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Canal de Panam

El canal de Panam es una va de navegacin interocenica entre el mar Caribe y el ocano Pacfico que atraviesa el istmo de Panam en su punto ms estrecho. Desde que fue inaugurado el 15 de agosto de 1914, ha tenido un efecto de amplias proporciones al acortar tiempo y distancia de comunicacin martima, dinamizando el intercambio comercial y econmico al proporcionar una va de trnsito corta y relativamente barata1 entre los dos ocanos, influyendo decisivamente en los patrones del comercio mundial,2 impulsando el crecimiento econmico de los pases desarrollados1 y proporcionando el impulso bsico para la expansin econmica de muchas regiones remotas del mundo. Estados Unidos y China son los principales usuarios del Canal.6

Historia
La historia del canal de Panam se remonta a los primeros exploradores europeos en Amrica, ya que la delgada franja de tierra, el Istmo de Panam, constituye un lugar idneo donde crear un paso para el transporte martimo entre el ocano Pacfico y el Atlntico. Hacia el final del siglo XIX, los avances tecnolgicos y las presiones comerciales eran tales que la construccin de un canal se convirti en una propuesta viable. Un primer intento por parte de Francia fracas, pero se consigui hacer una primera excavacin que despus utiliz EE.UU., dando lugar al actual Canal de Panam en 1914. El Canal se encuentra en funcionamiento en manos panameas, por el Tratado "Torrijos Carter" el 7 de septiembre de 1977 por el presidente de los Estados Unidos Jimmy Carter y el general Omar Torrijos Herrera que entr en vigencia el 31 de diciembre de 1999; y se est trabajando en su ampliacin desde el 3 de septiembre de 2007.

Antecedentes
La ubicacin estratgica del istmo de Panam y la corta distancia entre los ocanos dio lugar a varios intentos a lo largo de los siglos para crear una ruta a travs del istmo. Si bien la mayora de los primeros proyectos consistan en una ruta terrestre que conectaba los puertos. La idea de construir el canal de Panam volvi en el siglo XVI, despus del reconocimiento llevado a cabo por Coln y Hernn Corts. Jos de Acosta escribi en 1590 un informe sobre la dificultad de unir los dos ocanos como queran algunos navegantes y exploradores espaoles: Algunas personas han hablado de excavar este terreno de seis leguas y unir un mar con el otro []. Eso sera inundar la tierra porque un mar est ms bajo que el otro. La idea del canal permaneci en suspenso durante un tiempo para no reaparecer hasta principios del siglo XIX, despus del viaje del naturalista prusiano, el barn Alexander von Humboldt, que prepar un proyecto de excavacin del istmo entre el Chagres y Panam. El

ingeniero Fernando de Lesseps present, diez aos ms tarde, su proyecto de excavacin del Canal de Panam.

Primeras rutas
El istmo de Panam ya era utilizado por los nativos americanos antes de la llegada de los europeos en el siglo XV. Los primeros exploradores europeos descubrieron antiguos caminos que atravesaban el istmo, utilizados por las civilizaciones precolombinas y los pueblos Wounan y Ngbe.

La etapa espaola
En 1514, Vasco Nez de Balboa, el primer explorador europeo en ver el este del Pacfico, construy una ruta utilizada para el transporte de sus buques desde Santa Mara la Antigua del Darin en la costa atlntica de Panam a la baha de San Miguel en el Pacfico. Esta ruta tena de 50 a 65 km de largo, pero fue rpidamente abandonada. En noviembre de 1515, el Capitn Antonio Tello de Guzmn descubri una carretera que atravesaba el istmo desde el golfo de Panam hasta Panam, cerca de la ciudad abandonada de Nombre de Dios. Esta ruta haba sido utilizada por los nativos durante siglos y era viable. Fue mejorada y pavimentada por los espaoles y se convirti en El Camino Real. El camino fue usado para transportar el oro a Portobelo y desde all llevarlo a Espaa y se convirti en la primera gran ruta del istmo.7 En 1524, el rey Carlos I sugiere que excavar un canal en algn lugar de Panam hara que los viajes a Ecuador y Per fuesen ms cortos y permitira que los buques evitaran el Cabo de Hornos y sus peligros, especialmente para el transporte de oro. Un primer proyecto se realiz 1529, pero la situacin poltica en Europa y el nivel tecnolgico de la poca lo hicieron imposible. El camino de Portobelo al Pacfico tuvo sus primeros problemas en 1533 y Gaspar de Espinosa recomienda al rey construir una nueva ruta. Su plan es construir una camino desde la ciudad de Panam, estacin terminal del Pacfico en el Camino Real y la ciudad de Cruces, a orillas del ro Chagres y a 30 km de Panam. Una vez en el ro Chagres, los buques transportan su carga hasta el mar Caribe. El camino se construy y se llam el Camino de Cruces y sendero de Las Cruces. En la desembocadura del ro Chagres, el pequeo pueblo de Chagres se enriquece y la fortaleza de San Lorenzo se construy sobre un promontorio con vistas a toda la zona. De Chagres, las cargas se transportaban al almacn del rey en Portobelo. La ruta tuvo una duracin de varios aos e incluso fue muy utilizada en 1840 como consecuencia de la fiebre del oro de California.

