificio.
El doctor Fergusson fue recibido con grandes honores por los guardias y los favoritos,
pertenecientes a la hermosa raza de los wanyamwezi, tipo puro de las poblaciones de
frica central. Eran hombres fuertes y robustos, sanos y bien formados. Caan sobre sus
hombros los cabellos divididos en mechones minuciosamente trenzados, y desde las
sienes hasta la boca surcaban sus mejillas numerosas incisiones negras o azules. Sus
orejas, horriblemente grandes, estaban adornadas con discos de madera y placas de copal,
y cubran su cuerpo con telas pintadas de colores brillantes. Los soldados iban armados
con azagayas, arcos, flechas envenenadas con zumo de euforbio, cuchillos y largos sables
llamados simes, dentados como sierras, amn de con un sinfn de hachas.
El doctor penetr en el palacio, donde a pesar de la enfermedad del sultn, el estrpito,
que era ya terrible, aument. En el dintel de la puerta vio rabos de liebre y crines de cebra
colgados a modo de talismn. Fue recibido por el tropel de esposas de Su Majestad al
armonioso son del upatu, especie de cmbalo hecho con el fondo de una cacerola de
cobre, y el estruendo del kilindo, un tambor de cinco pies de altura construido con el
tronco ahuecado de un rbol, que dos virtuosos tocaban a puetazos.
La mayor parte de las mujeres parecan muy guapas, y fumaban, riendo, thang y tabaco
en grandes pipas negras; revelaban muy buenas formas bajo las largas tnicas dispuestas
con gracia y ceidas al talle con su kilt de fibras de calabaza entretejidas.
Seis de ellas formaban un grupo separado de las dems a causa del cruel suplicio a que
se las tena destinadas, pese a lo cual demostraban la misma alegra que el resto. A la
muerte del sultn deban ser enterradas vivas junto al cadver de ste, para proporcionarle
alguna distraccin en su eterna soledad.
El doctor Fergusson, tras haber abarcado todo el conjunto de una soja ojeada, se acerc
a la cama de madera del soberano. All vio a un hombre de unos cuarenta aos,
completamente embrutecido por orgas de toda clase y por el cual no se poda hacer nada.
Su enfermedad, que se prolongaba desde haca aos, no era ms que una borrachera
crnica y continua. El real borracho casi haba perdido el conocimiento, y ni todo el
amonaco del mundo le habra hecho volver en s.
Durante la solemne visita, los favoritos y las mujeres se inclinaban flexionando las
rodillas. El doctor, por medio de algunas gotas de un poderoso estimulante, consigui
reanimar instantneamente aquel cuerpo embrutecido. El sultn hizo un movimiento, y
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ese sntoma, en un hombre casi cadver que no daba signos de vida desde haca horas, fue
acogido con gritos en honor del mdico.
ste, cansado ya de tanta farsa, se abri paso entre sus demasiado entusiastas
adoradores y sali del palacio para dirigirse al Victoria. Eran las seis de la tarde.
Durante su ausencia, Joe aguardaba tranquilamente al pie de la escala, siendo objeto de
la mayor veneracin. Como verdadero hijo de la Luna, l se dejaba adorar. Para ser una
divinidad, su actitud era la de un buen hombre, nada soberbio e incluso de trato familiar
con las jvenes africanas, que no se cansaban de contemplarlo. l les diriga las ms
amables frases.
-Adorad, seoritas, adorad -les deca-. Aunque hijo de diosa, no soy ms que un pobre
diablo!
Le presentaron ofrendas propiciatorias, que normalmente se depositaban en los mzimu o
chozas-fetiches, y que consistan en espigas de cebada y en pomb. Joe se crey en la
obligacin de probar aquella especie de cerveza fuerte, pero su paladar, aunque
acostumbrado a la ginebra y el whisky, no pudo resistirla. Hizo una mueca horrible, que
sus adoradores tomaron, por una amable sonrisa.
A continuacin, las jvenes, cantando a coro una melopea, ejecutaron a su alrededor
una danza muy grave.
-Conque sabis bailar! -exclam el muchacho-. Pues yo no he de quedarme corto con
vosotras. Os ensear un baile de mi pas.
Y empez una giga aturdidora, estirndose, encogindose, retorcindose, bailando
apoyado en los pies, en las rodillas, en las manos, girando de mil maneras a cul ms
extravagante, adoptando actitudes increbles, haciendo gestos imposibles, en definitiva,
dando a aquellas gentes una extraa idea de la manera que tienen los dioses de bailar en
la Luna.
Y todos aquellos africanos, imitadores como monos, quisieron reproducir sus maneras,
sus cabriolas, sus movimientos; no se perdan un gesto, no olvidaban una postura, y
aquello se convirti en un delirio, una tremolina, una tempestad de carne y huesos de la
que resulta imposible dar la ms pequea idea. En lo mejor de la fiesta, Joe vio acercarse
al doctor.
ste regresaba precipitadamente, en medio de una chusma aulladora y desordenada.
Los magos y los jefes parecan muy enojados. Rodeaban al doctor, lo empujaban y le
amenazaban. Extrao giro! Qu haba sucedido? Haba sucumbido torpemente el
sultn entre las manos de su mdico celestial?
Kennedy, desde la barquilla, vio el peligro sin comprender la causa. El globo,
imperiosamente solicitado por la dilatacin del gas, tensaba la cuerda que lo sujetaba,
impaciente por elevarse.
El doctor lleg al pie de la escala. Un temor supersticioso contena an a la multitud y
le impeda actuar con violencia contra su persona. El doctor subi rpidamente los
escalones y Joe le sigui con agilidad.
-No hay que perder un instante -le dijo su seor-. No intentes desenganchar el ancla!
Cortaremos la cuerda! Sgueme!
-Pero qu pasa? -pregunt Joe, entrando en la barquilla.
-Qu ha sucedido? -dijo Kennedy, con la carabina en la mano.
-Mirad -respondi el doctor, sealando el horizonte.
-Y bien? -pregunt el cazador.
-Y bien? La Luna!
La Luna, en efecto, roja y esplndida, destacaba como un globo de fuego sobre un
fondo azul. Era ella! Ella y el Victoria!
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O haba dos lunas, o los extranjeros eran unos impostores, unos intrigantes, unos falsos
dioses!
Tales haban sido las reflexiones naturales de la muchedumbre. De ah el giro que
haban dado los acontecimientos.
Joe solt una carcajada. La poblacin de Kazeh, comprendiendo que se les escapaba la
presa, lanz prolongados aullidos; arcos y mosquetes apuntaron hacia el globo.
Pero uno de los magos hizo un signo y todos bajaron las armas; el mago se encaram al
rbol con intencin de coger la cuerda del ancla y obligar a la mquina a bajar.
Joe cogi un hacha.
-Corto? -dijo.
-Aguarda -respondi el doctor.
-Pero, ese negro...
-Tal vez podamos salvar el ancla, y me conviene no perderla. Para cortar siempre habr
tiempo.
El mago, ya en el rbol, rompi las ramas con sus maniobras y desenganch el ancla;
sta, violentamente arrastrada por el aerstato, agarr entre las piernas al pobre mago, el
cual, montado en aquel hipogrifo inesperado, parti hacia las regiones del aire.
Inmenso fue el asombro de la multitud al ver lanzarse al espacio a uno de sus waganga.
-Hurra! -exclam Joe, en tanto que el Victoria, gracias a su poder ascensional, suba
con gran rapidez.
-Se agarra bien -dijo Kennedy-; un paseto no le vendr mal.
-Lo soltaremos de golpe? -pregunt Joe.
-No! -replic el doctor-. Le dejaremos en tierra tranquilamente, y creo que despus de
esta aventura su poder de mago crecer singularmente en el nimo de sus
contemporneos.
-Capaces son de convertirlo en dios -exclam Joe.
El Victoria haba alcanzado una altura de aproximadamente mil pies. El negro se
agarraba a la cuerda con una energa increble. Permaneca en silencio y con la mirada
fija. Haba en su terror algo de asombro. Un ligero viento del oeste empujaba el globo
ms all de la ciudad.
Media hora despus, el doctor, viendo el pas desierto, moder la llama del soplete y se
acerc a tierra. Al llegar a veinte pies de ella, el negro tom rpidamente la iniciativa:
solt la cuerda, cay de pie y ech a correr hacia Kazeh mientras el Victoria, sbitamente
libre de aquel lastre, suba otra vez a gran altura.
XVI
Signos de tempestad. El pas de la Luna. El porvenir
del continente africano. - La mquina de la ltima
hora. - Vista del pas al ponerse el sol. - Flora y fauna.
- La tempestad. - La zona de fuego. - El cielo estrellado
-He aqu las consecuencias -dijo Joe- de hacerse pasar por hijos de la Luna sin su
permiso. Este satlite ha querido jugarnos una mala pasada. Acaso, seor, ha comprometido su reputacin con su medicina?
-En resumidas cuentas -intervino el cazador-, quien era el sultn de Kazeh?
-Un borracho medio muerto -respondi el doctor-, cuya prdida ser poco sentida. Pero
la moraleja de todo lo que ha pasado es que los honores son efmeros y no conviene
aficionarse a ellos demasiado.
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-Es una lstima -replic Joe-. La cosa me iba a pedir de boca. Ser adorado! Hacer el
dios a mi arbitrio! Pero qu le vamos a hacer? Ha aparecido la Luna, y muy roja, lo cual
demuestra claramente que estaba enfadada.
Durante estos razonamientos y otros varios, en los que Joe examin al astro de la noche
bajo un punto de vista enteramente nuevo, en el cielo, por la parte del norte, se
acumulaban densas nubes, nubes siniestras y pesadas. Un viento bastante fuerte, que
soplaba a trescientos pies del suelo, impela al Victoria hacia el norte-noreste. Encima del
globo, la bveda azulada estaba lmpida, pero resultaba abrumadora.
Hacia las ocho de la noche, los viajeros se encontraron a 320 40 de longitud y 40 17 de
latitud. Las corrientes atmosfricas, bajo la influencia de una tormenta prxima, los
empujaban a una velocidad de treinta y cinco millas por hora. Pasaban rpidamente bajo
sus pies las llanuras onduladas y frtiles de Mfuto. Los aeronautas admiraron aquel
espectculo.
-Nos hallamos en pleno pas de la Luna -dijo el doctor Fergusson-. Sin duda ha
conservado este nombre que le dio la antigedad, porque en l siempre se ha adorado a la
Luna. Es verdaderamente una comarca magnfica, y difcilmente se encontrara en el
mundo otra vegetacin ms bella.
-Si se la encontrase cerca de Londres -respondi Joe-, no sera natural, pero s muy
agradable. Por qu tales bellezas estn reservadas a pases tan brbaros?
-Quin sabe -replic el doctor- si no se convertir algn da esta comarca en el centro
de la civilizacin? Tal vez se establezcan aqu los pueblos del futuro, cuando, extenuadas,
las regiones de Europa no puedan ya nutrir a sus habitantes.
-T crees? -pregunt Kennedy.
-Sin duda, mi querido Dick. Observa la marcha de los acontecimientos; considera las
migraciones sucesivas de los pueblos y llegars a la misma conclusion que yo. No es
verdad que Asia es la primera nodriza del mundo? Por espacio tal vez de cuatro mil aos,
trabaja, es fecundada, produce, y despus, cuando no se ven mas que piedras donde antes
brotaban las doradas mieses de Homero, sus hijos abandonan aquel seno agotado y marchito. Entonces se dirigen a Europa, joven y vigorosa, que los est alimentando desde
hace ya dos mil aos. Pero su fertilidad se agota; sus facultades productoras disminuyen
de da en da; esas enfermedades nuevas que atacan cada ao los productos de la tierra,
esas malas cosechas, esos recursos insuficientes, todo ello es indicio cierto de una
vitalidad que se altera, de una extenuacin prxima. As es que ya vemos a los pueblos
precipitarse a los turgentes pechos de Amrica, como a un manantial que no es
inagotable, pero que an no est agotado. A su vez, el nuevo continente se har viejo: sus
bosques vrgenes desaparecern bajo el hacha de la industria; su suelo se debilitar por
haber producido en exceso lo que en exceso se le ha pedido; all donde anualmente se
recogan dos cosechas, apenas saldr una de esas tierras al lmite de sus fuerzas. Entonces
frica ofrecer a las nuevas razas los tesoros acumulados por espacio de siglos en su
seno. Estos climas fatales para los extranjeros se sanearn por medio de la desecacin y
las canalizaciones, que reunirn en un lecho comn las aguas dispersas para formar una
arteria navegable. Y este pas sobre el cual planeamos, ms frtil, ms rico, ms lleno de
vida que los otros, se convertira en un gran reino donde se producirn descubrimientos
ms asombrosos an que el vapor y la electricidad.
-Ah, ser! -exclam Joe-. Quisiera ver todo eso.
-Te has levantado demasiado temprano, muchacho.
-Adems -dijo Kennedy-, tal vez sea una epoca muy desdichada aquella en la que la
industria lo absorba todo en su provecho. A fuerza de inventar mquinas, los hombres
acabarn devorados por ellas. Yo siempre he imaginado que el ltimo da del mundo ser
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aquel en que alguna inmensa caldera calentada a miles de millones de atmsferas haga
estallar nuestro planeta.
-Y yo aado -dijo Joe- que no sern los americanos los que menos contribuyan a la
construccin de esa caldera.
-En efecto -respondi el doctor-, son grandes caldereros! Pero, prescindiendo ahora de
semejantes discusiones, limitmonos a admirar esta tierra de la Luna, ya que nos
hallamos en disposicin de verla.
El sol, filtrando sus ltimos rayos por el cmulo de nubes amontonadas, adornaba con
una cresta de oro los menores accidentes del terreno: rboles gigantescos, hierbas
arborescentes, musgos a ras del suelo, todo reciba su parte de aquel luminoso efluvio. El
terreno, ligeramente ondeado, formaba de vez en cuando pequeas colinas cnicas.
Ninguna montaa limitaba el horizonte. Inmensas empalizadas cubiertas de maleza,
impenetrables setos y junglas espinosas delimitaban los claros donde se levantaban
numerosas aldeas, que los gigantescos euforbios cercaban de fortificaciones naturales, entrelazndose con las ramas coraliformes de los arbustos.
Luego, el Malagarasi, principal afluente del lago Tanganica, empez a serpentear bajo
el follaje. En su seno recoga numerosos riachuelos, derivados de los torrentes que se
formaban en la poca de las crecidas y de los estanques abiertos en la capa arcillosa del
terreno. Aquel panorama, para los que observaban a vista de pjaro, era una red de
cascadas tendida sobre toda la superficie occidental del pas.
Animales provistos de gibas monstruosas pacan en las frtiles praderas y desaparecan
bajo las altas hierbas. Los bosques, que exhalaban magnficas esencias, se ofrecan a la
vista como inmensos ramilletes; pero en aquellos ramilletes se refugiaban de los ltimos
calores del da leones, leopardos, hienas y tigres. De vez en cuando, un elefante haca
ondear la cima de las selvas, y se oa el crujido de los rboles que cedan a sus ebrneos
colmillos.
-Qu pas de caza! -exclam Kennedy, entusiasmado-. Una bala disparada al azar, en
medio del bosque, tropezara siempre con una res digna de ella. No podramos cazar un
poco?
-No, amigo Dick, se acerca la noche, una noche amenazadora, escoltada por una
tormenta. Y las tormentas son terribles en esta comarca, cuyo suelo esta dispuesto como
una inmensa batera elctrica.
-Tiene razn, seor -dijo Joe-; el calor se ha vuelto sofocante y el viento ha cesado por
completo. Este bochorno me dice que se prepara algo.
-La atmsfera est sobrecargada de electricidad -respondi el doctor-. Todo ser viviente
es sensible a este estado del aire que precede a la lucha de los elementos, y confieso que
nunca haba experimentado tanto como ahora su influencia.
-No convendra, pues, descender? -pregunt el cazador.
-Al contrario, Dick, preferira subir; pero temo ser arrastrado ms all de donde vamos
durante estos cruzamientos de corrientes atmosfricas.
-Quieres, pues, abandonar el rumbo que seguimo desde la costa?
-Si puedo -respondi Fergusson-, me dirigir m directamente hacia el norte durante
siete u ocho grados y procurar subir hacia las presuntas latitudes de las fuentes del Nilo.
Quiz encontremos algn rastro de la expedicin del capitn Speke, o incluso de la
caravana del seor De Heuglin. Si mis clculos son exactos, nos hallamos a 320 40 de
longitud, y quisiera subir directamente hasta ms all del ecuador.
-Mira! -exclam Kennedy, interrumpiendo a su compaero-. Mira esos hipoptamos
que se deslizan fuera de los estanques, esas masas de carne sanguinolenta y esos
cocodrilos que aspiran el aire con estrpito!
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-Parece que se ahogan! -dijo Joe-. Ah! Qu manera de viajar tan deliciosa la nuestra,
que nos permite despreciar a toda esa chusma daina! Seor Samuel! Seor Kennedy!
Miren esas manadas de animales que marchan en columna cerrada! No bajan de
doscientos; son lobos.
-No, Joe, son perros salvajes; una famosa raza que no teme luchar contra el len. Su
encuentro es para los viajeros el peligro ms terrible. El que tropieza con ellos es
inmediatamente despedazado.
-Pues no ser Joe quien se encargue de ponerles bozal -respondi el buen criado-. Por
lo dems, si tal es su naturaleza, no se les puede reprochar.
Poco a poco, bajo la influencia de la tempestad se impona el silencio; pareca que el
aire condensado resultaba impropio para transmitir los sonidos; la atmsfera estaba como
acolchada y, al igual que una sala forrada de gruesos tapices, perda toda sonoridad. El
pjaro remero, la grulla coronada, los arrendajos rojos y azules, el sinsonte y la moscareta
se ocultaban entre las ramas de los grandes rboles. Toda la naturaleza presentaba los
signos de un cataclismo proximo.
A las nueve de la noche el Victoria permaneca inmvil sobre Msen, un gran grupo de
aldeas difciles de distinguir en la penumbra. Algunas veces, la reverberacin de un rayo
extraviado en el agua dormida indicaba hoyos regularmente distribuidos, y, gracias a un
ltimo resplandor crepuscular, pudo la mirada captar la forma tranquila y sombra de las
palmeras, los tamarindos, los sicomoros y los euforbios gigantescos.
-Me ahogo! -dijo el escocs, aspirando a pleno pulmn la mayor cantidad posible de
aquel aire enrarecido-. No nos movemos! Vamos a bajar?
-Pero y la tormenta? -objet el doctor, bastante inquieto.
-Si temes ser arrastrado Por el viento, me parece que no puedes hacer otra cosa.
-Tal vez la tormenta no estalle esta noche -repuso Joe-. Las nubes estn muy altas.
-Una razn ms que me impide traspasarlas. Sera menester subir a mucha altura,
perder la tierra de vista y estar toda la noche sin saber si avanzamos, ni hacia dnde nos
dirigimos.
-Pues decdete, Samuel, porque la cosa urge.
-Ha sido una fatalidad que cesase el viento -repuso Joe-. Nos habra alejado de la
tormenta.
~En efecto, amigos, es lamentable, ya que las nubes suponen un peligro para nosotros.
Contienen corrientes opuestas que pueden envolvernos en sus torbellinos y rayos capaces
de incendiarnos. Adems, la fuerza de las rfagas puede precipitarnos al suelo si echamos
el ancla en la copa de un rbol.
-Qu hacemos, pues?
-Es preciso mantener el Victoria en una zona media entre los peligros de la tierra y los
del cielo. Tenemos suficiente agua para el soplete, y conservamos intactas las doscientas
libras de lastre. En caso necesario, las utilizar.
-Haremos la guardia contigo -dijo el cazador.
-No, amigos. Poned las provisiones a cubierto y acostaos; yo os despertar si
sobreviene alguna novedad.
-Pero, seor, por qu no se echa tambin un poco, puesto que nada nos amenaza an?
-No, muchacho, prefiero vigilar. Estamos inmviles, y, si no varan las circunstancias,
maana amaneceremos exactamente en el mismo sitio.
-Buenas noches, seor.
-Buenas noches, si es posible.
Kennedy y Joe se acostaron, y el doctor permaneci solo en la inmensidad.
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Sin embargo, la cpula de nubes bajaba insensiblemente y la oscuridad se haca


profunda. Aquella negra bveda se condensaba alrededor del globo terrestre como si
intentara aplastarlo.
De repente, un potente relmpago, rpido e incisivo, rasg las tinieblas; an no se haba
cerrado la grieta cuando un espantoso trueno conmovi las profundidades del cielo.
-Alerta! -grit Fergusson.
Los dos compaeros del doctor, a quienes haba despertado el estampido del trueno,
estaban ya a sus rdenes.
-Vamos a bajar? -pregunt Kennedy.
-No! El globo se hara pedazos. Subamos antes de que esas nubes se conviertan en
agua y se desencadene el viento!
Acto seguido, activ la llama del soplete en las espirales del serpentn.
Las tempestades de los trpicos se desarrollan con una rapidez comparable a su
violencia. Un segundo relmpago desgarr la nube, y otros muchos le sucedieron
inmediatamente. Cruzaban el cielo destellos elctricos que chisporroteaban bajo las
gruesas gotas de lluvia.
-Hemos tardado demasiado -dijo el doctor-. Ahora tenemos que atravesar una zona de
fuego con nuestro globo lleno de aire inflamable!
-A tierra! A tierra! -repeta sin cesar Kennedy.
-El peligro de ser fulminados por un rayo sera casi el mismo, y las ramas de los rboles
no tardaran en rasgar el globo.
-Subimos, seor Samuel!
-No tan deprisa como yo quisiera!
Durante las borrascas ecuatoriales es muy comn, en aquella parte de frica, contar de
treinta a treinta y cinco relmpagos por minutos. El cielo se convierte materialmente en
una inmensa fragua, y los truenos se suceden sin interrupcin.
En aquella atmsfera inflamada, el viento se desencadenaba con una violencia
aterradora y retorca las nubes incandescentes; pareca que el soplo de un ventilador
inmenso activase aquella hoguera.
El doctor Fergusson mantena el soplete a pleno rendimiento; el globo se dilataba y
suba, mientras Kennedy, de rodillas en el centro de la barquilla, sujetaba las cortinas de
la tienda. El globo se arremolinaba hasta el punto de producir vrtigo, y los viajeros
experimentaban peligrosas oscilaciones. Formbanse grandes huecos en la envoltura del
aerstato, y el viento se introduca en ellos con fuerza, golpeando el tafetn. Una especie
de granizada, precedida de un rumor tumultuoso, surcaba la atmsfera y crepitaba sobre
el Victoria. El globo, sin embargo, segua su curso ascensional; los relmpagos trazaban
en su circunferencia tangentes inflamadas que le daban la apariencia de una esfera de
fuego.
-Confimonos a Dios! -dijo el doctor Fergusson-. Estamos en sus manos; slo l
puede salvarnos. Preparemonos para cualquier cosa, incluso un incendio. Nuestra cada
puede ser gradual y no sbita.
La voz del doctor llegaba apenas a odos de sus compaeros, pero stos podan ver su
semblante tranquilo en medio de los surcos que abran los relmpagos. Observaba los
fenmenos de fosforescencia producidos por el fuego de San Telmo que ondeaba en la
red del aerstato.
ste giraba, se arremolinaba, pero no dejaba de subir, y al cabo de un cuarto de hora
haba traspasado la zona de las nubes tempestuosas. Las emanaciones elctricas se
extendan debajo de l como una gigantesca corona de fuegos artificiales suspendida de
su barquilla.
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Aqul era uno de los ms bellos espectculos que la naturaleza puede ofrecer al
hombre. Abajo, la tempestad. Arriba, el cielo estrellado, tranquilo, mudo, impasible, con
la luna proyectando sus pacficos rayos sobre las nubes enfurecidas.
El doctor Fergusson consult el barmetro. Marcaba doce mil pies de elevacin. Eran
las once de la noche.
-Gracias a Dios, el peligro ha pasado! -dijo-. Ahora basta con mantenernos a esta
altura.
-De buena nos hemos librado! -respondi Kennedy.
-Bien -replic Joe-, estas cosas animan el viaje. No me pesa haber visto una tempestad
desde cierta altura. Es un espectculo grandioso!
XVII
Las montaas de la Luna. - Un ocano de verdor. Se echa el ancla. - El elefante remolcador. Fuego nutrido.
Muerte del paquidermo. - El horno de campaa.
Comida sobre la hierba. Una noche en tierra
Hacia las seis de la maana del lunes, el sol se elev sobre el horizonte, las nubes se
disiparon y un agradable vientecillo refresc el ambiente durante la alborada.
La tierra, intensamente perfumada, reapareci ante los viajeros. El globo, girando
alrededor de s mismo en medio de las corrientes antagonistas, haba derivado muy poco,
y el doctor, dejando que el gas se contrajera, descendi con objeto de tomar una direccin
ms septentrional. Sus tentativas fueron durante mucho tiempo infructuosas. El viento lo
empuj hacia el oeste, hasta avistar las clebres montaas de la Luna, que forman un
semicrculo alrededor de un extremo del lago Tanganica.
La cordillera, poco accidentada, destacaba en el azulado horizonte; pareca una
fortificacin natural, inaccesible a los exploradores del centro de frica. Algunos conos
aislados ostentaban el sello de las nieves perpetuas.
-Nos encontramos en un pas inexplorado -dijo el doctor-. El capitn Burton avanz
mucho hacia el oeste, pero no pudo llegar a estas montaas clebres; incluso neg su
existencia, defendida por su compaero Speke, pretendiendo que eran fruto de la
imaginacin de ste. Para nosotros, amigos, ya no hay duda posible.
-Las traspasaremos? -pregunt Kennedy.
-No lo quiera Dios. Espero hallar un viento favorable que me devuelva hacia el
ecuador; si es necesario, me detendr, igual que un barco echa el ancla para evitar vientos
que le haran perder el rumbo.
Pero las previsiones del doctor no tardaron en realizarse. Despus de haber tanteado
diferentes alturas, el Victoria fue impelido hacia el nordeste a una velocidad moderada.
-Avanzamos en la direccin correcta -dijo, consultando la brjula-, y escasamente a
doscientos pies de tierra. Tales circunstancias nos favorecen para explorar estas nuevas
regiones. El capitn Speke, cuando iba en busca del lago Ukereue, remont ms al este,
en lnea recta con Kazeh.
-Iremos mucho tiempo as? -pregunt Kennedy.
-Tal vez. Nuestro objetivo es reconocer el nacimiento del Nilo, y an nos quedan por
recorrer seiscientas millas antes de llegar al lmite extremo que han alcanzado los
exploradores procedentes del Norte.
-Y no echaremos pie a tierra para estirar un poco las piernas? -pregunt Joe.
-Por supuesto; tenemos que conseguir vveres. T, mi buen Dick, nos aprovisionars de
carne fresca.
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-Cuando quieras, amigo Samuel.


-Tendremos tambien que reponer la reserva de agua. Quin nos asegura que no
seremos arrastrados hacia comarcas ridas? Todas las precauciones son pocas.
A medioda, el Victoria se hallaba a 290 15 de longitud y 30 15 de latitud. Haba
pasado la aldea de Uyofu, ltimo lmite septentrional del Unyamwezy, a la altura del lago
Ukereue, que los viajeros no tenan an al alcance de sus miradas.
Los pueblos que viven cerca del ecuador parecen algo ms civilizados, y estn
gobernados por monarcas absolutos cuyo despotismo no conoce lmites. Su aglomeracin
ms compacta constituye la provincia de Karagwah.
Qued resuelto entre los tres viajeros echar pie a tierra en cuanto encontrasen un sitio
favorable. Deban hacer un alto prolongado para inspeccionar cuidadosamente el
aerstato. Se moder la llama del soplete y se echaron fuera de la quilla las anclas, que
corran rozando las altas hierbas de una inmensa pradera; desde cierta altura pareca
cubierta de menudo csped, pero este csped tena en realidad de siete a ocho pies de
largo.
El Victoria acariciaba aquellas hierbas sin curvarlas, como si fuera una mariposa
gigantesca. La vista no tropezaba con ningn obstculo. Pareca un ocano de verdor sin
ningun rompiente.
-No s cundo pararemos de correr -dijo Kennedy-, pues no distingo un solo rbol al
cual podamos acercamos. Me parece que tendr que renunciar a la caza.
-Aguarda, amigo Dick, aguarda. Imposible te sera cazar en medio de estas hierbas, que
son ms altas que t; pero acabaremos por encontrar un lugar propicio.
Verdaderamente era un paseo delicioso, un autntico crucero por aquel mar tan verde,
casi transparente, con suaves ondulaciones provocadas por el soplo del viento. La
barquilla justificaba su nombre, pues pareca realmente que henda las olas, levantando de
vez en cuando bandadas de pjaros de esplndidos colores que escapaban emitiendo
alegres gritos. Las anclas se sumergan en aquel lago de flores y trazaban un surco que se
cerraba tras ellas, como la estela de un barco.
De pronto, el globo recibi una fuerte sacudida. Sin duda el ancla haba hincado sus
uas en la hendidura de una roca oculta bajo la gigantesca alfombra de csped.
-Estamos anclados -dijo Joe.
-Pues bien, echa la escala -replic el cazador.
No bien hubo pronunciado estas palabras, un grito agudo retumb en el aire, y de la
boca de los tres viajeros escaparon las siguientes frases, entrecortadas por exclamaciones:
-Qu es eso?
-Un grito singular!
-Y seguimos avanzando!
-Se habr desprendido el ancla.
-No! Est asegurada! -exclam Joe, tirando de la cuerda.
-Sin duda con el ancla arrastramos la roca!
Las hierbas se removieron a bastante distancia, y encima de ellas apareci una forma
alargada y sinuosa.
-Una serpiente! -exclam Joe.
-Una serpiente! -repiti Kennedy, al tiempo que cargaba su carabina.
-No! -replic el doctor-. Es la trompa de un elefante.
-Un elefante, Samuel!
Y as diciendo, Kennedy apunt con la escopeta.
-Aguarda, Dick, aguarda.
~No, no tire, seor; el animal nos remolca.
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~Y en buena direccin, Joe, en muy buena direccin.


El elefante, que avanzaba con cierta rapidez, no tard en llegar a un raso, donde se le
pudo ver entero. Por su gigantesco tamao, el doctor reconoci a un macho de una
magnfica especie. Los brazos del ancla haban quedado trabados entre sus dos blancos
colmillos, admirablemente curvados, cuya longitud no bajaba de ocho pies.
El animal forcejeaba en vano para desprenderse con la trompa de la cuerda que lo
sujetaba a la barquilla.
-Adelante, valiente! -exclam Joe en el colmo de la alegra, animndolo con
entusiasmo-. He aqu una nueva manera de viajar! Mejor tira este animal que un buen
caballo.
-Pero adnde nos lleva? -pregunt Kennedy, que agitaba con impaciencia la carabina
como si le quemase las manos.
-Nos lleva a donde queremos ir, amigo Dick. Ten un poco de paciencia.
-Wig a more! Wig a more!, como dicen los campesinos escoceses -gritaba el alegre
Joe-. Adelante, adelante!
El animal empez a galopar muy deprisa. Agitaba la trompa de derecha a izquierda, y
con sus bruscos movimientos sacuda violentamente la barquilla. El doctor, hacha en
mano, estaba preparado para cortar la cuerda en caso necesario.
-Pero no nos separaremos del ancla hasta el ltimo momento -dijo.
Aquella carrera a remolque del elefante dur cerca de hora y media. El animal, al
parecer, no senta la menor fatiga. Esos enormes paquidermos pueden estar mucho
tiempo galopando, y de un da para otro se los encuentra a distancias enormes, como las
ballenas, con las que coinciden en velocidad y dimensiones.
-Si bien se mira -dijo Joe-, hemos hincado el arpn en una ballena y no hacemos mas
que remedar la maniobra de los balleneros durante la pesca.
Pero un cambio en la naturaleza del terreno oblig al doctor a modificar su medio de
locomocin.
Al norte de la pradera, a unas tres millas, se vea un espeso bosque, por lo que era
necesario separar el globo de su improvisado conductor.
Kennedy tom a su cargo detener al elefante en su carrera; apunt, pero estaba mal
colocado para herir al animal con xito. Una primera bala, dirigida al crneo, qued tan
chafada como si hubiese dado contra una plancha de hierro fundido, sin causar la menor
impresin a la enorme bestia; sta, al estampido del arma, no hizo ms que acelerar el
paso, alcanzando la velocidad de un caballo lanzado al galope.
-Diablos! -dijo Kennedy.
-Vaya una cabeza dura! -exclam Joe.
-Lo intentaremos con unas balas cnicas -repuso Dick, cargando la carabina con
cuidado.
Cuando el escocs hizo fuego, el animal lanz un grito terrible y sigui galopando
como si tal cosa.
-Seor Dick -dijo Joe, cogiendo una escopeta-, si no le ayudo esto va a ser el cuento de
nunca acabar.
Y dos balas entraron en los costados del elefante.
ste se detuvo, levant la trompa y emprendi de nuevo la marcha a todo escape hacia
el bosque. Sacuda su colosal cabeza, y la sangre empezaba a brotar copiosamente de sus
heridas.
-Sigamos haciendo fuego, seor Dick.
-Y que sea muy nutrido! -aadi el doctor-. Tenemos el bosque a menos de veinte
toesas.
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Sonaron otros diez disparos. El elefante dio un salto tan espantoso que la barquilla y el
globo crujieron como si se hubiesen partido, y al doctor se le cay el hacha de las manos.
La prdida del hacha, que fue a parar al suelo, complicaba la situacin de una manera
terrible, pues el cable del ancla, reciamente asegurado, no poda ni ser desatado ni
cortado por los cuchillos de los viajeros. El globo se aproximaba rpidamente al bosque
cuando el animal, en el momento de levantar la cabeza, recibi un balazo en un ojo.
Entonces se detuvo, vacil, sus rodillas se doblaron y present su pecho al cazador.
-Una bala en el corazn -dijo ste, descargando una vez ms la carabina.
El elefante lanz un grito de dolor y de agona; se incorpor momentneamente,
haciendo ondear la trompa, y cay desplomado sobre uno de sus colmillos, que se raj de
arriba abajo. Estaba muerto.
-Se ha partido un colmillo! -exclam Kennedy~. En Inglaterra, el marfil se paga a
treinta y cinco guineas las cien libras.
-Tanto? --dijo Joe, bajando a tierra por la cuerda del ancla.
-De qu sirve echar cuentas, amigo Dick? -respondi el doctor Fergusson-.
Traficamos acaso nosotros con marfil? Hemos venido aqu para hacer fortuna?
Joe contempl el ancla, slidamente agarrada al colmillo que haba quedado ileso.
Samuel y Dick tambin bajaron, mientras el aerstato, medio deshinchado, se balanceaba
sobre el cuerpo del animal.
-Magnfica pieza! -exclam Kennedy-. Qu mole! En la India nunca haba visto un
elefante de este tamao!
-Claro que no, amigo Dick; los elefantes del centro de frica son los ms corpulentos.
Los Anderson y los Cumming los han perseguido con tal encarnizamiento por las
inmediaciones de El Cabo que emigran hacia el ecuador, donde los encontraremos con
frecuencia en nutridas manadas.
-Entretanto -intervino Joe-, creo que podremos saborear un poco de ste. Me
comprometo a ofrecerles una suculenta comida a expensas de este animalazo. El seor
Kennedy ir a cazar durante una o dos horas; el seor Samuel inspeccionar el Victoria y
yo desempear mis funciones de cocinero.
-Muy bien ordenado -respondi el doctor-. Tienes carta blanca para obrar
culinariamente como mejor te parezca.
-Y yo -dijo el cazador- har uso de las dos horas de libertad que Joe se ha dignado
otorgarme.
-S, amigo; pero no cometas ninguna imprudencia. No te alejes.
-Puedes estar tranquilo.
Y Dick, armado con su fusil, se intern en el bosque.
Entonces Joe empez a desempear sus funciones. Primero cav un hoyo de dos pies de
profundidad y lo llen de ramas secas, que cubran el suelo procedentes de los boquetes
hechos en el bosque por los elefantes, cuyas huellas se vean. Una vez estuvo lleno el
agujero, levant encima una pila de lea de dos pies y le prendi fuego.
A continuacin se dirigi a los inanimados restos del elefante, que haba cado a unas
diez toesas del bosque; cort diestramente la trompa, que meda aproximadamente dos
pies de ancho en su base, escogi la parte ms delicada y a ella uni una de las
esponjosas pezuas del animal, porque, en efecto, estas partes son el mejor bocado, como
la giba del bisonte, las patas del oso y la cabeza del jabal.
Cuando la hoguera se hubo consumido del todo, interior y exteriormente, el agujero,
limpio de cenizas y brasas, ofreci una temperatura muy elevada. Los trozos del elefante,
envueltos en hojas aromticas, fueron depositados en el fondo de aquel horno
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improvisado y cubiertos de ceniza caliente, sobre la cual Joe encendi una nueva
hoguera. Cuando se hubo consumido la lea, la carne estaba a punto para ser comida.
Entonces, Joe sac la apetitosa carne del horno, la coloc sobre hojas verdes y la
dispuso en medio de una magnfica alfombra de hierba, aadiendo galletas, aguardiente,
caf y un agua fresca y cristalina que cogi de un arroyo inmediato.
Daba gusto ver aquel festn tan bien presentado, y Joe, sin ser demasiado vanidoso, era
de la opinin de que ms gusto dara comerlo.
-Un viaje sin fatigas ni peligros! -repeta-. Una comida a tiempo! Una hamaca
perpetua! Qu ms se puede pedir? Y el bueno del seor Kennedy que no queria venir.l
Por su parte, el doctor Fergusson realizaba una inspeccion minuciosa del aerstato, el
cual no haba sufrido en la tormenta avera alguna. El tafetn y la gutapercha haban
resistido a las mil maravillas. Teniendo en cuenta la altura actual del terreno y calculando
la fuerza ascensional del globo, el doctor vio con satisfaccin que haba la misma
cantidad de hidrgeno y que, hasta entonces, la envoltura se mantena perfectamente
impermeable.
No haca ms que cinco das que los viajeros haban salido de Zanzbar. La provisin
depemmican estaba inclume; la de galletas y carne en conserva bastaban para un largo
viaje; por consiguiente, lo nico que haba que renovar era la reserva de agua.
Los tubos y el serpentn se hallaban en perfecto estado. Gracias a sus articulaciones de
caucho, se haban prestado dcilmente a todas las oscilaciones del aerstato.
Terminado su examen, el doctor puso en orden sus apuntes. Traz un croquis muy
exacto del terreno circundante, con la pradera que se extenda hasta perderse de vista, el
bosque y el globo inmvil sobre el cuerpo del monstruoso elefante.
Pasadas las dos horas que tena a su disposicin, Kennedy volvi con una sarta de
rollizas perdices y un pernil de oryx, animal perteneciente a la especie ms gil de
antlopes. Joe se encarg de guisar este aumento de provisiones.
-La mesa est puesta -anunci luego con cierta solemnidad.
Y los tres viajeros no tuvieron ms que sentarse sobre la alfombra de verdor. Las
pezuas y la trompa del elefante fueron declaradas exquisitas por unanimidad; se bebi a
la salud de Inglaterra, como de costumbre, y deliciosos habanos perfumaron por primera
vez aquella encantadora comarca.
Kennedy coma, beba y hablaba por los codos; estaba un si es no es achispado, y
propuso seriamente a su amigo el doctor establecerse en aquel bosque, construir en l
unas cabaas y comenzar la dinasta de los robinsones africanos.
La idea no tuvo consecuencias, si bien Joe se propuso a s mismo para desempear el
papel de Viernes.
La campia pareca tan tranquila, tan desierta, que el doctor resolvi pasar la noche en
tierra. Joe form un crculo de hogueras, barricadas indispensables contra las bestias
feroces. Las hienas, los naguardos y los chacales atrados por el olor de la carne del
elefante, vagaban por los alrededores. Kennedy tuvo que hacer algunos disparos para
ahuyentar a visitantes demasiado audaces; pero, finalmente, la noche transcurri sin
incidentes desagradables.
XVIII
El Karagwah. - El lago Ukereue. - Una noche en una
isla. - El ecuador. - Travesa del lago. - Las cascadas. Vista del pas. - Las fuentes del Nilo. - La isla de
Benga. - La firma de Andrea Debono. El pabelln
con las armas de Inglaterra
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A las cinco de la maana siguiente, empezaron los preparativos para la marcha. Joe,
con el hacha que haba tenido la fortuna de encontrar, rompi los colmillos del elefante.
El Victoria, recobrando su libertad, arrastr a los viajeros hacia el nordeste a una
velocidad de dieciocho millas.
Durante la noche anterior, el doctor haba calculado cuidadosamente su posicin
guindose por la altura de las estrellas. Se hallaba a 20 4 de latitud por debajo del
ecuador, o sea a ciento sesenta millas geogrficas. Atraveso numerosas aldeas sin hacer
ningn caso de los gritos que provocaba su aparicin; tom nota de la conformacin de
los lugares basndose en observaciones sumarias; salv las cuestas del Rubemb, casi tan
pinas como las cimas del Usagara, y ms adelante, en Tenga, encontr las primeras lomas
de las cordilleras de Karagwah, que, en su opinin, derivan necesariamente de las
montaas de la Luna. La antigua leyenda que converta aquellas sierras en la cuna del
Nilo se acercaba a la verdad, puesto que confinan con el lago Ukereue, presunto
receptculo de las aguas del gran ro.
Desde Kafuro, gran distrito de los mercaderes del pas, distingui por fin en el
horizonte aquel lago tan buscado que el capitn Speke entrevi el 3 de agosto de 1858.
El doctor Samuel Fergusson se senta enormemente emocionado. Estaba casi llegando a
uno de los principales puntos de su exploracin y, sin soltar un momento el anteojo,
observaba el menor accidente de aquella comarca misteriosa, estudindola con todo
detalle.
Debajo de l se extenda una tierra generalmente estril, que no presentaba ms que
algunas laderas cultivadas; el terreno, sembrado de conos de mediana altura, se haca
llano en las inmediaciones del lago; campos sembrados de cebada reemplazaban a
arrozales, y all crecan el llantn de donde se saca el vino del pas y el mwani, planta
silvestre sucednea del caf. Un conjunto de unas cincuenta chozas circulares cubiertas
de blago en flor constitua la capital de Karagwah.
Se perciban sin dificultad las expresiones atnitas de una raza bastante bella, de tez
morena amarillenta. Mujeres de una corpulencia inverosmil se arrastraban por las
plantaciones, y el doctor asombro a sus compaeros dicindoles que aquella obesidad, all
muy apreciada, se obtena por medio de un rgimen obligatorio de leche cuajada.
A medioda el Victoria se hallaba a 10 45 de latitud austral, y a la una de la tarde el
viento lo empujaba hacia el lago.
Aquel lago debe al capitn Speke el nombre de Nyanza Victoria. En aquel punto tena
unas noventa millas de ancho. En su extremo meridional el capitn encontr un grupo de
islas al que llam archipilago de Bengala. Lleg hasta Muanza, el este, donde fue bien
recibido por el sultn. Hizo la triangulacin de aquella parte del lago, pero no pudo
conseguir una barca para atravesarlo, ni tampoco para visitar la gran isla de Ukereue, que
es muy populosa, est gobernada por tres sultanes y, al bajar la marea, no forma ms que
una pennsula.
El Victoria abordaba el lago ms al norte, lo cual apesadumbraba al doctor, que hubiera
querido determinar sus contornos inferiores. Las orillas, erizadas de matorrales espinosos
y maleza inextricable, desaparecan literalmente bajo miradas de mosquitos de un color
pardusco.
Aquel pas deba de ser inhabitable y estar deshabitado. Se vean manadas de
hipopotamos revolcndose en los caares o sumergiendose en las blanquecinas aguas del
lago.
ste, visto desde lo alto, ofreca hacia el oeste un horizonte tan ancho que pareca un
mar. La distancia impide establecer comunicaciones entre una y otra orilla; adems, las
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tempestades son all fuertes y frecuentes, pues los vientos no encuentran obstculo alguno
en aquella cuenca elevada y descubierta.
Trabajo le cost al doctor dirigir el globo. Tema ser arrastrado hacia el este; pero, por
fortuna, una corriente le llev directamente al norte y, a las seis de la tarde, el Victoria se
situ sobre una pequea isla desierta, a 00 3 de latitud y 320 52 de longitud, y a veinte
millas de la costa.
Los viajeros lograron anclar en un rbol; al anochecer calm el viento y pudieron
quedarse all tranquilamente. Era impensable tomar tierra, porque all, lo mismo que en
las orillas del Nyanza, las legiones de mosquitos cubran el suelo como una densa nube.
Joe volvi del rbol acribillado; pero, como le pareca muy natural que los mosquitos
picasen, no se desazon ni poco ni mucho.
El doctor, sin embargo, menos optimista, solt toda la cuerda que le fue posible para
librarse de aquellos despiadados insectos que ascendan con un murmullo inquietante.
El doctor estableci la altura del lago sobre el nivel del mar, tal como lo haba
determinado el capitn Speke, es decir, tres mil setecientos cincuenta pies.
-Conque estamos en una isla! -dijo Joe, que se desollaba rascndose.
-Una isla que podramos recorrer en menos que canta un gallo -respondi el cazador- y
donde, salvo esos amables insectos, no se ve un solo ser vivo.
-Las islas de que est el lago salpicado -respondi el doctor Fergusson- no son, en
realidad, ms que crestas de colinas sumergidas, y no hemos tenido poca fortuna en
encontrar en ellas un abrigo, porque las orillas del lago estn pobladas de tribus feroces.
Dormid, pues, ya que el cielo nos prepara una noche tranquila.
-Y no hars t otro tanto, Samuel?
-No; yo no podra cerrar los ojos. Mis pensamientos me lo impediran. Maana, si el
viento es favorable, marcharemos directamente hacia el norte y tal vez descubramos las
fuentes del Nilo, ese secreto hasta ahora impenetrable. Tan cerca de las fuentes del gran
ro me sera imposible conciliar el sueo.
Kennedy y Joe, a quienes no turbaban hasta tal extremo las preocupaciones cientficas,
no tardaron en dormirse profundamente bajo la vigilancia del doctor Fergusson.
El mircoles 23 de abril, a las cuatro de la maana, el Victora zarpaba. El cielo estaba
ceniciento; la noche abandonaba difcilmente las aguas del lago, envueltas totalmente en
una densa niebla que un viento violento enseguida disip. El Victora se balance por
espacio de algunos minutos y por fin remont directamente hacia el norte.
El doctor Fergusson palmote con alegra.
-Estamos en el buen camino! -exclam-. Si hoy no vemos el Nilo, no lo veremos
nunca! Amigos! pasamos el ecuador, entramos en nuestro hemisferio!
-Oh! -exclam Joe-. Usted cree, seor, que el ecuador pasa por aqu?
-Justo por aqu, muchacho!
-Pues bien, con su permiso, me parece conveniente que sin prdida de tiempo lo
rociemos con un buen trago.
-Estupendo, venga un trago de grog! -respondi el doctor Fergusson, riendo-. Tienes
una manera nada tonta de entender la cosmografa.
Y as se celebr el paso de la lnea a bordo del Victoria.
Este avanzaba rpidamente. Se vislumbraba al oeste la costa baja y poco accidentada, y
al fondo las mesetas ms elevadas del Uganda y el Usoga. La velocidad del viento era
excesiva: casi treinta millas por hora.
Las aguas del Nyanza, agitadas con fuerza, espumeaban como las olas del mar. El mar
de fondo que se perciba le indic al doctor que el lago era muy profundo. Durante
aquella rpida travesa apenas vieron una o dos embarcaciones toscas.
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-Este lago -dijo el doctor- es evidentemente, por su posicin elevada, el depsito natural
de los ros de la parte oriental de frica, dndole el cielo en lluvia lo que le quita en
vapor a sus afluentes. Me parece indudable que el Nilo nace aqu.
-Lo veremos -replic Kennedy.
Hacia las nueve avistaron la costa oeste, que pareca desierta y poblada de rboles. El
viento aument un poco hacia el este, y se pudo distinguir la otra orilla del lago. sta se
curvaba de manera que terminaba en un ngulo muy abierto, a 20 40 de latitud
septentrional. Altas montaas erguan sus ridos picos en aquel extremo del Nyanza; pero
entre ellas una garganta profunda y sinuosa daba paso a un ro que herva con violencia.
El doctor Fergusson, al tiempo que maniobraba el aerstato, examinaba el terreno con
vida mirada.
-Mirad! -exclam-. Mirad, amigos mos! Las narraciones de los rabes eran del todo
exactas! Hablaban de un ro por el cual desagua hacia el norte el lago Ukereue, y ese ro
existe, y nosotros seguimos su curso, y fluye con una rapidez comparable a nuestra propia
velocidad. Y esa gota de agua que discurre bajo nuestros pies va indudablemente a
confundirse con las olas del Mediterrneo! Es el Nilo!
-Es el Nilo! -repiti Kennedy, que se dejaba contagiar por el entusiasmo de Samuel
Fergusson.
-Viva el Nilo! -dijo Joe, que, cuando estaba alegre, vitoreaba gustoso cualquier cosa.
Enormes rocas obstaculizaban en diversos puntos el curso de aquel misterioso ro. El
agua espumeaba; formaba rpidos y cataratas que confirmaban al doctor en sus
previsiones. De las montaas circundantes partan numerosos torrentes; se podan contar
a centenares. De la tierra se vea brotar delgados hilos de agua, dispersos, que se
cruzaban, se confundan, rivalizaban en velocidad y se precipitaban en aquel riachuelo
que, despus de absorberlos, se converta en caudaloso ro.
-He aqu el Nilo -repiti el doctor con conviccin-. El origen de su nombre ha
apasionado a los sabios no menos que el origen de sus aguas. Se lo ha hecho derivar del
griego, del copto, del snscrito; despus de todo, es lo de menos, ya que finalmente ha
tenido que revelar el secreto de su procedencia.
-Pero cmo podremos estar seguros -pregunt el cazador- de que este ro es el mismo
que exploraron los viajeros del norte anteriormente?
-Tendremos pruebas seguras, irrecusables, infalibles -respondi Fergusson-, si el viento
sigue sindonos propicio aunque no sea mas que una hora.
Las montaas se separaban, dando paso a numerosas aldeas y a campos cultivados de
ssamo, dourrab y caa de azcar. Las tribus de aquellas comarcas se mostraban agitadas
y hostiles. Presintiendo extranjeros, y no dioses, parecan ms propensas a la clera que a
la adoracin. Se dira que el hecho de dirigirse a las fuentes del Nilo significara
usurparles algo. El Victoria tuvo que mantenerse fuera del alcance de los mosquetes.
-Difcil ser abordar aqu -dijo el escocs.
-Peor para esos indgenas! -replic Joe-. Les privaremos del encanto de nuestra
conversacin.
-Y sin embargo, es preciso que yo baje -respondi el doctor Fergusson-, aunque no sea
ms que un cuarto de hora. De otro modo, no puedo comprobar los resultados de nuestra
exploracin.
-Es, pues, indispensable, Samuel?
-Tan indispensable que bajaremos aunque tengamos que andar a tiros.
-No lo sentira -respondi Kennedy, acariciando su carabina.
-Dispuesto estoy a bordo, seor -dijo Joe, aprestndose al combate.
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-No ser la primera vez -respondi el doctor- que la ciencia haya tenido que empuar
las armas. A ellas se vio obligado a recurrir en las montaas de Espaa un sabio francs
cuando meda el meridiano terrestre.
-Mantn la calma, Samuel, y confa en tus dos guardaespaldas.
-Bajamos ya, seor?
-Todava no. Vamos a elevarnos un poco para conocer con exactitud la configuracin
del terreno.
El hidrgeno se dilat y, en menos de diez minutos, el Victoria planeaba a una altura de
dos mil quinientos pies del suelo.
Desde all se distingua una inextricable red de arroyos que el ro acoga en su lecho. La
mayor parte venan del oeste, atravesando frtiles campos y numerosas colinas.
-Nos hallamos a menos de noventa millas de Gondokoro -dijo el doctor, sealando el
mapa-, y a menos de cinco del punto alcanzado por los exploradores procedentes del
norte. Acerqumonos a tierra con precaucion.
El Victoria descendi ms de dos mil pies.
-Ahora, amigos, preparaos para cualquier cosa.
-Lo estamos -respondieron Dick y Joe.
-Bien!
Muy pronto, el Victoria avanz siguiendo el lecho del ro y apenas a cien pies de ste.
En aquel punto, el Nilo meda cincuenta toesas, y en las aldeas de las orillas los indgenas
se agitaban tumultuosamente. Al llegar al segundo grado, el ro forma una cascada
vertical de unos diez pies de altura y, por consiguiente, infranqueable.
-Aqu tenemos la cascada indicada por Debono -exclam el doctor.
El cauce del ro se ensanchaba y estaba sembrado de numerosos islotes que Samuel
Fergusson devoraba con la mirada; pareca buscar un punto de referencia que no
encontraba.
Unos negros se haban acercado en una barca hasta quedar situados debajo del globo.
Kennedy les salud con un disparo, y, aunque no hiri a ninguno, todos huyeron
precipitadamente a la orilla.
-Buen viaje! -les dese Joe-. Si yo fuera quien estuviese en su pellejo, no volvera; me
dara miedo un monstruo que lanza rayos a voluntad.
De pronto, el doctor Fergusson cogi su anteojo y examin la isla que haba en medio
del ro.
-Cuatro rboles! --exclam-. Mirad all abajo!
En efecto, en su extremo se alzaban cuatro rboles aislados.
-Es la isla de Benga! -aadi.
-Y qu? -pregunt Dick.
-All bajaremos, si Dios quiere.
-Pero parece habitada, seor Samuel!
-Joe tiene razn; si no me equivoco, hay un grupo de unos veinte indgenas.
-Los asustaremos para que huyan -replic Fergusson-. No ser empresa difcil.
-De acuerdo -asinti el cazador.
El sol estaba en el cenit. El Victoria se acerc a la isla. Los negros, pertenecientes a la
tribu de Makado, prorrumpieron en gritos desaforados. Uno de ellos agitaba su sombrero
de corteza. Kennedy apunt hacia el sombrero, dispar y lo hizo pedazos.
Se produjo una desbandada general. Los indgenas se echaron al ro precipitadamente y
lo atravesaron a nado. Enseguida parti de las dos orillas una granizada de balas y una
lluvia de flechas, pero sin peligro para el aerstato, cuya ancla haba hincado sus uas en
la hendidura de una roca. Joe se desliz por la cuerda.
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-La escala! -grit el doctor-. Sgueme, Kennedy.


