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El Dipl: Tan peligrosa como los desechos nucleares

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Edicin Nro 95 - Mayo de 2007

Tan peligrosa como los desechos nucleares


Por Nicols Gutman
Todas las actividades humanas e industriales generan algn tipo de contaminacin; el debate no debe plantearse entonces como desarrollo versus contaminacin. Es necesario ms bien analizar cmo se pueden minimizar las consecuencias negativas del desarrollo industrial, que en el caso de la minera presenta graves peligros e inconvenientes. Para ello, la ciudadana debe poder participar del monitoreo.
sta situacin es especialmente relevante para la gran industria minera, ya que por sus caractersticas es nica. En Estados Unidos, donde existe la mayor cantidad de datos cientficos y estadsticos disponibles sobre el sector, la Environmental Protection Agency (EPA), oficina de proteccin ambiental del gobierno, considera que la minera es despus del calentamiento global la mayor amenaza a los ecosistemas del planeta, adems de ser la mayor industria generadora de contaminacin txica de ese pas, superando a cualquier otro sector industrial 1. En un estudio sobre la calidad del agua y el desafo y los costos econmicos que implican su contaminacin, la EPA concluye que "la minera en el oeste de los Estados Unidos ha contaminado ms del 40% de las cuencas hidrogrficas de la regin" y agrega que "el saneamiento de las minas abandonadas en 32 estados de los Estados Unidos puede costar 32.000 millones de dlares o ms" 2.

Cianuro, residuos y agua


Una mina a cielo abierto remueve cientos de millones de toneladas de tierra y roca, que es pulverizada para extraer los minerales. En el caso de sustancias de alto valor como el oro y la plata, se ha vuelto rentable extraerlo volando montaas, mesetas y suelos con explosivos en extensiones kilomtricas, haciendo crteres en la tierra de hasta dos kilmetros de ancho por uno de profundidad que bien podran contener un pueblo. A medida que las mejores reservas se van agotando, la bsqueda de metales preciosos se intensifica, tanto hacia nuevos pases como hacia la explotacin de minas con menos porcentaje del mineral buscado. El metal obtenido es slo una nfima cantidad del total de tierra removida; en el caso del oro, se estima que fcilmente se pueden generar hasta dos toneladas de desechos por cada gramo de oro. En la minera moderna a cielo abierto se utiliza, predominantemente para la extraccin del oro, el proceso de lixiviacin. La roca dinamitada se tritura y muele, se junta en pilas y se riega con millones de litros de agua mezclada con varias toneladas de cianuro de sodio. Esta solucin se amalgama con el oro en una solucin oro-cianuro soluble en agua que se colecta al pie de las pilas; una vez que estas pilas llegan a medir 100 metros de altura -lo que equivale a un edificio de 30 pisos- el proceso comienza de nuevo. La efectividad del cianuro 3 para extraer oro es tanta -supera el 95%- que ha permitido que desde 1973, cuando se lo utiliz por primera vez, la explotacin se tornara rentable all donde hubiera sido imposible o econmicamente inviable. As, la minera moderna se asemeja ms que cualquier otra a la industria qumica, pero sin embargo no es regulada como tal.
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El resultado del proceso de lixiviacin es una solucin viscosa que se destina a una suerte de grandes lagos llamados "dique de cola". stos contienen millones de toneladas de tierra y minerales mezclados con el cianuro, utilizado adems en la extraccin de los metales pesados presentes en las rocas removidas. Pero en este caso "dique" no hace referencia a las represas convencionales; los "diques de cola" se construyen a medida que va creciendo el crter de la mina con la tierra removida, por lo que su integridad estructural queda comprometida. Es as que los accidentes por rotura de los diques de cola explican ms de un tercio de todos los accidentes mineros ocurridos en las ltimas dos dcadas. Para comprender la magnitud del potencial contaminante de estos procesos, dos cifras son ms que ilustrativas: en Canad la minera genera ms de dos millones de toneladas diarias de desechos slidos; ms de 650 millones de toneladas al ao. En Estados Unidos, genera 1.700 millones de toneladas anuales; diez veces los desechos producidos en el mismo lapso por todos los hogares, industrias y comercios del pas combinados. Como la legislacin argentina actual no prev la participacin pblica en la aprobacin de los emprendimientos, crecen los temores y los conflictos en las comunidades cercanas, relacionados con el acceso al agua y las probabilidades de un serio deterioro en su calidad y disponibilidad, especialmente en las zonas ridas. En efecto, las minas a cielo abierto requieren miles de litros de agua dulce por minuto, por lo que los emprendimientos se abastecen de todas la fuentes cercanas a disposicin. As, se desvan ros o se extrae el agua subterrnea en las zonas ridas. Si al abrir grandes tajos en la tierra se llega hasta las napas subterrneas, es preciso bombear el agua constantemente; de lo contrario se crean lagos artificiales que podran contaminarse con facilidad, ya que en las paredes expuestas de la excavacin comenzar el proceso de drenaje cido, lo que a su vez facilita el arrastre de los metales pesados presentes... Si en el proceso se llegara a filtrar el agua ya expuesta a los compuestos qumicos, la integridad del sistema de aguas y napas subterrneas, la fuente para consumo humano y la agricultura, podra terminar gravemente contaminada. Este riesgo es muy alto, y por lo tanto el monitoreo de la calidad del agua es una herramienta imprescindible, aunque el diagnstico suele resultar tardo debido a la baja dinmica del agua subterrnea. Cuando los primeros sntomas de contaminacin aparecen, el grado de deterioro generalmente es muy severo y por ende muy difcil de remediar. Los procesos de contaminacin del agua subterrnea son muy lentos y pueden durar decenas de aos, al igual que los de limpieza.