Las teoras portuguesas


El primer navegante portugus que se interes en la construccin de un canal en Centroamrica fue Fernando de Magallanes, que en 1520 demostr que el camino que se utilizaba era demasiado peligroso y vio la necesidad de encontrar una forma ms fcil de llegar a los Mares del Sur.8 Unos aos ms tarde, en 1550, otro navegante portugus, Antonio

Galvao, pens que la nica manera de crear un acceso rpido a los Mares del Sur sera un paso artificial y que las nicas ubicaciones posibles seran: Tehuantepec, Nicaragua, Panam o Darin.

La expedicin escocesa
El proyecto Darin es otro intento de establecer una ruta entre los ocanos. En julio de 1698, cinco buques partieron de Leith (Escocia) con el fin de establecer una colonia en Darin y construir una ruta para el comercio con China y Japn. Los colonos llegaron en noviembre a Darin y la llamaron Caledonia. Pero la expedicin estuvo mal preparada para las condiciones adversas que all encontraron, sufrieron las enfermedades locales y la mala organizacin. Los colonos abandonaron definitivamente Nueva Edimburgo, dejando cuatrocientas tumbas detrs de ellos. Por desgracia para ellos, otra expedicin de ayuda ya haba partido de Escocia y lleg a la colonia en noviembre de 1699. Encontr los mismos problemas, adems de un ataque y un bloqueo de los espaoles. El 12 de abril de 1700, Caledonia es abandonada por ltima vez.

Intento de Guillermo III


En 1695 William Patterson obtuvo el derecho a construir un canal interocenico en Darin bajo la bandera del ingls Guillermo III. Sin embargo, el proyecto desapareci tan rpidamente como haba aparecido.

El ferrocarril
En el siglo XIX, se pone de manifiesto que el camino de Las Cruces ya no es suficiente, se necesitaba uno ms rpido y menos costoso para el transporte por el istmo. Dada la dificultad de construir un canal, un ferrocarril pareci ser la solucin ideal. Los estudios se iniciaron en 1827. Se propusieron varios proyectos y se busc dinero. A mediados de siglo aparecen otros factores que alentaron el proyecto: la anexin de California por los EE.UU. en 1848 y el desplazamiento de colonos a la costa oeste, cada vez en mayor nmero, hace aumentar la demanda de una ruta rpida entre los ocanos. La fiebre del oro en California tambin hace que aumenten an ms los desplazamientos de colonos hacia el oeste. El ferrocarril de Panam se construy a travs del istmo entre 1850 y 1855, con 75 km de largo, desde Coln en la costa atlntica hasta Panam en el Pacfico. El proyecto representa una obra maestra de la ingeniera de su poca, realizado en condiciones muy difciles: se estima que ms de 12.000 personas murieron en su construccin, la mayora de clera y malaria. Hasta la apertura del canal, el ferrocarril transport el mayor volumen de carga por unidad de longitud que cualquier otra va frrea en el mundo. La existencia del ferrocarril es un factor clave en la seleccin de Panam para la construccin del canal.