-Qu vas a hacer?
-Bajemos; necesito un testigo.
-Heme aqu.
-Joe, alerta.
-Respondo de todo, seor. Est tranquilo.
-Ven, Dick! -dijo el doctor al llegar a tierra.
Y llev a su companero hacia un grupo de rocas que se levantaban en la punta de la
isla. Una vez all, se pas un rato buscando, escudri entre la maleza y se llen las
manos de sangre.
De repente, agarr con fuerza el brazo del cazador.
~Mira -le dijo.
-Letras! -exclam Kennedy.
En efecto, aparecan dos letras grabadas con toda claridad en la roca. Se lea
perfectamente:
A. D.
-A.D. -especific el doctor Fergusson-. Andrea Debono! La firma del viajero que ms
se ha acercado a las fuentes del Nilo!
-El hecho es irrebatible, Samuel.
-Ests convencido ahora?
-No cabe duda, es el Nilo!
El doctor mir por ltima vez aquellas preciosas iniciales, cuya forma y dimensiones
copi exactamente.
-Y ahora -dijo-, al globo.
-Rpido, porque veo algunos indgenas que se preparan para cruzar el ro.
-Ya poco nos importa! Que el viento nos empuje hacia el norte durante algunas horas:
llegaremos a Gondokoro y estrecharemos la mano de nuestros compatriotas.
Diez minutos despus, el Victoria se elevaba majestuosamente, en tanto que el doctor
Fergusson, en seal de triunfo, desplegaba el pabelln con las armas de Inglaterra.
XIX
El Nilo. - La montaa temblorosa. - Recuerdos de
casa. - Las narraciones de los rabes. - Los nyamnyam. - Reflexiones sensatas de Joe. - El Victoria da
bordadas. - Las ascensiones aerostticas. - Madame
Blanchard
-Cul es nuestra direccin? -pregunt Kennedy a su amigo, que estaba consultando la
brjula.
-Norte-noroeste.
-Entonces no es norte!
-No, Dick, y creo que nos resultar difcil llegar a Gondokoro. Lo siento; pero, en fin,
hemos enlazado las exploraciones del este con las del norte y, por consiguiente, no
podemos quejarnos.
El Victoria se alejaba poco a poco del Nilo.
-Quiero dirigir una ltima mirada -dijo el doctor- a esta altitud infranqueable que nunca
han podido traspasar los ms intrpidos viajeros. Ah estn esas intratables tribus que
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mencionan Petherick, D'Arnaud, Miani y el joven viajero Lejean, a quien se deben los
mejores trabajos sobre el Alto Nilo.
-Quiere eso decir -pregunt Kennedy- que nuestros descubrimientos concuerdan con
los presentimientos de la ciencia?
-Completamente. Las fuentes del Nilo Blanco, del Bahr-el-Abiad, estn sumergidas en
un lago que parece un mar; all es donde el ro nace. Sin lugar a dudas, la poesa saldr
perdiendo, pues gustaba atribuirle a este rey de los ros un origen celestial. Los antiguos
lo llamaron oceano, y algunos creyeron que proceda directamente del sol. Pero es
preciso ceder y aceptar de vez en cuando lo que la ciencia nos ensea. Quiz no haya sabios siempre; pero siempre habr poetas.
-An se distinguen cataratas -dijo Joe.
-Son las cataratas de Makedo, a tres grados de latitud. No hay nada ms exacto! Qu
lstima que no hayamos podido seguir por espacio de algunas horas el curso del Nilo!
-Y all abajo, delante de nosotros -dijo el cazador-, distingo la cima de una montaa.
-Es el monte Logwek, la montaa temblorosa de los rabes. Toda esta comarca ha sido
explorada por Debono, que la recorra bajo el nombre de Letif Effendi. Las tribus
prximas al Nilo son enemigas unas de otras y tienden a exterminarse mutuamente.
Imaginaos cuntos peligros habr tenido que afrontar Debono.
El viento conduca al Victoria hacia el noroeste. Para evitar el monte Logwek, fue
preciso buscar una corriente ms inclinada.
-Amigos dijo el doctor a sus dos compaeros-, ahora empezaremos verdaderamente
nuestra travesa africana. Hasta hoy apenas hemos hecho mas que seguir las huellas de
nuestros predecesores. En lo sucesivo nos lanzaremos a lo desconocido. Nos faltar
valor?
-No -respondieron a un mismo tiempo Dick y Joe.
-Adelante, pues, y que el cielo nos proteja!
A las diez de la noche, sobrevolando hondonadas, bosques y aldeas dispersas, los
viajeros llegaban a la vertiente de la montaa temblorosa, pasando por entre sus
inhabitadas colinas.
Aquel memorable da 23 de abril, en quince horas de marcha haban recorrido, a
impulsos de un viento fuerte, una distancia de ms de trescientas quince millas.
Pero esta ltima parte del viaje les haba dejado una impresin triste. Reinaba en la
barquilla un silencio completo. Estaba el doctor Fergusson reflexionando en sus
descubrimientos? Pensaban sus dos compaeros en aquella travesa por regiones
desconocidas? Algo de eso haba, sin duda, mezclado con los ms vivos recuerdos de
Inglaterra y de los amigos lejanos. Joe era el nico que daba muestras de una
despreocupada filosofa, parecindole muy natural que la patria no estuviese all estando
en otra parte; pero respet el silencio de Samuel Fergusson y de Dick Kennedy.
A las diez de la noche el Victoria fonde en un punto de la montaa temblorosa; los
expedicionarios cenaron debidamente y se durmieron, quedando, como siempre, uno de
ellos de guardia.
Al da siguiente se despertaron ms serenos. Haca un tiempo delicioso y el viento era
favorable; un almuerzo condimentado con los chistes de Joe acab de devolver el buen
humor a todos.
La comarca que entonces recorran confina con las montaas de la Luna y las del
Darfur, y es casi tan extensa como toda Europa.
-Atravesamos, sin duda -dijo el doctor-, la tierra que se ha dado en llamar reino de
Usoga. Algunos geografos afirman que en el centro de frica hay una vasta depresin, un
inmenso lago central. Veremos si tal teora tiene algn viso de verdad.
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-Pero cmo se ha podido hacer una suposicion semejante? -pregunt Kennedy.


-Por las narraciones de los rabes. Los rabes son muy aficionados a los cuentos, tal vez
demasiado. Algunos viajeros, al llegar a Kazeh o a los Grandes Lagos, vieron esclavos
procedentes de las comarcas centrales y les pidieron noticias de su pas. De este modo
reunieron un legajo de documentos que les sirvieron de base para elaborar teoras. En el
fondo de todo eso siempre hay algo cierto, pues ya hemos visto que no se equivocaban
respecto al nacimiento del Nilo.
-En efecto, no se equivocaban -respondi Kennedy.
-Basndose en esos documentos se han trazado mapas, entre ellos el que tengo a la vista
para que me sirva de gua y que me propongo rectificar en caso necesario.
-Toda esta regin est habitada? -pregunt Joe.
-Sin duda, y mal habitada, por cierto -respondi el doctor.
-Me lo figuraba.
-Estas tribus dispersas se hallan agrupadas bajo la denominacin genrica de
nyam-nyam, y este nombre no es ms que una onomatopeya tomada del ruido que
produce la masticacin.
-Perfectamente expresado! -dijo Joe-. Nyam! Nyam!
-Si t, Joe, fueses la causa inmediata de esta onomatopeya, no te parecera tan perfecta.
-Qu quiere decir, seor?
-Que estos pueblos tienen fama de antropfagos.
-De veras?
-Y tan de veras! Se dijo tambin que estos indgenas estaban provistos de rabo, como
la mayor parte de los cuadrpedos; pero luego se reconoci que tal apndice perteneca a
la piel de animal con que se vestan.
-Lstima! Un buen rabo va muy bien para espantar a los mosquitos.
-Es posible, Joe; pero debemos relegar eso del rabo a la categora de las fbulas, como
las cabezas de perro que el viajero Brun-Rollet atribua a ciertos pueblos.
-Cabezas de perro? Para aullar y hasta para ser antropfago no me parece del todo
mal.
-Lo que desgraciadamente no admite duda es la ferocidad de estos pueblos, muy vidos
de carne humana.
-Sentira que probaran la ma -dijo Joe.
-De veras? -dijo el cazador.
-Como lo oye, seor Dick. Si estoy predestinado a ser comido en un momento de
hambre, que sea en su provecho y en el de mi seor. Pero servir de pasto a esos salvajes!
Me morira de vergenza!
-De acuerdo, Joe -dijo Kennedy-, contamos contigo si se da el caso.
-A su disposicion, senores.
-Adivino la treta -replic el doctor-; lo que Joe quiere es que le tratemos a cuerpo de rey
y lo engordemos
-Tal vez! -respondi Joe-. Los hombres somos tan egostas!
Por la tarde, una niebla caliente que rezumaba del sol cubri el cielo; apenas permita
distinguir los objetos, por lo que, temiendo chocar contra algn pico imprevisto, el
doctor, a eso de las cinco, dispuso que se echase el ancla. No sobrevino ningn accidente
durante la noche, pero la profunda oscuridad reclam una vigilancia extrema.
Al amanecer del da siguiente el monzn sopl con gran violencia; el viento penetraba
con mpetu en las cavidades del globo y agitaba violentamente el apndice por el que
entraban los tubos de dilatacin. Fue necesario sujetar los tubos con cuerdas, operacin
que Joe practic muy hbilmente.
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Al mismo tiempo, se asegur de que el orificio del globo permaneca hermticamente


cerrado.
-La importancia que eso tiene para nosotros -dijo el doctor Fergusson- es doble. En
primer lugar, evitamos la prdida de un gas precioso y, en segundo lugar, no dejamos a
nuestro alrededor un reguero inflamable, al cual tarde o temprano prenderamos fuego.
-Lo cual sera un incidente fastidioso -dijo Joe.
-Si tal sucediese, caeriamos despeados? -pregunt Dick.
-No! El gas ardera gradualmente y nosotros bajariamos poco a poco. De este
accidente fue vctima Madame Blanchard, aeronauta francesa que prendi fuego a su
globo disparando cohetes desde la barquilla. No cay precipitada, y seguramente no
habra muerto si no hubiese tenido la desgracia de que su barquilla chocase contra una
chimenea, desde la cual cay al suelo.
-Esperemos que no -dijo el cazador-. Hasta ahora nuestra travesla no me parece
peligrosa, y no veo razon que nos impida llegar a nuestra meta.
-Ni yo tampoco, amigo Dick. Los accidentes han sido casi siempre causados por la
imprudencia de los aeronautas o por la mala construccin de sus aparatos, y aun as,
contndose por millares las ascensiones aerostticas, no se consignan ms que veinte
accidentes que hayan ocasionado la muerte. En general, el momento de tomar tierra y el
de empezar la ascensin son los ms peligrosos, y durante ellos no debemos omitir
precaucin alguna.
-Ha llegado la hora de almorzar -dijo Joe-. Tendremos que contentamos con carne en
conserva y caf, hasta que al seor Kennedy se le presente la ocasin de regalarnos con
una buena racin de venado.
XX
La botella celeste. - La higuera-palmera. - Los
mammouth trees. - El rbol de la guerra. - El tiro
alado. - Combate entre dos tribus. - Carniceria. Intervencin divina
El viento arreci horriblemente y perdi su regularidad. El Victoria bordeaba
incesantemente, mirando tan pronto al norte como al sur, sin poder tomar ningn rumbo
determinado.
-Nos movemos mucho y avanzamos poco -dijo Kennedy, observando las frecuentes
oscilaciones de la aguja imantada.
-El Victoria se mueve a una velocidad que no baja de treinta leguas por hora -dijo
Samuel Fergusson-. Asomaos y veris cun rpidamente desaparece el campo bajo
nuestros pies. Mirad! Aquel bosque parece que se precipita contra nosotros.
-El bosque se ha convertido ya en un raso -respondi el cazador.
-Y el raso en una aldea -aadi Joe unos instantes despus-. Qu caras de negros se
ven tan embobadas!
-Es muy natural -respondi el doctor-. En Francia, los campesinos, al aparecer los
primeros globos, hicieron a stos fuego tomndolos por monstruos aereos; por
consiguiente, bien se puede permitir a un negro de Sudn manifestar su asombro.
-Seor, con su permiso voy a echarles una botella vaca -dijo Joe, mientras el Victoria
pasaba a unos cien pies de una aldea-. Si la botella llega entera, la adorarn; si se hace
pedazos, cada uno de ellos se convertir en un talismn prodigioso.
Y sin ms, tir una botella, que al llegar al suelo se hizo aicos, como era natural, y los
indgenas se metieron precipitadamente en sus chozas lanzando horribles gritos.
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Un poco ms adelante Kennedy exclam:


-Mirad qu rbol ms extrao! Por arriba es de una especie y por abajo de otra.
-sta s que es buena! -dijo Joe-. En este pas nacen los rboles unos sobre otros.
-Es pura y simplemente un tronco de higuera -explic el doctor-, sobre el cual ha cado
un poco de tierra vegetal. El viento ha llevado hasta all una semilla de palmera, y sta ha
crecido igual que en pleno campo.
-Es un buen procedimiento -dijo Joe-, que pienso introducir en Inglaterra. Con l
mejorarn mucho los parques de Londres y se multiplicarn considerablemente los
rboles frutales. Los huertos se extendern a lo alto, lo que ser una gran ventaja para los
propietarios de pequeos terrenos.
En aquel momento fue preciso elevar el Victoria para salvar un bosque de seculares
banianos de ms de trescientos pies de altura.
-Magnficos rboles! -exclam Kennedy-. No he visto nada tan hermoso como el
aspecto de esos venerables bosques. Mralos, Samuel.
-La altura de esos banianos es verdaderamente maravillosa, amigo Dick; y sin embargo,
no tendra nada de excepcional en los bosques del Nuevo Mundo.
-Cmo! Hay rboles an ms altos?
-Sin duda los hay entre los conocidos como mammouth trees. En California se encontr
un cedro de cuatrocientos pies de altura, es decir, ms alto que la torre del Parlamento y
que la gran pirmide de Egipto. La base tena ciento veinte pies de circunferencia, y por
las capas concntricas de su madera pudo calcularse que tena ms de cuatro mil aos.
-No era, pues, extrao que estuviese tan crecidito. En cuatro mil aos da tiempo a dar
un buen estirn.
Pero, durante la ancdota del doctor y la respuesta de Joe, el bosque haba dado paso a
un grupo de chozas dispuestas circularmente alrededor de un plaza. En su centro se
levantaba un nico rbol que hizo exclamar a Joe:
-Pues si ste lleva cuatro mil aos dando semejantes flores, no me parece algo digno de
elogio.
Y sealaba un sicomoro gigantesco, cuyo tronco desapareca enteramente bajo un
montn de huesos humanos. Las flores a que se refera Joe eran cabezas recin cortadas,
clavadas en la corteza con puales.
-El rbol de guerra de los canibales! -dijo el doctor-. Los indios arrancan el cuero
cabelludo, y los africanos toda la cabeza.
-Claro, eso depende de la moda de cada pas -dijo Joe.
La aldea de las cabezas sangrientas desapareci en el horizonte, y se present entonces
otro espectculo no menos repugnante: cadveres medio devorados, esqueletos
carcomidos y miembros humanos desparramados, dejados para pasto de hienas y
chacales.
-Son, sin duda, cuerpos de criminales. Al igual que en Abisinia, los dejan a merced de
los animales carniceros, que los devoran despus de haberlos despedazado.
-No es mucho ms cruel que la horca -dijo el escocs-. Tan slo ms asqueroso.
-En las regiones del sur de frica -repuso el doctorse encierra a los criminales en su
propia choza, con su ganado y algunas veces con toda su familia, y les prenden fuego.
-Eso es, sin duda, una crueldad, pero convengo con Kennedy en que la horca no es
menos brbara.
Joe, con la excelente vista de que tan buen uso saba hacer, distingui en el horizonte
algunas bandadas de aves de rapia.
-Son guilas -exclam Kennedy, tras haberlas reconocido con su anteojo-. Unos
magnficos pjaros, cuyo vuelo es tan rpido como el nuestro.
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-Llbrenos el cielo de sus ataques! --dijo el doctor-. Para los que viajamos por el aire,
son ms terribles que las fieras y las tribus salvajes.
-Bah! -respondi el cazador-. Con unos cuantos tiros las ahuyentaramos.
-Prefiero, amigo Dick, no tener que recurrir a tu habilidad; el tafetn del globo no
resistira sus picotazos. Afortunadamente, me parece que nuestra mquina, lejos de
atraerlas, las asusta.
-Se me ocurre una idea -intervino Joe-. Hoy estoy en vena, y a cada instante brota de mi
cerebro una nueva. Si pudisemos formar un tiro de guilas vivas y engancharlas al
globo, nos arrastraran por los aires.
-El mtodo ha sido propuesto en serio -respondi el doctor-, pero me parece poco
practicable con animales tan ariscos por naturaleza.
-Las adiestraramos -repuso Joe-. En lugar de ponerles bocado, las guiariamos por
medio de unas anteojeras que les tapasen los ojos. Tapando uno de los dos, segn cul
fuese ste, iran a derecha o a izquierda, y tapando los dos se detendran.
-Permteme, Joe, preferir un viento favorable a tus guilas de tiro; su manutencin
resulta ms barata, y es mas seguro.
-Se lo permito, seor;, pero no echo la idea en saco roto.
Era medioda. Desde haca un rato, el Victoria avanzaba a una velocidad ms
moderada; la tierra ya no hua a sus pies, simplemente pasaba.
De pronto llegaron a odos de los viajeros gritos y silbidos que les hicieron asomarse
para ofrecerles un espectculo emocionantsimo.
Dos tribus se batan encarnizadamente, envolvindose en nubes de flechas. Cegados por
el furor de la pelea, los combatientes no se percataron de la llegada del Victoria. Eran
unos trescientos, habiendo entre ellos algunos que, revolcndose en la sangre de los
heridos, ofrecan un cuadro de lo ms nauseabundo.
Al ver el globo, hicieron cesar un momento las hostilidades. Luego multiplicaron sus
aullidos y dispararon algunas flechas contra la barquilla. Una de ellas pas tan cerca que
Joe la cogi al vuelo con la mano.
-Pongmonos fuera de tiro! -exclam el doctor Fergusson-. No podemos permitirnos
ninguna imprudencia.
Despus de la tregua, empez de nuevo la matanza con azagayas y hachas; en cuanto
un enemigo caa, era instantneamente decapitado por su adversario. Las mujeres
tomaban parte en la refriega, recogiendo las ensangrentadas cabezas y apilndolas a
ambos extremos del campo de batalla. A veces se peleaban para quedarse con los
asquerosos trofeos.
-Repugnante escena! -exclam Kennedy con profundo asco.
-Menuda pandilla! -dijo Joe-. Y sin embargo, si llevaran uniforme seran como todos
los guerreros del mundo.
-Qu ganas tengo de intervenir en el combate! -repuso el cazador, apuntando con su
carabina.
-No! -respondi al momento el doctor-. No nos metamos en camisa de once varas!
Sabes acaso cul de los dos bandos tiene razn para asumir el papel de la Providencia?
Huyamos pronto de tan repugnante espectculo. Si los grandes capitales pudieran
dominar as el escenario de sus hazaas, acabaran tal vez por perder la aficin a la sangre
y las conquistas.
El jefe de una de las tribus se distingua por una constitucin atltica, unida a una
fuerza herclea. Con una mano clavaba la lanza en las compactas filas de sus enemigos, y
con la otra descargaba el hacha. En un momento dado, tiro su ensangrentada azagaya, se
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precipit sobre un herido a quien cort un brazo de un tajo, cogi el miembro an


palpitante y empez a devorarlo.
-Qu horrible bestia! -dijo Kennedy-. No puedo seguir contenindome!
Y el guerrero, herido de un balazo en la frente, cay de espaldas.
Al verlo caer, se apoder de sus guerreros un profundo estupor. Aquella muerte
sobrenatural los dej helados y reanim el ardor de sus adversarios, que les obligaron a
abandonar el campo de batalla.
-Busquemos ms arriba una corriente que nos aleje de aqu -dijo el doctor-. Este
espectculo me resulta vomitivo.
Pero, por mucha que fuese la prisa que se dio en partir, tuvo que ver cmo la tribu
victoriosa se precipitaba sobre los muertos y heridos y se disputaba aquella carne an
caliente, que devoraba con la mayor ansia.
-Qu asco! -dijo Joe-. Es nauseabundo!
El Victoria se elevaba a medida que se iba dilatando. Los aullidos de la horda ebria de
sangre lo siguieron algn tiempo; finalmente, fue impelido hacia el sur y se apart de
aquella escena de carniceria y antropofagia.
El terreno presentaba accidentes variados, y lo surcaban numerosos cursos de agua que
fluan hacia el este; sin duda eran tributarlos de esos afluentes del lago Nu o del ro de las
Gacelas, del cual Lejean ha hecho detalles realmente curiosos.
Llegada la noche, el Victoria ech el ancla a 270 de longitud y 40 20 de latitud
septentrional, despus de una travesa de ciento cincuenta millas.
XXI
Rumores extraos. - Un ataque nocturno. - Kennedy y
Joe en el rbol - Dos disparos. - A m! A m! Respuesta en francs. - La maana. - El misionero. El plan de salvacin
Oscureca con gran rapidez. El doctor, sin poder reconocer el terreno, haba enganchado
el globo a un rbol muy alto, del cual distingua a duras penas confusas formas.
Empez su guardia a las nueve, como tena por costumbre, y Dick le relev a las doce.
-Vigilancia, Dick, mucha vigilancia! -recomend el doctor.
-Hay alguna novedad?
-No, pero no puedo asegurar de una manera positiva dnde nos ha trado el viento, y
creo haber odo debajo de nosotros vagos rumores. Un exceso de prudencia no resultar
perjudicial.
-Habrs odo los gritos de algunas fieras.
-No, me ha parecido otra cosa... En fin, veremos; a la menor alarma no dejes de
despertarnos.
-Duerme tranquilo.
El doctor, despus de haber escuchado de nuevo con la mayor atencin, sin or nada de
particular, se ech sobre su manta y no tard en dormirse.
El cielo estaba cubierto de densas nubes, pero ni un soplo de aire turbaba la
tranquilidad de la atmsfera. El Victoria, sujeto con una sola ancla, no experimentaba
oscilacin alguna.
Kennedy, acodado en la barquilla de manera que le permitiese vigilar el soplete,
consideraba aquella oscura calma. Interrogaba el horizonte, y, como suele sucederles a
quienes poseen un espritu inquieto o previsor, de vez en cuando su mirada crea
distinguir vagos resplandores.
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Hasta hubo un momento en que crey percibir uno muy claramente a doscientos pasos
de distancia; pero no fue ms que un destello, tras el cual no volvi a ver nada.
Era, sin duda, una de esas sensaciones luminosas que el aparato de la visin se forja en
las oscuridades profundas.
Kennedy se tranquiliz y volvi a abismarse en su contemplacin indecisa, cuando
hendi los aires un agudo silbido.
Era el grito de un animal, de algn pjaro nocturno? Sala de labios humanos?
Kennedy, comprendiendo la gravedad de la situacion, estuvo a punto de despertar a sus
compaeros, pero como, fueren hombres o animales, no estaban a su alcance, se limit a
comprobar que sus armas estaban cargadas y, con un anteojo de noche, abism su mirada
en el espacio.
Crey vislumbrar debajo de la barquilla ciertas formas vagas que se deslizaban
cuidadosamente hacia el rbol y, al plido resplandor de un rayo de luna que se filtr
como un relmpago entre dos nubes, reconoci claramente a un grupo de individuos que
se agitaban en la sombra.
Record entonces la aventura de los cinocfalos y toc con la mano al doctor en el
hombro.
El doctor se despert inmediatamente.
-Silencio -dijo Kennedy-, hablemos en voz baja.
-Ocurre algo?
-S; despertemos a Joe.
En cuanto Joe se levant, el cazador refiri lo que haba visto.
-Otra vez los malditos monos ? -dijo Joe.
-Es posible; pero debemos tomar precauciones.
-Joe y yo -dijo Kennedy- bajaremos al rbol por la escala.
-Y entretanto -respondi el doctor- yo tomar mis medidas para poder ascender
rpidamente.
-De acuerdo.
-Bajemos -dijo Joe.
-No hagis uso de las armas mas que en ltimo extremo; es intil revelar nuestra
presencia en estos parajes.
Dick y Joe contestaron con un ademn. Se deslizaron sin ruido hacia el rbol y se
colocaron en la horquilla formada por las dos gruesas ramas donde el ancla haba clavado
sus uas.
Llevaban unos minutos escuchando, sin moverse y casi sin respirar, entre el follaje,
cuando se produjo como un roce en la corteza y Joe asi la mano del escocs.
- Oye?
-S; se acerca.
-Ser una serpiente? El silbido que ha odo...
-No! Tena algo de humano.
-Prefiero que sean salvajes. Los reptiles me repugnan.
-El ruido aumenta -repuso Kennedy poco despus.
-S! Algo sube, alguno trepa.
-Vigila este lado; yo me encarg del otro.
-Bien.
Se hallaban aislados en la cima de una robusta rama que arrancaba verticalmente del
centro del baobab, que pareca l solo todo un bosque. La oscuridad, aumentada por el
espeso follaje, era profunda; sin embargo, Joe, indicando a Kennedy la parte inferior del
rbol, le dijo al odo:
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-Negros.
Algunas palabras pronunciadas en voz baja llegaron a los dos viajeros.
Joe se prepar para disparar.
-Aguarda -dijo Kennedy.
Unos salvajes, en efecto se haban encaramado por el baobab; brotaban de todas partes,
subiendo por las ramas como reptiles, con lentitud, pero con aplomo; les denunciaban las
emanaciones de sus cuerpos, frotados con una grasa infecta.
No tardaron en aparecer dos cabezas ante Kennedy y Joe, justo a la altura de la rama
que ocupaban.
-Atencin! -dijo Kennedy-. Fuego!
La doble detonacin retumb como un trueno y se extingui entre gritos de dolor. En
un momento, toda la horda haba desaparecido.
Pero en medio de los aullidos haba sonado un grito extrao, inesperado, imposible. De
una boca humana salieron estas palabras pronunciadas en francs: A m! A m!
Kennedy y Joe, atnitos, volvieron a la barquilla a toda prisa.
-Habis odo? -les pregunt el doctor.
-Perfectamente!
-Un francs en manos de esos brbaros!
-Un viajero?
-Un misionero tal vez!
-Pobrecillo! -exclam el cazador-. Lo estn martirizando!
El doctor procuraba en vano ocultar su emocin.
-No hay duda -dijo-. Un desdichado francs ha ca do en manos de esos salvajes. Pero
nosotros no partiremos sin haber hecho todo lo posible por salvarle. Al o nuestros
disparos, habr pensado en un auxilio inesperado, en una intervencin providencial. No
defraudaremos su ltima esperanza. No es ste vuestro parecer?
-No puede ser otro, Samuel, y dispuestos estamos a obedecerte.
-En tal caso, idearemos un plan y apenas amanezca intentaremos liberarlo.
-Pero cmo lo separaremos de esos miserables negros? -pregunt Kennedy.
-Es evidente -dijo el doctor-, por la manera que han tenido de huir, que no conocen las
armas de fuego. Debemos, pues, aprovecharnos de su terror; pero es preciso aguardar la
madrugada para obrar, y urdir nuestro plan de salvamento segn la disposicin de los
lugares.
-El desdichado no debe de estar lejos -dijo Joe-, porque...
~A m! A m! -repiti la voz, ms debilitada.
-Los muy brbaros! -exclam Joe, conmovido-. Y si lo matan esta noche?
-Oyes, Samuel? -repuso Kennedy, cogiendo la mano del doctor-. Y si lo matan esta
noche?
-No es probable, amigos; los pueblos salvajes dan muerte a sus prisioneros durante el
da; necesitan la luz del sol.
-Y si aprovechara las tinieblas de la noche -dijo el escocs-, para llegar hasta ese
desdichado?
-Le acompao, seor Dick!
-Deteneos, amigos, deteneos! Vuestra resolucin honra vuestro corazn y vuestro
valor; pero nos pondra en peligro a todos y acabara de agravar la situacin del que
queremos salvar.
-Por qu? -replic Kennedy-. Los salvajes estn amedrentados y dispersos. No
volvern.
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-Dick, te lo suplico, obedceme; mi objetivo es la salvacin de todos. Si por casualidad


