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Sobre los comienzos del lgebra Abstracta

Carlos S. Chinea

Sobre los comienzos del lgebra Abstracta

A comienzos del siglo XIX el lgebra se entenda como la manipulacin y resolucin de ecuaciones. La nica finalidad del lgebra era la obtencin de reglas de manipulacin de ecuaciones y la asignacin de valores numricos que las verificaran, as como el estudio de las condiciones que pueden controlar la existencia de relaciones entre tales valores numricos. Las operaciones elementales se realizaban eligiendo ms o menos inconscientemente los pasos que parecan ms correctos o apropiados. Las reglas que apoyaran tales pasos de clculo y manipulacin permanecan ocultas. No se pensaba conscientemente que el explicitar tales reglas pudiera ser algo fundamental para el desarrollo del lgebra o la aritmtica. Se hablaba de la Matemtica como la ciencia de la cantidad, sin poder asumir de una forma clara y coherente la existencia de cantidades negativas de las que se deca que representaban algo menor que nada, y que aparecan al restar una cantidad mayor a otra menor. A fin de que el lgebra quedara fundamentada como una ciencia, los matemticos anteriores la haban reducido a aritmtica universal, aceptando los signos ms y menos nicamente como signos de operacin. Los aos comprendidos entre 1830 y 1930 vieron un desarrollo espectacular del lgebra y, tambin, de la Geometra. Hacia el comienzo del siglo XX estos cambios haban ya originado una diferente visin general de la matemtica, que tendra una clara incidencia en el desarrollo de la lgica matemtica. No fue, en efecto, hasta la publicacin en 1830 de la obra On Treatise on lgebra, del ingls George Peacock (1791-1858) cuando se vislumbr por vez primera la necesidad de formar una tabla que abarcara las leyes del lgebra estableciendo las propiedades que tienen lugar en su aplicacin, y la necesidad de obedecer estas reglas de forma consciente en los pasos de manipulacin y clculo.

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Peacock, en el mencionado tratado de lgebra, y del que se publicara una segunda edicin corregida en 1845, adelant la idea de que el lgebra es una ciencia deductiva, lo mismo que la Geometra. Ya en esa misma poca, ao 1837, su colega William Whewell (17941866) public Mechanical Euclid, donde presentaba la Mecnica newtoniana como una ciencia deductiva con base en la Geometra de Euclides. El planteamiento de Peacock se basaba en dos aspectos clave, a) todos los procesos del lgebra se fundamentan en el establecimiento de un cuerpo de leyes y de sus correspondientes propiedades, no pudindose utilizar propiedad alguna para una determinada operacin si no hubiera sido previamente establecida, o George Peacock bien si no hubiera sido deducida desde las propiedades previamente establecidas, b) cada operacin establecida mediante un smbolo propio queda definida por una lista de propiedades o leyes, especficas para tal operacin, que delimitan la forma y aplicacin de la operacin. Estas ideas conformaron lo que se comenz a denominar lgebra Simblica y lgebra Abstracta, y la influencia de estos planteamientos permitieron la creacin de nuevos sistemas, nuevas lgebras, no diferentes del lgebra elemental, pero ahora concebidas como sistemas abstractos aplicables a entidades que obviamente pueden ser diferentes de los conjuntos numricos habituales. As, podemos considerar la propiedad conmutativa, la asociatividad o el carcter simplificativo de ciertas operaciones sobre conjuntos numricos, como ocurre para la adicin o la multiplicacin en ciertas condiciones, y su utilizacin sobre entidades diferentes como vectores, matrices, etc. Este proceso desemboc en Gran Bretaa en una gran actividad en lgebra y lgica, en los aos que siguen, apareciendo obras de gran importancia en el campo, como, en 1847, el extraordinario trabajo de George Boole (1815-1864), The Mathematical Anlisis of Logic, being an essay towards a calculus of deductive reasoning. Es el mismo autor el que hace esta declaracin de intenciones: Quienes estn familiarizados con el estado actual del lgebra simblica, saben bien que la validez de los procedimientos de anlisis no depende de la interpretacin de los signos que se emplean, sino exclusivamente de las leyes para su combinacin. Cualquier sistema de interpretacin que deje intacta la verdad de las relaciones presupuestas por ese procedimiento es igualmente legtimo... sin embargo, el pleno reconocimiento de las consecuencias de esta importante doctrina fue retrasado por circunstancias secundarias en cierta medida... La expresin de magnitudes o de operaciones referentes a magnitudes ha sido el objetivo declarado para el que han sido inventados los smbolos del anlisis y estudiadas sus leyes. De este modo las abstracciones del anlisis moderno han estimulado, no menos