El proyecto francs
Artculo principal: Escndalo de Panam

Mapa alemn de 1888 que muestra la ruta propuesta para el Canal de Panam y la ruta alternativa del canal de Nicaragua. La idea de construir un canal a travs de Centroamrica fue sugerida de nuevo por un cientfico alemn, Alexander von Humboldt, dando lugar a un renovado inters a principios del siglo XIX. En 1819, el gobierno espaol autoriza la construccin de un canal y la creacin de una compaa para construirlo. La Repblica de la Nueva Granada, actual Colombia, dio en 1839 una concesin por primera vez a una empresa francesa, para establecer una lnea de comunicacin desde la ciudad de Panam a cualquier punto de la costa atlntica. Francia realiz estudios de campo y los resultados fueron lo suficientemente positivos para que el primer ministro francs Guizot, enviase a un oficial, Napolen Garella, para constatar ese optimismo. El oficial no encontr nada sobre el terreno que pudiera confirmar tal optimismo, ms bien al contrario, destac la dificultad de la empresa, lo que impuls al gobierno francs a desinteresarse por el canal, renunciando la empresa. El proyecto estuvo en el aire durante algn tiempo. Entre 1850 y 1875 se llevaron a cabo muchos estudios, lo que llev a la conclusin de que los dos caminos ms favorables eran: a travs de Panam (entonces parte de Colombia) y a travs de Nicaragua; Una tercera opcin era construir una ruta a travs del istmo de Tehuantepec en Mxico. En mayo de 1879, el francs Ferdinand de Lesseps que haba completado la excavacin del canal de Suez, presenta en la Sociedad de geografa de Pars su proyecto de canal interocenico sin esclusas, que deba conectar el ocano Atlntico con el ocano Pacfico por el Istmo de Panam. El proyecto de Lesseps se acept y se compraron los derechos para la concesin por diez millones de francos. El costo de las obras se estim en 600 millones de francos, y se fund una empresa la Compagnie universelle du canal interocanique de Panama, que recaud los fondos necesarios para dirigir el proyecto. El 30 de diciembre de 1879 Ferdinand de Lesseps lleg a Panam con su familia y algn tiempo despus fue a Nueva York, donde fue recibido con cortesa, pero los lderes de Estados Unidos no le ocultaron que se opondran, por todos los medios, a su emprendimiento.

Las obras comenzaron en 1881, enfrentndose a varios retos: los accidentes de terreno, las epidemias malaria y fiebre amarilla, la elevada mortalidad entre el personal, etc. La obra se retras, y Lesseps hizo un llamamiento a los pequeos inversores a travs de hombres de negocios como el Barn de Reinach y Cornelio Herz, que no dudaron en sobornar a la prensa, a los ministros y parlamentarios corruptos para obtener financiacin pblica. El caso se descubri y condujo al escndalo de Panam, mientras que Gustave Eiffel, consultado sobre el proyecto, puso en tela de juicio su diseo y lleg a la conclusin de que el canal deba incluir esclusas para adaptarse al relieve de la regin. Esta decisin se tom particularmente porque el macizo de la Culebra era el principal obstculo en la ruta del canal.

Trabajos en el macizo de la Culebra en 1907 Ferdinand de Lesseps eligi inicialmente la opcin de un canal a nivel como lo hizo con el canal de Suez, sin embargo, hacer un proyecto de este tipo en Panam significaba tener que pasar por el macizo de la Culebra y por tanto, verse obligados a cavar una enorme trinchera en un campo formado por diferentes capas. Otro problema se produjo en septiembre de 1882, cuando un terremoto sacudi el istmo y se tuvo que interrumpir el trabajo y el trfico de los ferrocarriles durante algn tiempo. Este acontecimiento llev a una bajada de las acciones de la compaa en Pars. A pesar de estos reveses, en 1886, durante su inspeccin, Ferdinand de Lesseps estaba muy satisfecho con la marcha de los trabajos. El hecho de pasar a un canal de esclusas permiti a la empresa ahorrarse mucho dinero y por tanto, el xito era casi seguro. Sin embargo, desde 1886, los opositores de Lesseps no le dejaron en paz y, durante este tiempo, en Pars las intrigas contra la empresa fueron cada vez ms abiertas y afectaron a la opinin pblica, lo que result nefasto porque el dinero se termin y en 1888 las arcas estaban vacas. Lesseps se vio obligado a parar todos los trabajos y abandonar el proyecto, esto ser el final del Canal francs. Cada en quiebra el 4 de febrero de 1889, la compaa de Lesseps fue asumida por el ingeniero jefe de la obra de construccin del canal, Philippe-Jean Bunau-Varilla, que estaba llevando a cabo nuevos trabajos segn el proyecto de Eiffel. Sin apoyo financiero, BunauVarilla se dirige al gobierno de los EE.UU., al que decide ceder los derechos de explotacin y

construccin del Canal de Panam y el control de la zona en torno al mismo. El Tratado Hay-Bunau-Varilla valid esta operacin y se firm el 18 de noviembre de 1903, casi inmediatamente despus de la revolucin que provoc la Separacin de Panam de Colombia.