te dejases sorprender, estara todo perdido.
-Pero, ese infortunado, qu aguarda, qu espera?
Ninguna voz responde a su voz!... Nadie le socorre!... Debe de creer que le han
engaado sus sentidos, que no ha odo nada!...
-Se le puede tranquilizar -dijo el doctor Fergusson.
Y en pie, en medio de la oscuridad, formando con las manos una bocina, grit con
fuerza en la lengua del extranjero.
-Quienquiera que sea, tenga confianza! Tres amigos velan por usted!
Le respondi un aullido terrible, que sin duda ahog la respuesta del prisionero.
-Le degellan..., le van a degollar! -exclam Kennedy-. Nuestra intervencin no habr
servido ms que para acelerar la hora del suplicio! Es preciso actuar!
-Pero cmo, Dick? Qu pretendes hacer en medio de esta oscuridad?
-Oh..., si fuese de da! -exclam Joe.
-Y qu haras si fuese de da? -pregunt el doctor, en un tono singular.
-Nada ms sencillo, Samuel -respondi el cazador-. Bajara a tierra y dispersara a tiros
a esa chusma.
-Y t, Joe? -pregunt Fergusson.
-Yo, seor, obrara ms prudentemente, haciendo llegar un aviso al prisionero para que
huyera en una direccin convenida.
-Y cmo haras llegar el aviso?
-Por medio de esta flecha que he cogido al vuelo, a la cual atara una nota o
simplemente hablndole en voz alta, puesto que los negros no comprenden nuestro
idioma.
-Vuestros planes, amigos mos, son impracticables. La mayor dificultad para ese
infortunado seria escaparse, admitiendo que llegase a burlar la vigilancia de sus verdugos.
En cuanto a ti, Dick, con mucha audacia y valindote del terror ocasionado por nuestras
armas de fuego, tal vez tuvieras xito; pero si tu proyecto fracasase estaras perdido y
tendramos que salvar a dos personas en lugar de a una. No! Es preciso que todas las bazas estn a nuestro favor y actuar de otra manera.
-Pero inmediatamente -replic el cazador.
-Tal vez! -respondi Samuel, insistiendo en esa palabra.
-Seor, sera capaz de disipar estas tinieblas?
-Quin sabe, Joe?
-Ah! Si hiciera una cosa semejante, le proclamara el primer sabio del mundo.
El doctor permaneci algunos instantes silencioso y reflexivo. Sus dos compaeros le
miraban con ansiedad, sobreexcitados por aquella situacin extraordinaria. Fergusson no
tard en volver a tomar la palabra.
-He aqu mi plan -dijo-. Nos quedan doscientas libras de lastre, puesto que estn an
intactos los sacos que hemos trado. Supongamos que el prisionero, extenuado
evidentemente por los padecimientos, pesa tanto como cualquiera de nosotros; todava
nos quedarn unas sesenta libras para arrojar con objeto de subir ms rpidamente.
-Cmo piensas, pues, maniobrar? -pregunt Kennedy.
-Voy a decrtelo, Dick. Sin duda admitiras que si recojo al prisionero y me desprendo
de una cantidad de lastre igual a su peso, no habr turbado en lo ms mnimo el equilibrio
del globo; pero entonces, si quiero realizar una ascensin rpida para ponerme fuera del
alcance de esa tribu de negros, tendr que recurrir a medios ms enrgicos que el soplete.
Pues bien, precipitando el lastre excedente en el momento requerido, estoy seguro de
subir con mucha rapidez.
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-Es evidente.
-S, pero hay un pequeo inconveniente. Despus, para bajar, tendr que perder una
cantidad de gas -proporcional al exceso de lastre de que me haya desprendido. Ese gas no
tiene precio, pero no se puede lamentar su prdida cuando se trata de la salvacin de un
ser humano.
-Tienes razn, Samuel, debemos sacrificarlo todo por salvarle.
-Actuemos, pues, y tengamos los sacos preparados en la barquilla de modo que
podamos arrojarlos todos a un mismo tiempo.
-Pero, esta oscuridad...
-Oculta nuestros preparativos y no se disipar hasta que estn terminados. Procurad
tener todas las armas al alcance de la mano. Tal vez sea preciso hacer fuego, para lo cual
disponemos de una bala en la carabina, cuatro en las dos escopetas y doce en los dos
revlveres; en total, diecisiete, que pueden dispararse en un cuarto de minuto. Aunque
quiz no tengamos que armar tanto escndalo. Preparados?
-Preparados -respondi Joe.
En efecto, los sacos estaban a punto, y las armas cargadas.
-Bien -dijo el doctor-. Estad muy alerta. Joe queda encargado de arrojar el lastre, y Dick
de apoderarse de prisionero; pero que no se haga nada hasta que yo d la orden. Joe, ve
ahora a desenganchar el ancla y vuelve enseguida a la barquilla.
Joe se desliz por el cable y reapareci a los pocos instantes. El Victoria, en libertad,
flotaba en el aire, casi inmvil.
Durante este tiempo el doctor se asegur de que haba una cantidad suficiente de gas en
la caja de mezcla para alimentar, en caso necesario, el soplete sin necesidad de recurrir
durante algn tiempo a la accin de la pila de Bunsen. Quit los dos hilos conductores
perfectamente aislados que servan para descomponer el agua; luego, tras registrar su
bolsa de viaje, sac de ella dos pedazos de carbn terminados en punta y los fij en el extremo de cada hilo.
Sus dos amigos le miraban sin comprender lo que haca, pero callaban. Cuando el
doctor hubo terminado su trabajo, se coloc en pie en medio de la barquilla, cogi un
carbn en cada mano y acerc una punta a la otra.
De repente, un resplandor intenso y deslumbrador, que no podan resistir los ojos, se
produjo entre las dos puntas de carbn, y un haz inmenso de luz elctrica disip la
oscuridad de la noche.
-Oh, seor! -exclam Joe.
-Silencio! -orden el doctor.
XXII
El haz de luz. - El misionero. - Rapto en un rayo de
luz. - El sacerdote lazarista. - Poca esperanza. Cuidados del doctor. - Una vida de abnegacin. - Paso
de un volcn
Fergusson dirigi a varios puntos del espacio su poderoso rayo de luz y lo detuvo en un
lugar de donde partan gritos de asombro; sus compaeros lanzaron hacia all una ansiosa
mirada.
El baobab sobre el cual el Victoria se mantena casi inmvil, se hallaba en el centro de
un raso. Entre campos de ssamo y de caa de azcar, unas cincuenta chozas, bajas y
cnicas, alrededor de las cuales hormigueaba una numerosa tribu.
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A cien pies debajo del globo descollaba un poste, junto al cual yaca una criatura
humana, un joven de apenas treinta aos, con largos cabellos negros, medio desnudo,
flaco, ensangrentado, cubierto de heridas y con la cabeza inclinada sobre el pecho, como
Cristo crucificado. Algunos cabellos ms cortos en la coroniua indicaban an la
existencia de una tonsura casi desaparecida.
-Un misionero! Un sacerdote! -exclam Joe.
-Pobre desdichado! -respondi el cazador.
-Lo salvaremos, Dick! -dijo el doctor-. Lo salvaremos!
Aquella caterva de negros, al ver el globo, semejante a una enorme cometa con una cola
de deslumbradora luz, experiment, como era natural, un sobresalto indescriptible. Al or
sus gritos, el prisionero levant la cabeza. Brill rpidamente en sus ojos la luz de la
esperanza, y, sin comprender lo que pasaba, tendi los brazos hacia sus inesperados
libertadores.
-Vive, vive! -exclam Fergusson-. Loado sea Dios! Esos salvajes se hallan
abismados en un magnfico espanto! Lo salvaremos! Estis preparados, amigos?
-S, Samuel.
-Joe, apaga el soplete.
La orden del doctor fue ejecutada. Un vientecillo casi imperceptible empujaba
suavemente al Victoria encima del prisionero, al mismo tiempo que, con la contraccin
del gas, descenda insensiblemente. Qued flotando en medio de las luminosas ondas por
espacio de diez minutos. Fergusson envolvi a la muchedumbre en el haz centelleante
que proyectaba a trechos manchas de luz, muy rpidas y vivas. La tribu, bajo el dominio
de un indescriptible terror, desaparecio poco a poco en el fondo de las chozas, sin quedar
ningn negro alrededor del poste. El doctor haba acertado al contar con la aparicin
fantstica del Victoria, que proyectaba rayos de sol en aquella intensa oscuridad.
La barquilla se acerc a tierra. Algunos negros, sin embargo, ms audaces que los otros
y comprendiendo que se les escapaba su vctima, aparecieron de nuevo lanzando
espantosos gritos. Kennedy cogi su escopeta, pero el doctor no quiso que la disparase.
El sacerdote, de rodillas, sin fuerzas ya para tenerse en pie, ni siquiera estaba atado al
poste, pues su debilidad haca innecesarias las cuerdas. En el momento en que la barquilla
lleg cerca del suelo, el cazador, soltando su arma, tom al sacerdote en brazos y lo subi
al globo; al mismo tiempo Joe arrojaba, todas a la vez, las doscientas libras de lastre.
El doctor contaba con subir rpidamente, pero, contra todas sus previsiones, el globo,
despus de haberse elevado unos cuatro pies, permanecio inmvil.
-Quin nos sujeta? -exclam con acento de terror.
Algunos salvajes acudan lanzando feroces aullidos.
-Oh! -exclam Joe, asomndose-. Uno de esos malditos negros se ha colgado a la
barquilla!
-Dick! Dick! -exclam el doctor-. La caja del agua!
Dick comprendi la intencin de su amigo y, levantando una de las cajas de agua, que
pesaba ms de cien libras, la arroj por la borda.
El Victoria, descargado de aquel lastre, subi bruscamente trescientos pies en medio de
los rugidos de la tribu, cuyo prisionero se evada envuelto en una luz resplandeciente.
-Hurra! -gritaron los dos compaeros del doctor.
El globo dio de repente un nuevo salto, que le hizo alcanzar una altura de ms de mil
pies.
-Qu sucede? -pregunt Kennedy, a punto de perder el equilibrio.
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-Nada! Es ese pcaro, que se ha desasido de la barquilla -respondi tranquilamente


Samuel Fergusson.
Y Joe, asomndose rpidamente, pudo an distinguir al salvaje girar en el espacio con
los brazos extendidos, y estrellarse al llegar a tierra. El doctor separ entonces los dos
hilos elctricos, y todo qued abismado en una oscuridad profunda. Era la una de la
noche.
El francs, que se haba desmayado, abri por fin los ojos.
-Est usted a salvo -le dijo el doctor.
-A salvo! -repiti l en ingls, con una melanclica sonrisa-. A salvo de una muerte
cruel! Les doy las gracias, hermanos, pero tengo los das contados, contadas las horas.
Me queda muy poco tiempo de vida.
Y el misionero, exhausto, cay en una especie de sopor.
-Se muere -exclam Dick.
-No, no -respondi Fergusson, inclinndose sobre l-, pero est muy dbil. Acostmosle
bajo la tienda.
Y, con gran suavidad, tendieron sobre las mantas aquel pobre cuerpo demacrado,
cubierto de cicatrices y heridas de las que an brotaba sangre, aquel cuerpo en que el
hierro y el fuego haban dejado muchas y muy dolorosas huellas. El doctor convirti un
pauelo en hilas, que aplic sobre las llagas despus de haberlas lavado con la delicadeza
de un diestro mdico; luego tom de su botiquin un estimulante y verti algunas gotas en
los labios del sacerdote.
ste abri con dificultad la boca y apenas tuvo fuerzas para decir:
-Gracias! Gracias!
El doctor comprendi que el enfermo necesitaba descansar, por lo que corri las
cortinas de la tienda y volvi a tomar la direccin del globo.
Teniendo en cuenta el peso del nuevo husped, el globo haba sido liberado de casi
ciento ochenta libras de lastre, y por consiguiente, se mantena sin ayuda del soplete. Al
rayar el da, una corriente lo impeli con suavidad hacia el oeste-noroeste. Fergusson fue
a examinar al sacerdote aletargado.
-Ojal podamos conservar la vida de este companero que el Cielo nos ha enviado!
-exclam el cazador-. Tienes alguna esperanza?
-S, Dick. A base de cuidados y con este aire tan puro...
-Cunto ha sufrido el infeliz! -dijo Joe, muy conmovido-. Saben que ha acometido
empresas ms atrevidas que las nuestras, viniendo solo a visitar estos pueblos?
-Quin lo duda? -repuso el cazador.
Durante todo el da, no quiso el doctor que se interrumplese el sueo del enfermo, a
pesar de que aquel sueo era un largo sopor, entrecortado por quejidos que no dejaban de
inspirar a Fergusson serias inquietudes.
Al llegar la noche, el Victoria permaneca estacionario en medio de la oscuridad, y en
tanto que Joe y Kennedy se relevaban junto al enfermo, Fergusson velaba por la
seguridad de todos.
Al da siguiente por la maana, el Victoria haba derivado algo hacia el oeste. El da se
anunciaba puro y magnfico. El enfermo pudo llamar a sus nuevos amigos con una voz
ms clara. stos levantaron las cortinas de la tienda, y el sacerdote aspir con placer el
aire fresco de la maana.
-Cmo se encuentra? -le pregunt Fergusson.
-Mejor, creo -respondi l-. Pero, mis buenos amigos, no les he visto ms que como
las imgenes que aparecen en un sueo! Apenas soy consciente de lo que ha pasado!
Dganme sus nombres para que no los olvide en mis ltimas oraciones.
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-Somos viajeros ingleses -respondi Samuel-. Intentamos atravesar frica en globo, y


durante nuestra travesa hemos tenido la suerte de salvarle.
-La ciencia tiene sus hroes -dijo el misionero.
-Pero la religin tiene sus mrtires -respondi el escocs.
-Es usted misionero? -pregunt el doctor.
-Soy un sacerdote de la misin de los lazaristas. El Cielo les ha enviado, loado sea
Dios! El sacrificio de mi vida estaba hecho! Pero, ustedes vienen de Europa. Hblenme
de Europa, hblenme de Francia! No he recibido en cinco aos ni una sola noticia.
-Cinco aos solo entre esos salvajes! -exclam Kennedy.
-Son almas que hay que rescatar -dijo el joven sacerdote-. Hermanos ignorantes y
brbaros a quienes slo la religin puede civilizar e instruir.
Samuel Fergusson, para complacer al misionero, le habl mucho de Francia.
ste le escuchaba con atencin, y las lgrimas humedecan sus ojos. El desdichado
joven estrechaba sucesivamente las manos de Kennedy y las de Joe entre las suyas,
ardientes a causa de la fiebre. El doctor le prepar algunas tazas de t, que bebi con
fruicion; entonces se sinti con fuerzas para incorporarse un poco y sonrer, vindose
mecido en un cielo tan puro.
-Son audaces viajeros -dijo-, y el xito coronar su atrevida empresa; volvern a ver a
sus parientes y amigos, regresarn a su patria...
Pero la debilidad del joven sacerdote aument tanto que fue preciso acostarlo de nuevo.
Una postracin que dur algunas horas le tuvo como muerto entre las manos de
Fergusson, el cual se senta profundamente conmovido. Vea que aquella existencia se
extingua. Tan pronto iba a perder a la vctima que haban arrancado del suplicio? Cur
de nuevo las horribles lceras del mrtir y sacrific la mayor parte de su provisin de
agua para refrescar sus ardientes miembros. Le dedic la atencin ms tierna e
inteligente. El enfermo renaca poco a poco entre sus brazos, y recobraba el sentimiento,
ya que no la vida.
El doctor sorprendi su historia entre sus palabras entrecortadas.
-Hable su lengua materna -le haba dicho-. Le fatigara menos y yo la comprendo
perfectamente.
El misionero era un humilde joven bretn, nacido en la aldea de Aradn, en pleno
Morbihan. Emprendi por vocacin la carrera eclesistica, pero a esa vida de abnegacion
quiso anadir una vida de peligro, para lo cual ingres en la orden de misioneros fundada
por el glorioso san Vicente de Pal. A los veinte aos pas de su pas a las playas
inhospitalarias de frica. Y desde all, poco a poco, superando obstculos, desafiando
privaciones, andando y orando, avanz hasta el seno de las tribus que pueblan los
afluentes del Nilo superior. Por espacio de dos aos fue rechazada su religin,
desconocido su celo, despreciada su caridad. Cay prisionero de una de las ms crueles
tribus de Nyambara, que le trat de una manera horrible. l, sin embargo, segua
enseando, instruyendo, orando. Derrotada aquella tribu en uno de sus frecuentes combates con otras igualmente crueles, el misionero fue dado por muerto y abandonado.
Entonces, en lugar de volver sobres sus pasos, continu su peregrinacin evanglica.
Durante una temporada le tuvieron por loco, y aqulla fue la ms tranquila de su vida. Se
familiariz con los idiomas de aquellas comarcas y sigui catequizando. Recorri
aquellas brbaras regiones durante dos aos ms, empujado por esa fuerza sobrehumana
que viene de Dios. Un ao haca que su celo evanglico le haba llevado a una tribu de
nyam-nyam llamada Barafri, que es una de las ms salvajes. La inesperada muerte de su
jefe, acaecida haca unos das, le haba sido achacada a l, por lo que se decidi
inmolarlo. Cuarenta horas haca que duraba su suplicio, que, como el doctor haba
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supuesto, deba terminar con la muerte al da siguiente a las doce. Cuando oy las
detonaciones de las armas de fuego, sinti reaccionar en l el instinto de conservacin y
grit: A m! A m! Y crey soar cuando una voz venida de lo alto le dirigi
palabras de consuelo.
-No siento morir! -aadi-. Mi vida es de Dios, y Dios dispone de ella.
-Espere -le respondi el doctor-, estamos a su lado y le salvaremos de la muerte igual
que le hemos liberado del suplicio.
-No Pido tanto al Cielo -respondi el sacerdote, resignado-. Bendito sea Dios por
haberme concedido, antes de morir, la dicha de apretar manos amigas y or la lengua de
mi pas!
El misionero se sinti desfallecer nuevamente, y el da transcurri entre la esperanza y
la zozobra. Kennedy estaba muy conmovido, y Joe volva la cabeza para ocultar sus
lgrimas.
El Victoria avanzaba poco, y el viento pareca acunar su preciosa carga.
A la cada de la tarde, Joe distingui hacia el oeste un resplandor inmenso. Bajo
latitudes ms elevadas se hubiera tomado aquel resplandor por una aurora boreal. El cielo
pareca una hoguera. El doctor examin con atencin el fenmeno.
-No puede ser ms que un volcn en actividad -dijo.
-Pues el viento nos lleva hacia l -replic Kennedy.
-Tranquilzate. Pasaremos a una altura considerable.
Tres horas despus, el Victoria se hallaba rodeado de montaas. Su posicin exacta era
250 15 de longitud y 40 42 de latitud. Tena delante un crter que vomitaba torrentes de
lava derretida y arrojaba a gran altura enormes peascos. Haba arroyos de fuego lquido
que se despeiaban formando cascadas deslumbradoras. El espectculo era magnfico,
pero peligroso, porque el viento, con una fijeza constante, impela el globo hacia aquella
atmsfera incendiada.
Preciso era salvar aquel obstculo, ante la imposibilidad de dejarlo a un lado. La espita
del soplete fue abierta por completo, y el Victoria subi a una altura de seis mil pies,
dejando entre el volcn y l un espacio de ms de trescientas toesas.
Desde su lecho de dolor, el sacerdote moribundo pudo contemplar aquel crter del que
se escapaban con estrpito mil haces resplandecientes.
-Qu hermoso espectculo! -dijo-. Cun infinito es el poder de Dios hasta en sus ms
terribles manifestaciones!
Aquella inmensa explosin de lava en ignicion cubra las laderas de la montaa con un
verdadero tapiz de llamas. El hemisferio inferior del globo resplandeca en la noche, y un
calor trrido suba hasta la barquilla. El doctor Fergusson decidi que era preciso huir
pronto de aquella atmsfera peligrosa.
Hacia las diez de la noche, la montaa no era ms que un punto rojo en el horizonte y el
Victoria prosegua tranquilamente su viaje por una zona menos elevada.
XXIII
Clera de Joe. - La muerte de un justo. - Velatorio del
cadver. - Arzidez. - El entierro. - Los trozos de
cuarzo. - Fascinacin de Joe. - Un lastre precioso. Localizacin de las montaas aurferas. - Principio de
desesperacin de Joe
La noche tendi sobre la tierra el ms magnfico de sus mantos. El sacerdote se durmi,
sumido en una postracin pacfica.
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-No volver en s! -dijo Joe-. Pobre joven! Treinta aos apenas!


-Morir en nuestros brazos! -dijo el doctor con desesperacin -. Su respiracin se
debilita mas y mas, y nada puedo hacer yo para salvarle.
-Malvados! -exclam Joe, que senta de vez en cuando arrebatos de clera-. Cuando
pienso que el infeliz an ha tenido palabras para compadecerles, para excusarles y para
perdonarles ... !
-El Cielo le concede una hermosa noche, Joe, tal vez su ltima noche. Ya no sufrir
mucho; su muerte no ser ms que un pacfico sueo.
El moribundo pronunci algunas palabras entrecortadas y el doctor se acerc a l. La
respiracin del enfermo se haca difcil; el joven peda aire. Levantaron enteramente las
cortinas, y l aspir con deleite la ligera brisa de aquella noche clara; las estrellas le
dirigan su temblorosa luz, y la luna le envolva en el blanco sudario de sus rayos.
-Amigos mos -dijo con voz dbil- me muero! Que el Dios que recompensa les
conduzca a puerto! Que les pague por m mi deuda de reconocimiento!
-No pierda la esperanza -le respondi Kennedy-. Lo que siente no es ms que un
abatimiento pasajero. No va a morir! Se puede morir en una noche de verano tan
hermosa?
-La muerte est aqu! -respondi el misionero-. Lo s! Djenme mirarla a la cara! La
muerte, principio de la eternidad, no es mas que el fin de las tribulaciones de la tierra.
Pnganme de rodillas, hermanos, se lo suplico!
Kennedy lo levant. Lstima daba ver aquellos miembros sin fuerza que se doblaban
bajo su propio peso.
~Dios mo! Dios mo! -exclam el apstol moribundo-. Ten piedad de m!
Su semblante resplandeci. Lejos de la tierra cuyas alegras no haba conocido jams,
en medio de una noche que le enviaba sus ms suaves claridades, en el camino del cielo
hacia el cual se elevaba en una ascensin milagrosa, pareca ya revivir una nueva
existencia.
Su ltimo movimiento fue una bendicion suprema a sus amigos de un da. Despus
cay en brazos de Kennedy, cuyo semblante estaba inundado de lgrimas.
-Muerto! -exclam el doctor, inclinndose sobre l-. Muerto! -Y los tres amigos se
arrodillaron a la vez para orar en voz baja-. Maana por la maana -dijo despus
Fergusson- le daremos sepultura en esta tierra de frica regada con su sangre.
Durante el resto de la noche, el doctor, Kennedy y Joe velaron sucesivamente el
cadver, y ni una sola palabra turb su religioso silencio. Los tres derramaban abundantes
lgrimas.
Al da siguiente el viento vena del sur, y el Victoria avanzaba lentamente sobre una
vasta meseta montaosa, sembrada de crteres apagados y yermas hondonadas, sin una
gota de agua en sus ridas crestas. Montones de rocas, cantos rodados y margueras
blanquecinas denotaban una esterilidad profunda.
Hacia medioda, el doctor, para sepultar el cadver, resolvi bajar a una hondonada, en
medio de rocas plutnicas de formacin primitiva. Tena que buscar un refugio en las
montaas circundantes para llegar a tierra, pues no haba ni un solo rbol donde poder
enganchar el ancla.
Sin embargo, tal como le haba explicado a Kennedy, el lastre de que se desprendiera
para salvar al sacerdote no le permita ahora descender sin desprenderse de una cantidad
proporcional de gas, por lo que tuvo que abrir la vlvula del globo exterior. El hidrgeno
sali, y el Victoria baj tranquilamente hacia la hondonada.
Apenas la barquilla lleg al suelo, el doctor cerr la vlvula; Joe salt a tierra y,
agarrndose con una mano a la barquilla, con la otra recogi los pedruscos necesarios
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para reemplazar su peso; entonces, quedndose ya libre de las dos manos, pudo en muy
poco tiempo meter en la barquilla ms de quinientas libras de piedras, que permitieron al
doctor y a Kennedy desembarcar a su vez, sin que la fuerza ascensional del globo fuese
suficiente para levantarlo.
No se necesitaron para mantener el equilibrio del Victoria tantas piedras como pudiera
presumirse, ya que las recogidas por Joe pesaban extraordinariamente, lo cual llam la
atencin del doctor. El suelo estaba completamente sembrado de cuarzo y de rocas
porfdicas.
He aqu un singular descubrimiento, se dijo mentalmente, mientras a pocos pasos de
distancia Kennedy y Joe escogan un sitio a propsito para abrir la fosa.
Aquel barranco encajonado era como una especie de horno donde haca un calor
insoportable. Los abrasadores rayos del sol de medioda caan a plomo.
Fue preciso limpiar el terreno de los fragmentos de roca que lo cubran; luego cavaron
un hoyo bastante profundo para poner el cadver fuera del alcance de las fieras.
All depositaron con respeto los restos mortales del mrtir. Luego le echaron tierra
encima y formaron con rocas una especie de tumba. El doctor, sin embargo, permaneca
inmvil y abismado en sus reflexiones. No oa la llamada de sus compaeros ni buscaba
una sombra para guarecerse del calor del da.
-En qu piensas, Samuel? -le pregunt Kennedy.
-En un extrao contraste de la naturaleza, en un singular efecto del azar. Sabis en qu
tierra ha encontrado su sepultura ese hombre abnegado y pobre por vocacin?
-Qu quieres decir, Samuel? -pregunt el escocs.
-Ese sacerdote, que haba hecho voto de pobreza, reposa ahora en una mina de oro!
-Una mina de oro! -exclamaron Kennedy y Joe.
-Una mina de oro -respondi tranquilamente el doctor-. Las piedras que pisis como si
careciesen de valor son mineral de una gran pureza.
-Imposible! lmposible! repiti Joe.
-Si escarbarais en estas hendiduras de esquisto arcilloso, no tardarais mucho en
encontrar pepitas importantes.
Joe se precipit como un loco sobre aquellos fragmentos dispersos, y Kennedy no
estuvo lejos de imitarle.
-Clmate, mi buen Joe -le dijo su seor.
-Seor, eso es muy fcil de decir.
-Cmo! Un filsofo de tu temple...
-No, seor; no hay filosofa que valga.
-Veamos! Reflexiona un poco. De qu nos servira toda esta riqueza? No podemos
llevrnosla.
-No podemos llevrnosla? Por qu no?
-Pesa demasiado para nuestra barquilla. No quera participarte este descubrimiento por
miedo a excitar tu codicia.
-Cmo! -dijo Joe-. Abandonar estos tesoros! Una fortuna que es nuestra, muy
nuestra, y desperdiciarla!
-Cuidado, amigo! Se habr apoderado de ti la fiebre del oro? Acaso ese muerto que
acabamos de enterrar no te ha enseado el valor de las cosas humanas?
-Es cierto -respondi Joe-. Pero el oro es oro! No me ayudar seor Kennedy, a
recoger unos cuantos millones?
-Qu haramos con ellos, mi pobre Joe? -dijo el cazador, sin poder dejar de sonrer-.
No hemos venido aqu a hacer fortuna y debemos volver sin ella.
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-Los millones pesan mucho -repuso el doctor-, y no se meten en el bolsillo tan


fcilmente.
-De todas formas -respondi Joe, acorralado en sus ltimas trincheras-, no podemos,
en lugar de arena, cargar este mineral como lastre?
-Consiento en ello -dijo Fergusson-. Pero avinagrars mucho el gesto cuando tengamos
que desprendernos de algunos miles de libras.
-Miles de libras! repuso Joe-. Es posible que esto sea oro?
-S, amigo mo, es un depsito donde la naturaleza ha acumulado sus tesoros por
espacio de siglos, y hay suficiente para enriquecer pases enteros. Una Australia y una
California reunidas en el fondo de un desierto.
-Y no se aprovechar nada?
-Tal vez! En cualquier caso, har algo para consolarte.
-Difcil ser -replic Joe, contrito y mustio.
-Tomar la situacin exacta de este sitio y te la dar. Al regresar a Inglaterra, t la dars
a conocer a tus conciudadanos, si crees que tanto oro puede hacerlos felices.
-Veo, seor, que tiene razn. Me resigno, ya que no puedo hacer otra cosa. Llenemos la
barquilla de este precioso mineral, y lo que quede a la conclusin de nuestro viaje, eso
ganaremos.
Y Joe puso manos a la obra con tanto afn que no tard en reunir casi mil libras en
fragmentos de cuarzo, dentro del cual se halla encerrado el oro como en una ganga de
gran dureza.
El doctor sonrea y le dejaba hacer mientras l realizaba su estima, de la cual result
que la mina que serva de tumba al misionero se hallaba a 220 23 de longitud y 40 55 de
latitud septentrional.
Despus, dirigiendo una ltima mirada al montculo de tierra bajo el cual descansaba el
cuerpo del pobre francs, volvi a la barquilla.
Hubiera querido poner una tosca y modesta cruz sobre a aquella tumba abandonada en
medio de los desiertos de frica, pero no haba en las cercanas ni un miserable arbusto.
-Dios la reconocer -dijo.
Una preocupacin bastante seria ocupaba tambin la mente de Fergusson. El doctor
habra dado todo aquel oro por hallar un poco de agua con que reemplazar la que haba
echado con la caja cuando el negro se colg de la barquilla. Pero eso era imposible en
aquellos terrenos ridos, lo que le tena muy inquieto. Obligado a alimentar
incesantemente el soplete, empezaba a escasear la destinada a beber, y se propuso no
desperdiciar ninguna ocasin de renovar su reserva.
Al volver a la barquilla, la encontr casi enteramente ocupada por las piedras del vido
Joe. No dijo, sin embargo, una palabra. Kennedy ocup tambin su sitio habitual, y Joe
los sigui a ambos, no sin dirigir una mirada codiciosa a los tesoros que quedaban en el
barranco.
El doctor encendi el soplete; el serpentn se calent, la corriente de hidrgeno se
estableci a los pocos minutos y el gas se dilat; sin embargo, el globo permaneci
inmvil.
Joe le vea actuar con inquietud y no deca esta boca es ma.
-Joe -dijo el doctor.
Joe no respondi.
-Me oyes, Joe?
Joe dio a entender que oa, pero que no quera comprender.
-Quieres hacerme el favor -repuso Fergusson- de arrojar algunas piedras?
-Pero, seor, usted me ha permitido...
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-Te he permitido reemplazar el lastre, eso es todo.


-Sin embargo...
-Acaso pretendes que nos quedemos eternamente en este desierto?
Joe dirigi una mirada de desesperacin a Kennedy, pero ste se encogi de hombros
dndole a entender que era preciso resignarse.
-Y bien, Joe?
-Es que no funciona el soplete? -insisti el muchacho con obstinacin.
-Est encendido, no lo ves? Pero el globo no se elevar mientras no lo aligeres un
poco.
Joe se rasc una oreja, cogi un pedazo de cuarzo, el menor de cuantos haba, lo sopes
una y otra vez y, por fin, lo arroj con la mayor repugnancia. Pesara una tres o cuatro
libras.
El Victoria permaneci inmvil.
-Todava no subimos?
-Todava no -respondi el doctor-. Sigue echando lastre.
Kennedy se rea. El joven tir unas diez libras ms pero el globo segua sin moverse.
Joe se puso plido.
-Mi querido muchacho -dijo Fergusson-, Dick, t y yo pesamos, si no me equivoco
unas cuatrocientas libras; es preciso, por consiguiente, que nos desprendamos de un peso
igual al nuestro.
-Echar cuatrocientas libras! -exclam Joe, aterrorizado.
-Y algo ms, si hemos de subir. nimo!
El digno muchacho, exhalando profundos suspiros, empez a echar lastre. De vez en
cuando se detena.
-Subimos! -exclamaba.
-No subimos -le responda invariablemente el doctor.
-Ya se mueve -deca unos instantes despus.
-Sigue echando -repeta Fergusson.
-Sube! Estoy seguro de ello.
-Sigue echando -replicaba Kennedy.
Entonces, Joe, cogiendo con desesperacion un ltimo pedrusco, lo arroj fuera de la
barquilla. El Victoria se elev unos cien pies y, con ayuda del soplete, no tard en
alejarse de las cumbres de las montaas circundantes.
-Ahora, Joe -dijo el doctor-, si conseguimos conservar esta provisin de lastre hasta la
conclusin del viaje, te quedar una buena fortuna y sers rico el resto de tu vida.
Joe no respondi una palabra y se tumb sobre su lecho mineral.
-Ya ves, mi querido Dick -prosigui el doctor Fergusson-, el poder que ejerce ese metal
en un buen sujeto como Joe. Cuntas pasiones, cun srdidas avaricias, qu crmenes tan
atroces engendrara el conocimiento de una mina semejante! Resulta realmente triste.
Por la noche, el Victoria haba avanzado noventa millas al oeste y se encontraba a mil
cuatrocientas millas de Zanzbar en lnea recta.
XXIV
El viento cesa. - Las inmediaciones del desierto. - El
inventario de la provisin de agua. - Las noches del
ecuador. - Inquietudes de Samuel Fergusson. - La
verdadera situacin. - Enrgicas respuestas de Kennedy
y Joe. - Otra noche
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El Victoria, sujeto a un rbol solitario y casi seco, pas una noche absolutamente
tranquila. Los viajeros, abrumados por los tristes recuerdos de los ltimos das, pudieron
conciliar el sueo que tanto necesitaban.
Al amanecer, el cielo recobr su brillante limpidez y su calor. El globo se elev por los
aires, y tras varias tentativas infructuosas, encontr una corriente que, aunque poco
rpida, le impeli hacia el noroeste.
-No adelantamos nada -dijo el doctor-. Si no me equivoco en cosa de diez das hemos
realizado la mitad de nuestro viaje; pero, al paso que vamos, necesitaremos meses para
llegar a su trmino. Y, teniendo en cuenta que empieza a escasear el agua, la cuestin
resulta bastante fastidiosa.
-Encontraremos agua -respondi Dick-; es imposible que en un-pas tan extenso no
haya algn ro, algn arroyo o algn estanque.
-As lo deseo.
-No ser el cargamento de Joe el que retarda nuestra marcha?
Kennedy, al hablar as, quera ver la cara que pona el muchacho y divertirse a su costa,
como si a l no se le hubiesen ido tambin los ojos tras el oro, aunque supo ocultar a
tiempo su codicia.
Joe le dirigi una mirada suplicante. El doctor no estaba de humor para chanzas,
pensando nicamente con secreto terror en las inmensas soledades del Shara, en el que
las caravanas pasan semanas enteras sin encontrar un pozo donde apagar la sed
devoradora. Examinaba con la mayor atencin todas las depresiones de la tierra.
Estas precauciones y los ltimos incidentes haban modificado de una manera sensible
la disposicin de nimo de los tres viajeros. Hablaban menos y se quedaban ms absortos
en sus propios pensamientos.
El digno Joe no era el mismo hombre desde que su mirada se haba sumergido en un
ocano de oro. Guardaba silencio y miraba con avidez las piedras amontonadas en la
barquilla, que, aunque en aquel momento carecan de valor, lo adquiriran ms adelante.
Adems, el aspecto de aquella parte de frica era inquietante. Empezaba el desierto.
No se vea ni una aldea, ni un grupo insignificante de chozas. La vegetacin languideca.
Distinguanse apenas unas cuantas plantas sin fuerza para desarrollarse, como en los
terrenos brezosos de Escocia, algunas arenas blanquecinas y piedras calcinadas, algunos
lentiscos y matorrales espinosos. En medio de aquella esterilidad, el rudimentario
armazn del planeta apareca en forma de agudas y afiladas aristas de roca. Aquellos
sntomas de aridez daban mucho que pensar al doctor Fergusson.
No pareca que caravana alguna hubiese cruzado jams aquella comarca desierta. No se
vislumbraba ningn vestigio de campamento, ni blancas osamentas de hombres o
animales. Nada! Y todo indicaba que un arenal inmenso sucedera a aquella regin
desolada.
Sin embargo, no se poda retroceder. Haba que seguir adelante, y el doctor no aspiraba
a otra cosa. Hubiera deseado una tempestad que lo alejase de aquella regin. Y ni una
nube en el cielo! Al final de la jornada el Victoria apenas haba avanzado treinta millas.
Si no hubiese escaseado el agua! Pero no quedaban ms que tres galones en total!
Fergusson separ uno destinado a apagar la ardiente sed que un calor de 900 haca
insoportable. Quedaban, pues, dos galones para alimentar el soplete, los cuales no podan
producir ms que cuatrocientos ochenta pies cbicos de gas, y como el soplete consuma
unos nueve pies cbicos por hora, slo haba gas suficiente para cincuenta y cuatro horas.
El clculo era rigurosamente matemtico.
-Cincuenta y cuatro horas! -dijo a sus compaeros-. Y como estoy totalmente resuelto
a no viajar durante la noche para no exponerme a pasar por alto un arroyo, un manantial o
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un pantano, nos quedan tres das y medio de viaje, durante los cuales es preciso encontrar
agua a toda costa. He credo, anugos mios, que es mi deber poner en vuestro
conocimiento esta grave situacin, pues no reservo ms que un solo galn para apagar
nuestra sed y forzoso ser que nos sometamos a una racin severa.
-Como quieras -respondi el cazador-, pero an no ha llegado el momento de
entregarnos a la desesperacin. No has dicho que todava nos queda agua para tres das?
-S, amigo Dick.
-Pues bien, como nuestros lamentos seran intiles, dentro de tres das tomaremos una
decision; entretanto, redoblemos la vigilancia.
En la cena de aquel mismo da se midi estrictamente el agua. Verdad es que se
aument la cantidad de aguardiente en los grogs, pero haba que desconfiar de aquel licor,
mas propio para aumentar la sed que para apagarla.
La barquilla descans durante la noche sobre una inmensa meseta que presentaba una
depresin considerable. Su altura era apenas de ochocientos pies sobre el nivel del mar.
Esta circunstancia hizo concebir alguna esperanza al doctor, recordndole la presuncin
de los gegrafos acerca de la existencia de una vasta extensin de agua en el centro de
frica. Pero aun en el supuesto de que el lago existiese, haba que llegar a l, y no se
produca modificacin alguna en aquel cielo inmvil.
A la noche, apacible y magnficamente estrellada, le sucedieron los ardientes rayos de
sol de un da inmutable. La temperatura fue abrasadora desde que ray el alba. A las
cinco de la maana, el doctor dio la seal de marcha, y durante bastante tiempo el
Victoria permaneci estancado en una atmsfera de plomo.
El doctor habra podido librarse de aquel calor intenso elevndose a zonas superiores,
pero hubiera tenido que consumir una cantidad mayor de agua, lo que entonces era
imposible. Se content, pues, con mantener el globo a cien pies del suelo; all, una
corriente harto dbil lo empujaba lentamente hacia el horizonte occidental.
El almuerzo se compuso de un poco de cecina y de pemmican. Hacia medioda, el
Victoria apenas haba recorrido unas cuantas millas.
-No podemos ir ms deprisa -dijo el doctor-. Nosotros no mandamos, obedecemos.
-Amigo Samuel -repuso el cazador-, he aqu una ocasion en que un propulsor vendra a
pedir de boca.
-Sin duda, Dick; admitiendo, sin embargo, que no requiriese agua para ponerse en
movimiento, pues de lo contrario la situacin sera exactamente la misma. Adems, hasta
ahora no se ha inventado nada que sea practicable. Los globos se hallan an en el punto
en que se hallaban los buques antes de la invencin del vapor. Seis mil aos se tard en
idear las ruedas y las hlices; tenemos, pues, para rato.
-Maldito calor! -exclam Joe, que sudaba a mares.
-Si tuvisemos agua, este calor nos servira de algo, porque dilata el hidrgeno del
aerstato y se necesita una llama menos viva en el serpentn. Verdad es que, si
tuvisemos agua, no tendramos necesidad de economizarla. Maldito sea el salvaje que
nos ha costado la preciosa caja!
-Te arrepientes de lo que has hecho, Samuel?
-No, Dick, puesto que hemos podido sustraer a un desgraciado de una muerte horrible.
Pero las cien libras de agua que arrojamos nos seran muy tiles, pues tendramos doce o
trece das de marcha asegurada, suficiente sin duda para atravesar el desierto.
-No estamos, por lo menos, a la mitad del viaje? -pregunt Joe.
-En distancia, s; pero no en duracin, si el viento nos abandona. Y el viento tiende a
cesar completamente.
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-Seor -repuso Joe-, no nos quejemos; hasta ahora nos las hemos arreglado
perfectamente, y a mi, por mas que me empee, me es imposible desesperarme. Hallaremos agua, se lo digo yo.
De milla en milla se deprima el terreno, y las ondulaciones de las montaas aurferas
moran en la llanura, siendo las ltimas prominencias de una naturaleza extenuada.
Hierbas dispersas reemplazaban los hermosos rboles del este; algunas fajas de un verdor
alterado luchaban contra la invasin de las arenas; y enormes rocas cadas de las lejanas
cumbres, hacindose pedazos al caer, se desparramaban en agudos guijarros, que pronto
se convertiran en tosca arena y mas adelante en impalpable polvo.
-He aqu frica tal como t te la imaginabas, Joe; tenia yo razon cuando te deca:
Aguarda!
-Y qu, seor? -replic Joe-. Esto, al menos, es lo natural. Calor y arena! Absurdo
sera buscar otra cosa en un pais semejante. Yo -aadi, riendo- no confiaba en sus
bosques y praderas, que me parecieron siempre un contrasentido. No vala la pena venir
de tan lejos para encontrar la campia de Inglaterra. Ahora es la primera vez que creo
estar en frica, y no siento conocerla de cerca.
Al anochecer el doctor comprob que el Victoria, durante aquel da bochornoso, no
haba recorrido ni veinte millas. Una oscuridad caliente lo envolvi una vez que el sol
hubo desaparecido detrs de un horizonte trazado con la limpieza de una lnea recta.
El da siguiente, 1 de mayo, era jueves; pero los das se sucedan con una monotona
desesperante. Cada maana era idntica a la que haba precedido; el medioda lanzaba
siempre con igual profusin los mismos rayos inagotables, y la noche condensaba en su
sombra el calor disperso que el da siguiente deba legar a la siguiente noche. El viento,
apenas perceptible, pareca ms una aspiracion que un soplo, y se poda presentir el
instante en que hasta aquel aliento cesara.
El doctor lograba reaccionar contra la tristeza de aquella situacin; conservaba la calma
y la sangre fra de un corazon aguerrido. Con un anteojo en la mano, interrogaba todos
los puntos del horizonte; vea decrecer imperceptiblemente las ltimas colinas y borrarse
la ltima vegetacin, mientras que ante l se extenda toda la inmensidad del desierto.
La responsabilidad que pesaba sobre l le afectaba mucho, aunque saba disimularlo.
Aquellos dos hombres, Dick y Joe, ambos amigos, haban sido arrastrados por l, casi por
la fuerza de la amistad o del deber. Haba obrado bien? No haba entrado en vas
prohibidas? No intentaba en aquel viaje traspasar los lmites de lo imposible? No
habra Dios reservado a siglos muy posteriores el conocimiento de aquel continente
ingrato?
Todos estos pensamientos, como sucede en las horas de desaliento, se multiplicaban en
su cabeza, y, por una irresistible asociacin de ideas, le llevaban ms all de la lgica y el
raciocinio. Despus de constatar lo que no debi hacer, se preguntaba lo que deba hacer
en aquel momento. Sera imposible volver sobre sus pasos? No haba corrientes
superiores que le llevaran hacia comarcas menos ridas? Conoca la zona que haban
atravesado, pero no aquella hacia la que se dirigan, por lo que su conciencia le hizo
tomar la resolucin de abrirse a sus compaeros, exponindoles la situacin sin tapujos.
Les mostr el camino recorrido y el que quedaba an por recorrer; en rigor, se poda
retroceder, o al menos intentarlo, y deseaba conocer su opinion.
-Yo no tengo otra opinin que la de mi seor -respondi Joe-. Lo que l sufra, yo puedo
sufrirlo mejor que l. A donde l vaya, yo ir.
-Y t, Kennedy?
-Yo, mi querido Samuel, no soy hombre que se desespere; nadie era ms consciente que
yo de los peligros de la empresa, pero decid ignorarlos cuando vi que t los afrontabas.
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As pues, estoy contigo en cuerpo y alma. En la actual situacin soy del parecer de que
debemos perseverar, ir hasta el fin. Adems, no me parece que retrocediendo fuesen
menores los peligros. Adelante, pues, y cuenta con nosotros.
-Gracias, mis dignos amigos! -respondi el doctor, verdaderamente conmovido-.
Conoca vuestra adhesin, pero tena necesidad de que vuestras palabras me alentasen.
Gracias, gracias!
Y los tres se estrecharon la mano con efusin.
-Odme -prosigui Fergusson-. Segn mis clculos, no nos hallamos a ms de
trescientas millas del golfo de Guinea. El desierto no puede, pues, extenderse indefinidamente, puesto que la costa est habitada y reconocida hasta cierta profundidad tierra
adentro. Si es necesario, nos dirigiremos hacia dicha costa, y es imposible que no encontremos algn oasis, algn pozo donde renovar nuestra provisin de agua. Pero lo que
nos falta es viento; sin l nos hallamos retenidos en el aire por una calma chicha.
-Aguardemos con resignacin -dijo el cazador.
Pero todos interrogaron en vano al espacio durante aquel interminable da. Nada
apareci que pudiese hacer concebir una esperanza. Los ltimos movimientos de la tierra
desaparecieron al ponerse el sol, cuyos rayos horizontales se prolongaron en largas lneas
de fuego sobre aquella inmensa llanura. Era el desierto.
Los viajeros, pese a haber recorrido una distancia no superior a quince millas, haban
consumido, lo mismo que el da anterior, ciento treinta y cinco pies cbicos de gas para
alimentar el soplete, y de ocho pintas de agua tuvieron que sacrificar dos para apagar una
sed devoradora.
La noche transcurri tranquila, demasiado tranquila. El doctor no durmi.
XXV
Un poco de filosofa. - Una nube en el horizonte. - En
medio de la niebla. - El globo inesperado. - Las
seales. - Reproduccin exacta del Victoria. - Las
palmeras. - Vestigios de una caravana. El pozo en
medio del desierto
Al da siguiente, la misma pureza del cielo y la misma inmovilidad de la atmsfera. El
Victoria se elev a una altura de quinientos pies, pero avanz muy poco hacia el oeste.
-Nos hallamos en pleno desierto -dijo el doctor-.Qu inmensidad de arena! Qu
extrao espectculo! Qu singular disposicin de la naturaleza! Por qu en algunas
comarcas hay una vegetacin tan exuberante y en stas una aridez tan desconsoladora,
hallndose todos en la misma latitud y bajo los mismos rayos del sol?

