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Sobre la eutanasia: Solucin o problema?

(Seleccin de textos)
[Seleccin de textos tomados de Herbert HENDIN, Seducidos por la Muerte, Ed. Planeta, Barcelona (2009). En su libro, el autor hace un estudio sobre las causas y consecuencias de la legalizacin de la eutanasia en Holanda y en el Estado de Oregn (EE.UU.)].

odos los textos que siguen han salido del libro de Herbert HENDIN Seducidos por la Muerte. Es un libro uerte, duro (porque resulta duro leer cosas que muestran el poco aprecio de algunos a la vida de personas nfermas, ms an cuando se trata de mdicos y personal sanitario). Pero abre los ojos acerca de los que abe esperar tras una legalizacin de la eutanasia y del suicidio asistido como la que se produjo en Holanda n la ltima dcada del siglo XX. Cualquiera que desee hablar con rigor sobre la eutanasia debera leer ntes este libro: el autor ilustra su estudio con datos rigurosos y descripcin de casos reales.

La eutanasia en Holanda (pp. 34-36) [Ver tambin Muerte a la carta] La eutanasia y el suicidio asistido han sido a menudo invocados como medios para proporcionar a los enfermos un ms amplio control sobre su muerte y como un modo de mejorar las circunstancias de sta. Pero es esto realmente cierto? En una eutanasia, qu parte de la decisin recae sobre el enfermo y qu parte sobre el mdico? Cul es el efecto de la legalizacin de la eutanasia para los suicidas potenciales? Qu pueden decirnos el suicidio asistido y la eutanasia sobre el cuidado que debemos proporcionar a los enfermos terminales? Cualquiera que quiera responder a estas preguntas acabar en Holanda, el nico pas donde la eutanasia es prcticamente aceptada. Cuando llegu all, mis colegas holandeses saban que, a pesar de mis reservas, no tena una posicin preconcebida sobre cul deba ser la legislacin en el tema del suicidio asistido y la eutanasia. Aceptaron esa duda ma, lo que quiz les llev a ser ms francos de lo que hubieran sido en otras circunstancias, a la hora de discutir los casos conmigo. Pocos estadounidenses han tenido la oportunidad de conocer de primera mano el sistema holands y de or los detalles de los casos relatados por sus ms firmes defensores y por los encargados de ejecutarlos. Los holandeses estaban convencidos de que, cuanto ms aprendiese yo, ms persuadido acabara de las excelencias de la prctica de la eutanasia en Holanda. Pero sucedi lo contrario. Cuanto ms oa, cuanto ms vea y ms hablaba con los defensores de la eutanasia en Holanda, ms impactado quedaba, no slo por el elevado nmero de lo que podramos llamar muertes equivocadas sino tambin por su insistencia en defender lo que a todas luces resultaba indefendible. Estoy seguro de que, si tuvieran la oportunidad de ver el suicidio asistido o la eutanasia en accin, muchos estadounidenses -incluidos muchos defensores de la eutanasia- hubieran reaccionado como yo lo hice. Nunca en mi vida he sentido, pues, tanta urgencia por comunicar a otros algo que he llegado a saber.

Muerte a la carta]

Afrontar la muerte: Mdicos y enfermos terminales (pp.47-48) [Ver tambin

Los pacientes no son los nicos en no tolerar las situaciones que escapan a su control. Lewis Thomas ha descrito muy bien la sensacin de fracaso que sienten los mdicos cuando se enfrentan a la muerte;1 esta sensacin puede explicar que los mdicos tengan tanta dificultad para hablar de las enfermedades terminales con sus pacientes. La mayora de ellos evitan hablar de ello, pero la mayor parte de los pacientes preferiran que se tratara el tema abiertamente.2 Estos sentimientos pueden explicar la tendencia de algunos mdicos a usar medidas excesivas para alargar la vida y tambin la necesidad de otros de convertir la muerte en una decisin mdica. Decidiendo el momento de la muerte del paciente, convirtiendo la muerte en una decisin mdica, mantienen cierta ilusin de dominio sobre la enfermedad. El mdico, y no la enfermedad, es entonces el responsable de la muerte. El suicidio asistido y la eutanasia no son sino respuestas a la frustracin por no poder curar la enfermedad.