Comunidades afectadas
Argentina todava est en los comienzos de la "revolucin minera" a cielo abierto. Sin embargo, los problemas con las comunidades ya comenzaron. Los vecinos de Concepcin, en la provincia de Tucumn, solicitan que se inicie una investigacin penal sealando a la mina Bajo la Alumbrera en Catamarca como la responsable de la contaminacin del agua destinada al consumo humano. Los ciudadanos afectados se encuentran excluidos de la toma de decisiones, ya que la legislacin federal no contempla un mecanismo efectivo para su participacin real y ni siquiera incorpora los mecanismos bsicos -previstos por la mayora de las agencias internacionales de desarrollo en los proyectos de gran escala- de "consentimiento previo e informado" de las comunidades cercanas. Ante esta indefensin, los ciudadanos han creado nuevos conceptos, como el de "licencia social", para llevar adelante una movilizacin poltica en defensa del medio ambiente de una dimensin indita en el pas. Frente a esta situacin, que abarca tambin a otros sectores industriales, la legislacin nacional debera incorporar mecanismos y procesos participativos en la toma de decisiones, aplicables a proyectos de alta potencialidad en la afectacin al medio ambiente y a la calidad y medios de vida de las comunidades cercanas. Los temores no son infundados, ms an cuando los organismos de control nacionales y provinciales son pequeos, tcnica y financieramente, para una tarea de control efectiva. Los vecinos de Catamarca y Tucumn denuncian las constantes roturas del mineraloducto que lleva las tierras a ser procesadas desde la mina Bajo la Alumbrera, en Catamarca, hasta Tucumn. De all es transportada en tren hacia los puertos para ser enviada al extranjero, donde se realiza el proceso del que se obtienen los metales. Si bien el mineraloducto deba estar enterrado a ocho metros bajo tierra, en varios tramos se encuentra a slo un metro de profundidad bajo el lecho del ro. Esta situacin repercuti en los principales diarios del pas pero es sistemticamente minimizada por la empresa. Los
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vecinos de Tucumn, a travs de la Federacin de Organizaciones Ambientales No Gubernamentales (FOANG), recurrieron a la Comisin Nacional de Energa Atmica (CNEA) para hacer los estudios del agua. El resultado seala que la muestra contena cobre, plata, arsnico, vanadio, cromo, plomo, nquel, mercurio, selenio, molibdeno y oro; y que los valores para el cromo y el plomo son muy crticos y superan los lmites tolerables establecidos por la OMS para el consumo humano. Se confirmaban as estudios previos realizados en el Embalse de Ro Hondo. Los vecinos del sur de Tucumn tienen fuertes sospechas de que la contaminacin del agua est relacionada con los desechos contaminantes generados por la rotura del mineraloducto de Minera Alumbrera, que se enterraron aos atrs en las inmediaciones del dique de Villa Lola, en Alpachiri. Afirman tambin que los desechos -barros contaminados con cianuro y metales pesados- diseminados por roturas ocurridas en otras oportunidades son enterrados impunemente, por lo que las napas freticas de las que se abastecen de agua quedan afectadas.