-El porqu, amigo Samuel, me tiene sin cuidado -respondi Kennedy-; la razn me
preocupa menos que el hecho. Es as, y no hay ms vueltas que darle.
-Bueno es filosofar un poco, amigo Dick; eso no perjudica a nadie.
-Filosofemos; no hay inconveniente. Tiempo tenemos para ello, pues apenas nos
movemos. Al viento le da miedo soplar, est dormido.
-No durar la calma -dijo Joe-, pues ya me parece distinguir algunos nubarrones al este.
-Joe tiene razn -respondi el doctor.
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-Estupendo! -exclam Kennedy-. Y nos corresponder una nube, con una buena
lluvia y un buen viento que nos azoten la cara?
-Ya veremos, Dick, ya veremos.
-Sin embargo, hoy es viernes, seor, y yo desconfo de los viernes.
-Pues espero ver hoy mismo disipadas tus prevenciones.
-Ojal, seor! Uf! -aadi, enjugndose la cara-. Bueno ser el calor en invierno, pero
ahora maldita la falta que hace.
-No crees que este sol abrasador puede echar a perder el globo? -pregunt Kennedy al
doctor.
-No; la gutapercha con la que est untado el tafetn resiste temperaturas mucho ms
elevadas. La temperatura a que lo he sometido interiormente por medio del serpentn ha
sido algunas veces de 1580, y el envoltorio no se ha resentido lo ms mnimo.
-Una nube! Una nube de veras! -exclam en aquel momento Joe, cuya vista desafiaba
todos los prismticos.
En efecto, una faja espesa y ya visible se elevaba lentamente sobre el horizonte. Era una
nube de un carcter especial, formada, al parecer, de nubecillas que conservaban su forma
primitiva, de lo que el doctor dedujo que no haba en su aglomeracin ninguna corriente
de aire.
Aquella masa compacta haba aparecido hacia las ocho de la maana, y a las once
alcanzaba el disco del sol, que desapareci por completo detrs de aquella tupida cortina.
En ese mismo momento, la parte inferior de la nube abandonaba la lnea del horizonte,
que brillaba con una luz copiosa.
-No es ms que una nube aislada -dijo el doctor-, y no podemos contar mucho con ella.
Mira, Dick, sigue teniendo exactamente la misma forma que esta maana.
-En efecto, Samuel, ah no hay ni lluvia, ni viento, al menos para nosotros.
-Eso es lo que me temo, pues se mantiene a una gran altura.
-Samuel, y si fusemos a buscar la nube, ya que no quiere descargar sobre nosotros?
-No creo que nos sirva de mucho -respondi el doctor-; ser un consumo ms
considerable de gas y, por consiguiente, de agua. Pero, en nuestra situacion, debemos
intentarlo todo; vamos a subir.
El doctor activ al mximo la llama del soplete en las espirales del serpentn. Se
produjo un calor violento, y el globo se elev bajo la accin del hidrgeno dilatado.
A unos mil quinientos pies de la tierra encontr la masa opaca de la nube y entr en una
espesa niebla, mantenindose a esta altura. Sin embargo, no hall un soplo de viento; la
niebla pareca incluso desprovista de humedad, y apenas se humedecieron los objetos
expuestos a su contacto. El Victoria, envuelto en aquel vapor, march con un poco menos
de pereza, pero fue cosa insignificante.
El doctor constataba con tristeza el mediocre resultado obtenido con su maniobra,
cuando oy a Joe exclamar en un tono de viva sorpresa:
-Cielo santo!
-Qu sucede, Joe?
-Seor Samuel! Seor Kennedy! Qu cosa tan rara!
-Qu ocurre? Explcate.
-No estamos aqu solos! Hay intrigantes! Nos han robado nuestro invento!
-Se ha vuelto loco? -pregunt Kennedy.
Joe era la viva imagen del asombro. No se mova.
-Habr turbado el sol la razn de este pobre muchacho? -dijo el doctor, volvindose
hacia l.
-Quieres decirme ... ? -le pregunt.
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-Pero no lo ve, seor? -exclam Joe, indicando un punto en el espacio.


-Por san Patricio! -exclam Kennedy a su vez-. Esto es increble! Mira, mira,
Samuel!
-Lo veo -respondi tranquilamente el doctor.
-Otro globo! Otros viajeros como nosotros!
En efecto, a doscientos pies de distancia, un aerstato flotaba en el aire con su barquilla
y sus viajeros, y segua exactamente el mismo rumbo que el Victoria.
-Pues bien -dijo el doctor-, vamos a hacerle algunas seales. Toma el pabelln,
Kennedy, y ensemosle nuestros colores.
Parece que los viajeros del segundo aerstato haban concebido simultneamente la
misma idea, pues la misma ensea repeta idnticamente el mismo saludo en una mano
que la agitaba de la misma forma.
-Qu significa esto? -pregunt el cazador.
-Son monos! -exclam Joe-. Se estn burlando de nosotros!
-Esto significa -respondi Fergusson, riendo- que eres t mismo, amigo Dick, quien
hace la seal en las dos barquillas; quiere decir que en las dos barquillas estamos
nosotros, y que ese globo, en resumidas cuentas, es el Victoria.
-Con todo respeto, seor dijo Joe-, por ah no paso.
-Ponte junto a la borda, Joe, mueve los brazos de un lado a otro, y vers.
Joe obedeci y vio instantneamente reproducidos con toda exactitud sus movimientos.
-Es un efecto de espejismo -explic el doctor-, un simple fenmeno ptico debido al
enrarecimiento desigual de las capas de aire. sa es la explicacin.
-Es maravilloso! -repeta Joe, que no daba crdito a sus ojos y no paraba de hacer
contorsiones para convencerse.
-Qu curioso espectculo! -repuso Kennedy-. Da gusto ver nuestro Victoria! Sabes
que tiene buen porte y que se mantiene majestuosamente?
-Explquese como se quiera -replic Joe-, es la cosa mas singular del mundo.
Pero la imagen no tard en desvanecerse gradualmente: las nubes se elevaron a mayor
altura, abandonando al Victoria, que no trat de seguirlas, y al cabo de una hora
desaparecieron en el cielo.
El viento, apenas perceptible, disminuyo mas y mas. El doctor, desesperado, hizo bajar
el globo hasta muy cerca de tierra.
Los viajeros, a quienes aquel incidente haba arrancado de sus preocupaciones, se
entregaron de nuevo a sus tristes pensamientos, abrumados por un calor insoportable.
Hacia las cuatro, Joe indic un objeto que sobresala en el inmenso arenal, y pronto
pudo afirmar que eran dos palmeras que se elevaban a poca distancia.
-Palmeras! -exclam Fergusson-. Hay, pues, una fuente, un pozo?
Tom los prismticos y se convenci de que a Joe no le engaaba la vista.
-Por fin, agua! Agua! -repiti-. Estamos salvados, pues, por poco que avancemos,
tarde o temprano llegaremos.
-No podramos, entretanto, seor, echar un trago? El aire es sofocante.
-Echmoslo, muchacho.
Nadie se hizo de rogar. En un momento desapareci una pinta entera, por lo que la
provisin qued reducida a tres pintas y media.
-No hay nada en el mundo como el agua! -dijo Joe-. Qu cosa tan rica! Me la he
bebido ms a gusto que la cerveza de Perkins.
-Ah tienes las ventajas de la privacion -respondi el doctor.
-Pobres ventajas! -dijo el cazador-. Yo de buena gana renunciara al placer de beber
agua, con tal de que no me faltara nunca cuando la necesito.
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A las seis, el Victoria planeaba sobre las palmeras.


Eran dos rboles enclenques, enfermizos, casi secos, dos espectros de rboles sin hojas,
ms muertos que vivos. Fergusson los contempl con espanto.
Junto a un tronco se distinguan las piedras medio pulverizadas de un pozo, que,
desmenuzadas por los ardores del sol, se confundan casi con la arena del desierto. No
haba rastro alguno de humedad. Samuel sinti que se le oprima el corazn, y se dispona
a participar sus recelos a sus compaeros cuando las exclamaciones de stos llamaron su
atencin.
Hacia el oeste, hasta donde alcanzaba la vista, se extenda una larga lnea de blancas
osamentas. Fragmentos de esqueletos rodeaban la seca fuente. Sin duda alguna, una
caravana haba llegado hasta all, marcando su paso con este largo osario. Los ms
dbiles haban cado uno tras otro en la arena, y los ms fuertes, despus de llegar a tan
deseada fuente, haban encontrado junto a ella una muerte horrible.
Los pasajeros se miraron y se quedaron plidos.
~No bajemos! -dijo Kennedy-. Huyamos de tan horrible espectculo! No hallaremos
una gota de agua.
-Debemos convencernos por nuestros propios ojos, Dick, y lo mismo da pasar aqu la
noche que en otra parte. Exploraremos el pozo hasta el fondo; acaso quede an algo del
manantial que hubo en otro tiempo.
El Victoria tom tierra. Joe y Kennedy pusieron en la barquilla un peso de arena
equivalente al suyo y bajaron. Corrieron al pozo y penetraron en su interior por una
escalera que no era mas que polvo. El manantial pareca agotado desde muchos aos
atrs. Cavaron en una arena seca y suelta, de una aridez incomparable, sin hallar indicio
alguno de humedad.
El doctor les vio volver a la superficie del desierto inundados de sudor, agotados,
cubiertos de un polvo fino, desalentados, desesperados.
Comprendi la infructuosidad de sus investigaciones. Lo presenta, pero no haba dicho
una palabra. Comprenda que a partir de aquel momento debera tener valor y energa por
los tres.
Joe traa en la mano los fragmentos de un odre, que tir con clera en medio de los
huesos esparcidos por el suelo.
Durante la cena rein un profundo silencio entre los viajeros, que comian con
repugnancia.
Y sin embargo, no haban sufrido an los verdaderos tormentos de la sed; slo
desesperaban por el futuro.
XXVI
Ciento trece grados. - Reflexiones del doctor. Pesquisas desesperadas. - Se apaga el soplete. - Ciento
cuarenta grados. - La contemplacin del desierto. - Un
paseo de noche. - Soledad. - Desfallecimiento. Proyecto de Joe. - Un da de plazo
El espacio recorrido por el Victoria en todo el da anterior no pasaba de diez millas, y
haba consumido ciento sesenta y dos pies cbicos de gas.
El sbado por la maana el doctor orden partir.
-El soplete --dijo- ya no puede funcionar mas que seis horas. Si en este tiempo no
hemos descubierto un pozo ni un manantial, Dios sabe lo que ser de nosotros!
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-Ni un soplo de aire esta maana, seor! -dijo Joe-. Aunque tal vez se levante -aadi,
viendo la mal disimulada tristeza de Fergusson.
Vana esperanza! Reinaba una calma chicha, una de esas calmas que en los mares
tropicales encadenan obstinadamente a los buques de vela. El calor se hizo intolerable, y
el termmetro marc 1130 a la sombra, bajo la tienda.
Joe y Kennedy, tendidos uno al lado del otro, buscaban en la modorra, ya que no en el
sueo, el olvido de la situacin. Una inactividad forzada los condenaba a penosos ocios.
El hombre es ms digno de lstima cuando no puede apartar sus pensamientos por medio
de un trabajo u ocupacin material. Los viajeros nada tenan que vigilar, ni nada tampoco
que intentar; deban padecer la situacin sin poder mejorarla.
Los tormentos de la sed empezaron a hacerse sentir cruelmente. El aguardiente, lejos de
apaciguar aquella necesidad imperiosa, la aumentaba ms y ms, y se haca muy acreedor
al nombre de leche de los tigres que le dan los naturales de frica. Quedaban apenas
dos pintas de un lquido recalentado, y todos fijaban sus miradas en aquellas gotas
preciosas, sin que nadie se atreviese a mojar con ellas sus labios. Dos pintas de agua en
medio de un desierto!
Entonces el doctor Fergusson, abismado en sus reflexiones, se pregunt si haba obrado
con prudencia, si no hubiera valido ms conservar el agua que haba descompuesto para
mantenerse en la atmsfera. Algn camino haba recorrido, sin duda, pero haba ganado
algo con ello? Aunque se encontrase seiscientas millas ms atrs bajo aquella latitud,
qu poda importarle, puesto que careca de agua en aquel sitio? El viento, si por fin se
levantara, soplara tanto all como aqu, incluso aqu con menos fuerza si viniera del este.
Pero la esperanza empujaba a Samuel hacia adelante. Y sin embargo, los dos galones de
agua consumidos intilmente hubieran bastado para hacer en el desierto un alto de nueve
das Y en nueve das podan producirse muchos cambios! Tal vez, al mismo tiempo que
conservaba el agua, debi subir echando lastre, aunque luego para volver a bajar tuviese
que perder gas en abundancia. Pero el gas era la sangre del globo, era su vida!
Estas mil reflexiones se cruzaban en su cabeza, que apoyaba entre las manos durante
horas enteras sin levantarla.
Es preciso hacer un ltimo esfuerzo! -se dijo hacia las diez de la maana-. Es
preciso intentar por ltima vez descubrir una corriente atmosfrica que nos lleve! Es
preciso arriesgar nuestros ltimos recursos!
Y, mientras sus compaeros dormitaban, llev a una elevada temperatura el hidrgeno
del aerstato, el cual se redonde con la dilatacin del gas, y subi siguiendo en lnea
recta los rayos perpendiculares del sol. El doctor busc en vano un soplo de aire desde los
cien pies hasta los cinco mil; su punto de partida permaneci tenazmente debajo de la
barquilla. Una calma absoluta pareca reinar hasta en los ltimos lmites de la atmsfera.
Finalmente, el agua se acab, el soplete se apag por falta de gas, la pila de Bunsen
dej de funcionar y el Victoria, contrayndose, baj nuevamente a la arena para detenerse
en el mismo hoyo que haba abierto con la barquilla.
Era medioda. El doctor estim que se encontraban a 190 35 de longitud y 60 51 de
latitud, a cerca de quinientas millas del lago Chad y a ms de cuatrocientas de las costas
occidentales de frica. Al tomar tierra el globo, Dick y Joe salieron de su pesada
modorra.
-Nos detenemos -dijo el escocs.
-Por fuerza -respondi el doctor en tono grave.
Sus compaeros le comprendieron. El nivel del suelo, a consecuencia de su constante
depresin, se hallaba entonces al nivel del mar, por lo que el globo se mantuvo en un
equilibrio perfecto y una inmovilidad absoluta.
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El peso de los viajeros fue reemplazado por una carga equivalente de arena, y stos
echaron pie a tierra, se sumieron en sus pensamientos y durante algunas horas no
despegaron los labios. Joe prepar la cena, compuesta de galletas y pemmican, que
apenas prob nadie, y un sorbo de agua caliente complet tan triste cena.
Durante la noche, nadie vel, pero nadie durmi tampoco. El calor era sofocante. Al da
siguiente no quedaba ms que media pinta de agua; el doctor la puso aparte y todos
resolvieron no recurrir a ella sino en ltimo extremo.
-Me ahogo! -exclam al poco Joe-. El calor va en aumento! No me extraa -dijo,
despus de haber consultado el termmetro-. Ciento cuarenta grados!
-La arena -respondi el cazador- abrasa como si saliese de un horno. Y ni una nube en
este cielo de fuego! Es para volverse loco!
-No nos desesperemos -dijo el doctor-; a estos grandes calores suceden
inevitablemente, en esta latitud, tempestades que llegan con la rapidez del rayo. A pesar
de la angustiosa serenidad del cielo, pueden producirse en l en menos de una hora
grandes alteraciones.
-Pero algn indicio habra! -repuso Kennedy.
-Pues bien -dijo el doctor-, me parece que el barmetro tiene una ligera tendencia a
bajar.
-El cielo te oiga, Samuel! Porque estamos clavados al suelo como un pjaro con las
alas rotas.
-Con una diferencia, sin embargo, amigo Dick: nuestras alas estn intactas y espero que
todava podamos utilizarlas.
-Viento! Viento! -exclam Joe-. Viento con que trasladarnos a un arroyo, a un pozo,
y no nos faltar nada! Tenemos vveres suficientes, y con agua aguardaramos un mes sin
sufrir. Pero la sed es una cosa horrible!
La sed, as como la contemplacin incesante del desierto, fatiga la mente. No haba ni
un accidente del terreno, ni un montculo de arena, ni un guijarro donde descansar la
mirada. Aquella llanura descorazonadora causaba esa desazon conocida como
enfermedad del desierto. La impasibilidad de aquel rido azul del cielo y aquel amarillo
inmenso de la arena acababan por asustar. En aquella atmsfera incendiada, el calor
pareca vibrar, como encima de una fragua incandescente; el corazn se desesperaba ante
aquella calma inmensa, y no se entrevea ninguna razn para que cesase aquel estado de
cosas, pues la inmensidad es una especie de eternidad.
As es que los pobres viajeros, privados de agua bajo aquella temperatura trrida,
empezaron a experimentar sntomas de alucinacin; sus ojos se agrandaban y su mirada
se volva turbia.
Llegada la noche, el doctor resolvi combatir por medio de un paseo rpido aquella
disposicin alarmante. Quiso recorrer aquella llanura de arena durante algunas horas, no
para buscar, sino, simplemente, para andar.
-Seguldme -dijo a sus compaeros-; creedme, el paseo os sentar bien.
-Imposible -respondi Kennedy-. No podra dar un paseo.
-Yo prefiero dormir -dijo Joe.
-Pero, amigos, el sueo o el reposo os sern funestos. Reaccionad contra vuestro
abatimiento. Vamos, seguidme.
Nada pudo obtener de ellos el doctor, y parti solo en medio de la estrellada
transparencia de la noche. Sus primeros pasos fueron penosos: los pasos de un hombre
debilitado y que ha perdido la costumbre de andar. Pero pronto se percat de que aquel
ejercicio le resultara beneficioso. Avanz unas millas hacia el oeste, y su nimo cobraba
algn aliento cuando, de repente, se sinti acometido por una sensacin de vrtigo; se
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creyo inclinado sobre un abismo, sinti que se le doblaban las rodillas; aquella inmensa
soledad le aterroriz; l era el punto matemtico, el centro de una circunferencia infinita,
es decir, nada! El Victoria desapareca enteramente en la oscuridad. El impasible
doctor, el audaz viajero experiment sbitamente un miedo insuperable! Quiso retroceder, pero fue en vano. Grit, pero no le contest ningn eco, y su voz cay en el
espacio como una piedra en un abismo sin fondo. Se tumb en la arena desfallecido y
solo, en medio de los grandes silencios del desierto.
A medianoche volvi en s entre los brazos de su fiel Joe; ste, inquieto por la
prolongada ausencia de su seor, haba seguido sus huellas perfectamente impresas en la
llanura y lo haba encontrado desvanecido.
-Qu le ha ocurrido, seor? -pregunt.
-Nada, mi buen Joe; un momento de debilidad, ni ms ni menos.
-En efecto, seor, no ser nada. Pero, levntese; apyese en m y volvamos al Victoria.
El doctor, del brazo de Joe, volvi a tomar el camino que haba seguido.
-Ha sido una imprudencia, seor, aventurarse como lo ha hecho. Podan haberle robado
-aadi, riendo-. Ahora, seor, hablemos con seriedad.
-Habla. Te escucho.
-Es absolutamente indispensable tomar una decisin. Nuestra situacin no puede
prolongarse ms que unos pocos das, y si no llega viento estamos perdidos. -El doctor
guard silencio-. Es necesario que alguno de nosotros se sacrifique por la salvacin
comn, y es muy natural que sea yo.
-Qu quieres decir? Cul es tu proyecto?
-Un proyecto muy sencillo: coger provisiones y caminar siempre hacia adelante hasta
llegar a algn sitio. Durante ese tiempo, si el cielo les enva un viento favorable, no me
aguarden; partan. Yo, si llego a una aldea, saldr del paso con unas cuantas palabras en
rabe que usted me habr facilitado por escrito y regresar con ayuda o dejar en la
empresa mi pellejo. Qu le parece mi plan?
-Que es insensato, pero digno de tu gran corazn, Joe. No te separars de nosotros; es
imposible.
-Pero, seor, algo se ha de hacer, y lo que propongo no le perjudica en lo ms mnimo,
puesto que, como he dicho, no tendr que aguardarme; y, en rigor, no puedo salir bien
de mi empeo?
-No, Joe! No! No nos separaremos! La separacin sera un nuevo dolor aadido a los
que nos afligen. Estaba escrito que habamos de pasar lo que estamos pasando, y escrito
tambin est probablemente que nuestra situacin mejore ms adelante. Aguardemos,
pues, con resignacion.
-De acuerdo, seor, pero le advierto que le doy un da para pensarlo y no aguardar
ms. Hoy es domingo, o, mejor dicho, lunes, pues ya es la una de la madrugada. Si el
martes no partimos, probar fortuna. Mi decisin es irrevocable.
El doctor no respondi; lleg a la barquilla y se acomod al lado de Kennedy. ste se
hallaba sumido en un silencio absoluto, que no deba de ser efecto del sueo.
XXVII
Calor espantoso. - Alucinaciones. - Las ltimas gotas
de agua. - Noche de desesperacin. - Tentativa de
suicidio. - El simn. - El oasis. - Len
y leona

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Al da siguiente, lo primero que hizo el doctor fue consultar el barmetro. La columna


de mercurio haba experimentado un descenso apenas apreciable.
Nada! -dijo para s-. Nada!
Sali de la barquilla para examinar el tiempo: el mismo calor, la misma pureza del
cielo, la misma impasibilidad.
-Es, pues, preciso desesperar? -exclam.
Joe, absorto en sus pensamientos, en su proyecto de exploracin, no despegaba los
labios.
Kennedy se levant muy enfermo y presa de una sobreexcitacin alarmante. Le acosaba
la sed de una manera horrible; su lengua y sus labios entumecidos difcilmente podan
articular un sonido.
Quedaban an algunas gotas de agua. Todos lo saban, todos pensaban en ellas y se
sentan atrados hacia ellas, pero nadie se atreva a acercarse.
Aquellos tres compaeros, aquellos tres amigos se miraban con ojos extraviados, con
un sentimiento de avidez bestial que se pintaba principalmente en el semblante de
Kennedy, cuyo vigoroso organismo sucumba antes a aquellas intolerables privaciones.
Durante todo el da estuvo delirando; iba y vena lanzando gritos roncos, mordindose los
puos, dispuesto a abrirse las venas para apagar su sed con su propia sangre.
-Ah! -exclam-. Pas de la sed! Mejor deberas llamarte pas de la desesperacin!
Cay luego profundamente postrado, y no se oy ms que el silbido de su respiracion
entre sus labios abrasados.
Al anochecer, Joe fue acometido a su vez por un principio de locura. Aquella
interminable sbana de arena la pareca un inmenso estanque de limpias y cristalinas
aguas, y ms de una vez se puso de bruces en la inflamada arena para beber, y se levant
con la boca llena de polvo.
-Maldicin! -dijo con clera-. Es agua salada!
Entonces, mientras Fergusson y Kennedy permanecan tendidos sin moverse, se
apoder de l el invencible pensamiento de apurar las pocas gotas de agua que haba
reservadas. Este pensamiento fue ms fuerte que l; se dirigi, arrastrndose, a la
barquilla, contempl con sedientos ojos la botella donde estaba el agua, la cogi y se la
llev a los labios.
En aquel momento, estas palabras, A beber! A beber! , fueron pronunciadas en un
tono que desgarraba el alma.
Era Kennedy, que se arrastraba junto a l; el desgraciado inspiraba compasin, peda de
rodillas, lloraba.
Joe, llorando tambin, le ofreci la botella, y Kennedy apur su contenido hasta la
ltima gota.
-Gracias -dijo.
Pero Joe no le oy; igual que l, se haba desplomado sobre la arena.
Se ignora lo que pas durante aquella espantosa noche. Pero el martes por la maana,
bajo los chorros de fuego que derramaba el sol, los infortunados sintieron que sus
miembros se secaban poco a poco. Cuando Joe quiso levantarse, le result imposible, de
manera que no pudo poner en prctica su proyecto.
El muchacho mir a su alrededor. En la barquilla, el abrumado doctor, con los brazos
cruzados, miraba un punto imaginario en el espacio espantoso; meneaba la cabeza de
derecha a izquierda como una fiera enjaulada.
De repente, la mirada del cazador se dirigi a su carabina, cuya culata sobresala del
borde de la barquilla.
-Ah! -exclam, levantndose con un esfuerzo sobrehumano.
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Y se precipit hacia el arma, extraviado, loco, y dirigi el can hacia su boca.


-Seor! Seor! -exclam Joe, arrojndose sobre l.
-Djame! Quita! -dijo el escocs con voz ronca.
Los dos luchaban con encarnizamiento.
-Aprtate o te mato -repiti Kennedy.
Pero Joe se asa a l con fuerza, y as combatieron durante ms de un minuto sin que el
doctor pareciese reparar en nada; pero, durante la lucha, la carabina se dispar, y al ruido
de la detonacin el doctor se levant como un espectro y mir a su alrededor.
De pronto, su mirada se anim, extendi una mano hacia el horizonte y, con una voz
que nada tena de humano, exclam:
-All! All! All abajo!
Haba una energa tal en su gesto que Joe y Kennedy se separaron y miraron.
La llanura se agitaba como un mar encrespado por la tempestad; olas de arena se
estrellaban unas contra otras en medio de una intensa polvareda; una inmensa columna
vena del sudeste arremolinndose con extrema rapidez; el sol desapareca detrs de una
nube opaca cuya sombra desrnedida se prolongaba hasta el Victoria; los granos de fina
arena se deslizaban con la facilidad de las molculas lquidas, y aquella marea ascendente
suba poco a poco.
Una enrgica mirada de esperanza brill en los ojos de Fergusson.
-El simn! -exclam.
-El simn! -repiti Joe, sin comprender muy bien lo que deca el doctor.
-Mejor! -exclam Kennedy con una rabia desesperada-. Mejor! Vamos a morir!
-Mejor! -replic el doctor-. Vamos a vivir!
Y empez a echar rpidamente la arena que servia de lastre a la barquilla.
Sus compaeros le comprendieron al fin y se unieron a l.
. -Y ahora, Joe -dijo el doctor-, echa fuera unas cincuenta libras de tu mineral!
Joe no vacil, aunque no dej de experimentar cierta repugnancia. El globo se elev.
-Ya era hora -exclam el doctor.
El simn llegaba, en efecto, con la rapidez del rayo. Poco falt para que el Victoria
quedara aplastado, despedazado, destrozado. El inmenso torbellino lo alcanz y lo
envolvi en una lluvia de arena.
-Ms lastre fuera! -grit el doctor a Joe.
-Ya est! -respondi este ltimo, arrojando un enorme fragmento de cuarzo.
El Victoria subi rpidamente encima del torbellino; pero, envuelto en el inmenso
desplazamiento de aire, fue arrastrado a una velocidad incalculable sobre aquel mar
espumoso.
Samuel, Dick y Joe no hablaban. Miraban y esperaban, refrescados por el viento del
torbellino.
A las tres cesaba la tormenta; la arena, al caer de nuevo, formaba una innumerable
cantidad de montculos, y el cielo recobraba su tranquilidad inicial.
El Victoria, otra vez inmvil, flotaba a la vista de un oasis, isla cubierta de rboles
verdes que sobresala de la superficie de aquel ocano.
-All! All est el agua! -exclam el doctor. De inmediato, abriendo la vlvula
superior, dej escapar el hidrgeno y baj lentamente a doscientos pasos del oasis.
Los viajeros haban recorrido en cuatro horas un espacio de doscientas cuarenta millas.
La barquilla qued al momento equilibrada, y Kennedy, seguido de Joe, salt a tierra.
-Vuestros fusiles! -exclam el doctor-. Vuestros fusiles, y sed prudentes!
Dick cogi su carabina y Joe una de las escopetas. Avanzaron rpidamente hasta los
rboles y penetraron bajo aquella fresca vegetacin que les anunciaba manantiales
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abundantes, sin hacer caso de unas anchas pisadas, de unas huellas recin dejadas en la
tierra hmeda.
De repente, a veinte pasos de distancia, son un rugido.
-El rugido de un len! -dijo Joe.
-Mejor! -repiti el cazador, exasperado-. Lucharemos! Uno es fuerte cuando no se
trata ms que de luchar.
-Prudencia, seor Dick, prudencia! De la vida de uno depende la de todos.
Pero Kennedy no le escuchaba. Avanzaba con los ojos en llamas y la carabina
amartillada, terrible en su audacia. Debajo de una palmera, un enorme len de negra
melena permaneca en actitud de ataque. Apenas distingui al cazador, dio un salto hacia
l; pero no haba llegado an a tierra cuando una bala le atraves el corazn y cay
muerto.
-Hurra! Hurra! exclam Joe.
Kennedy se precipit hacia el pozo, se desliz por los hmedos peldaos y se tumb
boca abajo ante un fresco manantial, donde sumergi los labios vidamente. Joe le imit.
Slo se oan esos lametones que dan los animales para beber.
-Cuidado, seor Dick! --dijo Joe, respirando-. No abusemos!
Pero Dick, sin responder, segua bebiendo. Sumerga la cabeza y las manos en aquella
agua bienhechora; se embriagaba.
-Y el seor Fergusson? -pregunt Joe.
El nombre del doctor hizo volver en s a Kennedy, el cual llen una botella que llevaba
y se dirigi corriendo hacia la escalera del pozo.
Pero cul no sera su asombro al encontrarse cerrada por un enorme cuerpo la salida de
la gruta. Joe, que lo segua, tuvo que retroceder con l.
-Estamos encerrados!
-Quin nos puede haber encerrado? Eso es imposible!
Antes de concluir la frase, un rugido terrible le hizo comprender con qu nuevo
enemigo tena que habrselas
-Otro len! -exclam Joe.
-No, una leona! Ah! Maldito animal! Aguarda -dijo el cazador, volviendo a cargar
con presteza su carabina.
Un instante despus haca fuego, pero el animal haba desaparecido.
-Adelante! -exclam Kennedy.
-No, seor Dick, no. La leona est viva; si la hubiese matado, su cuerpo habra rodado
hasta aqu. Est a acecho, preparada para saltar sobre el primero que vea aparecer, y se
est perdido!
-Qu hacer, pues? Es preciso salir! Samuel nos est esperando!
-Atraigamos al animal; coja mi escopeta y dme su carabina.
-Cul es tu plan?
-Ahora lo ver.
Joe se quit la chaqueta que llevaba, la puso en el extremo del arma y se la present
como cebo a la leona, asomndola por la abertura. La fiera se arroj con furor contra
aquel objeto, y Kennedy, que la aguardaba muy preparado, le meti un balazo en el
cuerpo. La leona rod por la escalera, rugiendo, y derrib a Joe. ste crea ya sentir en su
cuerpo las enormes garras del animal, cuando se oy un segundo disparo y el doctor
Fergusson apareci en la abertura, con una escopeta todava humeante en la mano.
Joe se levant con ligereza, salt por encima de la leona, ya rematada, y le entreg a su
seor la botella llena de agua.
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Cogerla y vaciarla casi por completo fue para Fergusson una misma cosa, y los tres
viajeros, desde el fondo de su corazn, dieron gracias a la Providencia, que tan
milagrosamente les haba salvado.
XXVIII
Noche deliciosa. - La cocina de Joe, - Disertacin sobre
la carne cruda. - Historia de James Bruce. - Los sueos
de Joe. - El barmetro baja. - El termmetro sube. Preparativos de marcha. - El huracn
La noche fue encantadora. La pasaron bajo la fresca sombra de las mimosas, despus de
una reconfortante cena en la que no se escatimaron el t y el grog.
Kennedy haba recorrido aquel pequeo dominio en todas direcciones, sin dejarse un
solo matorral por registrar. Los viajeros eran los nicos seres animados de aquel paraso
terrenal; se echaron sobre sus mantas y pasaron una noche apacible que les hizo olvidar
sus pasados dolores.
Al da siguiente, 7 de mayo, el sol brillaba con todo su esplendor; pero sus rayos no
podan atravesar la densa cortina de sombra. Como haba abundancia de vveres, el
doctor resolvi aguardar en aquel punto un viento favorable.
Joe haba trasladado all su cocina porttil y se entregaba a una multitud de
combinaciones culinarias, gastando el agua con despreocupada prodigalidad.
-Qu extraa sucesin de penas y placeres! -exclam Kennedy-. Tanta abundancia
despus de tanta privacin! Tanto lujo despus de tanta miseria! Cun cerca estuve de
volverme loco!
-Amigo Dick -le dijo el doctor-, de no ser por Joe, no estaras ahora en actitud de
disertar sobre la inestabilidad de las cosas humanas.
-Buen amigo! -exclam Dick, tendindole la mano a Joe.
-No tiene que agradecerme nada -respondi ste-. Llegado el caso, seor Dick, usted
hara conmigo otro tanto, aunque prefiero que no se le presente la ocasin.
-Cun pobre es nuestra naturaleza! -repuso Fergusson-. Dejarse abatir por tan poca
cosa!
-Por un poco de agua, seor! Preciso es que sea el agua un elemento muy necesario
para la vida!
-Sin duda, Joe. Los que se ven privados de comer resisten mucho ms tiempo que los
que se ven privados de beber.
-Yo lo creo. Adems, en caso necesario se come lo que se encuentra, aunque sea a un
semejante, si bien debe de ser un alimento que deja una profunda huella en el nimo.
-Es una comida, sin embargo -dijo Kennedy-, a la que los salvajes no hacen ningn
asco.
-S, pero los salvajes son salvajes y estn acostumbrados a comer carne cruda, una
costumbre que me repugnaria.
-Tan repugnante es, en efecto -repuso el doctor-, que nadie dio crdito a los relatos de
los primeros viajeros que vinieron a frica, los cuales refirieron que muchas tribus se
alimentan de carne cruda. La generalidad neg el hecho, lo que dio origen a una singular
aventura de James Bruce.
-Cuntenosla, seor, ya que tenemos tiempo para escucharle -dijo Joe, repantigndose
voluptuosamente sobre la fresca hierba.
-Con mucho gusto. james Bruce era un escocs del condado de Stirling que, desde 1768
hasta 1772, recorri toda Abisinia hasta el lago Tana, en busca de las fuentes del Nilo.
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Regres despus a Inglaterra, donde no public sus viajes hasta 1790. Sus narraciones
fueron acogidas con la mayor incredulidad, como sin duda alguna sern acogidas las
nuestras. Los hbitos de los abisinios parecan tan diferentes de los usos y costumbres
ingleses que nadie quera creerlo. Entre otros pormenores, James Bruce haba dicho que
los pueblos del frica oriental coman carne cruda. Este hecho hizo que todo el mundo se
declarase contra el viajero. Poda decir lo que se le ocurriese! Nadie ira a comprobarlo!
Bruce era un hombre de mucho valor y con un genio de demonios. Las dudas le ponan
de un humor de perros. Un da, en un saln de Edimburgo, un escocs sac delante de l
el tema de las chanzas diarias, y al hablar de la carne cruda declar que tal cosa no era ni
posible ni cierta. Bruce guard silencio. Sali y volvi a los pocos instantes con un filete
crudo, espolvoreado con sal y pimienta, segn la costumbre africana. Caballero -dijo el
escocs-, por el mero hecho de dudar de una cosa que yo he asegurado, me ha inferido
una gran ofensa. Creyndola imposible, ha incurrido en error, y para demostrrselo a los
presentes se va a comer inmediatamente este filete crudo o me dar satisfaccin por sus
injurias. El escocs tuvo miedo y obedeci sin dejar de hacer muecas de repugnancia.
Entonces, con la mayor sangre fra, James Bruce aadi: Aun admitiendo, caballero, que
la cosa no sea cierta, en lo sucesivo no sostendr que es imposible.
-Bien contestado -dijo Joe-. Si el escocs cogi una indigestin, bien merecida la tuvo.
Y si al regresar a Inglaterra hay quien ponga nuestro viaje en duda...
-Qu hars, Joe?
-Har comer a los incrdulos los restos del Victoria, sin sal y sin pimienta!
Y Kennedy y el doctor se rieron de la ocurrencia de Joe. As pas el da en agradables
conversaciones. Con la fuerza volva la esperanza, y con la esperanza, la audacia. El
pasado se borraba delante del porvenir con una rapidez providencial.
Joe no hubiera querido salir nunca de aquel sitio encantador; era el reino de sus sueos.
Estaba en l como en su casa. Se empe en que su seor le diera la situacin exacta del
oasis, y con mucha gravedad escribi entre sus apuntes de viaje: 150 43 de longitud y 80
32 de latitud.
Kennedy no lamentaba mas que una cosa: no poder cazar en aquel bosque en miniatura,
por no haber, segn l deca, abundancia de fieras.
-Sin embargo, amigo Dick -repuso el doctor-, eres demasiado olvidadizo. Y el len y
la leona?
-Y qu? -dijo con el desdn que inspira al verdadero cazador la caza ya muerta-. Pero
el hecho es que su presencia en este oasis nos permite suponer que no estamos muy lejos
de comarcas ms frtiles.
-No es suficiente prueba, Dick. Semejantes animales, acosados por el hambre o la sed,
salvan con frecuencia distancias considerables. As es que durante la noche haremos bien
en vigilar con ms atencin e incluso en encender hogueras.
-Hogueras con esta temperatura! -exclam Joe-. En fin, si es necesario, se har. Pero,
la verdad, me causar verdadero pesar la destruccin de este hermoso bosque que tan til
nos ha sido.
-Procuraremos no incendiarlo -respondi el doctor-, a fin de que otros puedan hallar en
l un refugio en medio del desierto.
-Lo procuraremos, seor; pero cree usted que este oasis es conocido?
-Sin duda. Es un lugar de alto para las caravanas que frecuentan el centro de frica, y
su visita podra no gustarte, Joe.
-Es que por aqu tambin abundan esos horribles nyam-nyam?
-Desde luego. se es el nombre general de todas estas poblaciones, y, bajo el mismo
clima, las mismas razas deben de tener costumbres anlogas.
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-Qu asco! -dijo Joe-. Pero, si bien se mira, la cosa es muy natural. Si los salvajes
tuviesen los mismos gustos que los civilizados, en qu se diferenciaran unos de otros?
He aqu unos personajes que no se hubieran hecho de rogar para zamparse el filete del
escocs y al propio escocs por aadidura.
Despus de esta reflexin tan sensata, Joe fue a encender las hogueras para la noche,
procurando escatimar la lea todo lo posible. Afortunadamente, las precauciones fueron
intiles, y uno tras otro cayeron en un tranquilo sueo.
Al da siguiente el tiempo sigui sin cambiar; se mantena obstinadamente bueno. El
globo permaneca inmvil, sin que la ms insignificante oscilacin revelase el menor
soplo de viento.
El doctor empezaba a inquietarse de nuevo. Si el viaje se prolongaba, los vveres seran
insuficientes. Despus de haber estado prximos a sucumbir por falta de agua, se veran
condenados a morir de hambre?
Pero cobr nimo al ver que el mercurio bajaba muy sensiblemente en el barmetro.
Haba seales evidentes de una prxima variacin atmosfrica. Resolvio, por tanto, hacer
los preparativos de marcha para aprovechar la primera ocasin. La primera medida fue
llenar la caja de vveres y la de agua.
Fergusson tuvo que restablecer a continuacin el equilibrio del aerstato y Joe se vio
obligado a sacrificar una notable parte de su precioso mineral. Con la salud le haban
vuelto las ideas de ambicion, y puso muy mala cara antes de obedecer a su seor, pero
este le manifest que no poda levantar un peso tan considerable, y le dio a escoger entre
el agua y el oro. Joe dej de vacilar, y ech a la arena un considerable nmero de sus
preciosos pedruscos.
-Para los que vengan detrs de nosotros -dijo-. Quedarn muy asombrados al hallar la
fortuna en este sitio.
-Y si algn sabio viajero -pregunt Kennedy- encuentra esos ejemplares?
-No dudes, amigo Dick, que le sorprender mucho y publicar su sorpresa en
numerosos volmenes. Algn da oiremos hablar de un maravilloso yacimiento de cuarzo
aurfero en medio de las arenas de frica.
-Y la causa de todo ser Joe.
La idea de engaar tal vez a algn sabio consol al joven y le hizo sonrer.
Durante el resto del da el doctor aguard en vano una variacin en la atmsfera. La
temperatura subi, y habra resultado insoportable sin las sombras del oasis. El
termmetro marc 1490 al sol. Una verdadera lluvia de fuego atravesaba el aire. Fue el
da de ms calor observado hasta entonces.
Joe dispuso las hogueras igual que la noche anterior, y, durante las guardias del doctor
y de Kennedy, no se produjo ningn nuevo incidente.
Pero, hacia las tres de la maana, Joe, que era el encargado de la vigilancia, not que
bajaba la temperatura, que el cielo se cubra de nubes y que la oscuridad aumentaba.
-Alerta! -exclam, despertando a sus compaieros-. Alerta! Se levanta viento!
-Es una tempestad! -dijo el doctor contemplando el cielo-. Al Victoria! Al Victoria!
Tuvieron que darse prisa. El Victoria se inclinaba bajo la fuerza del huracn y
arrastraba la barquilla, que iba surcando la arena. Si, por casualidad, hubiera cado una
parte del lastre, el globo habra partido y toda esperanza de encontrarlo habra sido vana.
Pero Joe, corriendo ms que un galgo, detuvo la barquilla, y el aerstato se dobl sobre
la arena con peligro de romperse. El doctor ocup su sitio, encendi el soplete y arroj el
exceso de peso.