Cronologa hasta 1999


1880: Primer intento de construir un canal a Panam por una empresa francesa. 1902: Firma de la ley Spooner por el Presidente Roosevelt. Los EE. UU. acordaron reanudar la construccin del Canal de Panam, tras el fracaso de la empresa francesa. 1903 (enero): Preparacin del Tratado Herrn-Hay sobre el Derecho de la construccin del Canal de Panam por los EE. UU. 1903 (agosto): El rechazo del Tratado Herrn-Hay por el Congreso de Colombia. 1903 (noviembre): Proclamacin de la Separacin de Panam de Colombia. La Repblica Independiente de Panam es reconocida por el Congreso de los EE. UU. 1903 (noviembre): Firma del Tratado Hay-Bunau Varilla por el nuevo gobernador de Panam, Philippe Buneau-Villa. Los EE.UU. tienen ahora la autorizacin para continuar la construccin del canal de Panam. Asimismo, los territorios a ambos lados del canal y la plena soberana en la Zona del Canal. 1904: Reapertura de las obras del canal de Panam por los EE. UU. Se crea la Comisin stmica del Canal para su construccin. 1913: Finalizacin de la construccin del Canal de Panam, simbolizada el 15 de agosto del ao 1914 por la travesa del vapor Ancon. Deja de existir la Comisin stmica del Canal. Inicia el Gobernador de la Zona del Canal como nueva entidad administradora. 1964: (enero) Tropas estadounidenses masacran a estudiantes panameos por acercarse demasiado a la Zona del Canal. (vase: Da de los Mrtires). 1977: (septiembre) Firma del tratado Torrijos-Carter que retribuye progresivamente la soberana de la Zona del Canal de EEUU a Panam. 1999: La Comisin del Canal de Panam deja de existir e inicia la administracin a travs de la Autoridad del Canal de Panam.

Cronologa desde 1999


1999: Inicia la administracin a travs de la Autoridad del Canal de Panam 2005: Se implementa un nuevo sistema de arqueo de buques basado en el TEU. 2006 (abril): Se presenta la propuesta de ampliacin del canal de Panam a travs de la construccin de un tercer juego de esclusas. 2006 (octubre): Se aprueba mediante referndum la propuesta de ampliacin. 2007 (septiembre): Inician los trabajos de ampliacin en el Cerro Paraso. 2009 (julio): Se adjudica el contrato principal del programa de ampliacin al Consorcio Grupo Unidos por el Canal, liderado por Sacyr Vallehermoso.

Durante la construccin del Canal se eliminaron ms de 183 millones de m de material originalmente excavado que si se pusiera en un tren de plataformas, le dara la vuelta al mundo cuatro veces. Desde el punto de vista tcnico, el Canal de Panam es uno de los mayores logros de la ingeniera moderna. Del Atlntico al Pacfico mide 80 kilmetros de largo; tiene una profundidad de 12,8 metros en el Atlntico y de 13,7 metros en el Pacfico; el ancho es de 91 a 300 metros. Posee dos puertos terminales, uno en cada ocano; tres juegos de esclusas gemelas, Miraflores, Gatn y Pedro Miguel, y uno de los mayores lagos artificiales del mundo, el Gatn, que cubre 425 kilmetros cuadrados y se form por una represa de tierra construida a travs del cauce del ro Chagres.

Antecedentes Histricos

Desde pocas tan remotas como el ao 8000 A.C., el Istmo de Panam era usado como ruta de trnsito por el hombre prehistrico que emigraba a travs de Centroamrica para establecerse en Sudamrica.

