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Innovar es resolver un viejo problema con nuevas tecnologas.

Cada quien en sus pr opios trminos, una tras otra, todas las personas que interrogu en frica me dieron c asi igual definicin de la palabra "innovacin". Los insospechados recursos de los SMS La noticia en otros webs webs en espaol en otros idiomas El 70% de la economa de Ghana lo controla el Gobierno: "A esto nos enfrentamos al intentar un Microsoft ghans" En Ghana un 60% de las medicinas son veneno o placebo. Un nuevo cdigo permite com probar por SMS si son falsas Concepcin bastante alejada de la que uno encuentra en Silicon Valley, donde, por lo general, se asocia a la comercializacin de nuevos productos o de procesos mejo rados y ms eficientes. La paradoja de este modelo dominante consiste en que inclu so las innovaciones ms aclamadas, ms populares, son aquellas que solucionan proble mas que an no existen y por tanto crean necesidades que hasta ahora no tenamos. Es grande la tentacin de aventurar que, por tratarse de problemas de otras latitu des, las innovaciones africanas no nos conciernen y habra que ignorarlas. Grave e rror: en primer lugar, porque existen; segundo, porque se asocian a un mercado d e ms de mil millones de personas (el que ms rpido crece), y por ltimo, porque las in novaciones de frica pueden revelarse extremadamente tiles en otras partes. Tomemos el caso de la tan comn tarjeta de crdito. Apenas si ha cambiado desde los ao s cincuenta del siglo pasado! Si los ejecutivos de Visa, MasterCard, American Ex press y otros quisieran hacernos la vida ms fcil, les convendra darse una vueltecit a por frica. M-Pesa A cualquiera de esos titanes de la economa le sorprendera la aparicin de M-Pesa en Kenia: una plataforma que abre nuevos horizontes para la circulacin de dinero en la cual podran inspirarse. No se trata -como crea- de un sistema de banca mvil, sin o de una tecnologa que permite transferir dinero entre telfonos. La diferencia es radical: no requiere de una cuenta bancaria. Justamente de la carencia de instrumentos crediticios partieron los innovadores kenianos. "Hace cuatro aos, cuando lanzamos M-Pesa [pesa significa dinero en swah ili, y M-Pesa, dinero mvil], solo una pequea fraccin de la poblacin dispona de cuenta bancaria, ya que abrir una cuesta caro", me dijo Waceke Mbugua, responsable de mercadeo en Safaricom.co.ke, primer operador de telefona mvil en Kenia y promotor del proyecto. "Un gran nmero de habitantes viven en las grandes ciudades y envan cada semana din ero a los familiares que radican en el interior. A falta de acceso al sistema ba ncario, deban llevarlo ellos mismos o confiar en que el fajo de billetes que entr egaban al conductor de un autobs llegara ntegro a manos de sus parientes cuando pas ara por su pueblo". Lanzado como proyecto piloto en marzo de 2007 (gracias a una inversin de Vodafone y a la ayuda del Gobierno dans), el servicio ya suma 15 millones de usuarios, el 80% de la base de Safaricom, que detenta el 75% del mercado de voz en el pas. Ms impresionante an: "Los fondos que hoy circulan a travs de M-Pesa equivalen al 25% del PIB", asegura Sitoyo Lopokoiyit, economista de la empresa. La mayora, en tran sacciones de medio dlar estadounidense. Y aade: "Desde el inicio, nuestro servicio ha transferido 11.500 millones de dlares. No se aplican intereses ni se hacen prs

tamos, y las transacciones se realizan de manera instantnea. En raras ocasiones e l dinero disponible permanece intacto ms de una semana". Hoy da, los kenianos lo utilizan para pagar cuentas de electricidad, agua, televi sin por cable, los pagos del colegio de sus hijos y hasta pueden comprar en varia s tiendas, incluso algunas muy pequeas. Retiran o depositan dinero gracias a una red de ms de 2.000 puntos de venta distribuidos en todo el pas donde compran esas tarjetas que, al rascarse, revelan el cdigo con el que alimentarn sus cuentas. "M-Pesa facilita la vida de la gente y le ayuda a ahorrar dinero en desplazamien tos", puntualiza Waceke Mbugua. Safaricom equipa en nero a una persona, rjeta de dbito que tilizable fuera del la actualidad cajeros automticos (ATM) capaces de entregar di cuya instruccin es enviada desde un mvil. Hace poco lanz una ta puede cargarse desde un telfono, desvinculada de bancos, pero u pas.