(...) La escasez de informes continua siendo un serio problema. En slo el 18 por ciento de los casos de 1990 los mdicos informaron a las autoridades de las eutanasias practicadas, segn requeran las directrices holandesas. Para animar a una mayor informacin de los casos, se simplific el proceso de notificacin, asegurando a los mdicos que no seran molestados si seguan esas pautas. Los investigadores estiman que el cambio de procedimiento ha contribuido a un aumento en el informe de casos hasta el 41 por ciento en 1995, mientras reconocan que un 59 por ciento de casos sin informar resultaba preocupantemente alto. Las entrevistas de 1995 revelan que en slo el 11 por ciento de los casos hubo consulta a otro mdico.3 De los 49 mdicos que no haban informado previamente de su ltimo caso de eutanasia, la mitad de ellos dieron como razn su deseo o el deseo de la familia del paciente de evitar un interrogatorio judicial, el 20 por ciento adujeron su miedo a ser perseguidos por la ley, el 16 por ciento el hecho de no haber cumplido los requerimientos para que el proceso sea aceptable, y el 14 por ciento la conviccin de que la asistencia a la muerte debe ser un asunto privado. Entre el 15 y el 20 por ciento de los facultativos decan que bajo ninguna circunstancia informaran nunca de sus casos. Las respuestas de los mdicos plantean ms cuestiones que no han sido preguntadas. Por qu las familias temen un interrogatorio judicial? Por qu temen aqullos ser perseguidos por la ley? Los investigadores afirman que las violaciones de los mdicos no eran sustanciales sino meramente de procedimiento, entendiendo como tal la ausencia de peticin escrita por el paciente, la omisin de redaccin de un informe, o la omisin de la consulta, sugiriendo que los investigadores han aceptado la informalidad de los doctores en ese proceso de consulta. Adems, en el 20 por ciento de los casos ms recientes dejados sin informar se trataba de la terminacin de una vida sin consentimiento del

paciente.4 De tales casos, segn revelan los estudios de 1990 y de 1995, no se emite informe prcticamente nunca.5 (...) Si uno calcula el total de muertes por eutanasia, suicidio asistido, terminacin de la vida de un paciente sin su consentimiento y administracin de opiceos con la explcita intencin de poner fin a la vida, encuentra que el nmero estimado de muertes causadas por intervencin activa de lso mdicos creci desde 4.813 (3,7 por ciento del total de muertes) en 1990 hasta 6.368 (4,7 por ciento) en 1995 (vase tabla). Basndonos en datos del estudio, esto supone un incremento del 27 por ciento en los casos en que los mdicos intervinieron activamente para causar la muerte. (El estudio documenta un incremento del 20 por ciento.) Los investigadores holandeses minimizan la relevancia del nmero de muertes sin consentimiento explicando que los pacientes no estaban lcidos. Pero en el estudio de 1995, el 21 por ciento de los casos clasificados como pacientes a cuya vida se puso fin sin peticin explcita eran casos de lucidez; en el estudio de 1990, hubo lucidez en el 37 por ciento de los casos.6 No se nos aclara cul fue el porcentaje de pacientes lcidos de entre aquellos a los que se les administr medicacin paliativa con intencin de poner fin a su vida sin haberlo discutido antes con ellos, pero el anlisis de los datos de administracin de opiceos indica que probablemente se trata de al menos el 20 por ciento. (...) Como hemos visto, incluso en ocasiones en las que se saba explcitamente que los pacientes, que estaban lcidos, no queran la eutanasia, se les administr a pesar de todo. Un ejemplo es el de la monja a cuya vida su mdico puso fin unos das antes de su muerte natural porque tena un dolor extremo pero el mdico crea que sus convicciones religiosas le estaban impidiendo pedirle la muerte. Otro es el de la paciente holandesa con un cncer de mama extendido que haba dicho que no quera la eutanasia, pero a cuya vida se le puso fin porque, en palabras del mdico, podra haber tardado otra semana en morir. Simplemente, necesitaba esa cama.7 Depresin y suicidio asistido (pp. 180-181) La reciente aceptacin del suicidio asistido en Holanda para los pacientes depresivos con tendencias suicidas convierte en vctimas a los pacientes de depresin que no responden con rapidez al tratamiento. Unos aos antes de ir a Holanda, publiqu un estudio sobre una mujer que sufri una fuerte depresin tras la muerte repentina de su marido por infarto cuando la saludaba a la vuelta del trabajo.8 Haba tenido varios intentos de suicidio, y cuando la vi por primera vez acababa de salir de un coma producido por una ingestin de barbitricos. Desde la muerte de su marido haba estado hospitalizada varias veces, se le haban dado prcticamente todos los medicamentos antidepresivos entonces existentes, y se le haba sometido a dos sesiones de terapia electroconvulsiva, todo sin resultado. Insista en que su situacin era incurable, y en que el suicidio era la nica solucin. No quera someterse a ningn tratamiento, pero vino a mi consulta varias