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Los viajeros miraron por ltima vez los rboles del oasis, que se plegaban por efecto de
la tempestad, y luego arrastrados por un viento del este a doscientos pies de altura,
desaparecieron en la noche.
XXIX
Indicios de vegetacin. - Idea fantstica de un autor
francs. - Pas magnfico. - El reino de Adamaua. - Las
exploraciones de Speke y Burton enlazadas con las de
Barth. - Los montes Alantika. - El ro Benu. - La
ciudad de Yola. - El Bagel. - El monte Mendif
Desde el momento de la partida, los viajeros avanzaron con gran rapidez, como si les
faltase tiempo para abandonar aquel desierto que tan funesto haba estado a punto de
serles.
Hacia las nueve y cuarto de la maana se entrevieron algunos indicios de vegetacin:
hierbas flotando en aquel mar de arena y que les anunciaban, como a Cristbal Coln, la
proximidad de la tierra. Verdes vstagos brotaban tmidamente entre pedruscos que, a su
vez, se convertiran en rocas de aquel ocano.
Ondeaban en el horizonte colinas aun poco elevadas, cuyo perfil, difuminado por la
bruma, se dibujaba vagamente. La monotona desapareca.
El doctor saludaba con entusiasmo aquella nueva comarca, y, cual viga en un buque,
estaba a punto de gritar:
-Tierra, tierra!
Una hora despus, el continente se ofrecia a sus ojos con un aspecto an salvaje, pero
menos llano, menos desnudo y con algunos rboles que se perfilaban en el cielo
ceniciento.
-Nos hallamos, pues, en tierra civilizada? -pregunt el cazador.
-Segn lo que entienda por civilizado, seor Dick; de momento no veo habitantes.
-Al paso que llevamos -respondi Fergusson-, no tardaremos en verlos.
-Nos encontramos an en tierra de negros, seor Samuel?
-S, Joe, mientras no lleguemos al pas de los rabes.
-rabes, seor? Verdaderos rabes con sus camellos?
-No, sin camellos. Los camellos son raros, por no decir desconocidos, en estas
comarcas. Para encontrarlos es preciso subir unos grados al norte.
-Qu fastidio!
-Por qu, Joe?
-Porque, si tuvisemos viento contrario, los camellos podran sernos tiles.
- Cmo?
-Es una idea que se me ocurre, seor. Podramos engancharlos a la barquilla y hacer
que la remolcaran.
-Qu le parece?
-No eres el primero, Joe, a quien se le ha ocurrido la idea. Ha sido explotada, aunque es
verdad que en una novela, por un autor francs muy ingenioso. Unos viajeros montan en
un globo tirado por camellos, a quienes devora un len, el cual se coloca en su puesto y
arrastra a su vez, y as sucesivamente. Ya ves que todo eso no es ms que pura fantasa y
nada tiene en comn con nuestro gnero de locomocin.
Joe, algo humillado al pensar que su idea ya haba sido utilizada, estuvo devanndose
los sesos para averiguar qu animal pudo devorar al len, y, no encontrndolo, se dedic
a examinar el pas.
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Bajo su mirada se extenda un lago de mediana extensin, con un anfiteatro de colinas


que an no tenan derecho a llamarse montaas. All serpenteaban valles numerosos y
fecundos, e intrincadas selvas con gran variedad de rboles. El palmito dominaba aquella
masa, con sus hojas de quince pies de longitud y sus tallos erizados de agudas espinas; el
bombax transmita al viento el fino vello de sus semillas; los intensos perfumes del
pendano, ese kenda de los rabes, impregnaban el aire hasta la zona que atravesaba el
Victoria, el papayo de hojas palmeadas, la esterculicea que produce la nuez de Sudn, el
baobab y los bananos completaban aquella flora lujuriante de las regiones intertropicales.
-El pas es soberbio -dijo el doctor.
-Ah hay animales -dijo Joe-. No estarn lejos los hombres.
-Magnficos elefantes! -exclam Kennedy-. No habra medio de cazar un poco?
-Cmo quieres que nos detengamos, amigo Dick, con una corriente tan violenta? Sufre
un poco el suplicio de Tntalo. Ya te desquitars ms adelante.
Motivos haba, en efecto, para excitar la imaginacion de un cazador, as es que el
corazn de Dick palpitaba con fuerza y sus dedos se crispaban sobre la culata de su
Purdey.
La fauna de aquel pas estaba a la altura de su flora. El toro salvaje se revolcaba en una
hierba espesa bajo la cual desapareca enteramente. Elefantes de la mayor talla, grises,
negros o amarillos, pasaban como un tifn tempestuoso por los poblados bosques,
rompiendo, golpeando, saqueando, dejando tras de s una huella de devastacin. Por las
verdes laderas de las colinas fluan cascadas y arroyos, formando espaciosas charcas
donde los hipoptamos se baaban con mucho estrpito, y manates de doce pies de
longitud y de cuerpo pisciforme se exhiban en las orillas, dirigiendo al cielo sus
redondos pechos henchidos de leche.
Era un extrao zoolgico en un maravilloso jardn botnico, donde innumerables
pjaros de mil colores brillaban entre las plantas arborescentes.
Por aquella prodigalidad de la naturaleza, el doctor reconoci el soberbio reino de
Adamaua.
-Seguimos las huellas de los descubrimientos modernos -dijo-. He recuperado la pista
interrumpida de los viajeros, lo que es, amigos mios, una feliz fatalidad. Podremos
enlazar los trabajos de los capitanes Burton y Speke con las exploraciones del doctor
Barth. Hemos dejado a los viajeros ingleses para encontrar a un hamburgus, y no
tardaremos en llegar al punto extremo alcanzado por este atrevido sabio.
-Me parece -dijo Kennedy-, a juzgar por el espacio que hemos recorrido, que entre las
dos exploraciones hay una extensin de pas muy considerable.
-Es cosa fcil de calcular; coge el mapa y mira cul es la longitud de la punta
meridional del lago Ukereue alcanzada por Speke.
-Se encuentra aproximadamente a treinta y siete grados -dijo Kennedy.
-Y la ciudad de Yola, cuya situacin fijaremos esta noche y a la que lleg Barth, a
cuntos grados se encuentra?
-A unos doce grados de longitud.
-Son, pues, veinticinco grados; a sesenta millas cada uno hacen un total de mil
quinientas millas.
-Un agradable paseto para hacerlo a pie -dijo Joe.
-Se dar, sin embargo, ese paseo. Livingstone y Moffat siguen subiendo hacia el
interior; el Nyassa, descubierto por ellos, no est muy lejos del lago Tanganica,
reconocido por Burton, y, antes de que concluya el siglo presente, estas comarcas
inmensas sern indudablemente exploradas. Pero -aadi el doctor, consultando su
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brjula- siento que el viento nos empuje tan al oeste; yo hubiera querido remontar hacia
el norte.
Despus de doce horas de marcha, el Victoria se encontr en los confines de la
Nigricia. Los primeros habitantes de aquella tierra, rabes chouas, apacentaban sus
rebaos nmadas. Las inmensas cumbres de los montes Alantika pasaban por encima del
horizonte. Sus montaas, que hasta ahora no ha pisado ningun pie europeo, tienen una
altura que se calcula en mil trescientas toesas. Su pendiente occidental determina el curso
de todas las aguas de aquella parte de frica hacia el ocano; son las montaas de la
Luna de aquella regin.
A la vista de los viajeros apareci, al fin, un verdadero ro, y por los inmensos
hormigueros que lo rodeaban, el doctor reconoci el Benu, uno de los grandes afluentes
del Nger, llamado por los indgenas la fuente de las aguas.
-Este ro -dijo el doctor a sus compaeros- se convertir con el tiempo en la va natural
de comunicacin con el interior de la Nigricia. El vapor Plyade, bajo el mando de uno de
nuestros bravos capitanes, ya lo ha remontado hasta la ciudad de Yola. De manera que,
como veis, nos encontramos en tierras conocidas.
Numerosos esclavos se ocupaban de los trabajos del campo; cultivaban sorgo, una
especie de mijo que constituye la base de su alimentacin. Las ms estpidas muestras de
asombro se sucedan al paso del Victoria, que pasaba como un meteoro. Al anochecer, el
globo se detuvo a cuarenta millas de Yola, y ante l, aunque a lo lejos, se alzaban los dos
conos puntiagudos del monte Mendif.
El doctor mand echar las anclas, que quedaron enganchadas en la copa de un rbol
elevado. Pero un viento muy recio azotaba al Victoria hasta el punto de tumbarlo, y
algunas veces la posicin de la barquilla resultaba sumamente peligrosa. Fergusson no
cerr los ojos en toda la noche, y con frecuencia estuvo a punto de cortar el cable y huir
de la tormenta. Por ltimo, la temperatura calm y las oscilaciones del aerstato ya nada
tuvieron de alarmante.
Al da siguiente, el viento fue ms moderado, pero alejaba a los viajeros de la ciudad de
Yola, la cual, reconstruida por los fuhlahs excitaba la curiosidad de Fergusson; sin
embargo, fue preciso elevarse hacia el norte e incluso un poco hacia el este.
Kennedy propuso hacer un alto en aquel territorio de caza; Joe, por su parte, afirmaba
que la necesidad de carne fresca se dejaba sentir; pero las costumbres salvajes de aquel
pas, la actitud de la poblacin y algunos disparos dirigidos al Victoria obligaron al
doctor a proseguir el viaje. Atravesaban una comarca, escenario de matanzas y de
incendios, en que los combates son incesantes y los sultanes se juegan un reino entre las
ms atroces carniceras.
Numerosas y pobladas aldeas se extendan entre inmensos prados, cuya espesa hierba
estaba sembrada de violetas; las chozas, semejantes a gigantescas colmenas, se
refugiaban detrs de espinosos setos. Kennedy coment varias veces que las agrestes
laderas de las colinas recordaban los glen de las altas tierras de Escocia.
Pese a todos sus esfuerzos por seguir otro rumbo, el doctor iba derecho al nordeste,
hacia el monte Mendif, que desapareca entre las nubes. Las altas cumbres de aquellas
montaas separan la cuenca del Nger de la cuenca del lago Chad.
No tard en aparecer el Bagel, con sus dieciocho aldeas a su alrededor, corno una
multitud de nios en torno a su madre. El espectculo era magnfico para unas miradas
que dominaban y abarcaban todo el conjunto. Las laderas estaban cubiertas de campos de
arroz y de cacahuetes.
A las tres, el Victoria se hallaba frente al monte Mendif. No habindolo podido evitar,
era menester traspasarlo. El doctor, aumentando ciento ochenta grados la temperatura, dio
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al globo una fuerza ascensional de cerca de mil seiscientas libras; ste se elev a ms de
ocho mil pies. Fue la mayor elevacin obtenida durante el viaje; la temperatura baj de
tal modo que el doctor y sus compaeros tuvieron que recurrir a las mantas.
Fergusson se dio prisa en bajar, ya que el envoltorio del aerstato amenazaba romperse.
Tuvo, sin embargo, suficiente tiempo para comprobar el origen volcnico de la montaa,
cuyos crteres apagados no son ms que profundos abismos. Grandes aglomeraciones de
excrementos de aves daban a las lomas del Mendif la apariencia de rocas calizas,
bastando aquellas aglomeraciones para abonar las tierras de todo el Reino Unido.
A las cinco, el Victoria, a resguardo de los vientos del sur, segua con lentitud las
pendientes de la montaa y se detena en un inmenso raso separado de todo lugar habitado. Apenas lleg a tierra, se tomaron las debidas precauciones para sujetarlo, y
Kennedy, escopeta en mano, se dirigi hacia la llanura inclinada. No tard en volver con
media docena de nades y una especie de chocha que Joe condiment lo mejor que pudo.
La cena fue agradable y la noche transcurri en una gran calma.
XXX
Mosfeya. - El jeque. - Denham, Clapperton y Oudney.
- Vogel. - La capital de Loggum. - Toole. - Calma
sobre Kernak. - El gobernador y su corte. - El ataque.
- Las palomas incendiarias
Al da siguiente, de mayo, el Victoria reemprendi su azaroso viaje. Los viajeros tenan
puesta en l la misma confianza que un marino en su buque.
Huracanes terribles, calores tropicales, ascensiones peligrosas y descensos ms
peligrosos an, todo lo haba resistido. Se podra decir que Fergusson lo guiaba con un
gesto; de modo que, pese a no conocer el punto definitivo de su llegada, el doctor no
dudaba del buen xito de su viaje. Pero, en aquel pas de brbaros y fanticos, la prudencia le obligaba a tomar las ms severas precauciones, por lo que recomend a sus
companeros que estuviesen siempre ojo avizor, vigilndolo todo a todas horas.
El viento conduca un poco ms hacia el norte, y alrededor de las nueve entrevieron la
gran ciudad de Mosfeya, edificada en una eminencia encajonada entre dos altas
montaas. Inexpugnable por su posicin, no se poda penetrar en ella sino por un camino
angosto entre un pantano y un bosque.
En aquel momento, un jeque acompaado de una escolta a caballo, vestido con ropajes
de vivos colores, y precedido de trompeteros y batidores que separaban las armas del
camino, entraba orgullosamente en la ciudad.
El doctor descendi para contemplar ms de cerca a aquellos indgenas, pero, a medida
que el globo aumentaba de tamao a sus ojos, se fueron multiplicando sus ademanes de
profundo terror, y no tardaron en desfilar con toda la velocidad que les permitan sus
piernas o las patas de sus caballos.
El jeque fue el nico que permaneci inmvil. Cogi su largo mosquete, lo amartill y
aguard resueltamente. El doctor se acerc a l a menos de quince pies y, con toda la
fuerza de sus pulmones, le salud en rabe. Al or aquellas palabras bajadas del cielo, el
jeque se ape y se prostern sobre el polvo del camino, y el doctor no pudo distraerle de
su adoracin.
-Es imposible -dijo- que esas gentes no nos tomen por seres sobrenaturales, puesto que
cuando vieron a los primeros europeos creyeron que pertenecan a una raza sobrehumana.
Y cuando este jeque hable de su encuentro con nosotros, no dejar de exagerar el hecho
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con todos los recursos de una imaginacin rabe. Juzgad, pues, lo que las leyendas dirn
algn da acerca de nosotros.
-Bajo el punto de vista de la civilizacin -respondi el cazador-, sera preferible pasar
por simples mortales; eso dara a estos negros una idea muy distinta del poder europeo.
-Estamos de acuerdo, amigo Dick; pero qu podemos hacer? Por ms que les
explicases a los sabios del pas el mecanismo de un aerstato, se quedaran en ayunas y
continuaran atribuyndolo a una intervencin sobrenatural.
-Seor -pregunt Joe-, ha hablado de los primeros europeos que exploraron este pas,
puede decirnos quines fueron?
-Querido muchacho, nos hallamos precisamente en la ruta del mayor Denham, que fue
recibido en Mosfeya por el sultn de Mandara. Haba salido de Bornu, acompaaba al
jeque a una expedicin contra los fellatahs y asisti al ataque de la ciudad, que con sus
flechas resisti denodadamente a las balas rabes y oblig a huir a las tropas del jeque.
Todo eso no era mas que un pretexto para cometer asesinatos, robos y razzias.
Despojaron al mayor de sus pertenencias y lo dejaron desnudo, y de no ser por un caballo
bajo el vientre del cual se escondio y que le permiti huir a todo escape gracias a su
desenfrenado galope, jams hubiera regresado a Kuka, la capital de Bornu.
-Pero quin era ese mayor Denham?
-Un intrpido ingls que, desde 1822 hasta 1824, estuvo al mando de una expedicin en
Bornu, en compaa del capitn Clapperton y del doctor Oudney. Partieron de Trpoli en
marzo, llegaron a Murzuk, la capital del Fezzn, y, siguiendo el camino que ms adelante
tomara el doctor Barth para regresar a Europa, llegaron a Kuka, cerca del lago Chad, el
16 de febrero de 1823. Denham llev a cabo varias exploraciones en Bornu, en el
Mandara y en las orillas orientales del lago; durante ese tiempo, el 15 de diciembre de
1823 el capitn Clapperton y el doctor Oudney penetraron en Sudn hasta Sackatu,
muriendo Oudney de fatiga y agotamiento en la ciudad de Murmur.
-Segn veo -dijo Kennedy-, esta parte de frica tambin ha pagado a la ciencia su
correspondiente tributo de vctimas.
-S, esta comarca es fatal. Marchamos directamente hacia el reino de Baguirmi, que en
1856 Vogel atraves para penetrar en Wadai, donde desapareci. Era un joven de
veintitres aos, que haba sido enviado para cooperar en los trabajos del doctor Barth; se
encontraron los dos el 1 de diciembre de 1854; luego Vogel empez las exploraciones del
pas y, hacia 1856, anunci en sus ltimas cartas su intencin de reconocer el reino de
Wadai, en el cual no haba penetrado an ningn europeo; parece que lleg hasta Wara,
la capital, donde, segn unos, cay prisionero, y, segn otros, fue condenado a muerte y
ejecutado por haber intentado subir a una montaa sagrada de las inmediaciones. Pero no
se debe admitir con ligereza la noticia de la muerte de los viajeros, ya que ello dispensa
de buscarlos. Cuntas veces ha circulado oficialmente la noticia del fallecimiento del
doctor Barth, cosa que a menudo le ha causado una legtima irritacin! Es muy posible,
pues, que Vogel se encuentre retenido por el sultn de Wadai, el cual tal vez exija un
rescate. El barn de Nelmans se puso en marcha hacia Wadai, pero muri en El Cairo en
1855. Ahora sabemos que De Heuglin, con la expedicin enviada de Leipzig, sigue el
rastro de Vogel, y es de esperar que pronto conozcamos de una manera positiva el
paradero de este joven e interesante viajero.
Mosfeya haba desaparecido del horizonte haca tiempo. El Mandara desplegaba bajo
las miradas de los aeronautas su asombrosa fertilidad, con sus bosques de acacias, sus
rboles de rojas flores y las plantas herbceas de sus campos de algodn y de ndigo. El
Chari, que desagua en el Chad, ochenta millas ms alla, corria impetuosamente.
El doctor mostr a sus companeros el curso del ro en los mapas de Barth.
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-Ya veis --dijo- que los trabajos de este sabio son de una precisin suma. Nosotros
marchamos en lnea recta hacia el distrito de Loggum, tal vez hacia su capital, Kernak,
que es donde muri el pobre Toole, joven ingls de veintids aos. Era abanderado en el
800 regimiento y haca algunas semanas que se haba unido al mayor Denham en frica,
donde no tard en hallar la muerte. Bien puede llamarse a esta inmensa comarca el
cementerio de los europeos!
Algunas canoas de cincuenta pies de longitud descendan el curso del Chari. El
Victoria, a mil pies de tierra, llamaba poco la atencin de los indigenas; pero el viento,
que hasta entonces haba soplado con bastante fuerza, tenda a disminuir.
-Vamos a sufrir otra nueva calma chicha? -pregunt el doctor.
-Qu nos importa, seor? Ahora no hemos de temer ni la falta de agua ni el desierto.
-No, pero hemos de temer a las tribus, que son an peores.
-He aqu -dijo Joe- algo que parece una ciudad.
-Es Kernak, a donde nos llevan las ltimas bocanadas de viento. Podremos, si nos
conviene, sacar un plano con toda exactitud.
-No nos acercaremos? -pregunt Kennedy.
-Nada ms fcil, Dick. Estamos justo encima de la ciudad. Permteme cerrar un poco la
espita del soplete y no tardaremos en bajar.
Media hora despus, el Victoria se mantena inmvil a doscientos pies de tierra.
-Ms cerca estamos de Kernak -dijo el doctor- que lo estara de Londres un hombre
encaramado en la esfera que corona la cpula de San Pablo. Podemos examinar la ciudad
a gusto.
-Qu ruido de mazos es ese que se oye por todas partes?
Joe mir con atencin y vio que el ruido era producido por un considerable nmero de
tejedores, que golpeaban al aire libre sus telas extendidas sobre gruesos troncos de rbol.
La capital de Loggum se dejaba abarcar toda entera por las miradas de los viajeros,
como si fuese un plano. Era una verdadera ciudad, con casas alineadas y calles bastante
anchas. En medio de una gran plaza haba un mercado de esclavos que atraa a muchos
compradores, pues los mandarenses, de manos y pies sumamente pequeos, van muy
buscados y se colocan ventajosamente.
A la vista del Victoria se produjo el efecto de costumbre. Primero gritos y despus un
profundo asombro. Se abandonaron los negocios, se suspendieron los trabajos, cesaron
todos los ruidos. Los viajeros permanecan inmviles y no se perdan ni un detalle de la
populosa ciudad. Descendieron hasta sesenta pies del suelo.
Entonces el gobernador de Loggum sali de su morada, desplegando su estandarte
verde y acompaado de msicos, que soplaban en roncos cuernos de bfalo con fuerza
suficiente para destrozar los tmpanos. La muchedumbre se agolp a su alrededor y el
doctor Fergusson quiso hacerse comprender, pero no pudo conseguirlo.
Aquellos indgenas de frente alta, cabellos ensortijados y nariz casi aguilea parecan
altivos e inteligentes, pero la presencia del Victoria les turbaba de manera singular. Se
vean jinetes corriendo en distintas direcciones, y pronto fue evidente que las tropas del
gobernador se reunan para combatir a tan extraordinario enemigo. En vano despleg Joe,
para calmar la efervescencia, pauelos de todos los colores. No obtuvo resultado alguno.
El jeque, sin embargo, rodeado de su corte, reclam silencio y pronunci un discurso
del cual el doctor no pudo entender una palabra; era rabe mezclado con baguirmi. El
doctor reconoci, por la lengua universal de los gestos, que se le invitaba a marcharse
cuanto antes, cosa que no poda hacer, pese a sus deseos, por falta de viento. Su
inmovilidad exasper al gobernador, cuyos cortesanos comenzaron a aullar para obligar
al monstruo a alejarse de all.
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Aquellos cortesanos eran personajes muy singulares. Llevaban la friolera de cinco o


seis camisas de diferentes colores y tenan vientres enormes, algunos de los cuales
parecan postizos. El doctor asombr a sus compaeros al decir que aqulla era su manera
de halagar al sultn. La redondez del abdomen indicaba la ambicin de la persona.
Aquellos hombres gordos gesticulaban y gritaban, principalmente uno de ellos, que
forzosamente haba de ser primer ministro, si la obesidad encontraba su recompensa en la
Tierra. La muchedumbre una sus aullidos a los gritos de los cortesanos, repitiendo como
monos sus gesticulaciones, lo que produca un movimiento nico e instantneo de diez
mil brazos.
A estos medios de intimidacin, que se juzgaron insuficientes, se aadieron otros ms
temibles. Soldados armados de arcos y flechas formaron en orden de batalla, pero el
Victoria ya se hinchaba y se pona tranquilamente fuera de su alcance. El gobernador,
cogiendo entonces un mosquete, apunt hacia el globo. Pero Kennedy le vigilaba y con
una bala de su carabina rompi el arma en la mano del jeque.
A este golpe inesperado sucedi una desbandada general. Todos se metieron
precipitadamente en sus casas y durante el resto del da la ciudad qued absolutamente
desierta.
Vino la noche. No haca nada de viento. Preciso fue a los viajeros resolverse a
permanecer inmviles a trescientos pies de tierra. Ni una luz brillaba en la oscuridad, y
reinaba un silencio sepulcral. El doctor redobl su prudencia, porque aquella calma poda
ser muy bien una estratagema.
Razn tuvo Fergusson en vigilar. Hacia medianoche, toda la ciudad pareci arder.
Centenares de lneas de fuego se cruzaban como cohetes, formando una red de llamas.
-Cosa singular! -exclam el doctor.
-Lo ms singular es -replic Kennedy- que las llamas suben y se acercan a nosotros.
En efecto, acompaada de un gritero espantoso y descargas de mosquetes, aquella
masa de fuego suba hacia el Victoria. Joe se prepar para arrojar lastres. Fergusson
encontr muy pronto la explicacin del fenmeno.
Millares de palomas con la cola provista de materias inflamables haban sido lanzadas
contra el Victoria. Asustadas, las pobres aves suban, trazando en la atmsfera zigzagues
de fuego. Kennedy descarg contra ellas todas sus armas, pero nada podan contra un
ejrcito tan numeroso. Las palomas ya revoloteaban alrededor de la barquilla y del globo,
cuyas paredes, reflejando su luz, parecan envueltas en una red de llamas.
El doctor no vacil y, arrojando un fragmento de cuarzo, se puso fuera del alcance de
tan peligrosas aves. Por espacio de dos horas se las vio desde la barquilla corriendo
azoradas en distintas direcciones, pero poco a poco fue disminuyendo su nmero y, por
ltimo, desaparecieron todas entre las sombras de la noche.
-Ahora podemos dormir tranquilos -declar el doctor.
-Para ser obra de salvajes -exclam Joe-, el ardid no es poco ingenioso!
-S, suelen utilizar palomas incendiarias para prender fuego a las chozas de las aldeas;
pero nuestra aldea vuela ms alto que sus palomas.
-Est visto que un globo no tiene enemigos que temer -dijo Kennedy.
-S los tiene -replic el doctor.
- Cules?
-Los imprudentes que lleva en su barquilla. As que, amigos mos, vigilancia y ms
vigilancia, siempre y por doquier.
XXXI
Partida durante la noche. - Los tres. - Los instintos de
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Kennedy. - Precauciones. - El curso del Chari. - El


lago Chad. - El agua del lago. - El hipoptamo. - Una
bala perdida
Hacia las tres de la maana, Joe, que estaba de guardia, vio que el globo se alejaba de la
ciudad. El Victoria volva a emprender su marcha. Kennedy y el doctor se despertaron.
Este ltimo consult la brjula y reconoci con satisfaccin que el viento los llevaba
hacia el norte-nordeste.
-Estamos de suerte -dijo-, todo nos sale a pedir de boca; hoy mismo descubriremos el
lago Chad.
-Es una gran extensin de agua? -pregunt con inters el seor Kennedy.
-Considerable, amigo Dick; en algunos puntos puede llegar a medir ciento veinte millas
tanto de largo como de ancho.
-Pasear sobre una alfombra lquida dar un poco de variedad a nuestro viaje.
-Me parece que no tenemos motivo de queja. Nuestro viaje es muy variado y, sobre
todo, lo hacemos en las mejores condiciones posibles.
-Sin duda, Samuel; si exceptuamos las privaciones del desierto, no hemos corrido
ningn peligro grave.
-Cierto es que nuestro valiente Victoria se ha portado siempre a las mil maravillas.
Partimos el dieciocho de abril y hoy estamos a doce de mayo. Son veinticinco das de
marcha. Diez das ms y habremos llegado.
-Adnde?
-No lo s; pero qu nos importa?
-Tienes razn, Samuel. Confiemos a la Providencia la tarea de dirigirnos y de
mantenernos sanos y salvos. Nadie dira que hemos atravesado los pases ms pestilentes
del mundo.
-Porque nos hemos podido elevar y nos hemos elevado.
-Vivan los viajes areos! -exclam Joe-. Despus de veinticinco das, nos hallamos
rebosantes de salud, bien alimentados y bien descansados; demasiado tal vez, porque mis
piernas empiezan a entumecerse y no me vendra mal hacer a pie unas treinta millas para
estirarlas un poco.
-Te dars ese gustazo en las calles de Londres, Joe. Ahora dir, para concluir, que al
partir ramos tres, como Denham, Clapperton y Overweg, y como Barth, Richardson y
Vogel, y que, ms dichosos que nuestros predecesores, seguimos siendo tres, Sin
embargo, es importantsimo que no nos separemos. Si, hallndose en tierra uno de
nosotros, el Victoria tuviese que elevarse de pronto para evitar un peligro sbito e
imprevisto, quin sabe si le volveramos a ver? A Kennedy se lo digo, pues no me gusta
que se aleje con el pretexto de cazar.
-Me permitirs, sin embargo, amigo Samuel, que siga con mi capricho; no hay ningn
mal en renovar nuestras provisiones. Adems, antes de partir me hiciste entrever una
serie de soberbias caceras, y hasta ahora he avanzado muy poco por la senda de los
Anderson y de los Cumming.
-O tienes muy poca memoria, amigo Dick, o la modestia te obliga a olvidar tus proezas.
Me parece que, sin contar la caza menor, pesan ya sobre tu conciencia un antlope, un
elefante y dos leones.
-Y qu es eso para un cazador africano que ve pasar por delante de su fusil todos los
animales de la creacin? Mira, mira qu manada de jirafas!
-Jirafas! -exclam Joe-. Si son del tamao del puo!
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-Porque estamos a mil pies de altura. De cerca veras que son tres veces ms altas que
t.
-Y qu dices de esa manada de gacelas? -repuso Kennedy-. Y de esos avestruces que
huyen con la rapidez del viento?
-Avestruces! -exclam Joe-. Son gallinas, y an me parece exagerar bastante.
-Veamos, Samuel, no podramos acercarnos?
-S podemos, Dick, pero no tomar tierra. Y qu sentido tiene herir a unos animales que
no hemos de poder coger? Si se tratara de matar a un len, un tigre o una hiena, lo
comprendera; siempre sera una bestia peligrosa menos. Pero matar a un antlope o una
gacela, sin ms provecho que la vana satisfaccin de tus instintos de cazador, no merece
la pena. As pues, amigo mo, nos mantendremos a cien pies del suelo, y si distingues
alguna fiera obtendrs nuestros aplausos hirindola de un balazo en el corazn.
El Victoria baj poco a poco, pero se mantuvo a una altura tranquilizadora. En aquella
comarca salvaje y muy poblada era menester estar siempre en guardia contra peligros
inesperados.
Los viajeros seguan directamente el curso del Chari, cuyas encantadoras mrgenes
desaparecan bajo las sombras arboledas de variados matices. Lianas y plantas trepadoras
serpenteaban en todas direcciones y formaban curiosos entrelazamientos. Los cocodrilos
retozaban al sol o se zambullan en el agua ligeros como lagartos, y se acercaban, como
jugando, a las numerosas islas verdes que rompan la corriente del ro.
As pasaron sobre el distrito de Maffatay, con el cual tan prdiga y esplndida ha sido
la naturaleza. Hacia las nueve de la maana, el doctor Fergusson y sus amigos alcanzaron
la orilla meridional del lago Chad.
All estaba aquel mar Caspio de frica, cuya existencia se releg por espacio de mucho
tiempo a la categora de las fbulas, aquel mar interior al que no haban llegado ms
expediciones que la de Denham y la de Barth.
El doctor intent fijar la configuracin actual, muy diferente de la que presentaba en
1847. En efecto, no es posible trazar de una manera definitiva el mapa de ese lago
rodeado de pantanos fangosos y casi infranqueables donde Barth crey perecer. De un
ao a otro, aquellas cinagas, cubiertas de espadafas y de papiros de quince pies de
altura, desaparecen bajo las aguas del lago. Con frecuencia, las poblaciones ribereas
tambin quedan semisumergidas, como le sucedi a Ngornu en 1856; en la actualidad, los
hipoptamos y los caimanes se zambullen donde antes se alzaban las casas.
El sol derramaba sus deslumbradores rayos sobre aquellas aguas tranquilas, y al norte
los dos elementos se confundan en un mismo horizonte.
El doctor quiso comprobar la naturaleza del agua, que por espacio de mucho tiempo se
crey salada. No haba ningn peligro en acercarse a la superficie del lago, y la barquilla
descendi hasta rozar el agua como una golondrina.
Joe meti una botella y la sac medio llena. El agua tena cierto gusto de natrn que la
haca poco potable.
En tanto que el doctor anotaba el resultado de su observacin, a su lado son un
disparo. Kennedy no haba podido resistir el deseo de enviarle una bala a un gigantesco
hipoptamo. ste, que respiraba tranquilamente, desapareci al orse el estampido, sin
que la bala cnica hiciese en l ninguna mella.
-Mejor hubiera sido clavarle un arpn -dijo Joe.
-Y dnde est el arpn?
-Qu mejor arpn que cualquiera de nuestras anclas? Para un animal semejante, un
ancla es el anzuelo apropiado.
-Caramba! Joe ha tenido una idea... -dijo Kennedy.
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-A la cual os suplico que renunciis -replic el doctor-. El animal nos arrastrara muy
pronto a donde nada tenemos que hacer.
-Sobre todo, ahora que conocemos la calidad del agua del Chad. Y es comestible ese
pez, seor Fergusson?
-Tu pez, Joe, es un mamfero del gnero de los paquidermos, y su carne, segn dicen
excelente, es objeto de un activo comercio entre las tribus ribereas del lago.
-Siento, pues, que el disparo del seor Dick no haya tenido mejor xito.
-El hipoptamo slo es vulnerable en el vientre y entre los muslos. La bala de Dick no
le ha causado la menor impresin. Si el terreno me parece propicio, nos detendremos en
el extremo septentrional del lago; all, Kennedy podr hacer de las suyas y desquitarse.
-De acuerdo! -dijo Joe-. Que cace el seor Dick algn hipoptamo; me gustana probar
la carne de ese anfibio. No me parece natural penetrar hasta el centro de frica para vivir
de chochas y perdices como en Inglaterra.
XXXII
La capital de Bornu. - Las islas de los biddiomahs. Los quebrantahuesos. - Las inquietudes del doctor. Sus precauciones. - Un ataque en el aire. - La
envoltura destrozada. - La cada. - Sacrificio sublime.
- La costa septentrional del lago
Desde su llegada al lago Chad el Victoria haba encontrado una corriente, que se
inclinaba ms al oeste. Algunas nubes moderaban el calor del da; adems, circulaba un
poco de aire en aquella inmensa extensin de agua. Sin embargo, hacia la una, el globo,
tras cruzar en diagonal aquella parte del lago, se intern en las tierras por espacio de siete
u ocho millas.
El doctor, al principio algo contrariado por esta direccin, ya no pens en quejarse de
ella cuando distingui la ciudad de Kuka, la clebre capital de Bornu, rodeada de
murallas de arcilla blanca; unas mezquitas bastante toscas se alzaban pesadamente por
encima de esa especie de tablero de damas que forman las casas rabes. En los patios de
las casas y en las plazas pblicas crecan palmeras y rboles de caucho, coronados por
una cpula de follaje de ms de cien pies de ancho. Joe coment que el tamao de
aquellos parasoles guardaba proporcin con la intensidad de los rayos de sol, lo que le
permiti sacar conclusiones muy halagefas para la Providencia.
Kuka est formada por dos ciudades distintas, separadas por el dendal, un paseo de
trescientas toesas de ancho, a la sazn atestado de transentes a pie y a caballo. A un lado
se encuentra la ciudad rica, con sus casas altas y aireadas, y al otro la ciudad pobre, triste
aglomeracin de chozas bajas y cnicas, donde pulula una poblacin indigente, porque
Kuka no es ni comercial ni industrial.
Kennedy encontr en aquellas dos ciudades, perfectamente diferenciadas, cierta
semejanza con un Edimburgo que se extendiera en un llano.
Pero los viajeros no pudieron dedicar a Kuka ms que una mirada muy rpida, porque
con la inestabilidad caracterstica de las corrientes de aquella comarca, un viento
contrario sobrevino de pronto y los arrastr por espacio de unas cuarenta millas sobre el
Chad.
Entonces se les present un nuevo panorama. Podan contar las numerosas islas del
lago, habitadas por los biddiomahs, sanguinarios piratas no menos temidos que los
tuaregs del Sahara. Aquellos salvajes se disponan a recibir valerosamente al Victoria con
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flechas y piedras, pero el globo pronto dej atrs las islas, sobre las que pareca aletear
como un escarabajo gigantesco.
En aquel momento, Joe miraba el horizonte, y volvindose hacia Kennedy le dijo:
-Seor Dick, usted que siempre est pensando en cazar, aqu tiene una buena
oportunidad.
-Por qu, Joe?
-Y ahora mi seor no se opondr a sus disparos.
-Explcate.
-No ve qu bandada de pajarracos se dirige hacia nosotros?
-Pajarracos! -exclam el doctor, cogiendo el anteojo.
-S, los veo -replic Kennedy-. Por lo menos hay una docena.
-Si no le importa, catorce -respondi Joe.
-Quiera el cielo que sean de una especie bastante daina para que el tierno Samuel no
tenga nada que objetarme!
-Lo que yo digo es -respondi Fergusson- que preferira que esos pajarracos estuvieran
muy lejos de nosotros.
-Les tiene miedo? -dijo Joe.
-Son quebrantahuesos de gran tamao, Joe, y si nos atacan...
-Y qu? Si nos atacan, nos defenderemos, Samuel Tenemos todo un arsenal. No me
parece que esos animales sean muy temibles.
-Quin sabe? -respondi el doctor.
Diez minutos despus, la bandada se haba puesto a tiro. Los catorce individuos de que
se compona lanzaban roncos graznidos y avanzaban hacia el Victoria ms irritados que
asustados por su presencia.
-Cmo gritan! -dijo Joe-. Qu escndalo! Al parecer no les hace gracia que alguien
invada sus dominios y se ponga a volar como ellos.
-La verdad es -dijo el cazador- que su aspecto es imponente, y me parecerian bastante
temibles si fuesen armados con una carabina Purdey Moore.
-No la necesitan -respondi Fergusson, cuyo semblante empezaba a nublarse.
Los quebrantahuesos volaban trazando inmensos crculos, que iban estrechndose
alrededor del Victoria. Cruzaban el cielo con una rapidez fantstica, precipitndose
algunas veces con la velocidad de un proyectil y rompiendo su lnea de proyeccin
mediante un brusco y audaz giro.
El doctor, inquieto, resolvi elevarse en la atmsfera para escapar de aquel peligroso
vecindario y dilat el hidrgeno del globo, el cual subi al momento.
Pero los quebrantahuesos subieron con l, poco dispuestos a abandonarlo.
-Tienen trazas de querer armar camorra -dijo el cazador, amartillando su carabina.
En efecto, los pjaros se acercaban, y algunos de ellos parecan desafiar las armas de
Kennedy.
-Qu ganas tengo de hacer fuego! -dijo ste.
-No, Dick, no! No los provoquemos! Nos atacaran!
-Buena cuenta dara yo de ellos!
-Te equivocas, Dick.
-Tenemos una bala para cada uno.
-Y si se colocan encima del globo, cmo les disparars? Imagnate que te encuentras
en tierra frente a una manada de leones, o rodeado de tiburones en pleno ocano. Pues
bien, para un aeronauta, la situacin no es menos peligrosa.
-Hablas en serio, Samuel?
-Muy en serio, Dick.
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-Entonces, esperemos.
-Aguarda... Estte preparado por si nos atacan, pero no hagas fuego hasta que yo te lo
diga.
Los pjaros se agruparon a poca distancia, de suerte que se distinguan perfectamente
su cuello pelado, que estiraban para gritar, y su cresta cartilaginosa, salpicada de papilas
violceas, que se ergua con furor. Su cuerpo tena ms de tres pies de longitud, y la parte
inferior de sus blancas alas resplandeca al sol. Hubirase dicho que eran tiburones
alados, con los cuales presentaban un fantstico parecido.
-Nos siguen! -dijo el doctor, vindolos elevarse con l-. Y por ms que subamos,
subirn tanto como nosotros!
-Qu hacer, pues? -pregunt Kennedy. El doctor no respondi-. Atiende, Samuel
-prosigui el cazador-; haciendo fuego con todas nuestras armas, tenemos a nuestra
disposicin diecisiete tiros contra catorce enemigos. Crees que no podremos matarlos o
dispersarlos? Yo me encargo de unos cuantos.
-No pongo en duda tu destreza, Dick, y doy por muertos a los que pasen por delante de
tu carabina; pero, te lo repito, si atacan el hemisferio superior del globo, se pondrn a
cubierto de tus disparos y rompern el envoltorio que nos sostiene. Nos hallamos a tres
mil pies de altura!
En aquel mismo momento, uno de los pjaros ms feroces se dirigi al globo con el
pico y las garras abiertos, en actitud de morder y desgarrar a un tiempo.
-Fuego, fuego! -grit el doctor.
Y el pjaro, mortalmente herido, cay dando vueltas en el espacio.
Kennedy cogi una escopeta de dos caones y Joe amartill otra.
Asustados por el estampido, los quebrantahuesos se alejaron momentneamente, pero
volvieron casi enseguida a la carga con furor centuplicado. Kennedy decapit de un
balazo al que tena ms cerca. Joe le rompi un ala a otro.
-Ya no quedan ms que once -dijo.
Pero entonces los pjaros adoptaron otra tctica y, como si se hubiesen puesto de
acuerdo, se dirigieron al Victoria; Kennedy mir a Fergusson.
ste, a pesar de su impasibilidad y energa, se puso plido. Hubo un momento de
espantoso silencio. Despus se oy un ruido estridente, como el de un tejido de seda que
se rasga, y la barquilla empez a precipitarse rpidamente.
-Estamos perdidos! -grit Fergusson, fijando la vista en el barmetro, que suba muy
deprisa.
-Afuera el lastre! -aadi-. Nada de lastre!
Y en pocos segundos desapareci todo el cuarzo.
-Seguimos cayendo!... Vaciad las cajas de agua! Me oyes, Joe? Nos precipitamos en
el lago!
Joe obedeci. El doctor se inclin, mirando el lago que pareca subir hacia l como una
marea ascendente. El volumen de los objetos aumentaba rpidamente; la barquilla se
encontraba a menos de doscientos pies de la superficie del Chad.
-Las provisiones! Las provisiones! -exclam el doctor.
Y la caja que las contena fue lanzada al espacio.
La velocidad de la cada disminuy, pero los desdichados seguan cayendo.
-Echad ms! Echad ms! -repiti el doctor.
-No queda ya nada -dijo Kennedy.
-S! -respondi lacnicamente Joe, persignndose rpidamente.
Y desapareci por encima de la borda.
-Joe! Joe! -grit el doctor, aterrorizado.
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Pero Joe ya no poda orle. El Victoria, sin lastre, recobr su marcha ascensional y se
elev hasta una altura de mil pies. El viento, introducindose en la envoltura deshinchada,
lo arrastraba hacia las costas septentrionales.
-Perdido! -dijo el cazador con un gesto de desesperacin.
-Perdido por salvarnos! -respondi Fergusson.
Y dos gruesas lgrimas brotaron de los ojos de aquellos dos hombres tan intrpidos.
Ambos se asomaron, intentando distinguir algn rastro del desgraciado Joe, pero ya
estaban lejos.
-Qu haremos? -pregunt Kennedy.
-Bajar a tierra en cuanto sea posible, Dick, y aguarlar.
Despus de haber recorrido sesenta millas, el Victoria descendi a una costa desierta, al
norte del lago. Engancharon las anclas en un rbol poco elevado, y el cazador las sujet
slidamente.
Lleg la noche, pero ni Fergusson ni Kennedy pudieron conciliar el sueo un solo
instante.
XXXIII
Conjeturas. - Restablecimiento del equilibrio del
Victoria. - Nuevos clculos del doctor Fergusson. Caza de Kennedy. - Exploracin completa del lago
Chad. - Tangalia. - Regreso. - Lari
Al da siguiente, 13 de mayo, los viajeros reconocieron la parte de la costa que
ocupaban, la cual era una especie de islote en medio de un inmenso pantano. Alrededor
de aquel trozo de terreno firme se levantaban caas tan grandes como rboles de Europa
y que se extendan hasta donde alcanzaba la vista.
Aquellas cinagas inaccesibles hacan segura la posicin del Victoria. Bastaba vigilar la
parte del lago. La superficie del agua pareca ilimitada, sobre todo por el este, sin que en
ningn punto del horizonte se distinguiesen ni islas ni continente.
No se haban atrevido an los dos amigos a hablar de su desgraciado compaero.
Kennedy particip, al cabo, sus conjeturas al doctor.
-Quiz Joe no est perdido -dijo-. Es un muchacho listo como pocos y un excelente
nadador. En Edimburgo atravesaba sin dificultad el Firth of Forth. Lo volveremos a ver,
aunque no s ni cmo ni cundo; por nuestra parte, debemos hacer todo lo posible para
facilitarle la ocasin de encontrarnos.
-Dios te oiga, Dick -respondi el doctor, conmovido-. Haremos cuanto est a nuestro
alcance para encontrar a nuestro amigo. Ante todo, orientmonos, despus de haber
liberado al Victoria de su envoltura exterior, que de nada sirve, con lo que nos libraremos
de un peso de seiscientas cincuenta libras. El doctor Fergusson y Kennedy pusieron manos a la obra. Tropezaron con grandes
dificultades, pues fue preciso arrancar trozo a trozo el tafetn, que ofreca mucha
resistencia, y cortarlo en estrechas tiras para desprenderlo de las mallas de la red. El
desgarrn ocasionado por el pico de los quebrantahuesos tena algunos pies de longitud.
Invirtieron ms de cuatro horas en la operacin; pero al fin vieron que el globo interior,
enteramente aislado, no haba sufrido ninguna avera. El Victoria ofreca un volumen una
quinta parte menor que el de antes. La diferencia fue bastante sensible para llamar la
atencin de Kennedy.
-Ser suficiente? -pregunt al doctor.
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-Acerca del particular, Dick, puedes estar tranquilo. Yo restablecer el equilibrio, y, si