En 1502, Cristbal Coln lleg al Istmo de Panam y aos ms tarde, en 1510, Espaa inici la colonizacin del Istmo. Desde pocas tan remotas, ya se vean las ventajas de contar con una ruta a travs de Panam y, es as, que en 1534 el Rey Carlos V de Espaa, orden los primeros estudios topogrficos para la construccin de un canal por una seccin del Istmo de 80 kilmetros de ancho. Sin embargo, la construccin de dicho canal estuvo ms all de sus capacidades y la tecnologa de la poca. Se sabe que el primer esfuerzo por llevar a cabo la construccin del Canal fue realizado por los franceses (siglo XIX). En el ao 1878 se firm un contrato entre la Nueva Granada y el ciudadano francs Lucin Napolen Bonaparte Wyse, para la construccin de un canal por Panam; luego este contrato fue traspasado a la compaa Universal del Canal Interocenico, bajo la administracin de Ferdinad de Lesseps. El pueblo francs respald la obra y los trabajos se iniciaron en 1882. Cinco aos ms tarde los trabajos se suspendieron y la compaa se declar en quiebra. Algunos factores que llevaron a el fracaso de la obra fueron: la epidemias, como la malaria y la fiebre amarilla, el clima mortfero de Panam, la malversacin de fondos, el desconocimiento de los estudios del Istmo realizados por Bonaparte Wyse. Una vez agotado gran parte de sus fondos, tuvo que vender sus derechos y propiedades sobre el Canal al gobierno de los Estados Unidos. Un segundo esfuerzo fue el de los Estados Unidos. En 1903, despus de la declaracin de independencia de Panam de Colombia, Panam y los Estados Unidos firmaron el tratado Hay-Bunau Varilla, mediante el cual los Estados Unidos emprendieron la construccin de un Canal interocenico a travs del Istmo de Panam. Al ao siguiente, los Estados Unidos compraron los derechos y propiedades de la compaa francesa a un costo de $40 millones e iniciaron la construccin. Tom 10 aos el trabajo de ms de 75,000 hombres y mujeres y unos $400 millones para completar la obra. Los constructores del Canal enfrentaron problemas sin precedentes: enfermedades tropicales; la compleja geologa del Istmo, que hizo de los derrumbes de tierra un constante peligro; el enorme volumen de excavacin requerido; el gran tamao de las esclusas; y la necesidad de establecer nuevas comunidades, importar hasta el ltimo clavo y organizar el trabajo e una escala jams vista. La mayora de los nombres de los hombres y mujeres que trabajaron en la construccin del Canal han sido olvidados, pero su legado sigue vivo. Entre los ms recordados estn el Coronel Williams Crawford Gorgas y su equipo mdico, a quienes se les acredita la erradicacin del a fiebre amarilla del Istmo y el control de la malaria; el ingeniero jefe John F. Stevens y su equipo de trabajo, quienes levantaron poblados, organizaron el sistema ferroviario para sacar la

tierra excavada del Corte; y el Coronel George Washington Goethals y su personal, quienes merecen reconocimiento por los planos finales y por llevar a cabo la construccin de las esclusas, la represa de Gatn y la excavacin del Corte. El Canal de Panam fue inaugurado el 15 de agosto de 1914 y, desde entonces, unos 850,000 buques lo han transitado. Un riguroso programa de mantenimiento y las constantes mejoras a su infraestructura y procedimientos han conservado al canal en ptimas condiciones de funcionamiento y han modernizado su operacin.

LA HISTORIA DEL CANAL DE PANAM.


(De la pgina del Canal.)

LA CONSTRUCCIN DEL CANAL POR LOS ESTADOUNIDENSES Panam estaba envuelta en sus propios "vapores miasmticos" de derrota luego de la aventura del Canal francs. La segunda Comisin Walker, la Comisin del Canal stmico de los Estados Unidos, de 1899-1902, ordenada por el Presidente McKinley, favoreca la ruta por Nicaragua, al igual que los sectores populares y oficiales de los Estados Unidos. Panam pareca vestida de derrota, mientras que Nicaragua era considerada una pizarra nueva para el proyecto estadounidense de construir un canal.

Theodore Roosevelt se convirti en el nuevo presidente de los Estados Unidos luego del asesinato del Presidente McKinley. El canal era algo prctico, vital e indispensable para el destino de los Estados Unidos como potencia mundial con supremaca en sus dos ocanos adyacentes. Como se mencion anteriormente, el sentimiento popular y la segunda Comisin Walker estaban en favor de un canal por Nicaragua, y se aceleraron las medidas en este sentido por intermedio de la Cmara de Representantes de los Estados Unidos. Casi al mismo tiempo, la Compagnie Nouvelle realiz una reunin con los accionistas en Pars y, temiendo perder el trato que haban propuesto a los estadounidenses, adscribieron un nuevo valor de $40,000,000 a sus propiedades en Panam. Este result ser el valor que haban adjudicado los estadounidenses a las propiedades. El Almirante Walker fue citado diciendo que, "Esto puso las cosas en una nueva perspectiva". Sin embargo, la Cmara de Representantes aprob la Ley Hepburn a favor de Nicaragua -- faltando slo dos votos para una decisin unnime. Impaciente por construir el Canal, Roosevelt apoy el movimiento independentista de Panam. Y estaba dispuesto a montar un espectculo de fuerza militar, enviando acorazados a ambos lados del Istmo - el Atlanta, el Maine, el Mayflower y el Prairie en Coln, y el Boston, el Marblehead, el Concord y el Wyoming en la ciudad de Panam para bloquear eficazmente los acercamientos por mar. Las tropas no slo protegieron el ferrocarril, si no que tambin fueron enviadas al interior para bloquear el acceso por esas reas. Unos 2,000 soldados de las fuerzas colombianas intentaron acercarse por tierra, pero fueron derrotados por la jungla del Darin y forzados a devolverse.