veces, y permanec en contacto con ella y con su familia para ver cmo estaba. Sus hijos haban llegado a un punto en que medio esperaban que muriera, porque impedir que se suicidase les estaba llevando mucho tiempo. Despus de dos angustiosos aos, lleg un intento de suicidio en que casi se muere. Tras varios das en coma, despert y dijo a su hija que ya no intentara suicidarse nunca ms. Accedi a verme, pero slo supo decirme que haba tenido un sueo en que su marido le haba dicho: Bueno, ya basta. Ests haciendo que t y todo el mundo sufris demasiado. Me dijo que a la maana siguiente se haba despertado curada de su depresin. Cuando habl con ella un ao despus, y con su hija aos ms tarde, me dijeron que era totalmente autosuficiente, que haba reconstruido su vida social, y que ya no estaba deprimida ni pensaba en suicidarse. Bajo un sistema que permite el suicidio asistido par los casos de depresin crnica, esa paciente habra puesto fin a su vida mucho antes de recuperarse, y eso de acuerdo con su familia y con la colaboracin del mdico.
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Eliminacin de tratamientos intiles en enfermos terminales (pp. 214-215) Hemos alcanzado un consenso que nos permite retirar o eliminar tratamientos intiles a los enfermos terminales, pero algunos siguen insistiendo en que no hay diferencia entre esto y la eutanasia. (...) La omisin del mdico puede producir la muerte slo cuando la enfermedad del paciente lo mata en ausencia de tratamiento. Podemos declarar al mdico moralmente responsable de la muerte si juzgamos esas acciones como omisiones culpables. Pero eso es confundir realidad y juicio moral al ver una omisin como algo con el mismo efecto causal que una accin que mata directamente. Una inyeccin letal matara tanto a una persona enferma como a una sana. La omisin de tratamiento de un mdico no tendra efecto en una persona sana (...) Por el contrario, slo llevar a morir a una persona enferma por la existencia de una enfermedad subyacente (...) El mdico que, a instancias del paciente, omite un tratamiento no querido no lo est matando en modo alguno. Es la enfermedad subyacente, y no su accin, la causa fsica de la muerte; y estamos de acuerdo en considerar este tipo de acciones como moralmente lcitas. Por tanto, se puede decir verdaderamente que le hemos permitido morir.9 El argumento de Callahan es el mejor. Y lo que es an ms importante, mucha gente entiende esa distincin entre matar y dejar morir en esos casos. Mucha gente es capaz de distinguir entre administrar sedantes en dosis necesarias para proporcionar alivio, incluso con riesgo de provocar la muerte, y administrarlos con la intencin de causar la muerte. Algunos defensores de la eutanasia no lo distinguen.
D Callahan, When Self-Determination Runs Amok, Hastings Center Report, 22 (1992), vol. 2, pp.52-55
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Atencin personal del enfermo que sufre (p. 268) Cassell ha visto mdicos incapaces de aliviar el sufrimiento porque fueron preparados para ocuparse slo de los aspectos fsicos de la persona. Parafraseando a Cassell, para poder aliviar de verdad el sufrimiento, un mdico ha