vuelve nuestro pobre Joe, volveremos a emprender con l el camino por el espacio.
-Si no me falla la memoria, Samuel, en el momento de nuestra cada no debamos de
estar muy lejos de una isla.
-Lo recuerdo, en efecto; pero aquella isla, como todas las del Chad, estar sin duda
habitada por una chusma de piratas y asesinos que seguramente habrn sido testigos de
nuestra catstrofe, y si Joe cae en sus manos, que ser de l, a no ser que la supersticin
le proteja?
-l es perfectamente capaz de ingenirselas para salir de apuros, te lo repito; confo en
su destreza y en su inteligencia.
-Tambin yo. Ahora, Dick, vete a cazar por las inmediaciones, pero no te alejes. Urge
renovar nuestros vveres, de los cuales hemos sacrificado la mayor parte.
-Bien, Samuel; volver pronto.
Kennedy cogi una escopeta de dos caones y, por entre las crecidas hierbas, se dirigi
a un bosque bastante cercano. Repetidos disparos dieron a entender al doctor que la caza
sera abundante.
Entretanto, l se ocup de hacer el inventarlo de los objetos conservados en la barquilla
y de establecer el equilibrio del segundo aerstato. Quedaban unas treinta libras de
pemmican, algunas provisiones de t y caf, una caja de un galn y medio de aguardiente
y otra de agua totalmente vaca; toda la carne seca haba desaparecido.
El doctor saba que, a causa de la prdida del hidrgeno del primer globo, su fuerza
ascensional haba sufrido una reduccin de unas novecientas libras. As pues, tuvo que
basarse en esta diferencia para reconstruir su equilibrio. El nuevo Victoria tena una
capacidad de sesenta y siete mil pies y contena treinta y tres mil cuatrocientos ochenta
pies cbicos de gas. El aparato de dilatacin pareca hallarse en buen estado, y la espita y
el serpentn no haban experimentado deterioro alguno.
La fuerza ascensional del nuevo globo era, pues, de unas tres mil libras. Sumando el
peso del aparato, de los viajeros, de la provisin de agua, de la barquilla y sus accesorios,
y embarcando cincuenta galones de agua y cien libras de carne fresca, el doctor llegaba a
un total de dos mil ochocientas treinta libras.
Poda, por tanto, llevar para los casos imprevistos ciento setenta libras de lastre, en
cuyo caso el aerstato se hallara equilibrado con el aire.
Tom sus disposiciones en consecuencia y reemplaz el peso de Joe por un suplemento
de lastre. Invirti todo el da en estos preparativos, los cuales llegaron a su trmino al
regresar Kennedy. El cazador haba aprovechado las municiones. Volvi con todo un
cargamento de gansos, nades, chochas, cercetas y chorlitos, que l mismo se encarg de
preparar y ahumar. Ensart cada pieza en una fina caa y la colg sobre una hoguera de
lea verde. Cuando las aves estuvieron en su punto fueron almacenadas en la barquilla.
Al da siguiente, el cazador deba completar las provisiones.
La noche sorprendi a los viajeros en medio de sus ocupaciones. Su cena se compuso
de pemmican, galletas y t. El cansancio, despus de haberles abierto el apetito, les dio
sueo. Durante su guardia, ambos interrogaron ms de una vez las tinieblas creyendo or
la voz de Joe, pero, ay!, estaba muy lejos de ellos aquella voz que hubieran querido or.
Al rayar el alba, el doctor despert a Kennedy.
-He meditado mucho -le dijo- acerca de lo que conviene hacer para encontrar a nuestro
companero.
-Cualquiera que sea tu proyecto, Samuel, lo apruebo. Habla.
-Lo ms importante es que Joe tenga noticias nuestras.
-Exacto! Si llegase a figurarse que lo abandonamos...
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-l? Nos conoce demasiado! Nunca se le ocurrira semejante idea; pero es preciso que
sepa dnde estamos.
-Pero cmo?
-Montaremos en la barquilla y nos elevaremos.
-Y si el viento nos arrastra?
-No nos arrastrar, afortunadamente. El viento nos conduce al lago, y esta
circunstancia, que hubiera sido contraria ayer, hoy es propicia. Nuestros esfuerzos se
limitarn, pues, a mantenernos durante todo el da sobre esta vasta extensin de agua. Joe
no podr dejar de vernos all donde sus miradas se dirigirn incesantemente. Acaso llegue
hasta a informarnos de su paradero.
-Lo har, sin duda, si est solo y libre.
-Y si est preso -repuso el doctor-, no teniendo los indgenas la costumbre de encerrar a
sus cautivos, nos vera y comprender el objeto de nuestras pesquisas.
-Pero -repuso Kennedy-, si no hallamos ningun indicio, pues debemos preverlo todo, si
no ha dejado una huella de su paso, qu haremos?
-Procuraremos regresar a la parte septentrional del lago, mantenindonos a la vista todo
lo posible; all, aguardaremos, exploraremos las orillas, registraremos las mrgenes, a las
cuales Joe intentar sin duda llegar, y no nos iremos sin haber hecho todo lo posible por
encontrarlo.
-Partamos, pues -respondi el cazador.
El doctor tom el plano exacto de aquel pedazo de tierra firme que iba a dejar y estim,
segn su mapa, que se hallaba al norte del Chad, entre la ciudad de Lari y la aldea de
Ingemini, visitadas ambas por el mayor Denham. Mientras tanto, Kennedy complet sus
provisiones de carne fresca; sin embargo, pese a que en los pantanos circundantes se
distinguan huellas de rinocerontes, manates e hipoptamos, no tuvo ocasin de
encontrar uno solo de semejantes animales.
A las siete de la maana, no sin grandes dificultades de esas que el pobre Joe saba
solucionar a las mil maravillas, desengancharon el ancla del rbol. El gas se dilat y el
nuevo Victoria se elev a doscientos pies del suelo. Primero vacil, girando sobre s
mismo; pero atrapado luego por una corriente bastante activa, avanz sobre el lago y fue
empujado muy pronto a una velocidad de veinte millas por hora.
El doctor se mantuvo constantemente a una altura que variaba entre doscientos y
quinientos pies. Kennedy descargaba con frecuencia su carabina. Cuando sobrevolaban
las islas, los viajeros se acercaban a tierra imprudentemente, registrando con la mirada los
cotos, los matorrales, los jarales, los puntos sombros, todas las desigualdades de las
rocas capaces de dar asilo a su compaero. Bajaban hasta situarse muy cerca de las largas
piraguas que surcaban el lago. Los pescadores, al verles, se precipitaban al agua y
regresaban a su isla, sin disimular en absoluto el miedo que sentan.
-No se ve nada -dijo Kennedy, despus de dos horas de bsqueda.
-Aguardaremos, Dick, sin desanimarnos; no debemos de estar lejos del lugar del
accidente.
A las once, el Victoria haba avanzado noventa millas. Encontr entonces una nueva
corriente que, en ngulo casi recto, lo impeli unas sesenta millas hacia el este. Planeaba
sobre una isla muy extensa y poblada que, en opinin del doctor, deba de ser Farram,
donde se encuentra la capital de los biddiomahs. Al doctor Fergusson le pareca que de
todos los matorrales vea salir a Joe escapndose y llamndole. Libre, lo hubieran cogido
sin dificultad; preso, se hubieran apoderado de l repitiendo la maniobra empleada con el
misionero; pero nada apareci, nada se movi. Motivos haba para desesperarse.
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A las dos y media, el Victoria avist Tangalia, aldea situada en la margen oriental del
Chad y que marc el punto extremo alcanzado por Denham en la poca de su
exploracin.
Inquietaba al doctor la direccin persistente del viento. Se senta empujado hacia el
este, arrojado de nuevo al centro de frica, a los interminables desiertos.
-Es absolutamente indispensable que nos detengamos --dijo-, e incluso que tomemos
tierra. Debemos regresar al lago, sobre todo por Joe; pero tratemos antes de encontrar una
corriente opuesta.
Por espacio de ms de una hora, busc en diferentes zonas. El Victoria sigui derivando
tierra adentro; pero, afortunadamente, a la altura de mil pies un viento muy fuerte lo
condujo hacia el noroeste.
No era posible que Joe estuviese retenido en una de las islas del lago, pues hubiera
hallado algn medio de manifestar su presencia. Tal vez le haban llevado a tierra. As
discurra el doctor cuando volvi a ver la orilla septentrional del Chad.
La idea de que Joe se hubiese ahogado era inadmisible. Un pensamiento horrible cruz
la mente de Fergusson y de Kennedy: los caimanes eran numerosos en aquellos parajes.
Pero ni uno ni otro tuvieron valor para formular semejante preocupacin. Sin embargo,
resultaba tan insistente que el doctor dijo sin ms prembulos:
-Los cocodrilos no se encuentran ms que en las orillas de las islas o del lago, y Joe
habr sido bastante diestro para no caer en sus garras. Adems, no son muy peligrosos,
pues los africanos se baan impunemente sin temer sus ataques.
Kennedy no respondi; prefera callar a discutir tan terrible posibilidad.
El doctor distingui la ciudad de Larl hacia las cinco de la tarde. Los habitantes estaban
ocupados en la recoleccin del algodn delante de chozas formadas con caas
entretejidas, en medio de cercados muy limpios y cuidadosamente conservados. Aquella
aglomeracin de unas cincuenta cabaas ocupaba una ligera depresin de terreno en un
valle que se extenda entre suaves colinas. La violencia del viento les haca avanzar ms
de lo que les convena; pero su direccin vari por segunda vez y condujo al Victoria
precisamente a su punto de partida en el lago, en la especie de isla firme donde haban
pasado la noche precedente. El ancla, en lugar de encontrar las ramas del rbol, hizo
presa en las races de un haz de caas a las que daba una gran resistencia el fango del
pantano.
A duras penas pudo el doctor contener el aerstato; pero, al fin, el viento amain al
llegar la noche, que los dos amigos pasaron en vela, casi desesperados.
XXXIV
El huracn. - Salida forzada. - Prdida de un ancla. Tristes reflexiones. - Resolucin tomada. - La tromba.
- La caravana engullida. - Viento contrario y
favorable. - Regreso al sur. - Kennedy en su puesto
A las tres de la maana, el viento soplaba tan furiosamente que el Victoria no poda
permanecer sin peligro cerca del suelo, ya que las caas rozaban su tafetn y lo exponan
a romperse.
-Tenemos que irnos, Dick -dijo el doctor-. No podemos seguir en esta situacin.
-Pero y Joe?
-No lo abandono! Volver a por l aunque el huracn me lleve a cien millas al norte!
Pero aqu comprometemos la seguridad de todos.
-Partir sin l! -exclam el escocs con gran dolor.
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-Crees acaso -repuso Fergusson- que no tengo el corazn tan lacerado como t?
Obedezco a una necesidad imperiosa!
-Estoy a tus rdenes -respondi el cazador-. Partamos.
Pero la partida ofreca grandes dificultades. El ancla, profundamente hincada, resista a
todos los esfuerzos, y el globo, tirando en sentido inverso, aumentaba su resistencia.
Kennedy no logr arrancarla; adems, en la posicin en que se hallaba su maniobra era
muy peligrosa, porque se expona a que el Victoria ascendiese antes de poder l montar
en la barquilla.
No queriendo exponerse a una eventualidad de tanta trascendencia, el doctor hizo
regresar a la barquilla al escocs, resignndose a cortar el cable del ancla. El Victoria dio
en el aire un salto de trescientos pies y puso directamente rumbo al norte.
Fergusson no poda dejar de someterse a esa tormenta, de manera que se cruz de
brazos absorto en sus tristes reflexiones.
Despus de algunos instantes de profundo silencio, se volvi hacia Kennedy, no menos
taciturno.
-Tal vez hayamos tentado a Dios -dijo-. No corresponde a los hombres emprender un
viaje semejante!
Y se escap de su pecho un doloroso suspiro.
-Hace apenas unos das -respondi el cazador- nos felicitbamos por haber escapado a
tantos peligros. Nos dimos los tres un apretn de manos!
-Pobre Joe! Tan bondadoso! Con un corazn tan valiente y franco! Deslumbrado
momentneamente por sus riquezas, a continuacin sacrificaba gustoso sus tesoros. Y
ahora tan lejos de nosotros! Y el viento nos arrastra a una velocidad irresistible!
-Dime, Samuel, admitiendo que haya hallado asilo entre las tribus del lago, no podra
hacer como los viajeros que las han visitado antes que nosotros, como Denham y Barth?
stos regresaron a su pas.
-No te hagas ilusiones, Dick! Joe no sabe una palabra de la lengua del pas! Est solo
y sin recursos! Los viajeros de que t hablas no daban un paso sin enviar a los jefes
numerosos presentes, sin llevar una gran escolta, sin estar armados y preparados para una
expedicin. Y aun as, no podan evitar padecimientos y tribulaciones de la peor especie!
Qu quieres que haga nuestro desgraciado compaero? Qu ser de l? Es horrible
pensarlo! Jams haba experimentado pesar tan grande.
-Pero volveremos, Samuel.
-Volveremos, Dick, aunque tengamos que abandonar el Victoria, volver a pie al lago
Chad y ponernos en comunicacin con el sultn de Bornu. Los rabes no pueden haber
conservado un mal recuerdo de los europeos.
-Te seguir, Samuel! -respondi el cazador con energa-. Puedes contar conmigo!
Antes renunciaremos a terminar este viaje! Joe se ha sacrificado por nosotros, nosotros
nos sacrificaremos por l!
Esta resolucin devolvi algn valor al corazn de aquellos dos hombres. La idea en s
los fortaleci. Fergusson hizo todo lo imaginable para encontrar una corriente contraria
que le acercase al Chad; pero en aquellos momentos era imposible, e incluso el descenso
resultaba impracticable en un terreno pelado y reinando un huracn de tan espantosa
violencia.
El Victoria atraves tambin el pas de los tibes, salv el Belad-el-Dierid, desierto
espinoso que forma la frontera de Sudn, y penetr en el desierto de arena, surcado por
largos rastros de caravanas. Muy pronto, la ltima lnea de vegetacin se confundi con
el cielo en el horizonte meridional, no lejos del principal oasis de aquella parte de frica,
dotado de cincuenta pozos sombreados por rboles magnficos. Pero el globo no pudo
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detenerse. Un campamento rabe, tiendas de telas listadas, algunos camellos que


estiraban sobre la arena su cabeza de vbora animaban aquella soledad; mas el Victoria
pas como una exhalacion, y recorri en tres horas una distancia de sesenta millas, sin
que Fergusson pudiese dominar su rumbo.
-No podemos hacer alto! -dijo-. No podemos tampoco bajar! Ni un rbol! Ni una
prominencia en el terreno! Vamos, pues, a pasar el Sahara? Decididamente, el cielo est
contra nosotros!
As hablaba, con una rabia de desesperado, cuando vio, al norte, las arenas del desierto
agitarse entre nubes de denso polvo y arremolinarse a impulsos de corrientes opuestas.
En medio del torbellino, quebrantada, rota, derribada, una caravana entera desapareca
bajo el alud de arena; los camellos lanzaban gemidos sordos y lastimosos; gritos y
aullidos surgan de aquella niebla sofocante. A veces un traje multicolor destacaba entre
aquel caos, y el mugido de la tempestad dominaba la escena de destruccin.
Luego la arena se acumul formando nubes compactas, y donde momentos antes se
extenda la lisa llanura, ahora se levantaba una colina an agitada, inmensa tumba de una
caravana engullida.
El doctor y Kennedy, plidos, asistan a aquel terrible espectculo. No podan manejar
el globo, que se arremolinaba en medio de corrientes contrarias, y ya no obedeca a las
diferentes dilataciones del gas. Envuelto en los torbellinos de la atmsfera, giraba con
una rapidez vertiginosa, y la barquilla describa amplias oscilaciones; los instrumentos
colgados bajo la tienda chocaban unos con otros hasta hacerse pedazos; los tubos del
serpentn se enroscaban amenazando romperse y las cajas de agua se agitaban con
estrpito. Los viajeros no podan orse y se agarraban con crispacin a las cuerdas,
intentando luchar contra el furor del huracn.
Kennedy, con los cabellos revueltos, miraba sin hablar; pero el doctor haba recobrado
la audacia en medio del peligro y ninguna de sus violentas emociones se tradujo en su
semblante, ni aun cuando, despus de un ltimo remolino, el Victoria se hall
sbitamente detenido en medio de una calma inesperada. El viento del norte haba ganado
la partida y lo impela en sentido inverso por el camino de la mafana, con no menos
rapidez.
-Adnde vamos? -exclam Kennedy.
-Dejemos actuar a la Providencia, amigo Dick; he hecho mal en dudar de ella; sabe
mejor que nosotros lo que nos conviene, y ah nos tienes regresando a los lugares que
esperbamos no volver a ver.
Aquel terreno tan llano, tan igual durante la ida, se hallaba ahora revuelto, como el mar
despus de la tempestad. Una serie de pequeos montculos, apenas asentados, jalonaban
el desierto; el viento soplaba con violencia y el Victoria volaba en el espacio.
La direccin seguida por los viajeros difera ligeramente de la que haban tomado por la
maana; as pues, hacia las nueve, en lugar de encontrar las orillas del Chad, todava
vieron el desierto que se extenda ante ellos.
Kennedy coment el hecho.
-Da igual -respondi el doctor-. Lo importante es volver al sur; encontraremos de nuevo
las ciudades de Bornu, Wuddle y Kuka, y no vacilar en detenerme en ellas.
-Si a ti te parece bien, a m tambin -respondi el cazador-. Pero quiera el Cielo que no
nos veamos reducidos a atravesar el desierto como aquellos desgraciados rabes! Lo que
hemos visto es horrible.
-Y se repite con frecuencia, Dick. Las travesas por el desierto son mucho ms
peligrosas que por el ocano. El desierto presenta todos los peligros del mar, adems de
fatigas y privaciones insostenibles.
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-Me parece -dijo Kennedy- que el viento tiende a calmar. El polvo de los arenales es
menos compacto, sus ondulaciones disminuyen y el horizonte se aclara.
-Mejor; es preciso examinar atentamente con el anteojo y que ningn objeto se nos
escape.
-Me encargo de ello, Samuel. En cuanto aparezca un rbol, aviso.
Y Kennedy, con el anteojo en la mano, se coloc en la proa de la barquilla.
XXXV
La historia de Joe. - La isla de los biddiomahs. - La
adoracin. - La isla sumergida. - Las orillas del lago. El rbol de las serpientes. - Viaje a pie. Padecimientos. - Mosquitos y hormigas. - El hambre. Paso del Victoria. - Desaparicin del Victoria. Desesperacin. El pantano. - Un ltimo grito
Qu era de Joe durante la vana bsqueda de su seor?
Tras arrojarse al lago, su primer movimiento al volver a la superficie fue levantar la
vista. Vio entonces al Victoria, muy elevado ya, que suba ms y ms a gran velocidad, la
cual poco a poco fue disminuyendo, y que luego, atrapado por una corriente violenta,
desapareca hacia el norte. Su seor, sus amigos, estaban salvados.
Ha sido una suerte -se dijo- que se me haya ocurrido la idea de arrojarme al Chad. Si
no, se le habra ocurrido al seor Kennedy, el cual tampoco habra vacilado en hacer lo
que acabo de hacer yo, porque es muy natural que un hombre se sacrifique para salvar a
dos. Eso es matemtico.
Tranquilizado sobre este punto, Joe empez a pensar en si mismo. Se hallaba en medio
de un lago inmenso rodeado de tribus desconocidas y, probablemente, feroces. Razn de
ms para procurar salir de apuros contando slo con sus propias fuerzas. No poda hacer
otra cosa.
Antes del ataque de las aves de presa, que, en su opinin, se haban comportado como
autnticos quebrantahuesos, haba distinguido una isla en el horizonte; resolvi, pues,
dirigirse a ella, y empez a desplegar todos sus conocimientos en el arte de la natacin,
despus de desprenderse de sus ms pesadas prendas de vestir. No le arredraba en
absoluto un paseo de cinco o seis millas; por eso mientras estuvo en el lago no se
preocup ms que de nadar con vigor y en lnea recta.
Al cabo de hora y media, la distancia que le separaba de la isla haba disminuido
considerablemente.
Pero, a medida que se acercaba a la orilla, cruzo por su mente una idea que, siendo en
un principio pasajera, se apoder luego tenazmente de su cerebro. Saba que poblaban las
orillas del lago enormes caimanes cuya voracidad conoca.
Por ms que tuviese la mana de que todo es natural en este mundo, el buen muchacho
estaba preocupado sin poderlo remediar; antojsele que la carne blanca deba de halagar
muy particularmente el paladar de los cocodrilos, y, por consiguiente, se iba acercando a
la playa con las mayores precauciones. En esta disposicion de nimo, hallndose a unas
cien brazas de una margen coronada de verdes rboles, lleg a su olfato una bocanada de
aire cargado de un fuerte olor a almizcle.
Ya apareci lo que yo tema! -se dijo-. El caimn no anda lejos!
Y se zambull rpidamente, aunque no lo bastante para evitar el contacto de un cuerpo
enorme, cuya escamosa epidermis le ara al pasar; se crey perdido y empez a nadar
con una precipitacin desesperada; subi a la superficie, respir y desapareci de nuevo.
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Pas un cuarto de hora en una angustia indecible que toda su filosofa no pudo dominar,
creyendo or detrs el ruido de las monstruosas mandbulas que ya casi le tenan atrapado.
Nadaba entre dos aguas, con la mayor suavidad posible, cuando se sinti cogido por un
brazo y luego por la mitad del cuerpo.
Pobre Joe! Tuvo para su seor un ltimo pensamiento y empez a luchar con
desesperacin, sintindose atrado, no hacia el fondo del lago, que es a donde los
cocodrilos suelen arrastrar la presa para devorarla, sino hacia la superficie.
No bien pudo respirar y abrir los ojos, se vio entre dos negros que parecan de bano,
los cuales le sujetaban vigorosamente y lanzaban gritos extraos.
-Toma! -exclam Joe-. Negros en lugar de caimanes! Mal por mal, los prefiero. Pero
cmo se atreven esos monotes a baarse en estos parajes?
Joe ignoraba que los habitantes de las islas del Chad como otros muchos negros, se
zambullen impunemente en las islas infestadas de caimanes, sin hacerles el menor caso.
Los anfibios de aquel lago gozan sobre todo de una reputacin bastante merecida de
animales inofensivos.
Pero no haba evitado Joe un peligro para caer en otro? Dio a los acontecimientos el
encargo de resolver este problema y, no pudiendo hacer otra cosa, se dej conducir a la
playa sin manifestar el menor miedo.
Evidentemente -se deca-, estos salvajes han visto el Victoria rozando las aguas del
lago como un monstruo areo; han sido testigos lejanos de mi cada y no pueden dejar de
guardar consideraciones a un hombre cado del cielo. Dejmosles obrar a su gusto.
Estaba Joe sumido en estas reflexiones cuando aterriz en medio de una muchedumbre
aulladora, compuesta de individuos de ambos sexos y de todas las edades, aunque no de
todos los colores. Se encontraba entre una tribu de biddiomahs de un negro magnfico.
No tuvo motivos para avergonzarse de la ligereza de su traje, ya que se hallaba
desnudo a la ltima moda del pais.
Pero antes de tener tiempo de darse cuenta de su situacin, no pudo equivocarse
respecto a la adoracin de que era objeto, lo que no dej de tranquilizarle, si bien la
historia de Kazeh asalt su memoria.
Presiento que voy a convertirme de nuevo en un dios, en un hijo cualquiera de la
Luna! En fin, lo mismo da ese oficio que otro cualquiera cuando no se tiene eleccin. Lo
que importa es ganar tiempo. Si veo pasar el Victoria, aprovechar mi nueva posicin
para ofrecer a mis adoradores el espectculo de una ascensin milagrosa.
Mientras se haca Joe estas reflexiones, la turba se agolpaba a su alrededor, se
prosternaba ante l, aullaba, lo palpaba, se haca familiar, y tuvo la buena idea de
ofrecerle un magnfico festn, compuesto de leche agria y miel con arroz machacado. El
digno muchacho, que de todo saba sacar partido, hizo una de las mejores comidas de su
vida y dio a su pueblo una ajustada idea de cmo devoran los dioses en las grandes
ocasiones.
Llegada la tarde, los magos de la isla lo cogieron respetuosamente de la mano y lo
condujeron a una especie de choza rodeada de talismanes. Antes de penetrar en ella, Joe
ech una mirada bastante inquieta a algunos montones de huesos que haba alrededor del
santuario, y estaba pensando en su posicin cuando lo encerraron en la choza.
Al anochecer, y aun despus de muy entrada la noche, oy cnticos de fiesta, el
retumbar de una especie de tambor y un estrpito de chatarra, todo ello muy agradable
para odos africanos. Coros de aullidos acompaaban interminables danzas
condimentadas con contorsiones y gestos, que se bailaban alrededor de la cabaa sagrada.
Por entre los caizos rebozados de lodo que formaban las paredes de la choza, Joe
distingua aquel conjunto ensordecedor, y tal vez en otras circunstancias le hubiera
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divertido tan extraa ceremonia; pero una idea muy desagradable atormentaba su mente.
Aun mirando las cosas bajo el mejor aspecto posible, le pareca estpido e incluso triste
hallarse perdido en aquella comarca salvaje entre semejantes tribus. De los viajeros que
haban llegado a aquellas comarcas, pocos haban vuelto a su patria. Poda fiarse de la
adoracin de que era objeto? Tena muy buenas razones para creer en la vanidad de las
grandezas humanas! Se pregunt si, en aquel pas, la adoracin llevara hasta el extremo
de comerse al adorado.
Pese a tan lamentable perspectiva, despus de algunas horas de reflexin el cansancio
pudo ms que las ideas negras y Joe se entreg a un sueo bastante profundo, que sin
duda habra durado hasta el amanecer si no le hubiese despertado una humedad
inesperada.
Aquella humedad no tard en convertirse en agua, que subi hasta cubrirle a Joe la
mitad del cuerpo.
Qu es esto? -se dijo-. Una inundacin! Una tromba! Un nuevo suplicio que han
inventado esos negros! Pues no pienso esperar a que el agua me llegue al cuello.
Apuntal sus atlticos hombros contra la frgil pared y consigui derribarla. Entonces
se encontr en medio del lago. No haba isla; se haba sumergido durante la noche. Slo
se vea en su lugar la inmensidad del Chad.
Triste pas para sus propietarlos, pens Joe, y volvi a ejercitar vigorosamente sus
facultades natatorias.
Un fenmeno bastante frecuente en aquel lago haba salvado al valiente mozo. Del
mismo modo que la isla en que l se hallaba, han desaparecido de la noche a la maana
otras que presentaban la solidez de una roca, y con frecuencia las poblaciones ribereas
han tenido que recoger a los infelices que han escapado con vida de tan terribles
catstrofes.
Joe ignoraba esta particularidad, mas no por eso dej de aprovecharse de ella.
Descubri una barquichuela abandonada y no tard en alcanzarla. No era ms que un
tronco de rbol toscamente ahuecado. Tena dentro, afortunadamente, un par de remos, y
Joe se dej llevar a la deriva por una corriente bastante rpida.
Orientmonos -se dijo-. La estrella Polar, que desempea honradamente su oficio de
indicar a todo el mundo el camino del norte, vendr gustosa en mi ayuda.
Se dej llevar por la corriente, pues vio con satisfaccin que le llevaba a la orilla
septentrional del lago. Hacia las dos de la maana puso el pie en un promontorio cubierto
de caas espinosas que parecian muy molestas hasta para un filsofo; pero con mucha
oportunidad se hallaba all un rbol que le ofreca asilo entre sus ramas. Joe trep a l
para mayor seguridad, y aguard dormitando, la luz del alba.
Lleg la maana con esa rapidez propia de las regiones ecuatoriales. Joe ech una
mirada al rbol que le haba servido de refugio durante la noche, y le hel de terror un
espectculo inesperado. Las ramas del rbol estaban literalmente cubiertas de serpientes y
camaleones, bajo cuyos apretados anillos desapareca el follaje. Hubirase dicho que era
un rbol de una especie nueva que produca reptiles, los cuales, a los primeros rayos del
sol, empezaron a agitarse y retorcerse. Joe experiment un sentimiento de terror
mezclado con asco y se tir del rbol entre desapacibles silbidos.
-He aqu una aventura a la que nadie dar crdito -dijo.
No saba que las ltimas cartas del doctor Vogel mencionaban esa singularidad de las
orillas del Chad, donde los reptiles son ms numerosos que en ningn otro pas del
mundo. Despus de lo que acababa de ver, Joe resolvi ser ms circunspecto en lo
sucesivo y, orientndose por el sol, emprendi de nuevo su peregrinacin hacia el
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noroeste. Evit con el mayor cuidado cabaas, chozas, barracas, cuevas, en una palabra,
todo lo que pudiera servir de receptculo a la raza humana.
Cuntas veces levant la vista al cielo! Esperaba ver al Victoria, y, aunque lo busc en
vano durante todo aquel da de marcha, no por ello disminuy en lo ms mnimo la
confianza que tena en su seor. Mucha firmeza de carcter necesitaba para aceptar tan
filosficamente su situacin. Unise el hambre a la fatiga, porque un hombre no repara
sus fuerzas con races, mdula de arbustos y frutas poco nutritivas; y sin embargo, segn
sus clculos haba avanzado unas veinte millas hacia el oeste. Las caas del lago, las
acacias y las mimosas haban lacerado con sus espinas su cuerpo, y sus pies ensangrentados sufran al andar crueles dolores. Pero logr sobreponerse a sus
padecimientos y resolvi pasar la noche junto al Chad.
All tuvo que soportar las atroces picaduras de millares de insectos. La tierra estaba
literalmente cubierta de moscas, mosquitos y hormigas de media pulgada de largo. A las
dos horas de estar en aquel sitio no le quedaba ya a Joe ni una hilacha de la poca ropa que
llevaba. Las hormigas la haban devorado toda sin dejarle ni un harapo. Aqulla fue una
noche horrible, en la que el viajero fatigado no encontr ni un instante de reposo. Los
jabales, los bfalos y los ajubs, manates bastante agresivos, se agitaban entre la maleza
y en las aguas del lago, y un concierto de fieras retumbaba en la noche. Joe no se atreva
a moverse. Su resignacion y su paciencia eran ya casi insuficientes para sobrellevar una
situacin semejante.
Lleg por fin el da. Joe se levant precipitadamente, y jzguese cul sera su asco al
ver con que inmundo animal haba compartido su cama: un sapo! Un sapo que meda
cinco pulgadas de largo, un animal monstruoso, repugnante, que le miraba con sus
grandes ojos redondos. Joe sinti que se le contraa el estmago y, sacando alguna fuerza
de su propia repugnancia, corri al lago y se zambull en sus aguas. Aquel bao mitig
un poco la comezn que le atormentaba y, despus de mascar unas cuantas hojas, volvi
a emprender su camino con una obstinacion y un empeo de los que l mismo no saba lo
que haca, aunque senta en su interior un poder superior a la desesperacin.
Sin embargo, le torturaba un hambre terrible, vindose obligado a ceirse fuertemente
una liana en torno al cuerpo. Su estmago, menos resignado que l, se quejaba; con todo,
senta un bienestar relativo al comparar sus padecimientos con los sufridos en el desierto,
cuando le acosaba la sed, pues ahora poda saciarla a cada paso.
Dnde estar el Victoria? -se preguntaba-. El viento viene del norte, cmo es que el
globo no vuelve hacia el lago? Sin duda mi seor se habr detenido en algn sitio para
restablecer el equilibrio; para el efecto debi de bastarle el da de ayer, y, por
consiguiente, es muy posible que hoy... Pero, procedamos como si le hubiese perdido
para siempre. Despus de todo, si tuviera la suerte de llegar a una de las poblaciones del
lago, me hallara en la misma posicin que los viajeros de que me ha hablado mi seor.
Por qu no haba de salir yo de apuros como ellos? Algunos han regresado a su pas,
qu diablos!... Valor, y veremos!
Y mientras hablaba, andaba, y andando lleg a un bosque donde encontr a un grupo de
negros salvajes ocupados en emponzoar sus flechas con zumo de euforbio. Tal actividad
constituye una de las principales ocupaciones de las tribus de aquellas comarcas y se
efecta con una especie de ceremonia solemne. El intrpido Joe se detuvo antes de que lo
vieran.
Inmvil y sin respirar, se hallaba oculto en la maleza cuando, al alzar la vista, vio entre
el follaje al Victoria, que se diriga hacia el lago apenas a cien pies de su cabeza. Y no
poda dar ninguna voz para que le oyeran, ni tampoco salir de su escondrijo para dejarse
ver!
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Una lgrima asom a sus ojos, y no de desesperacin, sino de reconocimiento. Su


seor le estaba buscando! Su seor no le abandonaba! Tuvo que esperar a que se
marchasen los negros y entonces pudo salir de la maleza y dirigirse a la orilla del Chad.
Pero entonces el Victoria se perda a lo lejos en el cielo. Joe, que abrigaba la conviccin
de que volvera a pasar, resolvi esperarlo; y volvi a pasar, efectivamente, pero ms al
este. Joe corri, hizo mil seas, dio mil gritos... En vano! Un viento violento arrastraba
al globo a una velocidad irresistible.
La energa y la esperanza abandonaron por primera vez el corazn del desgraciado. Se
vio perdido, crey que su seor haba partido para no volver y le falt hasta la fuerza para
seguir reflexionando con serenidad.
Como un loco, con los pies ensangrentados y el cuerpo magullado, estuvo andando,
andando sin parar durante todo el da y parte de la noche. Se arrastraba, ya de rodillas, ya
a gatas; vea acercarse el momento en que, faltndole las fuerzas, tena que morir.
As lleg a un pantano, o ms bien a lo que pronto supo que era un pantano, pues estaba
ya muy entrada la noche, y cay inesperadamente en l. A pesar de sus esfuerzos, a pesar
de su desesperada resistencia, se fue hundiendo poco a poco en aquel terreno cenagoso,
que a los pocos minutos ya le cubra la mitad del cuerpo.
Aqu est la muerte! -se dijo-. Y qu muerte!
Luch, forceje con denuedo, hasta con rabia, pero sus esfuerzos slo servan para
sepultarle ms y ms en aquella tumba que se cavaba l mismo. Ni el tronco de un rbol,
ni una miserable caa donde agarrarse! Comprendi que todo para l haba concluido y
cerr los ojos.
-Seor! Seor! Socorro ... ! -grit.
Y su voz desesperada, aislada, ahogada ya, se perdi en el silencio de la noche.
XXXVI
Un grupo a lo lejos. - Un tropel de rabes. - La
persecucin. - Es l! - Cada del caballo. - El rabe
estrangulado. - Una bala de Kennedy. - Maniobra. Rescate al vuelo. -Joe a salvo
Desde que Kennedy haba vuelto a tomar su puesto de observacin en la proa de la
barquilla, no ces un momento de escudriar con la mayor atencin el horizonte.
Pasado algn tiempo, se volvi al doctor y le dijo:
-Si no me equivoco, all a lo lejos hay un grupo en movimiento, no sindome an
posible distinguir si es de hombres o de animales. Lo cierto es que se agitan violentamente, pues levantan una nube de polvo.
-No ser un viento contrario -pregunt Samuel-, tromba que nos arrastrara de nuevo
hacia el norte?
Y se levant para examinar el horizonte.
-No lo creo, Samuel -respondi Kennedy-. Es una manada de gacelas o de toros
salvajes.
-Tal vez, Dick; pero, sea lo que sea, se halla al menos a nueve o diez millas de
distancia, y yo no alcanzo a ver nada, ni aun con el anteojo.
-De todos modos, no lo perder de vista. Hay, en lo que vislumbro, algo extraordinario
que excita mi curiosidad sin saber por qu; dirase que es una maniobra de caballera. Y
loes! Son jinetes! Mira!
El doctor observ con atencin el grupo indicado.
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-Creo que tienes razn -dijo-; es un destacamento de rabes o de tibes, que lleva la
misma direccion que nosotros. Pero nosotros corremos mucho ms y les daremos alcance
enseguida. Dentro de media hora estaremos en condiciones de ver y juzgar lo que
debemos hacer.
Kennedy segua mirando atentamente con el anteojo. La masa de jinetes se haca cada
vez ms visible; algunos de ellos se apartaban del grupo.
-Evidentemente -repuso Kennedy-, es una maniobra o una cacera. Dirase que esas
gentes persiguen algo. Y me gustara saber lo que es.
-Paciencia, Dick. Dentro de poco los alcanzaremos y hasta les dejaremos atrs, si no
toman otra direccion; avanzamos a una velocidad de veinte millas por hora, y no hay
caballo que resista semejante carrera.
Kennedy sigui observando y unos minutos despus dijo:
-Son rabes corriendo a todo escape. Los distingo perfectamente. Hay unos cincuenta.
Veo sus ropajes ahuecados por el viento. Es un ejercicio de caballera. Su jefe les precede
a una distancia de cien pasos, y todos le siguen precipitadamente.
-Sean quienes sean, Dick, no deben inspirarnos ningun miedo; pero si es necesario, nos
elevaremos.
-Aguarda, aguarda, Samuel! -exclam Dick-. Es curioso! -aadi, despus de un
nuevo examen-. Hay algo que no puedo explicarme. A juzgar por sus esfuerzos y la
irregularidad de su lnea, esos rabes no siguen, sino que persiguen.
-Ests seguro de ello, Dick?
-Evidentemente. No me equivoco Es una cacera, pero van a la caza de un hombre! El
que les precede no es su jefe, sino un fugitivo.
-Un fugitivo! -dijo Samuel, conmovido.
-S!
-No lo perdamos de vista y esperemos.
En poco tiempo disminuy tres o cuatro millas de distancia que separaba el globo de los
jinetes, pese a la prodigiosa ligereza con que stos corran.
-Samuel! Samuel! -exclam Kennedy con voz trmula.
-Qu ocurre, Dick?
-Es una alucinacin? Es posible?
-Qu quieres decir?
-Espera.
El cazador limpi rpidamente los cristales del anteojo y volvi a mirar.
-Qu? -le pregunt el doctor.
-Es l, Samuel!
-l! -exclam ste.
l! Aquella palabra lo deca todo. No haba necesidad de nombrarle.
-Es l a caballo! A menos de cien pasos de sus enemigos! Huye!
-Es Joe! -dijo el doctor, palideciendo.
-No puede vernos en su fuga!
-Nos ver! -respondi Fergusson, disminuyendo la llama del soplete.
-Pero cmo?
-Dentro de cinco minutos estaremos a cincuenta pies de tierra; dentro de quince
estaremos encima de l.
-Debemos disparar un tiro para prevenirle.
-No! No puede retroceder! Le cortan la retirada!
-Qu hacer, pues?
-Aguardar.
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-Aguardar! Y esos rabes?