Tengo cuentas bancarias (nada cuantiosas) y tarjetas de crdito de las que la mayo ra de los kenianos carecen, pero la verdad es que cuando un usuario lleg a recarga r su mvil a uno de los puntos de venta en Nairobi y me explic que compraba verdura s y pagaba la electricidad con su aparato, tuve la certeza de que el ms moderno n o era quien uno habra pensado. ShopAfrica53 Lo que ms deslumbra, obviamente, es cuando la innovacin proviene de los propios af ricanos. Ah proliferan las pequeas iniciativas, muchas con base en el uso de SMS q ue suple los servicios que normalmente se consiguen en la web -ver el artculo Los insospechados recursos de los SMS en pgina siguiente-. Pero existen adems iniciativas muy ambiciosas, lanzadas por individuos con perfil continental. A Herman Chinery-Hesse me lo presentaron como el Bill Gates de frica. No posee ni por asomo la riqueza ni el poder del fundador de Microsoft. Aunque hace 20 aos c re una gran compaa de software para las PME en Ghana. Y en la realidad es mucho mej or de lo que la mala comparacin pudiera sugerir: abierto, clido, dueo de una visin c lara de lo que aspira a hacer por su pas y su continente. Despus de graduarse de ingeniero en Estados Unidos, Chinery-Hesse regres a su tier ra en 1990 para fundar SoftTribe.com, que vende software para empresas. Les faci lita administrar sus puntos de venta, sus relaciones con los clientes o el trmite para reservar pasajes (en el caso de empresas de transporte). Hoy gana "millone s de dlares", reconoce sin entrar en ms detalles. Su xito, sin embargo, alcanz el punto donde ya no era viable crecer ms. Por qu? El 70 % de la economa est bajo control del Gobierno, y las multinacionales cuentan con l os medios para ejercer presin a fin de poder servirse con la cuchara grande, valin dose incluso de sus embajadores de ser necesario. Situacin empeorada por el model o tradicional de contratos anuales y de grandes equipos tcnicos. "A esto nos enfr entamos cuando quisimos construir un Microsoft ghans", me explic. Para sortear tales inconvenientes subi SoftTribe a las nubes. Su software est disp onible en la web, y sus clientes apenas necesitan un ancho de banda muy limitado para bajar los mdulos que necesiten. En vez de un contrato anual, les solicita una mdica cuota (50 dlares) y/o un pago en funcin de su utilizacin (pay as you go). A una compaa de autobuses, por ejemplo, le propone apenas un cargo extra del 1% por boleto. Es menos oneroso para el cli ente y, con mrgenes pequeos en cada transaccin, genera una cantidad apreciable de d

inero. "Para cambiar frica hay que cambiar la mentalidad de la mayora de los afric anos, dirigindose a la base de la pirmide". La pirmide de su inters es la de las emp resas. No satisfecho con sus xitos, Herman Chinery-Hesse est lanzando un proyecto todava ms ambicioso. Se trata de ShopAfrica53.com, una especie de centro comercial en lnea , cuyo objetivo es "servir de intermediario a las pequeas empresas africanas", me cont en su veranda. El sistema se basa en tres pilares. El primero, un sitio web por pas, que permite a los comerciantes anunciar sus productos, y a los clientes, ordenarlos. Todas las transacciones se realizan a travs de SMS. El segundo es un sistema de crdito bautizado Tarjeta de Libertad Africana (africa nlibertycard.com). Esas tarjetas que se raspan, pueden adquirirse en distintos p untos de venta para transferir dinero entre mviles, pagar facturas y disponer de fondos para gastar en ShopAfrica53. El tercero es una de las enormes astucias de Chinery-Hesse. Toda la logstica se a poya en los correos tradicionales (DHL y otros Fedex), adiestrados en ir a busca r un producto al monte y despacharlo a Zaragoza, Toulouse o Miami. En ese rbrica, todo se hace tambin a travs de SMS. ShopAfrica53 solo tiene que poner el dinero a disposicin de los proveedores a final de mes. Cuando inquir sobre el coste de sus operaciones, Chinery-Hesse respondi con una sonrisa de oreja a oreja: "La difere ncia entre los salarios de frica y los de Europa o Estados Unidos nos deja un mar gen respetable, del que sacamos provecho". Reconoce que har falta cierto tiempo para que su proyecto se imponga: "Tal vez ci nco aos", pero ser una cosa enorme. Ms efectivo que lo que cualquier ayuda del exte rior habra logrado durante el mismo lapso. "No s de ningn pas que se haya desarrolla do gracias a la ayuda externa. Es una cortina de humo. Nosotros lo haremos mejor y, adems, con dignidad", afirma rotundo. La palabra "dignidad", soltada en medio de una amena conversacin, revela una conc iencia social, poltica, presente en todos mis interlocutores. De hecho parece que hoy en frica no puede emprenderse nada... sin ser emprendedor social y, en mucho s casos, hasta activista. Si Steve Jobs hubiera sido africano... Los elementos para entender la convergencia cada vez ms creciente entre activista s y empresarios me los dio Bright Simmons, un empresario ghans de 29 aos. Con Mpedigree.org, Bright innova en un mbito que podra salvar miles de vidas: dete cta medicamentos falsos gracias a los SMS enviados directamente por los comprado res a una base de datos que se mantiene rigurosamente al da. Estima que en su pas el 60% de las medicinas en venta son o placebos o veneno, un fenmeno muy comn en fr ica. Mpedigree se encuentra todava en su fase inicial, pero estima que para final es de ao cubrir el 8% de los medicamentos en el mercado nacional. Se trata de una empresa sin fines de lucro basada en un modelo econmico sencillo: tomar muestras entre el 0,5% y el 1% de cada caja de medicinas. Los laboratorio s estn encantados de participar en un sistema que evite la falsificacin. Lanzar en frica un proyecto de tal naturaleza toma demasiado tiempo. De hecho, ag rega Simmons, "hace falta crear todo un ecosistema que allane el terreno donde u na innovacin florezca". En su caso, por ejemplo, tuvo que luchar para obtener un mismo y nico cdigo de acceso para todos los operadores de Ghana y el resto del con tinente. Los laboratorios farmacuticos han aceptado revisar las cajas de sus medi camentos y aadir un cdigo oculto bajo una superficie que, al rasparse, revela un cd