de comprender que una persona tiene una personalidad y un carcter, un pasado, unos lazos con otras personas, unos antecedentes culturales, unos patrones regulares de comportamiento, una vida privada, una percepcin del futuro, una dimensin trascendente, es decir, un espritu adems de un cuerpo. Con todo eso en mente, Cassell dice: Nos damos cuenta de cmo alguien carente de dolor, carente incluso de sntomas fsicos, puede estar sufriendo. La gente sufre por lo que ha perdido de s misma en relacin con un mundo de objetos, sucesos y relaciones.10 Enfermos terminales y cuidados paliativos: escuchar y acompaar al enfermo (pp. 268-271) El doctor Carlos Gmez, catedrtico de la Facultad de Medicina de la Universidad de Virginia, relata el caso de un varn de raza blanca de cuarenta y dos aos, seropositivo desde haca seis aos, que fue atendido en una clnica para enfermos de sida un mes despus de haber sido hospitalizado por una neumona. 11 La situacin exigi que el paciente utilizase un respirador y, durante su paso por la unidad de cuidados intensivos (UCI), se le hall un infeccin bacteriana muy extendida que estaba asociada con el sida, un bajo nivel de plaquetas y una infeccin cstica del pulmn, tambin relacionados con el sida. Su estancia en la UCI se complic con dos episodios de infecciones en la sangre con cadas de tensin arterial de entre hora y media y dos horas. Se recuper de esos episodios y le fue retirado el respirador, pero desarroll un doloroso deterioro inflamatorio de los nervios de brazos y piernas. En su primera visita a la clnica, este joven estaba aletargado, extenuado y anclado en una silla de ruedas. El mdico logr trasladarle de la silla a la camilla para su observacin. El paciente se quej amargamente de dolor en manos, espinillas y pies. Se quejaba adems de dificultades para dormir, a pesar de que durante la observacin se qued dormido varias veces. Su hermana, que estaba presente durante la consulta, expres su preocupacin por si el paciente estaba sobremedicado. Parece ser que tomaba analgsicos y tranquilizantes de modo indiscriminado para aliviarse. Se le retiraron dos de los medicamentos contra el dolor prescritos por el hospital, y se le recet una dosis inferior de morfina de eliminacin gradual. Se le recet adems morfina en jarabe para los accesos de dolor agudo. Se le retiraron gradualmente los tranquilizantes que tomaba, y se le dio medicacin para ayudarle a dormir. Se dispuso adems que su hermana llevase la cuenta de las pastillas que tomaba. Dos semanas despus de la primera visita, el paciente se mostraba ms despierto, aunque todava se quejaba de fuerte dolor y era incapaz de manejarse sin su silla de ruedas. Fue entonces cuando sac el tema del suicidio, diciendo que no quera vivir de esa manera. Esto llev a una intensa discusin con el paciente y su hermana. El paciente expres su terror a morir solo, especialmente durante un da laborable en que su hermana estuviese fuera. Se senta adems atrapado en su silla de ruedas y tena miedo de llegar a un agudo acceso de dolor sin poder desplazarse. Cada uno de esos temas fue tratado; el mdico le dio al paciente su nmero de telfono privado, y le pidi que le llamase a cualquier hora si tena una

crisis; la dosis de morfina fue incrementada y el paciente comenz un tratamiento con corticoesteroides con la esperanza de que aliviasen la inflamacin nerviosa perifrica a la vez que mejorasen su estado de nimo. Empez adems a tomar antidepresivos. Durante ese tiempo el paciente llam tres veces al mdico, bsicamente para asegurarse de que respondera con prontitud. En cada una de esas ocasiones, el mdico respondi a la llamada en menos de cinco minutos. En la siguiente visita a la clnica, la apariencia del paciente haba mejorado ostensiblemente. Haba engordado unos tres kilos porque como ms que un caballo. Dorma mejor por la noche, estaba ms espabilado durante el da y, con la excepcin de algn ligero problema gastrointestinal producido por los corticoesteroides, toleraba bien la medicacin. Dos semanas ms tarde, el paciente se present en el servicio de urgencias con dificultades respiratorias. Tena lquido en los pulmones e hinchazn en brazos, piernas y cara, probablemente como efecto secundario de los corticoesteroides. En vez de eliminar los corticoesteroides, le fue recetado un diurtico y se le pidi que, con ayuda de su hermana, ajustase la dosis a los sntomas. Regres a su casa y en los tres das siguientes logr eliminar el lquido, de manera que todos los sntomas llegaron a desaparecer, manteniendo la dosis diaria del diurtico. Seis meses ms tarde, el paciente se present en la clnica con un tengo algo que ensearles. En un pisps se levant de su silla de ruedas, camin por la sala de consulta y salt por encima de la mesa. Dijo que haba estado siguiendo un programa de terapia fsica en casa, consistente en hidroterapia y ejercicios en la piscina de su hermana. Haba ganado peso y el problema del lquido en los pulmones se mantena bajo control. Dijo que quera simplificar su vida, interrumpir su medicacin para el sida, y que iba a usar slo los medicamentos que le permitiesen mejorar su calidad de vida. Cuando le informaron de que el uso continuado de corticoesteroides podra enmascarar otros sntomas, especialmente fiebre y dolor abdominal, el paciente replic que los corticoesteroides haban mejorado su vida y que ese riesgo mereca la pena. Aproximadamente diez meses despus de haber empezado con los corticoesteroides, el paciente se present en el servicio de urgencias del hospital quejndose de deposiciones negras, alquitranadas y diciendo que se senta como si se fuese a morir. Su tensin sangunea era baja y tena el abdomen dilatado. Una endoscopia de urgencia mostr una pequea perforacin en la parte posterior del estmago. Al escuchar esto el paciente sonri y dijo: Es el final, no? Fue ingresado en un pabelln especial del hospital, y se le puso morfina por goteo y tambin corticoesteroides por va intravenosa. No padeci dolor y muri de forma tranquila doce horas ms tarde. Las necesidades fsicas y emocionales de este hombre haban sido escuchadas y haban sido tenidas en cuenta por su mdico y su hermana, que supieron cuidar de l y supieron valorarle. La manera en que acept su propia muerte estuvo indudablemente influida por los diez importantes meses que fueron aadidos a su vida por un mdico que haba entendido sus necesidades y que haba querido darle algo ms que una respuesta literal a sus deseos de suicidio asistido.