-Los alcanzaremos! Los dejaremos atrs! Nos encontramos a menos de dos millas de
ellos; con tal de que el caballo de Joe resista...
-Dios bendito! -exclam Kennedy.
-Qu pasa?
Kennedy haba lanzado un grito de desesperacin al ver a Joe rodar por tierra. Su
caballo, rendido, extenuado, acababa de caer.
-Nos ha visto! -exclam el doctor-. Al levantarse nos ha hecho una sea!
-Pero los rabes van a alcanzarle! A qu espera?
Ah! Valiente! Hurra! -grit el cazador, sin poder reprimir su entusiasmo.
Joe, tras levantarse en el preciso instante en que se abalanzaba sobre l uno de los
jinetes ms rpidos, dio un salto como una pantera, evit el golpe, se lanz a la grupa,
asi al rabe de la garganta, lo estrangul, lo derrib y prosigui en el caballo de su
enemigo su rpida fuga.
Los rabes lanzaron un grito de furor; pero centrados totalmente en la persecucin del
fugitivo, no haban visto al Victoria, que estaba quinientos pasos detrs de ellos y a
menos de treinta pies del suelo. Ellos distaban entonces del perseguido menos de veinte
cuerpos de caballo.
Uno de ellos estaba ya casi tocando a Joe, e iba a traspasarle con su lanza cuando
Kennedy, que segua todos sus movimientos, lo derrib de un balazo.
Joe ni siquiera se volvi al or el disparo. Una parte de los perseguidores se detuvo e
hinc la frente en el polvo al ver el Victoria; pero los dems continuaron acosando de
cerca al fugitivo.
-Pero qu hace Joe? -exclam Kennedy-. No se detiene!
-Sabe lo que se hace, Dick! Le he comprendido! Sigue la direccin del globo!
Cuenta con nuestra inteligencia! Bien, valiente! Se lo arrebataremos a los rabes en sus
mismas barbas! No estamos ms que a doscientos pasos.
-Qu hay que hacer? -pregunt Kennedy.
-Deja la carabina.
-Ya est-dijo el cazador, soltando el arma-. Y ahora?
-Puedes sostener en tus brazos ciento cincuenta libras de lastre?
-Aunque sean ms.
-Bastan las que te digo.
Y el doctor fue amontonando sacos de arena sobre los brazos de Kennedy.
-Colcate en la popa de la barquilla y estte preparado para echar todo el lastre de
golpe. Pero, por Dios! No lo arrojes antes de que te lo diga.
-Descuida!
-De otro modo, erraramos el golpe y perderamos a Joe irremisiblemente.
-Te comprendo perfectamente.
El Victoria caa entonces casi verticalmente sobre el grupo de jinetes que perseguan a
Joe a galope tendido. El doctor, en la proa de la barquilla, tena en la mano la escala
desplegada, preparado para soltarla en el momento preciso. Joe se haba mantenido a una
distancia de cincuenta pies de los perseguidores, a quienes el Victoria dej algo
rezagados.
-Atencin, Kennedy!
-Cuando digas.
-Joe ... ! Alerta ... ! -grit el doctor con voz sonora al tiempo que soltaba la escala,
cuyos ltimos peldaos levantaron polvo del suelo.
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Al llamarle el doctor, Joe, sin detener el caballo, haba vuelto la cabeza; la escala se
despleg junto a l y, en un momento, se agarr a ella.
-Abajo! -grit el doctor a Kennedy.
-All va!
Y el Victoria, descargado de un peso superior al de Joe, se elev ciento cincuenta pies
de golpe.
Joe se agarr con fuerza a la escala para no ceder a sus violentas sacudidas; hizo a los
rabes una mueca indescriptible y, trepando con la agilidad de un mono, lleg a los
brazos de sus compaeros.
~Seor! Seor Dick! -exclam.
Y, rendido por la emocin y la fatiga, cay desvanecido, mientras Kennedy, casi
delirante, exclamaba:
-Salvado! Salvado!
-Pues no faltaba ms! -dijo el doctor, que haba recobrado su impasibilidad habitual.
Joe estaba casi desnudo y llevaba impresos sus padecimientos en los ensangrentados
brazos en el cuerpo, cubierto de cardenales y magulladuras. El doctor cur sus heridas y
lo acost bajo la tienda.
Joe recobr luego el sentido y pidi un vaso de aguardiente, que el doctor le dej beber,
porque a Joe no haba que tratarlo como a la generalidad de los enfermos. Despus de
beber, el valiente criado estrech la mano de sus dos compaeros y se manifest
dispuesto a contar su historia.
Pero, como el doctor no le permiti hablar, concili un profundo sueo, que bien lo
necesitaba.
En aquellos momentos el Victoria trazaba una lnea oblicua hacia el oeste. Empujado
por un viento muy fuerte, volvi a ver las orillas del desierto espinoso por encima de las
palmeras curvadas o arrancadas por el mpetu de la tormenta; y, tras haber recorrido casi
doscientas millas desde el rescate de Joe, el anochecer super los 100 de longitud.
XXXVII
El camino del oeste. - El despertar de Joe. - Su
terquedad. - Fin de la historia de Joe. - Tegelel Zozobras de Kennedy. - Rumbo al norte. - Una noche
cerca de Agads
Durante la noche pareci que el viento tambir quera descansar de sus fatigas del da, y
el Victoria per maneci pacficamente sobre la copa de un corpulento sicomoro. El doctor
y Kennedy se repartieron la guardia, y Joe durmi de un tirn por espacio de veinticuatro
horas.
-Que duerma -dijo Fergusson-. El reposo es el nico remedio que necesita, y la
naturaleza se encargar de completar su curacin.
Al amanecer volvi a soplar un viento fuerte, pero variable, tan pronto se diriga al
norte como al sur, aunque finalmente el Victoria fue empujado hacia el oeste.
El doctor, mapa en mano, reconoci el reino de Damergu, territorio de suaves
ondulaciones y muy frtil, con aldeas cuyas chozas estn construidas con altas caas y
ramas de asalpesia entrelazadas. En los campos cultivados, las gavillas se alzaban sobre
una especie de andamios destinados a preservarlas de la accin de ratones y termitas.
No tardaron en llegar a la ciudad de Zinder, fcil de reconocer por su gran plaza de las
ejecuciones, en cuyo centro se levanta el rbol de la muerte; al pie de ste vela el verdugo
y cualquiera que pasa bajo su sombra es inmediatamente ahorcado.
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Consultando la brjula, Kennedy no pudo abstenerse de decir:


-Otra vez rumbo al norte!
-Qu importa? Si el viento nos lleva a Tombuct, no tendremos motivos de queja.
Nunca se habr verificado un viaje en mejores condiciones.
-Ni con mejor salud -aadi Joe, asomando su apacible semblante por entre las cortinas
de la tienda.
-Aqu tenemos a nuestro valiente amigo, a nuestro salvador! Qu tal va?
-De maravilla, seor Kennedy, de maravilla. Nunca he estado mejor que ahora. No hay
nada que entone tanto a un hombre como un viaje de recreo precedido de un bao en el
Chad. No es cierto, seor?
-Noble corazn! -respondi Fergusson, estrechndole la mano-. cuntas angustias e
inquietudes nos has ocasionado!
-Y ustedes a m, qu? Creen que estaba muy tranquilo pensando en su suerte? Bien
pueden vanagloriarse de haberme hecho pasar un miedo mortal!
-Nunca nos entenderemos, Joe, si te tomas las cosas de ese modo.
-Ya veo que la cada no le ha cambiado -aadi Kennedy.
-Tu desprendimiento ha sido sublime, muchacho, y nos ha salvado, porque el Victoria
caa en el lago y una vez all, nada podra sacarlo.
-Pero si mi desprendimiento, como les gusta llama a mi zambullida, les ha salvado, no
me ha salvado tam bin a m, puesto que aqu estamos los tres sanos y sal vos? No
tenemos, por consiguiente, nada que agradecernos.
-No hay manera de entenderse con este mozo -dijo el cazador.
-La mejor manera de entendernos -replic Joe- es no hablar ms del asunto. Lo pasado,
pasado. Bueno o malo, no hay que recordarlo.
-Qu terco eres! -dijo el doctor, riendo-. Pero nos contars al menos tu historia?
-Si se empean! Pero antes voy a asar este soberbio ganso, pues ya veo que el seor
Dick ha hecho de las suyas.
-Ya lo creo, Joe!
-Pues bien; vamos a ver cmo se porta un ganso de frica en un estmago europeo.
Una vez dorado el ganso al calor del soplete, fue devorado al instante. Joe comi en
abundancia, como era natural que lo hiciese despus de tan prolongado ayuno.
Despus del t y del grog, puso a sus compaeros al corriente de sus aventuras; habl
con cierta emocin, pese a considerar los acontecimientos bajo el punto de vista de su
filosofa habitual. El doctor le estrech varias veces la mano, al ver en l un criado ms
interesado en la salvacin de su seor que en la suya propia, y, respecto a la sumersin de
la isla de los biddiomahs, le explic la frecuencia en el lago Chad de tan notable fenmeno.
Por fin, Joe, prosiguiendo su narracin, lleg al momento en que, hundido en el
pantano, lanz un ltimo grito de desesperacin.
-Yo me crea perdido, seor, y a usted se dirigian mis pensamientos. Realic terribles
esfuerzos sin que pueda decir cmo; estaba totalmente decidido a no dejarme engullir sin
oponer resistencia cuando, a dos pasos de m, qu creen que vi? Un pedazo de cuerda
recin cortada! Multipliqu mis esfuerzos y, echando el resto, pude llegar a coger el
cable, tir de l y, despus de mucho tirar, puse el pie en tierra firme. En el otro extremo
de la cuerda encontr un ancla... Oh, seor! Y creo que tengo todo el derecho a llamarla
el ancla de la salvacin, si usted no ve ningn inconveniente en ello. La reconoc! Era
un ancla del Victoria! Ustedes haban tomado tierra en aquel mismo punto! Segu la
direccin de la cuerda, que me indicaba la suya, y despus de nuevos esfuerzos sal del
atolladero. Con la libertad de mis miembros haba recobrado el nimo, y camin durante
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parte de la noche alejndome del lago. Llegu al fin a la entrada de un inmenso bosque,
donde haba un cercado en el que pastaban tranquilamente unos cuantos caballos. No les
parece que hay ocasiones en la vida en que no hay nadie que no sepa montar a caballo?
Sin perder un minuto en reflexionar, me mont de un salto en uno de los cuadrpedos y
ech a correr a todo escape en direccin al norte. No les hablar de las ciudades que no vi
ni de las aldeas que evit. Atraves campos sembrados, salt zanjas, corr, vol y as
llegu a las lindes de las tierras cultivadas. Estaba en el desierto. Mejor! Tendra ms
horizonte ante m y observara ms objetos mi mirada. Esperaba ver al Victoria, que no
deba de andar muy lejos, pero no fue as. Segu al galope y al cabo de tres horas me met
como un imbcil en un campamento de rabes. Ah! Qu persecucin! Seor Kennedy,
le aseguro que un cazador no sabe lo que es una cacera hasta que ha sido cazado l
mismo. Le aconsejo, sin embargo, que no desee saberlo a tanta costa. Mi caballo no poda
ms, los brbaros me seguan de cerca, los tena ya encima... En ese momento me ca y,
no quedndome otro recurso, salt a la grupa de uno de mis perseguidores. Yo no le
deseaba ningn mal, y no debe guardarme ningn rencor por haberle estrangulado. Pero
yo les haba visto..., y el resto ya lo saben. El Victoria me sigui y ustedes me cogieron al
vuelo, como se coge una sortija en el juego de este nombre. No tena razn en confiar?
Ya ve, seor Samuel, que todo lo que ha pasado es muy sencillo y lo ms natural del
mundo. Dispuesto estoy a repetir lo hecho, si la ocasin lo requiere. Es cosa de la que ni
siquiera vale la pena de hablar.
-Mi buen Joe! -respondi el doctor, muy conmovido-. No en vano confibamos en tu
inteligencia y destreza!
-No hay ms que seguir los acontecimientos para salir de apuros. Lo mejor es aceptar
las cosas como se presentan.
Durante la narracin de Joe, el globo haba salvado rpidamente una extensin de pas
considerable; Kennedy seal en el horizonte una multitud de casas que ofrecan el
aspecto de una ciudad. El doctor consult el mapa y reconoci la ciudad de Tagelel, en el
Damergu.
-Aqu -dijo- volveremos a encontrar el camino de Barth. Tenemos a la vista el punto
donde se separ de sus dos compaeros, Richardson y Overweg. El primero deba seguir
la senda de Zinder, y el segundo la de Moradi, y ya sabis que, de los tres viajeros, Barth
es el nico que volvi a Europa.
-As pues -dijo el cazador-, siguiendo en el mapa la direccin del Victoria, avanzamos
directamente hacia el norte.
-Directamente, amigo Dick.
-Y eso no te inquieta un poco?
-Por qu?
-Porque nos dirigimos a Trpoli cruzando el gran desierto.
-Espero no ir tan lejos, amigo mo.
-Dnde, pues, piensas detenerte?
-Dime, Dick, no sientes curiosidad por ver Tombuct?
-Tombuct?
-Sin duda -repuso Joe-. Nadie debe permitirse hacer un viaje a frica sin visitar
Tombuct.
-Sers el quinto o sexto europeo que haya visto esa ciudad misteriosa.
-Pues vamos a Tombuct.
-Entonces deja que lleguemos a 170 o 180 de latitud, y all buscaremos un viento
favorable que nos empuje hacia el oeste.
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-De acuerdo -respondi el cazador-. Pero tenemos an que avanzar mucho hacia el
norte?
-Ciento cincuenta millas, al menos.
-Entonces -replic Kennedy-, voy a dormir un poco.
-Duerma -respondi Joe-, y usted tambin, seor. Sin duda tienen necesidad de
descanso, porque les he hecho velar de una manera indiscreta.
El cazador se tendi bajo la tienda; pero Fergusson, que era infatigable, permaneci en
su puesto de observacin.
Tres horas despus, el Victoria salvaba con suma rapidez un terreno pedregoso, con
hileras de altas montaas peladas de base grantica. Algunos picos aislados llegaban a
alcanzar una altura de cuatro mil pies. Las jirafas, los antlopes y los avestruces saltaban
con maravillosa agilidad entre bosques de acacias, mimosas, guamos y palmeras. Tras la
aridez del desierto, la vegetacin recobraba su imperio. Aqul era el pas de los kailuas,
que se tapan la cara con una banda de algodn, igual que sus peligrosos vecinos los
tuaregs.
A las diez de la noche, despus de una soberbia travesa de doscientas cincuenta millas,
el Victoria se detuvo sobre una ciudad importante, de la cual, al suave resplandor de la
luna, se vea una parte medio en ruinas. Algunas cpulas y minaretes de mezquitas
reflejaban en distintos puntos los blancos rayos de la luna, y el doctor calculando la altura
de las estrellas, reconoci que se hallaban en las inmediaciones de Agads.
Dicha ciudad, centro en otro tiempo de un inmenso comercio, caminaba ya rpidamente
hacia su ruina en la poca en que la visit el doctor Barth.
El Victoria, aprovechando la oscuridad, tom tierra a dos millas de Agads, en un gran
campo de mijo. La noche fue bastante tranquila; a las cinco de la maana el globo se vio
solicitado hacia el oeste, incluso un poco al sur, por un viento ligero.
Fergusson se apresur a aprovechar tan excelente ocasin. Se elev rpidamente y
parti envuelto en los rayos del sol naciente.
XXXVIII
Travesa rpida. - Resoluciones prudentes. Caravanas. - Chubascos continuos. - Gao. - El Nger.
- Golberry, Geoffroy y Gray. - Mungo-Park. - Laing
y Ren Cailli. - Clapperton. -John y Richard Lander
El da 17 de mayo fue tranquilo, y sin ningn incidente. El desierto empezaba de nuevo.
Un viento no muy fuerte volva a empujar al Victoria hacia el sudoeste; el globo no
oscilaba ni a derecha ni a izquierda, trazando su sombra en la arena una lnea
absolutamente recta.
El doctor, antes de partir, haba renovado prudentemente su provisin de agua,
temiendo no poder tomar tierra en aquellas comarcas plagadas de tuaregs. La meseta,
cuya elevacin era de mil ochocientos pies sobre el nivel del mar, descenda hacia el sur.
Cortando el camino de Agads a Murzuk, en el que se distinguan muchas pisadas de
camellos, los viajeros llegaron por la noche a 160 de latitud y 40 55' de longitud, despus
de haber recorrido ciento ochenta millas de prolongada monotona.
Durante aquel da, Joe condiment las ltimas aves, que no haban recibido ms que
una preparacin preliminar; para cenar sirvio unos pinchitos de chocha sumamente
apetitosos. Como el viento era favorable, el doctor resolvi proseguir su camino durante
la noche, muy clara por alumbrarla una luna casi llena.
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El Victoria ascendi a una altura de quinientos pies, y en toda aquella travesa nocturna,
de unas sesenta millas, no se habra visto turbado ni el ligero sueo de un nio.
El domingo por la maana vari de nuevo el viento hacia el noroeste. Algunos cuervos
cruzaban los aires, y en el horizonte se distinguan numerosos buitres, que
afortunadamente no se acercaron.
La aparicin de aquellas aves indujo a Joe a cumplimentar a su seor por su feliz idea
de embutir un globo dentro de otro.
~Qu sera de nosotros a estas horas -dijo- con un solo envoltorio? Este segundo globo
es como la lancha del buque que reemplaza a ste en caso de naufragio.
-Tienes razn, Joe; pero mi lancha me causa alguna zozobra, pues no vale tanto como el
buque.
-Qu quieres decir? -pregunt Kennedy.
-Quiero decir que el nuevo Victoria es inferior al otro; bien porque la tela se haya
desgastado a causa del roce, o bien porque la gutapercha se haya derretido al calor del
serpentn, lo cierto es que noto cierta prdida de gas. Hasta ahora no es gran cosa, pero no
deja de ser apreciable. Tenemos tendencia a bajar, y para impedirlo me veo obligado a
dar mayor dilatacin al hidrogeno.
-Demonios! -exclam Kennedy-. No se me ocurre ninguna solucin.
-No la tiene, amigo Dick, por lo que creo que deberamos darnos prisa, e incluso evitar
detenernos de noche.
-Estamos an lejos de la costa? -pregunt Joe.
-Qu costa, muchacho? Sabemos acaso adnde nos conducir el azar? Todo lo que
puedo decirte es que Tombuct todava se encuentra cuatrocientas millas a oeste.
-Y cunto tiempo tardaremos en llegar?
-Si el viento no nos desva demasiado, cuento con encontrar dicha ciudad el martes al
anochecer.
-Entonces -dijo Joe, sealando una larga comitiva de bestias y de hombres que
avanzaba por el desierto llegaremos antes que aquella caravana.
Fergusson y Kennedy se asomaron y vieron una gran aglomeracin de seres de toda
especie. Haba all ms de ciento cincuenta camellos, de esos que por doce mutkabas de
oro van de Tombuct a Tafilete con una carga de quinientas libras. Todos llevaban bajo
la cola un talego destinado a recoger sus excrementos, que es el nico combustible con
que se puede contar en el desierto.
Aquellos camellos de los tuaregs son de una especie superior a todas las dems, pues
pueden pasar de tres a siete das sin beber y dos sin comer; adems, superan en ligereza a
los caballos y obedecen con inteligencia al khabir o conductor de la caravana. Son
conocidos en el pas con el nombre de meharis.
Tales fueron los pormenores dados por el doctor, mientras sus compaeros
contemplaban aquella multi-

tud de hombres, mujeres y nios que caminaban penosamente por una arena movediza,
contenida nicamente por algunos cardos, hierbas agostadas y zarzales muy ruines. El
viento borraba casi instantneamente la huella de sus pasos.
Joe pregunt cmo lograban los rabes orientarse en el desierto y encontrar los pozos
esparcidos en aquella soledad inmensa.
-Los rabes -respondi Fergusson- han recibido de la naturaleza un maravilloso instinto
para reconocer su rumbo. Donde un europeo se desorientara, ellos no vacilan nunca. Una
piedra insignificante, un guijarro, una hierbecita, el indiferente matiz de las arenas les
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bastan para avanzar con seguridad completa. Durante la noche se guan por la estrella
Polar; no andan ms que dos millas por hora y descansan a medioda, que es cuando hace
ms calor. No hace falta decir ms para comprender cunto tiempo invertirn en atravesar
el Sahara, que es un desierto de ms de novecientas millas.
Pero el Victoria ya se encontraba lejos de las miradas atnitas de los rabes, que
debieron de envidiar su rapidez. Por la tarde pasaba por los 20 26' de longitud, y durante
la noche avanz ms de un grado.
El lunes cambi el tiempo completamente. Empez a diluviar, y fue preciso resistir el
exceso de peso con que la lluvia cargaba el globo y la barquilla. Aquel aguacero
continuado explicaba que toda la superficie del pas fuese una inmensa cinaga;
reapareca la vegetacin, con mimosas, baobabs y tamarindos.
Era el Sonray, con sus aldeas pobladas de chozas, cuyos techos presentan cierta
semejanza con gorros armenios. Haba pocas montaas, reducindose stas a colinas muy
bajas que forman barrancos y despeaderos incesantemente cruzados por chochas y
pintadas. Un impetuoso torrente cortaba en diversos puntos las sendas, que los indgenas
atravesaban agarrndose a un bejuco tendido entre dos rboles. Los bosques iban poco a
poco siendo reemplazados por junglas donde se agitaban caimanes, hipoptamos y
rinocerontes.
-No tardaremos en ver el Nger -anunci el doctor-; el terreno se metamorfosea en la
proximidad de los grandes ros. Esos caminos andantes, segn una feliz expresion, han
trado con ellos primero la vegetacin y ms adelante traern la civilizacin. As es como
el Nger, en su trayecto de doscientas cincuenta millas, ha sembrado en sus mrgenes las
ms importantes ciudades de frica.
-Eso -dijo Joe- me recuerda la historia de aquel gran admirador de la Providencia, de la
cual deca que era acreedora a sus aplausos por haber hecho pasar los ros por las grandes
ciudades.
Hacia medioda, el Victoria pas sobre una poblacin llamada Gao, que fue en otro
tiempo una gran capital y a la sazn se hallaba reducida a una aglomeracin de chozas
bastante miserables.
-He aqu el sitio -dijo el doctor- por el cual Barth atraves el Nger a su regreso de
Tombuct, el Nger, ese ro famoso de la antigedad, el rival del Nilo, al cual la
supersticin pagana atribuy un origen celestial. El Nger, como el Nilo, ha atrado la
atencin de los gegrafos de todos los tiempos, y su exploracin, ms an que la del Nilo,
ha costado numerosas vctimas.
El Nger corra entre dos orillas muy separadas una de otra, y sus aguas fluan hacia el
sur con cierta violencia; pero los viajeros apenas tuvieron tiempo de observar sus
curiosos contornos.
-Me dispongo a hablaros de ese ro -dijo Fergusson-, y est ya lejos de nosotros! El
Nger, que casi puede competir con el Nilo en longitud, recorre una extensin inmensa
del pas, y segn la comarca que atraviesa toma los nombres de Dhiuleba, Mayo,
Egghirreou, Quorra y otros, todos los cuales significan el ro.
-Sigui el doctor Barth este camino? -pregunt Kennedy.
-No, Dick. Al dejar el lago Chad atraves las principales ciudades de Bornu, y cruz el
Nger por Sau, cuatro grados ms abajo de Gao. Luego penetr en el seno de las
inexploradas comarcas que el Nger encierra en su recodo y, despus de ocho meses de
nuevas fatigas, lleg a Tombuct, lo que nosotros, con un viento tan rpido, haremos en
tres das escasos.
-Se ha descubierto el nacimiento del Nger? -pregunt Joe.
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-Hace ya mucho tiempo -respondi el doctor-. El reconocimiento del Nger y de sus


afluentes atrajo numerosas exploraciones, de las cuales os indicar las principales. De
1749 a 1758, Adamson reconoce el ro y visita Gorea. De 1785 a 1788, Golberry y
Geoffroy recorren los desiertos de la Senegambia y suben hasta el pas de los moros, que
asesinaron a Saugnier, Brisson, Adam, Riley, Cochelet y otros muchos infortunados.
Viene entonces el ilustre Mungo-Park, amigo de Walter Scott y escocs como l. Enviado
en 1795 por la Sociedad africana de Londres, alcanza Bambarra, ve el Nger, recorre
quinientas millas con un traficante de esclavos, explora la costa de Gambia y regresa a
Inglaterra en 1797; vuelve a partir el 30 de enero de 1805 con su cuado Anderson, el
dibujante Scott y un grupo de operarios; llega a Gorea, se une a un destacamento de
treinta y cinco soldados y vuelve a ver el Nger el 19 de agosto; pero entonces, a
consecuencia de las fatigas, de las privaciones, de los malos tratos, de las inclemencias
del cielo y de la insalubridad del pas, no quedaban ya vivos ms que once de los cuarenta
europeos; el 16 de noviembre llegaron a manos de su esposa las ltimas cartas de Mungo-Park, y un ao despus se supo por un comerciante del pas que, al llegar a Busse, a
orillas del Nger, el 23 de diciembre, el desventurado viajero vio cmo arrojaban su barca
por las cataratas del ro antes de ser degollado por los indgenas.
-Y un fin tan terrible no contuvo a los exploradores?
-Al contrario, Dick, porque entonces no slo hubo que reconocer el ro, sino tambin
buscar los papeles del viajero. En 1816 se organiz en Londres una expedicin, en la cual
toma parte el mayor Gray; llega a Senegal, penetra en el Futa-Djallon, visita las
poblaciones fuhlahs y mandingas, y regresa a Inglaterra sin otro resultado. En 1822, el
mayor Laing explora toda la parte de frica occidental prxima a las posesiones inglesas,
siendo el primero en llegar a las fuentes del Nger; segn sus documentos, el nacimiento
de este ro inmenso no tiene dos pies de ancho.
-Es fcil de saltar -dilo Joe.
-Fcil! -replic el doctor-. Segn la tradicin, cualquiera que intenta cruzar de un salto
aquel manantial es inmediatamente engullido, y quien quiere sacar agua de l se siente
rechazado por una mano invisible.
-Y me est permitido -pregunt Joe- no creer una palabra de la tradicin?
-Nadie te lo impide. Cinco aos despus, el mayor Laing atravesara el Sahara,
penetrara en Tombuct y morira estrangulado unas millas ms arriba por los
ulad-shiman, que querian obligarle a hacerse musulmn.
-Otra vctima! -exclam el cazador.
-Entonces, un joven valeroso y con muy escasos recursos, emprendi y llev a cabo el
viaje moderno ms asombroso. Me refiero al francs Ren Cailli. Despus de varias
tentativas en 1819 y en 1824, parti de nuevo el 19 de abril de 1827 de Ro Nez; el 3
de agosto lleg tan extenuado y enfermo a Tim, que no pudo proseguir su viaje hasta
seis meses despus, en enero de 1828; se incorpor entonces a una caravana, protegido
por su traje oriental, lleg al Nger el 10 de marzo, penetr en la ciudad de Yenn, se
embarc y descendi por el ro hasta Tombuct, adonde lleg el 30 de abril. En 1670 otro
francs, Imbert, y en 1810 un ingls, Robert Adams, tal vez haban visto aquella curiosa
ciudad. Pero Ren Cailli sera el primer europeo que suministrara datos exactos; el 4 de
mayo se separ de aquella reina del desierto; el 9 reconoci el lugar exacto donde fue
asesinado el mayor Laing; el 19 lleg a ElArauan y dej aquella ciudad comercial para
cruzar, corriendo mil peligros, las vastas soledades comprendidas entre Sudn y las
regiones septentrionales de Africa; por ltimo, entr en Tnger, y el 28 de septiembre
embarc para Toulon, de suerte que en diecinueve meses, pese a una enfermedad de
ciento ochenta das, haba atravesado frica de oeste a norte. Ah! Si Cailli hubiera
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nacido en Inglaterra, se le habra honrado como al ms intrpido viajero de los tiempos


modernos, como al mismo Mungo-Park! Pero en Francia no se le apreci en todo su
valor.
-Era un valiente explorador -dijo el cazador-. Y qu fue de l?
-Muri a los treinta y nueve aos, de resultas de sus fatigas. En Inglaterra se le habran
tributado los mayores honores; pero en Francia se crey haber hecho bastante
adjudicndole en 1828 el premio de la Sociedad Geogrfica. Y mientras l realizaba tan
maravilloso viaje, un ingls conceba la misma empresa y la intentaba con igual valor,
aunque con menos fortuna. Se trata del capitn Clapperton, el compaero de Denham. En
1829 entr en frica por la costa oeste en el golfo de Benin, sigui las huellas de
Mungo-Park y de Laing, encontr en Bussa los documentos relativos a la muerte del
primero y lleg el 20 de agosto a Sakatu, donde, tras haber sido apresado, exhal el
ltimo suspiro entre los brazos de su fiel criado Richard Lander.
-Y qu fue de ese tal Lander? -pregunt Joe con mucho inters.
-Consigui llegar a la costa y regresar a Londres con los papeles del capitn y una
relacin exacta de su proplo viaje. Entonces ofreci sus servicios al Gobierno para
completar el reconocimiento del Nger; incorporo a su empresa a su hermano John,
segundo hijo de una humilde familia de Cornualles, y de 1829 a 1831 ambos bajaron por
el ro desde Bussa hasta su desembocadura, describiendo el camino milla a milla y aldea
por aldea.
-Entonces, esos dos hermanos se libraron de la suerte comn? -pregunt Kennedy.
-S, al menos en aquella exploracin; pero en 1833 Richard emprendi un tercer viaje al
Nger y muri de un balazo junto a la desembocadura del ro. Ya veis, pues, amigos mios,
que el pas que atravesamos ha sido testigo de nobles sacrificios que con harta frecuencia
no han tenido ms recompensa que la muerte.

XXXIX
El pas en el recodo del Nger. - Vista fantstica de los
montes Hombori. - Kabar. - Tombuct. - Plano del
doctor Barth. - Decadencia. - A donde el Cielo le
plazca
El doctor Fergusson quiso matar el tiempo en aquel pesado da dando a sus compaeros
mil detalles acerca de la comarca que atravesaban. El terreno, bastante llano, no
presentaba ningn obstculo para su marcha. La nica preocupacin del doctor era el
maldito viento del noroeste, que soplaba furiosamente y le alejaba de la latitud de
Tombuct.
El Nger, despus de haber subido hasta esta ciudad por la parte norte, crece hasta
convertirse en un inmenso chorro de agua y desemboca en el ocano Atlntico formando
un ancho delta. En aquel recodo el pas es muy variado, distinguindose tan pronto por
una exuberante fertilidad como por una aridez extrema. Llanuras incultas suceden a
campos de maz, que son luego reemplazados por dilatados terrenos cubiertos de retama.
Todas las especies de aves acuticas, el pelcano, la cerceta, el martn pescador, habitan
las orillas de los torrentes y los mrgenes de los pantanos, formando numerosas bandadas.
De vez en cuando apareca un campamento de tuaregs, refugiados bajo sus tiendas de
cuero, en tanto que las mujeres se dedicaban a las faenas exteriores, ordeando los
camellos, con sus pipas encendidas en la boca.
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Hacia las ocho de la tarde, el Victoria haba avanzado ms de doscientas millas en


direccin oeste, y los viajeros fueron entonces testigos de un magnfico espectculo.
Algunos rayos de luna, abrindose paso por una hendidura de las nubes y deslizndose
entre las gotas de lluvia, baaban las cordilleras del Hombori. Nada ms extrao que
aquellas crestas de apariencia basltica. que se perfilaban formando fantsticas siluetas en
el sombro cielo. Parecan las ruinas legendarias de una inmensa ciudad de la Edad Media
y recordaban los bancos de hielo de los mares glaciales, tal como en las noches oscuras se
presentan a la mirada atnita.
-He aqu una ciudad de Los Misterios de Udolfo -dijo el doctor-; Ann Radcllff no
hubiera acertado a describir estas montaas con un aspecto ms imponente.
-No me gustara -respondi Joe- pasear solo durante la noche por este pas de
fantasmas. Si no pesase tanto, me llevara todo este paisaje a Escocia. Quedara muy bien
en las mrgenes del lago Lomond y atraera a muchos turistas.
-Nuestro globo no es lo bastante grande para satisfacer tu capricho. Pero, me parece que
nuestra direccin vara. Bueno! Los duendes de estos lugares son muy amables; nos
envan un vientecillo del sureste que nos pondr de nuevo en el buen camino.
En efecto, el Victoria se diriga ms al norte, y el da 20 por la maana pasaba por
encima de una inextricable red de canales, torrentes y ros, que constituan la encrucijada
completa de los afluentes del Nger. Algunos de aquellos canales, cubiertos de una hierba
espesa, parecan feraces praderas. All encontr el doctor la ruta de Barth, cuando ste
embarc para bajar por el ro hasta Tombuct. El Nger, de unas ochocientas toesas de
ancho, corra all entre dos orillas cubiertas de crucferas y tamarindos. Grupos de gacelas
triscadoras confundan sus retorcidos cuernos con las altas hierbas, desde las cuales el
caimn las acechaba silencioso.
Largas recuas de asnos y camellos, cargados de mercancas de Yenn, se adentraban en
las frondosas arboledas; al poco, en una revuelta del ro apareci un anfiteatro de casas
bajas, en cuyas azoteas y techos estaba acumulado todo el heno recogido en las comarcas
circundantes.
-He aqu Kabar -exclam el doctor con alegra-. Es el puerto de Tombuct; la ciudad se
encuentra apenas a cinco millas de aqu.
-Est, pues, satisfecho, seor? -pregunt Joe.
-Encantado, muchacho.
-Bueno, la cosa marcha.
En efecto, dos horas despus la reina del desierto, la misteriosa Tombuct, que tuvo,
como Atenas y Roma, sus escuelas de sabios y sus ctedras de filosofa, se despleg bajo
las miradas de los viajeros.
Fergusson segua los menores detalles en el plano trazado por el propio Barth, y
reconoci su gran exactitud. La ciudad forma un enorme tringulo en una inmensa llanura
de arena blanca. La punta se dirige hacia el norte y penetra en un extremo del desierto.
En los alrededores, nada! Algunas gramneas, algunas mimosas enanas, algunos arbustos
casi secos.
El aspecto de Tombuct, a vista de pjaro, es el de un amontonamiento de bolos y de
dados. Las calles, bastante estrechas, estn bordeadas de casas de una sola planta,
edificadas con ladrillos cocidos al sol, y de chozas de paja y caas, cnicas o cuadradas.
En las azoteas se ven indolentemente tendidos a algunos habitantes, vestidos con sus
ropajes de colores chillones y con la lanza o el mosquete en la mano. A aquellas horas no
aparece ni una mujer.
-Pero se dice que las mujeres son bellas -aadi el doctor-. Mirad los tres minaretes de
las tres mezquitas, nicas que quedan de las muchas que haba. La ciudad ha perdido su
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antiguo esplendor. En el vrtice del tringulo se alza la mezquita de Sankoro, con sus
hileras de galeras sostenidas por arcos de un diseo bastante puro. Ms lejos, junto al
cuartel de Sane-Gungu, se ve la mezquita de Sid-Yahia y algunas casas de dos pisos. No
busquis ni palacios ni monumentos. El jeque es un simple traficante, y su morada real,
un lugar de comercio.
-Me parece ver murallas medio derribadas -dijo Kennedy.
-Fueron destruidas por los fuhlahs en 1826, entonces la ciudad era una tercera parte
mayor, pues Tombuct, objeto de codicia general desde el siglo XI ha pertenecido
sucesivamente a los tuaregs, los kaurayanos, los marroques y los fellatahs. Pero este gran
centro de civilizacin, en que un sabio como Ahmed-Baba posea en el siglo XVI una
biblioteca de mil seiscientos manuscritos, no es hoy ms que un almacn de comercio de
frica central.
La ciudad, en efecto, pareca sumida en una gran incuria. Acusaba la desidia epidnca
de las ciudades condenadas a desaparecer. Enormes cantidades de escombros se
amontonaban en los arrabales y formaban, con la colina del mercado, los nicos
accidentes del terreno.
Al pasar el Victoria se produjo cierto revuelo e incluso se oy toque de tambores, pero
el ltimo sabio de la localidad apenas tuvo tiempo de observar aquel nuevo fenmeno.
Los viajeros, empujados por el viento del desierto, volvieron a seguir el curso sinuoso del
ro, y muy pronto Tombuct no fue ms que uno de los fugaces recuerdos del viaje.
-Y ahora -dijo el doctor-, que el Cielo nos conduzca a donde le plazca.
-Con tal de que sea al oeste! -replic Kennedy.
-Bah! -exclam Joe-. No me asustara aunque se tratase de volver a Zanzibar por el
mismo camino o de atravesar el ocano hasta Amrica.
-No podramos, Joe.
-Qu nos falta para ello?
-Gas, Joe. La fuerza ascensional del globo disminuye sensiblemente, y tendremos que
llevar mucho cuidado para conseguir que nos lleve hasta la costa. Voy a verme obligado a
echar lastre. Pesamos demasiado.
-He aqu las consecuencias de no hacer nada, seor. Tendidos todo el da como unos
haraganes, engordamos excesivamente y as no hay globo que pueda sostenernos. A la
vuelta de nuestro viaje, que es un viaje de perezosos, nos encontrarn horriblemente
obesos.
-Tus reflexiones, Joe, son dignas de ti -respondi el cazador-. Pero espera hasta el final.
Sabes acaso lo que el Cielo nos reserva? Estamos an lejos del trmino de nuestro viaje.
A qu parte de la costa de frica crees que llegaremos, Samuel?
-No puedo decrtelo, Dick; estamos a merced de vientos muy variables. Pero, en fin, me
dar por muy dichoso si llego entre Sierra Leona y Portendick, donde hay cierta
extensin de tierra donde encontraremos amigos.
-Y tendremos mucho gusto en estrecharles la mano. Pero seguimos al menos el rumbo
apetecido?
-No enteramente, Dick; mira la brjula y vers que nos dirigimos al sur y remontamos
el Nger hacia sus fuentes.
-Buena ocasin para descubrirlas -respondi Joe-, si no estuviesen ya descubiertas!
Pero no podramos encontrar otras?
-No, Joe. Pero, tranquilzate; espero no llegar hasta all.
A la cada de la tarde, el doctor ech los ltimos sacos de lastre. El Victoria se elev,
pero el soplete, aunque funcionaba con toda la llama, apenas poda mantenerlo. Se
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hallaba entonces sesenta millas al sur de Tombuct, y al da siguiente los viajeros


amanecieron sobre las orillas del Nger, no lejos del lago Debo.
XL
Zozobra del doctor Fergusson. - Direccin persistente
hacia el sur. - Una nube de langostas. - Vista de
Yenn. - Vista de Sego. - Variacin del viento. Sentimientos de Joe
En aquel sitio el lecho del ro estaba dividido por grandes islotes en estrechos brazos de
una corriente muy rpida. En uno de aqullos se alzaban algunas chozas de pastores, pero
la velocidad del Victoria, que iba en progresivo aumento, no permiti realizar un examen
exhaustivo. Desgraciadamente el globo se inclinaba todava ms hacia el sur, y en unos
instantes cruz el lago Debo.
]Fergusson busc a diferentes alturas, forzando extraordinariamente su dilatacin, otras
corrientes atmosfricas, pero infructuosamente, por lo que pronto abandon una maniobra
que aumentaba la prdida de gas, comprimiendolo contra las fatigadas paredes del aerstato.
Estaba muy inquieto, pero no manifest su zozobra a sus compaeros. La obstinacion
con que el viento lo empujaba hacia la parte meridional de frica desbarataba sus
clculos. No saba a que recurrir para salir de apuros. Si no llegaba a territorio ingls o
francs, qu sera de l y de sus compaeros entre los brbaros que infestaban las costas
de Guinea? Cmo aguardaran en ellas un buque para regresar a Inglaterra? Y la
direccin actual del viento los lanzaba al reino de Dahomey, una de las tribus ms
salvajes, a merced de un rey que en las fiestas pblicas sacrificaba millares de vctimas
humanas. All su perdicin era irremisible.
Por otra parte, el globo perda gas visiblemente, y el doctor vea acercarse el momento
en que sera de todo punto inservible. Sin embargo, viendo que el tiempo se despejaba un
poco, abrigaba la esperanza de que despus de la lluvia sobrevendra alguna variacin en
las corrientes atmosfricas.
Pero volvi a tomar conciencia de su crtica situacin al or la siguiente exclamacin de
Joe:
-Frescos estamos! Va a arreciar la lluvia, y ahora diluviar, a juzgar por el nubarrn
que se acerca a pasos agigantados.
-Otro nubarrn! -dijo Fergusson.
-Y no pequeo! -repuso Kennedy.
-Como no he visto otro -coment Joe.
-Qu alivio! -dijo el doctor, dejando el anteojo-. No es un nubarrn.
-Cmo que no? -exclam Joe.
-No! Es una nube!
-Pues eso es lo que decimos.
-Pero una nube de langostas.
~De langostas!
-Como lo oyes. Millones de langostas pasarn sobre estas tierras como una tromba, y
desgraciada ser la comarca que sirva de teatro a sus devastaciones.
-Quisiera ver eso.
-Lo vas a ver, Joe -dijo el doctor-. Dentro de diez minutos, esa nube nos alcanzar y
juzgars por ti mismo.
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Fergusson no menta. Aquella nube espesa, opaca, de varias millas de extensin,