Va rpida de integracin
A diferencia de los vaivenes del Mercosur, una integracin menos conocida funciona ya perfectamente y sin contratiempos entre dos pases con una muy dismil estructura arancelaria. Gracias al Convenio Binacional Argentino-Chileno sobre integracin y complementacin minera, firmado por los gobiernos de Carlos Menem y Eduardo Frei el 29 de diciembre de 1997, para las empresas mineras entre Chile y la Argentina no hay frontera ni aduanas. Los vehculos de las empresas mineras pueden transitar libremente de un pas a otro, por lo que es necesario confiar en que los gigantescos camiones que transitan la cordillera lo hagan cargados solamente con los metales preciosos que se llevan por migajas y no aprovechen la oportunidad para transportar otro tipo de cargamentos tanto o ms lucrativos que el oro. Pero no slo es preocupante que un convenio haya eliminado una de las ms extensas fronteras internacionales del planeta para un exclusivo grupo de corporaciones internacionales. En el tratado no existe clusula alguna que preserve la integridad de los parques y reservas -tanto provinciales como nacionales- ni de las reas tursticas que se encuentren en su mbito de aplicacin 4. En San Juan, las minas de Veladero y Pascua Lama se encuentran literalmente sobre la Reserva de Biosfera San Guillermo, declarada tal por la UNESCO en 1981. Con casi un milln de hectreas de extensin, forma desde 1998 el Parque Nacional San Guillermo. Segn Radio Universidad de Chile, en 2000 la empresa canadiense Barrick Gold present a las autoridades de ese pas el informe de impacto ambiental del proyecto binacional de Pascua Lama, en el que la empresa olvid mencionar que parte de las riquezas a extraer se encontraban bajo los glaciares Toro I, Toro II y Glaciar Esperanza. Un estudio ms profundo e independiente seal que la destruccin de los glaciares no slo sera irreversible sino que afectara gravemente a agricultores y ecosistemas a ambos lados de la cordillera. En este estudio, un concejal de la comuna chilena de Alto del Carmen asegur que "van a utilizar ms de 16.000 toneladas diarias de cianuro y 80.000 kilos diarios de explosivos, que van a producir un dao estructural de hasta 900 metros fuera del rea de la mina. El material particulado es inmenso y eso nos hace pensar que va a ser todo contaminado, todo destruido". Y agrega: "En lo que respecta a nuestros vecinos argentinos, las autoridades tienen poca informacin sobre este tema puntual" 5. De hecho, en Argentina la empresa no encontr ningn obstculo para iniciar las operaciones, mientras que Chile ha tomado con ms seriedad la preservacin de los glaciares.