Roosevelt presumira ms tarde diciendo que, "me tom el Istmo, comenc el Canal y luego hice que el Congreso, en vez de objetar el Canal, me objetara a m". Es probable que el movimiento independentista panameo hubiera sucumbido sin la presencia del ejrcito de los Estados Unidos. Panam declar su independencia de Colombia el 3 de noviembre de 1903. El Tratado Hay-Bunau-Varilla se negoci entre el "Enviado Extraordinario y Ministro Plenipotenciario" de la nueva repblica, Philippe Bunau-Varilla, y John Hay. El nuevo tratado fue enviado a Panam para su ratificacin. Este otorgaba a los Estados Unidos la concesin del canal a perpetuidad para el desarrollo de una zona del canal de 10 millas de ancho -- 5 millas a cada extremo de la lnea del Canal -- sobre la cual ejercera su propia soberana. Ya fuera que les gustara o no, los fundadores de Panam no podan hacer otra cosa que acceder, ya que de rehusarse, los Estados Unidos hubiera retirado todo el apoyo a la recin nacida repblica y se hubieran visto forzados a realizar futuros tratos con Colombia. Sin embargo, fue este acuerdo el que dio a los Estados Unidos el control que necesitaba en este pas vastamente subdesarrollado para realizar la monumental tarea de construir un canal. Panam ratific el Tratado Hay-Bunau-Varilla el 2 de diciembre de 1903 y Estados Unidos lo ratific el 23 de febrero de 1904. La audaz tctica de Roosevelt result exitosa para los Estados Unidos, pero tendra repercusiones polticas en las relaciones entre los Estados Unidos y Amrica Latina en los aos posteriores. Luego de la ratificacin del tratado en los Estados Unidos el 23 de febrero de 1904, Panam recibi el pago de $10 millones. Tres das ms tarde, Bunau-Varilla renunci y volvi a Francia. El inicio del esfuerzo para la construccin del canal por los Estados Unidos data del 4 de mayo de 1904 cuando, en una breve ceremonia, el oficial del Cuerpo de Ingenieros del Ejrcito de los Estados Unidos, Teniente Mark Brooke, recibi las llaves de las bodegas del Hospital Ancn. El Jefe de Sanidad, Dr. William Crawford Gorgas y su personal, estuvieron entre los primeros en llegar al Istmo e iniciar operaciones.

Los investigadores mdicos de ese tiempo se hacan cada vez ms receptivos a la idea de la relacin entre los mosquitos y la malaria y la fiebre amarilla. Apenas en 1881, el Dr. Carlos Juan Finlay ya se haba convencido de que la fiebre amarilla era transmitida por un tipo de mosquito especfico, el Stegomyia fasciata (que ms tarde se conocera como Aedes aegypti). El nico problema era que en ese entonces no poda probar lo que para

la mayora pareca una teora inventada. Sin embargo, otros se dejaban guiar por Finlay. Mientras realizaba investigaciones en Mississippi, el Dr. Henry Rose Carter descubri la "incubacin extrnseca", o el hecho que en efecto exista un perodo de tiempo especfico involucrado en la transmisin de la enfermedad de persona a persona. Sin embargo, los grandes descubrimientos hechos en Cuba en 1900 sobre la fiebre amarilla, los realiz el Dr. Walter Reed, quien era en ese tiempo el comandante en jefe de Gorgas y quien prob que el Stegomyia fasciata era el transmisor. Su descubrimiento elimin todas las teoras previas, entre ellas la creencia de que los "fomites", el trmino utilizado para referirse a la ropa o las sbanas sucias de las vctimas de la fiebre amarilla, podan propagar la enfermedad. Por haber sobrevivido a la fiebre amarilla y, por tanto, ser inmune a la enfermedad, Gorgas se convirti en un miembro particularmente valioso del equipo mdico. Sin embargo, an escptico, sugiri a Reed que, para probar la teora de una vez por todas, deberan erradicar al Stegomyia fasciata de la Habana y observar los resultados. Con la aprobacin de Reed, Gorgas inici la tarea en febrero de 1901. Los resultados mostraron una reduccin dramtica en los casos de fiebre amarilla - de 1,400 casos conocidos en 1900 a slo 37 casos en 1901; y ninguno despus de octubre. Los procedimientos de erradicacin no slo eliminaron al Stegomyia fasciata, si no que redujeron tambin la poblacin del Anfeles, disminuyendo as los casos de malaria a menos de la mitad. Gorgas introdujo estas mismas tcnicas en Panam tras su arribo en 1904.