Las intervenciones psicosociales de este tipo son necesarias no slo para los pacientes sino tambin para ayudar a las familias a aliviar su carga. Un ambiente familiar mejor puede ser fundamental para que un paciente valore su propia vida.
C. Gmez, caso presentado en el congreso Cuidados de pacientes terminales que tuvo lugar en Bellagio, Italia, en agosto de 1996.
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Ms sobre cuidados paliativos: una enferma de cncer terminal (pp. 273-

Una mayor experiencia en el tratamiento de pacientes con cncer y el mejor cuidado que en general les proporcionamos nos ha permitido documentar la frecuencia con que los solicitantes de eutanasia cambian de opinin cuando se les proporciona un buen tratamiento paliativo, incluido el tratamiento de su depresin.12 El siguiente caso relatado por la doctora Katheleen Foley, jefe del servicio contra el dolor del departamento de neurologa del centro contra el cncer del Memorial Sloan-Kettering, resulta adecuado para ilustrar esta situacin.13 Una mujer de sesenta y cuatro aos, enferma de cncer de pulmn en estado avanzado, y con fuertes dolores torcicos, solicit ayuda para morir. Profundamente triste, desesperanzada, declaraba que su vida no tena ya propsito ni sentido; se vea adems como una carga para su marido. No poda continuar as, y amenazaba con pedir la colaboracin de una amiga, que ya haba auxiliado a su propia madre a morir, si no se le daba inmediatamente la ayuda que peda. Su marido percibi esa peticin como un signo de depresin profunda y solicit asistencia para mantenerla con vida. Declaraba que nunca sera capaz de ayudarla a morir, pero que senta que le fallaba a su mujer al negarle el auxilio que peda. Se senta culpable adems por no poder darle mayor apoyo, y expresaba frustracin y rabia cuando ella le mantena despierto durante la noche. Tras un ingreso de urgencia en el hospital, se observ que el cncer estaba invadiendo el trax de la mujer. Se la trat entonces con una combinacin de analgsicos (morfina y acetaminofn) en dosis regulares, inicialmente por va intravenosa, y le fueron bloqueados los nervios torcicos para reducir su dolor. El dolor disminuy hasta convertirse en un ligero dolor de vez en cuando durante el da. Comenz adems un tratamiento en dosis bajas de antidepresivos, y acept ser visitada por un psiquiatra. Su estado de nimo mejor rpidamente, su dolor se redujo de forma drstica y comenz a ver su vida de manera ms positiva. Hablaba abiertamente sobre su muerte, pero tambin expresaba deseo de vivir mientras el dolor pudiese ser controlado. Cuando le preguntaron si los mdicos deberan haberla matado cuando se lo pidi, respondi con un rotundo no, reconociendo que el dolor la haba deprimido hasta querer morir. La mujer abandon el hospital y vivi durante cuatro meses ms, con el dolor controlado y renovadas energas. Logr resolver algunas cuestiones familiares en compaa de sus hijos y muri en su propia casa mientras su marido cuidaba de ella. Los pacientes que solicitan la eutanasia estn pidiendo alivio de su