A la espera del temblor


Es en el terreno donde se cruzan la ciencia y la poltica donde se debe trabajar para prevenir los desastres ambientales. Los accidentes ocurren en la mayora de los casos en pases con instituciones dbiles, poca independencia de los organismos de control, una sociedad con bajos niveles de acceso a la educacin y con altos ndices de pobreza. Empresas que en sus pases de origen se comportan como agentes sociales comprometidos, invirtiendo en las comunidades en donde estn presentes, en otros contextos y latitudes son acusadas de graves hechos de corrupcin y hasta de violencia. Mientras los congresistas argentinos se apresuraban a legislar cmo se repartira la riqueza minera nacional, las grandes multinacionales, ya varios pasos adelante, depuraban las mejores tcnicas legales y financieras para disponer de una rpida va de escape para cuando las cosas no salieran bien. Es que los costos asociados a la reparacin de accidentes y a la posible contaminacin de las minas despus de que dejan de operar son siempre altos y en algunos casos
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multimillonarios. Porque si bien los accidentes son infrecuentes, cuando suceden son devastadores. En el ao 2000 una rotura del dique de cola de una mina en Baia Mare, Rumania, contamin con millones de metros cbicos de barros con cianuro el ro Danubio hasta el Mar Negro, pasando por Hungra y Yugoslavia: el cianuro de sodio y los metales pesados que eliminaron toda vida acutica kilmetros ro abajo. Segn las autoridades hngaras, se vio afectada el agua potable que consumen ms de dos millones de personas. Las consecuencias ecolgicas y sanitarias persistirn por cientos de aos 6. En 1995 fall el dique de la mina a cielo abierto Omai Gold Mine, en Guyana, liberando 3.000 millones de litros cbicos de escombreras con cianuro y metales pesados al ro Omai y eliminando toda vida acutica y silvestre. El presidente de Guyana declar el lugar afectado, residencia de 30.000 personas, como "zona nacional de desastre ambiental" y a ms de 80 kilmetros de ro como zona ecolgicamente muerta. Sin embargo, el poder poltico y econmico de las multinacionales mineras logra trabar herramientas efectivas para que los daos y los costos millonarios de reparacin de estos desastres, cuando ocurren, sean afrontados por las propias empresas. Es el caso del dique de la mina Los Frailes en Aznalcllar, cerca de Sevilla, Espaa, que se rompi en 1998 y liber abruptamente 5 millones de metros cbicos de lodos con arsnico, contaminando a los ros Agrio y Guadiamar, a 4.500 hectreas de tierras agrcolas y al parque natural de Doana, declarado patrimonio mundial de la humanidad por la UNESCO. El gobierno de Espaa sancion a la empresa Boliden Apirsa con 45 millones de euros, pero segn declaraciones de la compaa al diario espaol ABC la empresa "explic que no piensa pagar un solo cntimo de multa" 7. Hasta el momento, el gobierno espaol lleva gastados 276 millones de euros en limpiar el desastre. Si para Espaa, con el respaldo de la Unin Europea, resulta difcil lograr que una empresa de origen sueco pague los costos del mayor desastre ambiental de la pennsula en los ltimos tiempos, poca esperanza queda de que el Estado argentino pueda intervenir con xito ante un caso similar. Segn un artculo de The New York Times, las grandes corporaciones mineras se aprovechan de agujeros legales, crean subsidiarias que protegen sus activos, estn desligadas penalmente de la verdadera empresa madre y se aprovechan de un dbil control federal para pasar a los contribuyentes el costo de limpiar la contaminacin resultante. Segn diversas fuentes, el costo de limpiar la contaminacin de las minas en Estados Unidos, incluyendo las que cerraron y siguen contaminando y las que estn hoy en operacin, flucta entre los 12.000 y los 54.000 millones de dlares 8. El mismo informe, resultado de una profunda investigacin sobre minas de oro en Amrica Latina, Estados Unidos, frica y Europa, concluye que la minera actual equivale, por su capacidad de afectacin ambiental y riesgo a la poblacin, a los basureros nucleares, ya que en ambos casos la contaminacin debe ser tratada a perpetuidad. En un reporte presentado al Congreso en 2005, el Tribunal de Cuentas del gobierno de Estados Unidos concluye que la contaminacin producida por las minas a cielo abierto es generalmente grande, compleja y muy costosa de limpiar, promediando los 50 millones de dlares para cada uno de los casos estudiados. El reporte estima que el costo de los 63 casos prioritarios -entre los cientos de minas que hoy deberan estar sujetas a limpieza- sera de 7.800 millones de dlares; de los cuales 2.400 millones deberan ser afrontados por el Estado. El reporte concluye que la limpieza precisara desde 40 aos hasta perpetuidad, segn el caso 9. La mayor parte de los ciudadanos, excepto aquellos que resultan directamente afectados, no est familiarizada con los peligros que implica la gran explotacin minera. Hasta para los reguladores gubernamentales es en muchos casos difcil saber a ciencia cierta quines son los verdaderos accionistas de las empresas. Lo cierto es que muchos de los altos dirigentes del Partido Republicano estadounidense, al que pertenece el actual presidente George W. Bush, tienen debilidad por invertir en las pocas y altamente concentradas corporaciones mineras. En la pgina de internet de la corporacin Barrick Gold 10, propietaria de las minas de Veladero y Pascua Lama en San Juan, se lee que el ex presidente de los Estados Unidos y padre del actual mandatario formaba parte de su consejo asesor internacional, aunque no aclara que era amigo y frecuente partenaire golfstico del ex presidente Carlos Menem. Entregar la riqueza del subsuelo del pas a estas empresas es abrir las puertas a un grupo que incluye desde empresas serias hasta aventureros del momento, pasando por fuertes lobbies polticos y gigantescas corporaciones, cuyo punto en comn es que todos pueden causar una catstrofe ambiental. Por esta razn, las mejores legislaciones se adelantan a los hechos y ante los proyectos de minas a cielo abierto plantean estrictos requerimientos financieros y penalidades: desde fideicomisos manejados por el gobierno; requisitos de seguros para el cierre de operaciones adquiridos en el mercado y
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en relacin a los costos estimados (no slo de ganancias sino tambin de la potencial afectacin ambiental), hasta el cierre efectivo de la mina, entre otros muchos complejos mecanismos. Aun as, estas sofisticadas bateras jurdicas han demostrado no ser totalmente eficaces.

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