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que los diagramas intuitivos de la geometra antigua, la conviccin de que la matemtica es, en principio y no slo de hecho, la ciencia de la magnitud... (En cambio) nosotros estamos en condiciones de dar precisamente como caracterstica definitoria de clculo la de que es un mtodo basado en el uso de smbolos, cuyas leyes de combinacin son conocidas y generales y cuyos resultados permiten una interpretacin exenta de contradicciones...Sobre este principio general es sobre lo que yo me propongo construir el clculo de la lgica y reclamo para l un lugar entre las formas reconocidas de anlisis matemtico, independientemente del hecho de que tal clculo deba, por ahora, apartarse de ellas espontneamente en todo lo referente a su objeto y sus instrumentos. Hacia 1854, Boole pudo publicar An Investigation of the Laws of Thought en donde desarrolla las reglas sistemticas para expresar y manipular problemas lgicos cuyos argumentos admiten dos estados (verdadero, falso). Uno de los acontecimientos que haban empujado al estudio del lgebra abstracta, tal como fue planteada por Peacock, fue el descubrimiento de limitaciones importantes en la resolucin de ecuaciones de quinto grado, realizado por N. Abel (1802-1829) y otros, estableciendo la imposibilidad de su resolucin por los mtodos ordinarios que habitualmente servan para la resolucin de las ecuaciones polinmicas de menor grado (radicales). Hasta entonces se pensaba que la resolucin de ecuaciones de grado superior al cuarto se obtendra rutinariamente en el futuro, por radicales, considerndose que el proceso de avance del conocimiento futuro estara de acuerdo con el conocimiento especializado de la poca. Pero al igual que ocurrira en otras ramas de la ciencia, y por causas diferentes, estas creencias quedaron desbaratadas por los descubrimientos realizado en los aos siguientes. En el caso del lgebra, por los mismos avances de la Lgica Matemtica. En particular, Evariste Galois (1811-1832) concibe la idea de Grupo, analizando algunas propiedades principales. Desde la muerte de Abel y Galois fueron elaboradas lgebras de vectores y de matrices, que se aadieron a la Teora de Grupos como ramas centrales del lgebra abstracta. A partir de 1840 se desarrolla el lgebra de magnitudes que actan en una direccin, o lgebra vectorial, elaborada principalmente por William Rowlan Hamilton (1805-1865) y por Herman Grossman (1809-1877), entre otros. Se debe en particular a Grossman el primer ensayo de lgebra lineal y la aparicin del concepto de espacio vectorial. En el lgebra vectorial no se verifican las leyes de conmutatividad y asociatividad del producto en general, aunque si otras leyes como la distribucin con respecto a la suma de entidades vectoriales. En la dcada siguiente, 1850-1860, apareci el lgebra matricial de Sir Arthur Cayley (1821-1895). Se trata del lgebra de tablas de m filas y n columnas, es decir, de tablas conteniendo mxn nmeros. En esta lgebra existen otros tipos de limitaciones a la valides de las propiedades de las operaciones. As, no es posible la multiplicacin de la tabla A por la tabla B, salvo que el nmero de filas de A coincida con el nmero de columnas de B, no verificndose, obviamente, la conmutatividad del producto de tablas multiplicables. En definitiva, aparecieron nuevas lgebras o parcelas en las que las antiguas leyes de conmutatividad, asociatividad, simplificacin, etc., aunque haban sido tenidas desde siempre como incuestionablemente ciertas, dejaron de ser vlidas, dejaban de funcionar en las nuevas lgebras. Result este hecho de enorme importancia para que se comprendiera y asumiera la necesidad absoluta de establecer en cada lgebra los puntos de partida y las reglas a usar en su desarrollo.

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Result evidente, por una parte, que la valides de una ley dependera del campo o parcela sobre el cual se aplicase, y, por otra parte, tambin result claro que se podran establecer y disear otros campos o lgebras, adems de las estructuras numricas clsicas. Los cambios progresivos en la concepcin general del lgebra que se sucedieron a un fuerte ritmo en los cien aos que hemos indicado, ejercieron una gran influencia en el contexto general de la matemtica. Un claro ejemplo de ello es la forma en que las nuevas ideas de estructuracin algebrica inluyeron en F.W. Schroeder (1841-1902) y A. Whitehead (1861-1947), para construir su lgebra de la Lgica, mediante una exposicin deductiva de signos y procesos propios del lgebra abstracta.

Bibliografa: Pycior, H., George Peacock and the British Origins of Symbolical Algebra. Artculo, 1981, Historia Matemtica. Nidditch, P.H., El desarrollo de la lgica matemtica, ed. Ctedra, Madrid, 1987