llegaba con un ruido atronador, proyectando en la tierra su inmensa sombra. Era una
innumerable legin de esas langostas a las que se da el nombre de caballejos. A cien
pasos del Victoria, se precipitaron sobre un territorio alfombrado de verdor; un cuarto de
hora despus, la masa reemprenda el vuelo y los viajeros an podan distinguir de lejos
los rboles desprovistos de hojas y las praderas convertidas en rastrojos. Hubirase dicho
que un repentino invierno haba sumido la campia en la esterilidad ms completa.
-Qu te ha parecido, Joe?
-Una cosa muy curiosa, seor, pero muy natural. Lo que hara en pequeo una langosta,
lo hacen en grande millones de ellas.
-Espantosa lluvia! -exclam el cazador-. Y ms devastadora que el granizo!
-Y de la cual no es posible preservarse -respondi Fergusson-. Alguna vez, los
campesinos han tenido la idea de incendiar los bosques y hasta las mieses para detener el
vuelo de tan voraces insectos; pero las primeras filas, precipitndose sobre las llamas, las
apagaban bajo su enorme mole, y el resto de la columna pasaba inexorablemente. Por
suerte, en estas comarcas se encuentra cierta compensacin de sus estragos, pues los
indgenas recogen un nmero inmenso de langostas, que son para ellos un bocado
delicado y exquisito.
-Son los cangrejos del aire -dijo Joe-, y siento no haberlos podido probar, pues me gusta
instruirme.
Al anochecer, los viajeros llegaron a comarcas ms pantanosas. Sucedieron a los
bosques grupos de rboles aislados, y en las mrgenes del ro se distinguan algunas
plantaciones de tabaco y terrenos anegados cubiertos de forraje. En una extensa isla
apareci entonces la ciudad de Yenn, con las dos torres de su mezquita de tierra y el olor
infecto que emana de millones de nidos de golondrinas acumulados en sus paredes.
Algunas copas de baobabs, mimosas y palmeras descollaban entre las casas; incluso
durante la noche, la actividad de la poblacin pareca muy grande. Yenn es, en efecto,
una ciudad muy comercial, y abastece casi exclusivamente a Tombuct, a donde llegan,
con los diversos productos de su industria, sus barcas por el ro y sus caravanas por
caminos sombreados.
-Si no temiera prolongar nuestro viaje -dijo el doctor-, habramos descendido a la
ciudad, donde sin duda hubiramos encontrado a ms de un rabe que ha viajado por
Francia o Inglaterra, y que conoce nuestro tipo de locomocin. Pero no sera prudente en
las circunstancias en que nos hallamos.
-Aplacemos la visita para nuestra prxima excursin -dijo Joe, riendo.
-Ademas, amigos mios, si no me equivoco, el viento presenta una ligera tendencia a
soplar hacia el este, y no debemos desperdiciar una ocasin semejante.
El doctor arroj algunos objetos que ya no les eran utiles; botellas vacas y una caja que
haba contenido carne; asi consigui mantener el Victoria en una zona ms favorable a
sus proyectos. A las cuatro de la maana, los primeros rayos de sol baaron Sego, la
capital de Bambara, fcil de reconocer por las cuatro ciudades que la componen, por sus
mezquitas moriscas y por el incesante ir y venir de barcas que trasladan a los habitantes
de un barrio a otro. Pero los viajeros ni vieron ni fueron vistos, pues volaban con rapidez
y directamente hacia el noroeste, y las inquietudes del doctor se calmaban poco a poco.
-Dos das ms en esta direccin y a esta velocidad, y alcanzaremos el ro Senegal.
-Y nos hallaremos en pas amigo? -pregunt el cazador.
-Todava no; pero, si el Victoria nos fallase, desde all podramos llegar a territorio
francs. Sin embargo, lo que debemos desear es que el globo tire algunos centenares ms
de millas, y sin fatiga, zozobras ni peligros llegaremos a la costa occidental.
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-Y todo habr acabado! -dijo Joe-. Qu pena! Si no fuese por las ganas que tengo de
contarlo, no quisiera bajar nunca de la barquilla. Seor, cree que se dar crdito a
nuestros relatos?
-Quin sabe, Joe! Pero, en fin, siempre habr un hecho incontestable: Miles de testigos
nos habrn visto salir de una costa de frica, y miles de testigos nos veran llegar a la otra
costa.
-En este caso -intervino Kennedy-, no se podr negar que la hemos atravesado.
-Ah, seor Samuel! -aadi Joe, suspirando-. Ms de una vez echar de menos mis
pedruscos de oro macizo. Habran dado consistencia a nuestras historias y verosimilitud a
nuestros relatos. A grano de oro por oyente, habra reunido a un escogido pblico para
orme y hasta para admirar.
XLI
Las proximidades del Senegal. - El Victoria contina
bajando. - Se sigue echando lastre sin parar. - El
morabito Al-Hadj. - Los seores Pascal, Vincent y
Lambert. - Un rival de Mahoma. - Las montaas
difciles. - Las armas de Kennedy. - Una maniobra de
Joe. - Alto sobre un bosque
El 27 de mayo, hacia las nueve de la maana, el terreno se present bajo un nuevo
aspecto. Las extensas pendientes se transformaban en colinas que hacan presagiar
montanas proximas. Haba que traspasar la cordillera que separa la cuenca del Nger de la
del Senegal y determina la direccin de las aguas, o bien al golfo de Guinea, o bien a la
baha de Cabo Verde.
Aquella parte de frica, hasta el Senegal, es peligrosa. El doctor Fergusson lo saba por
las narraciones de sus predecesores, que haban sufrido mil privaciones y arrostrado mil
peligros entre aquellos negros brbaros. Aquel clima funesto acab con la mayor parte de
los companeros de Mungo-Park. Fergusson estaba, pues, ms decidido que nunca a no
poner los pies en aquella comarca inhospitalaria.
Pero no tuvo un momento de sosiego. El Victoria bajaba sensiblemente, y fue preciso
arrojar multitud de objetos ms o menos tiles, sobre todo en el momento de salvar el
pico o cresta de un cerro. Y as anduvieron por espacio de ms de ciento veinte millas, sin
parar de subir y bajar; el globo, nuevo peasco de Ssifo, descenda incesantemente; las
formas del aerstato, poco hinchado, se alargaban, y el viento formaba bolsas en sus
paredes.
Kennedy no pudo evitar comentario.
-Tiene el globo alguna fisura? -pregunt.
-No -respondi el doctor-; pero sin duda, con el calor, la gutapercha se ha reblandecido
o derretido, y el hidrgeno se escapa por el tejido del tafetn.
-Y cmo impedir que se escape?
-De ninguna manera. No podemos hacer ms que aligerar peso; arrojemos fuera de la
barquilla cuanto podamos arrojar.
-Pero qu hemos de arrojar? -pregunt el cazador, recorriendo con su mirada la
barquilla, ya muy desprovista.
-Desprendmonos de la tienda que pesa bastante.
Joe, que era a quien incumba esta orden, subi encima del crculo que reuna las
cuerdas de la red y desde all pudo fcilmente desatar las gruesas cortinas de las tiendas y
echarlas abajo.
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-Esto har feliz a una tribu entera de negros -dijo-. Hay aqu tela para vestir a mil
indgenas, pues ya se sabe cun ahorrativos son en materia de trajes.
El globo se haba elevado algo, pero enseguida result evidente que no perda su
tendencia a descender.
-Bajemos -dijo Kennedy- y veamos qu se puede hacer con la envoltura.
-Te lo repito, Dick, aqu no hay medio de repararla.
-Cmo nos las arreglaremos, pues?
-Sacrificaremos todo lo que no sea absolutamente indispensable. Quiero evitar a toda
costa un alto en estos sitios. Los bosques sobre los cuales pasamos en este momento,
tocando casi la copa de los rboles, no tienen nada de seguros.
-Hay leones? Hay hienas? -pregunt Joe con desprecio.
-Hay algo peor, Joe: hombres, y de los ms crueles que viven en frica.
-Cmo se sabe?
-Por los viajeros que nos han precedido. Adems, los franceses, que ocupan la colonia
de Senegal, han tenido necesariamente que ponerse en relacin con las tribus
circundantes; bajo el mando del coronel Faldherbe, se han practicado reconocimientos
tierra adentro, y los seores Pascal, Vincent y Lambert han trado de sus expediciones
documentos preciosos. Han explorado estas comarcas formadas por el recodo del
Senegal, en las cuales la guerra y el saqueo no han dejado ms que ruinas.
-Pero algn origen tendr esta guerra devastadora -dijo el cazador.
-S, lo tiene. En 1854 un morabito del Futa senegals, Al-Hadj, declarndose inspirado
como Mahoma, incit a todas las tribus a la guerra contra los infieles, es decir, contra los
europeos. Llev la destruccin y la ruina entre el ro Senegal y su afluente el Falem.
Tres hordas de fanticos capitaneados por l recorrieron el pas matando y saqueando, sin
que se librase de su furor ni una sola aldea, ni una sola cabaa. Invadieron luego el valle
del Nger, hasta la ciudad de Sego, que estuvo mucho tiempo amenazada. En 1857 se
dirigieron mas al norte y atacaron el fuerte de Medina, construido por los franceses en las
mrgenes del ro. Aquel establecimiento fue heroicamente defendido por Paul Holl, el
cual resisti varios meses sin viveres y casi sin municiones, hasta que lleg en su auxilio
el coronel Faidherbe. Al-Hadji y sus hordas volvieron entonces a pasar el Senegal y
regresaron al territorio de Kaarta, donde continuaron sus rapias y asesinatos. Pues bien,
estas comarcas en las que nos hallamos son precisamente la guarida donde se han
refugiado los bandidos, y os aseguro que no sera nada conveniente caer en sus manos.
-No caeremos -dijo Joe-, aunque para elevar el Victora tengamos que sacrificar hasta
nuestros zapatos.
-No estamos lejos del ro -dijo el doctor-; pero me temo que nuestro globo no podr
llevarnos ms all.
-Lleguemos a la orilla -replic el cazador- y eso habremos ganado.
-Es precisamente lo que intentamos hacer -dijo el doctor-. Pero me inquieta una cosa.
- Cul?
~Tendremos que salvar montaas, y resultar muy difcil, ya que no puedo aumentar la
fuerza ascensional del aerstato ni siquiera, produciendo el mayor calor posible.
-Aguardemos a ver qu ocurre -dijo Kennedy.
-Pobre Victon'a! -exclam Joe-. Le he tomado el mismo cario que un marino a su
buque, y me separar de l con pesar. Ya s que no es lo que era cuando emprendimos el
viaje, pero, aun as, no debemos criticarlo. Nos ha prestado grandes servicios, y me
romper el corazn abandonarlo.
-Tranquilzate, Joe; si lo abandonamos, sera a pesar nuestro. Nos servir hasta que se
halle extenuado. Slo le pido que se mantenga otras veinticuatro horas.
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-Se agota -dijo Joe, contemplndolo-, flaquea, se le va la vida. Pobre globo!


-Si no me equivoco -intervino Kennedy-, tenemos en el horizonte las montaas de que
hablabas, Samuel.
-En efecto -dijo el doctor, despus de examinarlas con su anteojo-. Muy altas me
parecen; mucho nos ha de costar atravesarlas.
-No las podramos evitar?
-Me parece que no, Dick -dijo Fergusson-. No ves el inmenso espacio que ocupan?
Casi la mitad del horizonte!
-Y dirase que nos cercan -aadi Joe-; avanzan por los dos extremos.
-Es absolutamente indispensable pasar por encima.
Aquellos obstculos tan peligrosos parecan acercarse con extrema rapidez, o, mejor
dicho, el viento que era muy fuerte, precipitaba al Victoria hacia los agudos picos. Era
preciso elevarse a toda costa; de lo contrario, se estrellaran.
-Vaciemos la caja de agua -dijo Fergusson-. Conservemos tan slo el lquido
estrictarriente necesario para un da.
-Ya est! -dijo Joe.
-Sube ahora el globo? -pregunt Kennedy.
-Algo, unos cincuenta pies -respondi el doctor, que no apartaba la vista del
barmetro-. Pero no es suficiente.
Pareca, en efecto, que las altas cumbres salan al encuentro de los viajeros para
precipitarse contra ellos. stos se hallaban muy lejos de dominarlas; todava les faltaban
ms de quinientos pies. Tambin arrojaron la provisin de agua del soplete, de la cual no
se conservaron ms que algunas pintas; pero todava no fue suficiente.
-Y sin embargo, hemos de pasar -dijo el doctor.
-Echemos las cajas, ya que las hemos vaciado -dijo Kennedy.
-Echmoslas.
-Ya est! -grit Joe-. Qu triste es desaparecer trozo a trozo!
-Oye, Joe! Gurdate de repetir el sacrificio del otro da! Suceda lo que suceda, jrame
no separarte de nosotros.
-Tranquilcese, seor, no nos separaremos.
El Victoria haba subido unas veinte toesas ms, pero la cresta de la montaa segua
dominndolo. Era una cresta recta que terminaba en una verdadera muralla escarpada, y
se hallaba an ms de doscientos pies encima de los viajeros.
Dentro de diez minutos -se dijo el doctor-, nuestra barquilla se habr estrellado contra
las rocas si no logramos elevarnos lo suficiente.
-Qu hacemos, seor? -pregunt Joe.
-Guarda slo la provisin de pemmican y arroja toda la carne, que es lo que ms pesa.
El globo se desprendi de otras cincuenta libras de peso y se elev muy sensiblemente,
lo que de nada le serva si no consegua situarse sobre la lnea de montaas. La situacin
era espantosa. El Victoria corra con una rapidez suma e iba a hacerse trizas. El choque
no poda dejar de ser terrible.
El doctor registr la barquilla con la mirada.
Estaba prcticamente vaca.
-Por si acaso, Dick, disponte a sacrificar tus armas!
-Sacrificar mis armas! -respondi el cazador, conmovido.
-Amigo Dick, no te lo pedira si no fuese necesario.
-Samuel! Samuel!
-Tus armas y tus municiones pueden costarnos la vida!
-Nos acercamos! -exclam Joe-. Nos acercamos!
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Diez toesas! La montaa todava superaba al Victoria en diez toesas.


Joe cogi las mantas y las tir; y, sin decir una palabra a Kennedy, tir tambin algunos
paquetes de balas y perdigones.
El globo subi, traspas la peligrosa cumbre, y los rayos del sol baaron su polo
superior. Pero la barquilla se hallaba an a una altura algo inferior a la de los peascos,
contra los cuales iba inevitablemente a estrellarse.
-Kennedy! Kennedy! -exclam el doctor~. Arroja tus armas o estamos perdidos!
-Aguarde, seor Dick! -dijo Joe-. Aguarde un momento!
Y Kennedy, al volverse, le vio desaparecer fuera de la barquilla.
-Joe! Joe! -grit.
-Desgraciado! -exclam el doctor.
En aquel punto la cresta de la montaa tena unos trescientos pies de ancho, y por el
otro lado la pendiente presentaba menos declive. La barquilla lleg justo al nivel de
aquella meseta bastante lisa y se desliz por un terreno compuesto de puntiagudos
guijarros que rechinaban'con el roce.
-Pasamos! Pasamos! Hemos pasado! -grit una voz que hizo palpitar el corazn de
Fergusson.
El intrpido muchacho se agarraba con las manos al borde inferior de la barquilla y
corra por la cresta para aligerar al globo de la totalidad de su peso, vindose obligado a
sujetarlo con fuerza porque tenda a escaprsele.
Cuando hubo llegado a la ladera opuesta y ante sus ojos se present el abismo, Joe,
mediante un enrgico juego de muecas, se levant y, agarrndose de las cuerdas, subi
al lado de sus companeros.
-Nada ms difcil que lo que acabo de hacer -dijo.
-Valiente Joe! Amigo mo! -dijo el doctor con efusin.
-Oh! Lo que he hecho -respondi Joe- no ha sido por ustedes, sino por la carabina del
seor Dick. Se lo deba desde el asunto del rabe y me gusta pagar mis deudas. Ahora
estamos en paz -aadi, presentando al cazador su arma predilecta-. Me hubiera
conmovido demasiado verle separarse de ella.
Kennedy le dio un vigoroso apretn de manos sin pronunciar una palabra.
El Victoria ya no tena ms que bajar, lo que le era fcil; muy pronto se encontr a
doscientos pies del suelo y entonces recuper el equilibrio. El terreno presentaba numerosos accidentes muy difciles de evitar durante la noche con un globo que ya no
obedeca. Estaba oscureciendo con gran rapidez y, pese a sus reticencias, el doctor tuvo
que resignarse a hacer un alto hasta el da siguiente.
-Vamos a buscar un lugar favorable para detenernos -dijo.
-Ah! Te decides al fin? -respondi Kennedy.
-S, he meditado detenidamente un proyecto que vamos a poner en prctica. No son
ms que las seis de la tarde; tendremos tiempo. Echa las anclas, Joe.
Joe obedeci, y las dos anclas quedaron colgando debajo de la barquilla.
-Distingo inmensos bosques -dijo el doctor-. Iremos por encima de las copas de sus
rboles y nos agarraremos de alguna. Por nada de este mundo consentira en pasar la
noche en tierra.
-Podremos bajar? -pregunt Kennedy.
-Para qu? Os repito que sera peligroso separarnos. Adems, reclamo vuestra ayuda
para un trabajo difcil.
El Victoria, que rozaba la verde bveda de inmensos bosques, no tard en detenerse
bruscamente; sus anclas haban quedado enganchadas. El viento ces entrada ya la noche,
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y el globo permaneci casi inmvil encima de un interminable campo de verdor formado


por las copas de un bosque de sicomoros.
XLII
Combate de generosidad. - ltimo sacrificio. - El
aparato de dilatacin. - Destreza de Joe. Medianoche. - La guardia del doctor. - La guardia de
Kennedy. - Dick se duerme. - El incendio. - Los gritos.
- Fuera de alcance
El doctor Fergusson determin su posicin por la altura de las estrellas; se encontraban
a veinticinco millas escasas del Senegal.
-Todo lo que podemos hacer, amigos mos -declar, despus de examinar el mapa-, es
pasar el ro; pero como en l no hay ni puentes ni barcas, lo hemos de cruzar en globo a
toda costa, y al efecto debemos aligerarlo an ms.
-Pues no s cmo lo haremos -replic el cazador, que tema por sus armas-, a no ser que
uno de nosotros se decida a sacrificarse, a quedarse atrs... Y, en esta ocasin, yo reclamo
esa gloria.
-De ninguna manera! -protest Joe-. No tengo yo acaso la costumbre ... ?
-No se trata de echarse, amigo mio -aclar el cazador-, sino de alcanzar a pie la costa de
frica, y yo soy buen andarn.
-No lo consentir jams! -replic Joe.
-Vuestro combate de generosidad es intil, mis buenos amigos -intervino Fergusson-;
espero que no lleguemos a tal extremo, y en el caso de llegar a l, lejos de separarnos,
permaneceramos juntos para atravesar el pais.
-Eso es lo mejor -dijo Joe-. Un paseto no nos vendra mal.
-Pero, antes -repuso el doctor-, echaremos mano de un ltimo medio para aligerar
nuestro Victoria.
-Cul? -pregunt Kennedy-. Estoy en ascuas deseando conocerlo.
-Debemos desprendernos de las cajas del soplete, de la pila de Bunsen y del serpentn
que nos obligan a arrastrar por los aires novecientas libras.
-Pero, Samuel, cmo obtendrs luego la dilatacin del gas?
-De ninguna manera; nos las arreglaremos sin ella.
-Pero...
-Odme, amigos: he calculado muy exactamente lo que nos queda de fuerza
ascensional, y es suficiente para transportarnos a los tres con los pocos objetos que llevamos. No pesaremos ms de quinientas libras, incluidas las anclas, que tengo inters en
conservar.
-Amigo Samuel -respondi el cazador-, t, ms competente que nosotros en la materia,
eres el nico juez de la situacin; dinos lo que hemos de hacer y lo haremos.
-A sus rdenes, seor.
-Os repito, amigos mos, que aunque reconozco la gravedad de la determinacin, hemos
de sacrificar nuestro aparato.
-Sacrifiqumoslo! -replic Kennedy.
-Manos a la obra! -dijo Joe.
La operacin present numerosas dificultades. Fue preciso desmontar el aparato pieza
por pieza. Primero quitaron la caja de mezcla, despus la del soplete y por ltimo la caja
donde se operaba la descomposicin del agua. Se necesit la fuerza reunida de los tres
viajeros para arrancar los recipientes del fondo de la barquilla, donde se hallaban
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incrustados; pero Kennedy era tan fuerte, Joe tan diestro y Samuel tan ingenioso que vencieron todas las dificultades. Las diversas piezas fueron sucesivamente arrojadas, y
desaparecieron abriendo grandes agujeros en el follaje de los sicomoros.
-Los negros se quedarn muy asombrados -dijo Joe- al encontrar en los bosques
semejantes objetos. Capaces sern de convertirlos en dolos.
A continuacin tuvieron que ocuparse de los tubos metidos en el globo y que pasaban
por el serpentn. Joe consigui cortar, a unos pies por encima de la barquilla, las
articulaciones de caucho; en cuanto a los tubos, hubo mayor dificultad, porque se
hallaban retenidos por su extremo superior y sujetos con alambres al crculo mismo de la
vlvula. Fue entonces cuando Joe demostr una agilidad maravillosa. Descalzo, para no
romper la envoltura, con ayuda de la red y a pesar de las oscilaciones, logr encaramarse
hasta la cima exterior del aerstato, y all, despus de mil dificultades, agarrndose con
una mano a aquella superficie resbaladiza, desatornill las tuercas exteriores que
sujetaban los tubos. stos se desprendieron entonces fcilmente y fueron retirados a
travs del apndice inferior, que fue hermticamente cerrado por medio de una fuerte
ligadura.
El Victoria, libre de aquel peso considerable, se elev y tens enormemente la cuerda
del ancla.
A medianoche quedaron felizmente terminados aquellos trabajos, que resultaron muy
fatigosos. Los viajeros cenaron rpidamente un poco de pemmican y de grog fro, pues el
doctor ya no tena calor para ponerlo a disposicin de Joe.
Adems, ste y Kennedy estaban rendidos.
-Acostaos y dormid, amigos mos -dijo Fergusson-, yo har la primera guardia. A las
dos despertar a Kennedy; a las cuatro, Kennedy despertar a Joe; a las seis partiremos,
y que el Cielo siga velando por nosotros durante esta ltima jornada!
Los dos compaeros del doctor, sin hacerse de rogar, se tumbaron al fondo de la
barquilla y se sumieron enseguida en un profundo sueo.
La noche era apacible. Algunas nubes velaban de vez en cuando el ltimo cuarto de
luna, cuyos rayos indecisos disipaban muy ligeramente la oscuridad. Fergusson, acodado
miraba a su alrededor. Vigilaba con atencin la sombra cortina de follaje que se extenda
bajo sus pies sin dejar ver el suelo. El menor ruido le pareca sospechoso, y procuraba
explicarse hasta el ms leve temblor de las hojas.
Se hallaba en esa disposicin de nimo que la soledad vuelve ms sensible an, y
durante la cual vagos terrores asaltan el cerebro. Al final de un viaje semejante, despus
de haber vencido tantos obstculos, en el momento de conseguir el objetivo, los temores
son ms vivos, las emociones ms fuertes, y el punto de llegada parece huir ante los ojos.
Por otra parte, la situacin no era para tranquilizar a nadie, en un pas brbaro, y con un
medio de transporte que, en definitiva, poda fallar de un momento a otro. El doctor ya no
contaba con el globo de una manera absoluta; haba pasado el tiempo en que maniobraba
con audacia porque estaba seguro de l.
Bajo estas impresiones, el doctor crey percibir unos rumores indeterminados en
aquellos inmensos bosques, incluso crey ver brillar una llama entre los rboles. Mir
con atencin y enfoc su anteojo de noche en esa direccin; pero fue incapaz de
distinguir nada, y hasta pareci que el silencio se haba hecho ms profundo.
Sin duda Fergusson haba experimentado una alucinacin. Escuch sin sorprender el
menor ruido y, habiendo transcurrido el tiempo de su guardia, despert a Kennedy, le
recomend que vigilara con muchsima atencin y se acost al lado de Joe, que dorma a
pierna suelta.
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Kennedy encendi tranquilamente su pipa, se restreg los ojos, que le costaba mucho
mantener abiertos, apoy los codos en un rincn y empez a fumar vigorosamente para
disipar el sueo.
El silencio ms absoluto reinaba a su alrededor. Un viento suave agitaba la cima de los
rboles y meca suavemente la barquilla, invitando al cazador a un sueo que le invada a
su pesar. Quiso resistirse a l, abri varias veces los prpados, abism en las tinieblas de
la noche algunas de esas miradas que no ven y, al final, sucumbiendo a la fatiga, se qued
dormido.
Cunto tiempo permaneci sumido en aquel estado de inercia? Lo nico que pudo
decir fue que le despert un chisporroteo inesperado.
Se restreg los ojos y se puso en pie. Un calor insoportable llegaba a su rostro. El
bosque estaba ardiendo.
-Fuego! Fuego! -exclam, sin comprender lo que pasaba.
Sus dos compaeros se levantaron.
-Qu es eso? -pregunt Samuel.
-Un incendio! -exclam Joe-. Pero quin puede ... ?
En aquel momento se oyeron gritos debajo del follaje, violentamente iluminado.
-Los salvajes! -exclam Joe-. Han prenddo fuego al bosque para estar seguros de
quemarnos!
-Los talibas! Los morabitos de Al-Hadjl -dijo el doctor.
Un crculo de fuego rodeaba al Victoria. Los chasquidos de los troncos secos se
mezclaban con los gemidos de las ramas verdes. Los bejucos, las hojas, todas las partes
vivas de aquella vegetacin exuberante se retorcan envueltas en el elemento destructor.
La mirada se perda en un ocano en llamas; los grandes rboles destacaban en negro en
la inmensa fragua, con las ramas cubiertas de ascuas; el inflamado conjunto se reflejaba
en las nubes, y los viajeros creyeron hallarse encerrados en una esfera de fuego.
-Huyamos! -exclam Kennedy~. A tierra! Es nuestra nica posibilidad de salvacin!
Pero Fergusson lo detuvo con mano firme y, precipitndose hacia la cuerda del ancla, la
cort de un hachazo. Las llamas, prolongndose hacia el globo, laman ya sus iluminadas
paredes; pero el Victona, libre de sus ataduras, se elev ms de mil pies.
Espantosos gritos resonaron en el bosque, acompaados de violentas detonaciones de
armas de fuego. El globo, atrapado por una corriente que se levantaba con el da, puso
rumbo al oeste.
Eran las cuatro de la maana.

XLIII
Los talibas. - La persecucin. - Un pas devastado. Viento moderado. - El Victoria baja. - Las ltimas provisiones. - Los saltos del
Victoria. - Defensa a tiros.
El viento refresca. - El ro Senegal. - Las cataratas de Gouina. - El aire caliente. Travesa del ro
-Si ayer por la noche no hubisemos tomado la precaucin de aligerar peso -dijo el
doctor-, a estas horas estaramos irremisiblemente perdidos.
-Por eso es bueno hacer las cosas a tiempo -repuso Joe-. Gracias a eso nos hemos
salvado, y es muy natural.
-No estamos fuera de peligro -replic Fergusson.
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-Qu temes? -pregunt Dick-. El Victoria no puede descender sin tu permiso, y aun
cuando descendiera...
-Como descendiese ... ! Mira, Dick!
Los viajeros acababan de trasponer el lindero del bosque, y vieron a unos treinta jinetes
vestidos con pantaln ancho y albornoz ondeante. Unos armados con lanzas y otros con
espingardas, seguan al trote, a lomos de sus caballos vivos y ardientes, la direccin del
Victoria, que avanzaba a una velocidad moderada.
Al ver a los viajeros prorrumpieron en gritos salvajes, blandiendo sus armas. La clera
y la amenaza se lean en sus semblantes morenos, cuya ferocidad acentuaba una barba
escasa pero erizada. Atravesaban con facilidad las mesetas bajas y las suaves colinas que
descienden al Senegal.
-Son ellos! -dijo el doctor-. Los crueles talibas, los feroces morabitos de Al-Hadj!
Preferira hallarme en el bosque rodeado de fieras, que caer en manos de tan inmundos
bandidos.
-Su aspecto no es tranquilizador -dijo Kennedy~. Y se les ve muy fornidos!
-Afortunadamente -dijo Joe-, son bestias de una especie que no vuela; al menos es un
consuelo.
-Mirad esas aldeas en ruinas y esas chozas reducidas a cenizas! -dijo Fergusson-. Es
obra de ellos; la aridez y la devastacin marcan las huellas de su paso.
-Pero no pueden alcanzarnos -replic Kennedy-. Si logramos poner el ro entre ellos y
nosotros, estaremos completamente seguros.
-Dices bien, Dick; pero para eso es preciso no caer -respondi el doctor, mirando el
barmetro.
-Por si acaso, Joe -repuso Kennedy-, no estara de mas preparar las armas.
-Eso no puede perjudicarnos, seor Dick; ha sido una suerte no haberlas sembrado por
el camino.
-Mi carabina! --exclam el cazador-. Espero no separarme nunca de ella.
Y Kennedy la carg con el mayor cuidado. Le quedaba an plvora y balas suficientes.
-A qu altura nos mantenemos? -pregunt el cazador.
-A unos setecientos cincuenta pies. Pero ya no tenemos la posibilidad de buscar
corrientes favorables subiendo o bajando; nos hallamos a merced del globo.
-Lo cual es un grave inconveniente -repuso Kennedy-. El viento es bastante flojo; si
hubiramos encontrado un huracn como el de otros das, ya habriamos perdido de vista a
esos infames bandidos.
-Esos malditos -dijo Joe- nos siguen sin ninguna dificultad, al trote. Un autntico
paseo!
-Si los tuvisemos a tiro -dijo el cazador-, me divertira derribndolos a todos uno tras
otro.
-Buena la haramos! -respondi Fergusson-. Si los tuviesemos a tiro, ellos tambin nos
tendran a tiro a nosotros, y nuestro Victoria ofrecera un blanco fcil a las balas de sus
largas espingardas. Hazte cargo de lo que sera de nosotros si agujereasen el globo.
La persecucin de los talibas continu toda la maana. Hacia las once, los viajeros
apenas haban recorrido quince millas hacia el oeste.
El doctor examinaba en el horizonte hasta las ms pequeas nubecillas. Tema una
variacin atmosfrica. Si el viento arrastraba el globo hacia el Nger, qu sera de ellos?
Notaba, adems, que el globo tenda a bajar sensiblemente. Desde su partida haba
perdido ya ms de trescientos pies, y el Senegal deba de estar an a unas doce millas; a
la velocidad actual todava les faltaban tres horas de viaje.
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En aquel momento, nuevos gritos llamaron su atencin. Los talibas se agitaban,


precipitando el galope de sus caballos.
El doctor consult el barmetro y comprendi la causa de aquella algaraba.
-Bajamos -dijo Kennedy.
-S -respondi Fergusson.
Malo! , pens Joe.
Pasado un cuarto de hora, la barquilla se hallaba a menos de ciento cincuenta pies del
suelo, pero el viento era ms fuerte.
Los talibas, sin detenerse, hicieron una descarga.
-Estis demasiado lejos, imbciles! -exclam Joe-. Bueno ser tenerlos a raya.
Y, apuntando a uno de los jinetes que iban delante, hizo fuego. El taliba dio una
voltereta; sus compaeros se detuvieron y el Victoria les sac ventaja.
-Son prudentes -dijo Kennedy.
-Porque creen estar seguros de cogernos -respondi el doctor-. Y nos cogern si
seguimos bajando. Es absolutamente indispensable que nos elevemos.
-Qu vamos a echar? -pregunt Joe.
-Todo el pemmican que queda. Sern treinta libras menos de peso.
-Pues all va! -dijo Joe, obedeciendo las rdenes de su seor.
La barquilla, que casi llegaba al suelo, subi entre el gritero de los talibas; pero, media
hora despus, el Victoria volva a bajar rpidamente.
El gas se escapaba por los poros de sus paredes.
La barquilla roz el suelo y los negros de Al-Hadj se precipitaron hacia ella; pero,
como sucede en semejantes circunstancias, apenas el globo toc el suelo, dio un salto y
fue a caer una milla ms adelante.
-No escaparemos! -dijo Kennedy con rabia.
-Joe, echa nuestra reserva de aguardiente -orden el doctor-, nuestros instrumentos,
todo lo que pese, por poco que sea, y tambin el ancla.
Joe arranc los barmetros y los termmetros; pero todo eso suponia muy poco, y el
globo, que subi momentneamente, no tard en volver a tocar el suelo Los talibas
corran tras ellos y no estaban ya ms que a doscientos pasos.
-Echa las dos escopetas! -exclam el doctor.
-No ser sin haberlas descargado -respondi el cazador.
Y cuatro disparos sucesivos hicieron morder el suelo a cuatro talibas, que cayeron entre
los frenticos gritos de la horda.
El Victoria se levant de nuevo, dando saltos enormes, como una inmensa pelota que
bota en el suelo.
Extrao espectculo el que ofrecan aquellos desdichados intentando huir a pasos de
gigante, y que, a semejanza de Anteo, parecia que recobraban fuerzas al llegar a tierra!
Pero aquella situacin no poda prolongarse incesantemente. Era casi medioda. El
Victoria se agotaba, se vaciaba, se alargaba; su envoltura se tornaba fofa y ondulante; los
pliegues del tafetn rechinaban al rozar unos con otros.
-El Cielo nos abandona! -dijo Kennedy-. Vamos a caer!
Joe no respondi, no haca ms que mirar a su seor.
-No! -dijo ste-. An podemos desprendernos de ms de ciento cincuenta libras.
-Dnde estn? -pregunt Kennedy, pensando que el doctor se haba vuelto loco.
-La barquilla! -respondi ste-. Colgumonos de la red. Las mallas nos sostendrn y
llegaremos al ro. Pronto! Pronto!
Y aquellos hombres audaces no vacilaron en intentar semejante medio de salvacin. Se
colgaron de las mallas de la red, tal como haba indicado el doctor, y Joe, sostenindose
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con una mano, cort con la otra las cuerdas de la barquilla, la cual cay en el momento
preciso en que el aerstato iba a desplomarse definitivamente.
-Hurra! Hurra! -exclam, mientras el globo, sin lastre alguno, ascenda a trescientos
pies de altura.
Los talibas espoleaban a sus caballos, que barran el suelo con los cascos; pero el
Victoria, encontrando un viento ms activo, les tom la delantera y avanz rpidamente
hacia una colina que cerraba el horizonte al oeste. Fue una circunstancia favorable para
los viajeros, porque pudieron pasar al otro lado de la colina, mientras que la horda de
Al-Hadj se vio obligada a dar un rodeo por el norte para salvar el obstculo.
Los tres compaeros se sostenan agarrados de la red, que haban podido atar por
debajo, de suerte que formaba una especie de bolsa flotante.
De repente, despus de haber pasado la colina, el doctor exclam:
-El ro! El ro! El Senegal!
En efecto, a una distancia de dos millas flua una extensa corriente de agua. La orilla
opuesta, baja y frtil, ofreca una retirada segura y un lugar favorable para el descenso.
-Un cuarto de hora ms -dijo Fergusson-, y a salvo.
Pero, desgraciadamente, el globo vaco caa poco a poco sobre un terreno casi
enteramente desprovisto de vegetacin, compuesto de largas pendientes y llanuras
pedregosas, donde no se velan mas que algunos matorrales y una hierba espesa que el
ardor del sol haba secado.
El Victoria toc varias veces el suelo y volvi a elevarse; pero sus saltos disminuan en
extensin y altura, y en el ltimo se qued enganchado por la parte superior de la red a
las altas ramas de un baobab aislado, nico rbol en medio de aquel terreno desierto.
-Todo ha concluido! -exclam el cazador.
-Y a cien pasos del ro -dijo Joe.
Los tres desdichados saltaron a tierra y el doctor condujo a sus dos compaeros hacia el
Senegal.
En aquel lugar, el ro produca un barboteo continuado; al llegar a la orilla Fergusson
reconoci las cataratas de Goulna. No haba ni una barca, ni un ser animado a la vista. El
Senegal, que tena all dos mil pies de ancho, se precipitaba con atronador ruido desde
una altura de ciento cincuenta de este a oeste, y la lnea de peascos que se opona a su
curso se extenda de norte a sur. En medio de la cascada haba rocas de extraas formas,
como inmensos animales antediluvianos petrificados entre las aguas.
La imposibilidad de atravesar aquel abismo era evidente. Kennedy no pudo reprimir un
gesto de desesperacin.
Pero el doctor Fergusson, en un tono de enrgica audacia, exclam:
-Todava nos queda un medio!
-Ya lo saba yo -dijo Joe, con esa confianza en su seor que no le abandonaba jams.
La hierba seca le haba inspirado al doctor una idea atrevida. Era el nico recurso.
Volvi rpidamente con sus compaeros al punto donde se haba quedado la envoltura
del aerstato.
-Les llevamos al menos una hora de delantera a los bandidos -dijo-. No perdamos
tiempo, compaeros; recoged hierba seca, mucha hierba seca; necesito por lo menos cien
libras.
-Para qu? -pregunt Kennedy.
-Como no tenemos gas, cruzaremos el ro utilizando aire caliente.
-Ah, mi querido Samuel! -exclam Kennedy-. Eres verdaderamente un gran hombre!
Joe y Kennedy pusieron manos a la obra y en un momento reunieron una enorme pila
de hierba junto al baobab.
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Entretanto, el doctor haba agrandado el orificio del aerstato cortando su parte inferior,
tras haber hecho salir por la vlvula el poco hidrgeno que an pudiera contener; despues
amontono cierta cantidad de hierba seca bajo la envoltura y le prendi fuego.
No hace falta mucho tiempo para hinchar un globo con aire caliente. Una temperatura
de 1800, es suficiente para disminuir a la mitad, enrarecindolo, el peso del aire que
contiene, de manera que el Victoria empez a recobrar sensiblemente su forma
redondeada. La hierba abundaba; el doctor activaba el fuego y el volumen del aerstato
aumentaba visiblemente.
Era entonces la una menos cuarto.
En aquel momento unas dos millas al norte, apareci la partida de talibas. Oanse sus
gritos y el ruido de los cascos de los caballos corriendo a todo galope.
-Dentro de veinte minutos estarn aqu -dijo Kennedy.
-Hierba! Hierba, Joe! Dentro de diez minutos estaremos en el aire!
~Aqu tiene, seor.
El Victoria estaba hinchado en sus dos terceras partes.
-Amigos mos, agarrmonos a la red, como hemos hecho antes.
-Ya est -respondi el cazador.
Diez minutos despus, unas sacudidas indicaron la tendencia del globo a elevarse. Los
talibas se acercaban; estaban apenas a quinientos pasos.
-Agarraos bien -exclam Fergusson.
-No tema, seor, no!
Y el doctor, con el pie aadi ms hierba a la hoguera.
El globo, totalmente dilatado por el aumento de temperatura, se elev rozando las
ramas del baobab.
-En marcha! -exclam Joe.
Una descarga de mosquetes le respondi, y una de las balas le hizo un rasguo en un
hombro; pero Kennedy, inclinndose, descarg su carabina y derrib a otro enemigo.
Gritos de rabia imposibles de reproducir acompaaron la ascensin del globo, que subi
cerca de ochocientos pies. Se apoder de l un viento fuerte que le hizo oscilar de manera
alarmante, mientras el intrpido doctor y sus dignos compaeros contemplaban bajo sus
pies el abismo de las cataratas.
Diez minutos despus, sin haber hablado una palabra, los intrpidos viajeros descendian
poco a poco al tiempo que se acercaban a la otra orilla.
All, sorprendido, maravillado, atnito, haba un grupo de unos diez hombres con
uniforme francs. jzguese cul sera su asombro al ver elevarse aquel globo en la
margen derecha del ro. Casi creyeron en un fenmeno celeste. Pero sus jefes, que eran
un teniente de Marina y un alfrez de navo, conocan por los peridicos de Europa la
audaz tentativa del doctor Fergusson y al momento comprendieron el suceso.
El globo, deshinchndose poco a poco, descenda con los atrevidos aeronautas colgados
de su red; pero era muy dudoso que pudiese llegar a tierra, por lo que los franceses se
echaron al ro y recibieron en sus brazos a los tres ingleses en el momento de bajar el
Victoria a algunas toesas de la orilla izquierda del Senegal.
-El doctor Fergusson! -dijo el teniente.
-El mismo -respondi tranquilamente el doctor-, y sus dos amigos.
Los franceses llevaron a los viajeros a la orilla del ro, mientras que el globo, medio
deshinchado y arrastrado por una corriente rpida, fue a sepultarse como una inmensa
burbuja, con las aguas del Senegal, en las cataratas de Gouina.
-Pobre Victoria! -exclam Joe.
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El doctor no pudo reprimir una lgrima; abri los brazos, y sus dos amigos se
precipitaron hacia l profundamente conmovidos.
XLIV
Conclusin. - El acta. - Los establecimientos franceses.
- El puesto de Medina. - El Basilic. - San Luis. - La
fragata inglesa. - Regreso a Londres
La expedicin que se encontraba a orillas del ro haba sido enviada por el gobernador
de Senegal y se compona de dos oficiales, los seores Dufraisse, teniente de Infantera
de Marina, y Rodamel, alfrez de navo, un sargento y siete soldados. Haca dos das que
estaban buscando la situacin ms favorable para el establecimiento de un puesto en
Gouina, cuando fueron testigos de la llegada del doctor Fergusson.
Huelga decir que los tres viajeros recibieron muchos abrazos y muchas felicitaciones.
Habiendo los franceses podido comprobar por s mismos la realizacin del audaz
proyecto de Samuel Fergusson, se convertan en los testigos naturales de ste.
As es que el doctor les pidi, en primer lugar, que constataran de manera oficial su
llegada a las cataratas de Gouina.
-Tendr la bondad de levantar acta y firmarla? -le pregunt al teniente Dufraisse.
-Estoy a su disposicion -respondi ste.
Los ingleses fueron conducidos a un puesto provisional establecido a orillas del ro, y
all se les prodigaron las mayores atenciones y se les provey abundantemente de cuanto
pudiera hacerles falta. All se redact tambin, en los siguientes trminos, el acta que se
encuentra actualmente en los archivos de la Sociedad Geogrfica de Londres.
Los abajo firmantes declaramos que en el da de la fecha hemos visto llegar, colgados
de la red de un globo, al doctor Fergusson y a sus dos compaeros, Richard Kennedy y
Joseph Wilson habiendo cado dicho globo a unos pasos de nosotros en el lecho mismo
del ro, siendo arrastrado por la corriente y abismndose en las cataratas de Gouina. En
testimonio de lo cual firmamos la presente en unin de dichos viajeros para que conste
donde sea pertinente. Firmado en las cataratas de Gouina, el 24 de mayo de 1862.
SAMUEL FERGUSSON, RICHARD KENNEDY, JOSEPH WILSON; DUFRAISSE,
teniente de Infantera de Marina; RODAMEL, alfrez de navo; DUFAYS, sargento;
FLIPPEAU, MAYOR, PLISSIER, LOROIS, RASCAGNET, GUILLON y LEBEL,
soldados.
Aqu concluye la asombrosa travesa del doctor Fergusson y de sus valerosos
compaeros, constatada por irrecusables testigos. Se hallaban ya entre amigos y rodeados
de tribus ms hospitalarias que mantienen relaciones con los establecimientos franceses.
Haban llegado al Senegal el sbado 24 de mayo, y el 27 del mismo mes estaban en el
puesto de Medina, situado a orillas del ro, un poco ms al norte.
Los oficiales franceses les recibieron con los brazos abiertos y les agasajaron todo lo
posible. El doctor y sus compaeros tuvieron ocasin de embarcar casi inmediatamente
en el pequeo barco de vapor Basilic, que descenda por el Senegal hasta su
desembocadura.
Catorce das despus, el 10 de junio, llegaron a Sant Luis, donde el gobernador les
ofreci una magnfica acogida. Ya estaban repuestos completamente de sus tribulaciones
y fatigas. Joe deca a todo aquel que quisiera escucharle:
-Nuestro viaje, despus de todo, ha sido muy tonto, y no aconsejo que lo emprenda
quien desee experimentar emociones fuertes. Acaba por resultar tedioso; de no ser por las
aventuras del lago Chad y del Senegal, nos habramos muerto de aburrimiento.
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Haba una fragata inglesa prxima a zarpar, y los tres viajeros embarcaron en ella; el
da 25 de junio llegaron a Portsmouth, y el siguiente a Londres.
No describiremos el entusiasmo con que les acogi la Sociedad Geogrfica ni los
obsequios de que fueron objeto. Kennedy parti inmediatamente para Edimburgo con su
famosa carabina, deseoso de tranquilizar cuanto antes a su vieja ama de llaves.
El doctor Fergusson y su fiel Joe siguieron siendo los mismos hombres que hemos
conocido, sin que se hubiera verificado en ellos ms que una variacin importante.
Se haban convertido en ntimos amigos.
Todos los peridicos de Europa colmaron de elogios a los audaces exploradores, y el
Daily Telegraph lanz una tirada de novecientos setenta y siete mil ejemplares el da en
que public un extracto del viaje.
En sesin pblica celebrada en la Real Sociedad Geogrfica, el doctor dio cuenta de su
expedicin aeronutica, y obtuvo para l y sus compaeros la medalla de oro destinada a
recompensar la ms notable exploracin del ao 1862.
El principal resultado del doctor Fergusson ha sido constatar de la manera ms precisa
los hechos y los datos geogrficos reunidos por Barth, Burton, Speke y otros viajeros.
Gracias a las expediciones actuales de Speke y Grant, De Heuglin y Munzinger, que se
dirigen a las fuentes del Nilo o al centro de Africa, podremos dentro de poco comprobar
los propios descubrimientos del doctor Fergusson en la inmensa comarca comprendida
entre los grados 14 y 33 de longitud.
FIN

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