sufrimiento fsico y mental del modo ms poderoso que tienen a mano. Cuando la peticin llega a un mdico caritativo, sensible y comprensivo que puede asegurarles que estar con ellos hasta el final aliviando su sufrimiento, la mayora de esos pacientes no desean ya la muerte. No hay nada ms enternecedor que lo que mdicos as estn consiguiendo con enfermos terminales. Coma irreversible y eutanasia (p. 276) En un congreso sobre pacientes en coma, un profesor sueco me cont la historia de la muerte de su madre. Le avisaron para que acudiese al hospital por haber sufrido ella un infarto masivo terminal. l saba que su madre no hubiera deseado seguir viviendo en un estado vegetativo. Le prepararon una cama en la habitacin de su madre; mantuvo sus labios hmedos a lo largo de todo un da en que no recibi nutricin e hidratacin y finalmente falleci. Le pregunt cmo respondera a defensores de la eutanasia que le preguntasen por qu no haba puesto una inyeccin para acelerar el proceso. Me contest: No habra sido diferente para ella, pero lo hubiese sido, y mucho, para m y tambin para su mdico. La experiencia holandesa (p. 278) Si la experiencia holandesa ha de ensearnos algo, es que la eutanasia nos trae lo peor de la medicina, en vez de traernos lo mejor. En nombre de una ficticia compasin por el paciente sigue oculto el papel decisivo de las necesidades y valores del mdico. En lugar de una posibilidad ms para el paciente, la eutanasia se convierte en una solucin sencilla a miles de problemas; como consecuencia, la medicina paliativa languidece. Dadas las injusticias de nuestro sistema sanitario y la insuficiencia de los cuidados que damos a los enfermos terminales, la medicina paliativa sera la primera baja producida por la eutanasia en Estados Unidos. La eutanasia se convertir en la forma de ignorar las verdaderas necesidades de los enfermos terminales en este pas. En palabras de la doctora Joanne Lynn, directora del Centro para la Mejora de los Cuidaos a los Moribundos de la Universidad de George Washington, si la sociedad no hace posibles otras formas alternativas de tratamiento sino que autoriza la opcin de que seamos matados, entonces no deberamos cerrar los ojos ante lo que realmente est en juego: que la sociedad haya escogido tener a sus moribundos tan desesperados que prefieran ser matados a seguir viviendo14
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J. Lynn, carta al director, New England Journal of Medicine, 321 (1989), p. 119.

La cultura de la eutanasia: abandono de los cuidados paliativos (p. 293) Mi experiencia con enfermos graves con tendencias suicidas me haca temer que stos se convertiran en vctimas en una situacin en la que el suicidio asistido y la eutanasia fueran legales. ste era mi temor cuando empec a estudiar la eutanasia, y lo que vi en Holanda me confirm que este temor estaba justificado. Sin embargo, pens que, como en Holanda la asistencia sanitaria est