igo que el consumidor enva por SMS para verificar si se trata de una falsificacin. La mayora de las veces, infraestructura y valor (capital) son insuficientes. Esta limitacin explica por qu frica requiere de emprendedores sociales para innovar. "L a gente detrs de Mpedigree han sido activistas. Est en el ADN de nuestra compaa", ex plica. Y aade: "Si Steve Jobs hubiera sido africano, habra sido un emprendedor soc ial". Los insospechados recursos de los SMS Esta primera vuelta por frica me muestra una gran verdad: las nuevas tecnologas cu entan menos que los problemas que resuelven. Todos mis interlocutores africanos coinciden al respecto. El ejemplo ms impactante es, sin duda, el uso sistemtico y extremadamente ingenios o que hacen de los SMS, esos mensajes de texto corto que casi todos los telfonos del mundo pueden enviar y recibir. La idea general consiste en poner al alcance de quienes no pueden comprar un sma rtphone los servicios ms avanzados, por lo regular a disposicin de cualquiera en l a web. Una idea que comienza a ser fuente de inspiracin en los pases desarrollados . He aqu tres casos tomados de Senegal, Ghana y Kenia, pases donde la penetracin de l a telefona mvil todava est lejos del 100%, pero el nmero de smartphones asciende apen as a miles o decenas de miles. En Senegal, Manobi ofrece tanto servicios de geolocalizacin a los productores de cacao como a la infraestructura hidrulica. "Es casi imposible acceder a Internet en las zonas rurales", explica Emmanuel Bocquet, director tcnico de la empresa, " pero los SMS llegan a todos los lados". Basta con asegurar la interfaz entre los telfonos y las bases de datos. Una vez configurado, el sistema permite el interc ambio de informacin. "Si se descompone una de las bombas de agua donada por Unice f, alguien enva un SMS a la base de datos de Manobi, la cual inmediatamente avisa a un especialista", agrega Bocquet. La tecnologa de NandiMobile, una compaa ghanesa, facilita que las empresas conozcan la opinin de sus clientes y se comuniquen con ellos. "Relaciona las preguntas fo rmuladas por el usuario a respuestas previas o grabadas de antemano. Poco a poco aprende a responder por s misma", dice Edward Tagoe, director de negocios y desa rrollo. Esta facultad permite que las empresas permanezcan atentas a los comenta rios de sus clientes, igual que sus homlogas estadounidenses o europeas. NandiMob ile recibi este ao el Premio a la Mejor Empresa en la conferencia Launch celebrada en San Francisco. En Nairobi, m-farm ayuda a los granjeros a saber el precio vigente de sus produc tos, tanto en el mercado interno como en otros sitios del pas. "El agricultor enva un SMS al cdigo 3535 con el nombre del producto y la ubicacin de su inters, y en m enos de 10 segundos recibe el precio, que le ayuda a decidir dnde vender", me exp lic Linda Kwamboka, cofundadora de m-farm. Un SMS que dice: precio, col, Embu (una ciudad), obtiene el precio de un saco no rmal -de 126 kilos de col- en Embu. Pero si luego redacta: precio, col, Nairobi, sabr si le conviene ms ir a vender a la capital. Los otros dos mdulos permiten "co mprar juntos" o "vender juntos", siempre por SMS. Dicho sistema no es exclusivo de frica. La empresa Dotgo.com acaba de internarse en la misma brecha... pero en Estados U nidos. Si el usuario enva un SMS a The New York Times, recibe los ttulos de la sec cin de su inters. Funciona de modo semejante para conocer los horarios de los prxim

os trenes de Nueva Jersey. Y parece ser la mejor manera de registrarse en Foursq uare cuando uno llega a algn sitio. Gracias a los SMS, los propietarios de un sma rtphone obtienen respuestas ms rpidas y otros ganan en posibilidad de interaccin si n el elevado coste de aparatos sofisticados y planes de precios descomunales. Lindo ejemplo de cmo las tecnologas utilizadas en frica pueden resolvernos problema s.

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