Los trabajos para combatir la fiebre amarilla incluyeron colocar mallas en ventanas y puertas, fumigar de casa en casa las ciudades de Panam y Coln y llenar de aceite semanalmente las cunetas y letrinas. Un importantsimo adelanto fue suplir de agua potable a las ciudades de Panam y Coln y a otros poblados, para eliminar la necesidad de mantener contenedores de agua que pudieran servir como criaderos perfectos para el mosquito transmisor de la fiebre amarilla. Como resultado de la cruzada de Gorgas, la fiebre amarilla fue total y permanentemente erradicada del Istmo. El 11 de noviembre de 1905 se report el ltimo caso en la ciudad de Panam. Al contrario de la fiebre amarilla, la malaria no otorga inmunidad. Con la enfermedad ya endmica del Istmo, tuvo repetidas oportunidades para debilitar o matar a sus vctimas. Comparada con la fiebre amarilla, la malaria realmente caus la mayor cantidad de muertes durante los perodos de construccin francs y estadounidense. Durante 1905, el primer ao del esfuerzo estadounidense, casi toda la fuerza laboral estadounidense, incluyendo a Gorgas, contrajo la malaria luego de estar slo un mes en el Istmo. Gorgas dijo que, "Si podemos controlar la malaria, apenas me preocupara por las dems enfermedades. Si no controlamos la malaria, nuestra mortalidad va a ser grande". En una comparacin entre la erradicacin de los dos tipos de mosquitos, se

visualiz la eliminacin del vector de la fiebre amarilla como "hacerle la guerra al gato de la familia", mientras que la campaa contra el mosquito transmisor de la malaria sera "como combatir a todas las bestias de la jungla".

Reducir y erradicar los enjambres de mosquitos de la malaria era una enorme tarea. Sin embargo, las investigaciones revelaron valiosa informacin. Tras conocer que el mosquito Anfeles no puede volar muy lejos sin posarse sobre algn tipo de vegetacin, se limpiaron reas de 200 yardas de ancho alrededor de las reas donde viva y trabajaba la gente. Equipos de sanidad drenaron ms de 100 millas cuadradas de pantano, construyeron aproximadamente mil millas de zanjas de tierra, unas 300 millas de zanjas de concreto, 200 millas de cunetas llenas de rocas, casi 200 millas de drenajes con losa, cortaron cientos de acres de vegetacin, rociaron el agua empozada con miles de galones de aceite, criaron y soltaron miles de peces pequeos para que se comieran las larvas del Anfeles y criaron araas, hormigas y lagartijas para que se comieran a los insectos adultos. Mensualmente se aplicaron unos 200 barriles de veneno (una mezcla de cido carblico, resina y soda custica) alrededor de los bordes de las piscinas y corrientes de agua para evitar que la vegetacin, como la hierba y las algas, obstruyera la libre distribucin del aceite vertido para matar las larvas. Mientras que estos esfuerzos cubrieron slo una pequea fraccin del rea de la Zona, lograron reducir con eficacia la incidencia de malaria en las reas pobladas. Doscientos once empleados murieron de malaria durante el ao fiscal 1906-1907, reduciendo significativamente la tasa de 7.45 muertes por cada 1,000 infectados en 1906, a .30 muertes por cada 1,000 infectados en 1913. Este logro aument grandemente las oportunidades de xito de los estadounidenses para construir el canal. Un informe de 1941 deca que, durante los ltimos 20 aos, slo se haban registrado siete muertes por malaria entre los empleados.