garantizada para todos, la eutanasia se situaba all en un contexto en el que los pacientes tendran como alternativa unos cuidados paliativos mejores que los que tenemos en Estados Unidos. Pero me di cuenta de que esto no era cierto, y de que adems la aceptacin de la eutanasia estaba llevando precisamente a que se descuidara el desarrollo de los cuidados paliativos. La eutanasia, que se haba propuesto como solucin necesaria para unos pocos casos extremos, se haba convertido en una manera casi rutinaria de tratar la ansiedad, la depresin y el dolor en pacientes graves o terminales. Lo que he visto despus en Holanda y en Estados Unidos me ha convencido de que hay que evitar la legalizacin de la eutanasia porque los cuidados paliativos se descuidaran y empeoraran. Batalla ideolgica en defensa de la eutanasia (p. 298-299) Los defensores de la eutanasia han exagerado el nmero de mdicos que la practican, y dicen que hay que legalizarla para as poder regularla. El argumento no parece muy convincente: hay que cambiar la ley simplemente porque no se respeta?, y qu nos hace pensar que los que ahora no cumplen la ley despus van a respetar las normas que entonces se propongan? La experiencia de Holanda nos indica ms bien que la legalizacin crea un clima favorable a la desobediencia a las normas. En cualquier caso, la ley nunca permitir que los mdicos acaben con la vida de un paciente sin su consentimiento, pero los mdicos que ya lo hacen ahora se sentirn an ms libres de hacerlo cuando se permita la eutanasia. Parte de la desinformacin creada es hacer creer que la oposicin a la eutanasia es cosa de la Iglesia Catlica o de la derecha religiosa. A los votantes de Oregn se les deca: vais a permitir que la Iglesia Catlica dicte el modo en que tenis que morir? Se ignora que la Asociacin Mdica Estadounidense (AMA, en sus siglas en ingls) es probablemente la organizacin que de modo ms importante se opone a la legalizacin. De hecho, el informe de la AMA en contra de la legalizacin (suscrito tambin por la Asociacin Estadounidense de Enfermera, la Asociacin Estadounidense de Psiquiatra y otras muchas asociaciones mdicas) fue el documento ms citado por el Tribunal Supremo en su reciente decisin sobre el suicidio asistido y la eutanasia. Bailando con la seora Muerte (p. 300-304) En Holanda se ven los efectos corrosivos que la aceptacin de la eutanasia por la sociedad tiene en los mdicos, en su forma de practicar la medicina y en su actitud hacia los enfermos terminales. No hay mejor ejemplo de lo que sucede a los pacientes terminales cuando los cuidados paliativos se subordinan a la aceleracin de la muerte que el bestseller Dancing with Mister D (traducible por Bailando con la seora M, es decir, bailando con la seora Muerte). Su autor, el doctor Bert Keizer, es un mdico en una residencia holandesa para pacientes terminales.15 Los lectores holandeses alabaron la sinceridad y calidad literaria del libro, y compartiendo la visin de Keizer sobre la muerte, ven la eutanasia como la mejor opcin.

Su manera de aplicar la eutanasia sin tratar de entender al paciente, su indiferencia hacia los cuidados paliativos y, en general, su actitud hacia la prctica de la medicina, en Keizer resultan ms cidos que en la mayor parte de los mdicos que practican la eutanasia. Pero parece que su actitud distanciada de total, para qu y su fatalismo con los pacientes son compartidos por los otros empleados de la residencia de terminales. Keizer nos dice con vehemencia que cuando se encuentra con un enfermo terminal siente revulsin. De uno de esos encuentros escribe: Estaba a punto de sacar mi estetoscopio cuando de repente se sent en la cama, con la mirada desencajada y expresin de asco mientras trataba, con gran esfuerzo, de evitar que algo le saliera de la boca, intentando tragar. Instintivamente di un paso atrs. No me habra sorprendido que de su boca hubiera salido un excremento. Pero consigui mantenerlo dentro y tragarlo completamente. Entonces cay muerta sobre su almohada. Parece que Keizer considera que parte de su trabajo consiste en aguantar. Sus enfados con los pacientes son de abrigo. A una mujer que le pregunt si deba quedarse en la cama el resto del da le contest: Seora Van Eyk, por qu est siempre preguntndome? Deje de descargar sobre m todos sus problemas. Ya tiene setenta y ocho aos, y si no es inteligente, por lo menos ya es bastante mayorcita como para decidir por s misma cmo va a pasar el da: en la cama, al lado de la cama o, si le da la gana, debajo de la cama. Sus enfados con los pacientes tampoco los ahorra a sus familiares. Cuando el hermano de un paciente de cncer de prstata intenta traer a ste a su residencia porque su anciano padre tambin est ah, Keizer slo ve malicia en sus intenciones. La extrema diligencia del hermano, que Keizer describe como detestable y egosta, probablemente refleje sentimientos de ansiedad, culpabilidad y afecto, adems de la hostilidad que Keizer le atribuye. Keizer se siente en la obligacin de forzar a los pacientes a encarar la muerte sin hacerse ilusin alguna, ni religiosas, ni mdicas ni sobre su pasado. Critica a un paciente que acaba de morir diciendo que era tan ingenuo al principio sobre su enfermedad, que la trataba como un cuento de hadas. A veces Keizer se comporta de una manera casi cmica, como cuando una mujer queire que le confirme que la gente que la ha maltratado en el pasado ir al infierno, y se aplica en convencerla de que el infierno no existe. Es sumamente intolerante con los pacientes y colegas que encuentran consuelo en la religin. La emocin ms positiva que Keizer expresa es cuando de mala gana admira a los pacientes que encaran la muerte sin ninguna ilusin (de lo que se siente capaz) y sin miedo (de lo que no se siente capaz). A pesar de ser defensor de la eutanasia, Keizer tiene sus propios criterios para aplicarla. El paciente no debe quererla demasiado, ni mostrar cambios de opinin, ni haber tenido ningn intento de suicidio. Dice que su primer mandamiento es no terminar la vida de nadie simplemente porque sea duro verle sufrir. ste es un mandamiento que en muchas ocasiones no cumple, pues cede a la presin de empleados de la residencia o de familiares que se lo pidan del modo adecuado. Teme las consecuencias de poner fin a la vida de alguien que no lo haya

pedido, pero indica que una sobredosis de morfina puede ser til en esas situaciones. Est de acuerdo en practicar la eutanasia a un paciente que parece tener cncer de pulmn, a pesar de que an no se ha descartado que pueda ser una tuberculosis. No le importa por qu el paciente y su nieta puedan tener tanta prisa porque practique la eutanasia, aunque de hecho el paciente no tiene an sufrimientos. Tampoco hace caso a un compaero que le sugiere que la cortisona podra aliviar al paciente llegado el momento. Una vez que ha tomado la decisin de aplicar la eutanasia, quiere que sea lo antes posible; sabe que se va a enfadar de verdad si el paciente pide un aplazamiento. Y escribe: Si alguien me vuelve a mencionar cortisona o diagnstico dudoso se va a llevar un puetazo. Sin embargo, la eutanasia resulta traumtica tambin para l. Cuando la practica suele sufrir migraas y pesadillas; en las peores pesadillas l est a punto de contraer las enfermedades de sus pacientes. Se puede sospechar que teme un castigo o venganza por la ira o crueldad que gasta con ellos. Mientras est despierto, su distancia emocional le protege. De un paciente distante y solitario escribe Keizer: Hubiese sido peor haber abierto una brecha en su defensa, por la que todo el pus de los aos hubiese salido afuera como ola horripilante. A veces los pacientes, pero ms frecuentemente los familiares, critcan su insensibilidad. Un hijo se queja de que tom los deseos de morir de su madre demasiado literalmente, sin entender que es deseo proceda precisamente de su miedo a morir, y no de los sntomas de la enfermedad. Keizer tampoco entiende al hijo, pensando que simplemente quiere negar la inminencia de la muerte de su madre. Keizer est desilusionado con la profesin mdica, diciendo que con toda probabilidad, la profesin ms antigua del mundo no es la prostitucin, sino la medicina. Segn l, la medicina falla porque no tiene ningn remedio contra la muerte. No hace ninguna distincin entre un tratamiento encarnizado y dolorso sin esperanza de curacin y los cuidados paliativos que alivian el dolor. Como, de todos modos, al final va a llegar la muerte, esas distinciones no le parecen importantes. Si la profesin mdica ha fallado en el caso de Keizer, no es porque no pueda curar a ms pacientes, sino porque no le han enseado a cuidar a quienes no puede curar. Sin duda, los pacientes en esta residencia sufren ms en sus ltimos meses por la forma en que estn siendo tratados. La actitud de los mdicos que los tratan les lleva a desear una muerte rpida. Los empleados de esta residencia no parecen sino guardias impacientes en un almacn de pacientes terminales. Los pacientes terminales frecuentemente sienten tambin repulsin por su estado. Es interesante cmo esta percepcin cambia cuando quienes les cuidan aceptan su humanidad y no los miran de esa forma. Estos cuidadores son ms difciles de encontrar en un clima cultural que fomenta la solucin fcil de la eutanasia. En una cultura que no da un significado a la ltima fase de la vida, la actitud de repulsin hacia esta fase se hace parte de su narrativa cultural, empujando a mdicos y pacientes hacia la eutanasia. De hecho, esta actitud refleja lo que sucede cuando se usa la medicina para acelerar la muerte, en vez de evitar el sufrimiento.

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