Hubo muchos problemas que el ingeniero jefe John F. Stevens, quien ocup el cargo del 1 de julio de 1905 al 1 de abril de 1907, deba confrontar y solucionar de inmediato. Se requiri de mucha planificacin para proporcionar las viviendas y el suministro de alimentos adecuados, pues el nivel de desarrollo de Panam era muy bajo y el pas no

estaba equipado para sostener a la poblacin creada por la creciente fuerza laboral canalera. Casi todo lo requerido para la construccin del Canal, desde equipos y suministros para edificios hasta la fuerza laboral y los alimentos, deba ser trado al Istmo de afuera y distribuido eficientemente a lo largo de la ruta del Canal. El Ferrocarril de Panam, el cual Stevens vio de inmediato como el punto vital de la construccin del Canal, fue reacondicionado por completo. El equipo tan liviano, inadecuado y desigual de los franceses fue reemplazado con lo mejor y ms fuerte disponible, pues este ferrocarril no slo distribuira obreros, materiales y suministros, si no que acarreara la tierra y la roca excavada del cauce. Stevens dijo que, "No es mi intencin criticar a los franceses, pero no puedo concebir cmo hicieron el trabajo que hicieron con el equipo con que contaban". Se ordenaron rieles, motores, vagones de carga, camiones volquetes y carros refrigerados ms resistentes y se mejoraron las seales en puentes y desvos. Se trajo de Estados Unidos un grupo de ingenieros, cambiadores de rieles ferroviarios, operadores, mecnicos, capataces de patio, capataces de ferrocarril, despachadores, superintendentes y conductores, para que primero ensamblaran el ferrocarril, pues todos los componentes se embarcaron por partes, y luego lo operaran.

De igual forma, todos los dems equipos fueron rehabilitados o reemplazados. Se mejoraron las comunicaciones con sistemas nuevos de telgrafo y telfono. El tamao de la fuerza laboral se triplic en seis meses bajo el mando de Stevens y para acomodar a los trabajadores se construyeron comunidades enteras que incluan viviendas, comedores, hospitales, hoteles, escuelas, iglesias, bodegas refrigeradas, clubes y lavanderas. En Coln y en la ciudad de Panam se pavimentaron las calles y se instalaron sistemas de agua potable y alcantarillados. Hubo un tiempo en que aproximadamente la mitad de la fuerza laboral de veinticuatro mil hombres estuvo empleada en la construccin de edificios. Stevens tambin desarroll el ingenioso sistema de excavacin y desecho de rocas y tierra en el Canal. Ide un sistema complejo pero muy funcional y eficiente utilizando rieles de ferrocarril a diferentes niveles dentro del Corte. Los horarios de los trenes de desechos se programaban dependiendo del nivel en que se realizaban los trabajos de excavacin. La capacidad de los trenes de desechos segua el ritmo de los trabajos de excavacin. As se mantena ocupados a toda hora y de manera eficiente tanto a los trenes como a las palas a vapor. El Cnel. George Washington Goethals, ingeniero jefe sucesor de Stevens durante el perodo de construccin y bajo cuyo liderazgo se termin el Canal, dijo que, "Stevens ide, dise y anticip prcticamente todas las contingencias vinculadas a la construccin y posterior operacin del estupendo proyectoEs por esto que corresponde a l ms que a m el honor de ser el real "Genio del Canal de Panam".

Fue Stevens quien convenci a Roosevelt de la visin y la necesidad de construir un canal de esclusas en vez de un canal a nivel, y l mismo quien influenci al Congreso de los Estados Unidos y otros en el Capitolio, al igual que el francs Godin de Lpinay cabilde ante el Congrs International en Pars en 1879. La diferencia estuvo en que Stevens triunf. Luego de ver en persona el Ro Chagres inundado, habl, insisti y explic la situacin, utilizando estadsticas y mapas, repitiendo una y otra vez durante un intenso interrogatorio ante el Comit de la Cmara encargado del Comercio Interestatal y Extranjero, que, "el nico gran problema de la construccin de cualquier canal all sera el control del Ro Chagres". Tambin ayud a redactar la presentacin principal al Senado a cargo de Philander Knox el 19 de junio de 1906, sobre el tema del Canal, particularmente el plano de las esclusas y la Represa de Gatn. Dos das despus de la presentacin de Knox, el Senado vot 36 a 31 a favor de un canal de esclusas; el 27 de junio, la Cmara de Representantes sigui el ejemplo. Slo hubo un pequeo margen de votos entre el exitoso canal de esclusas de los Estados Unidos y el intento de un canal a nivel que a todas vistas hubiera fallado. Stevens llam al plan de un canal a nivel "una propuesta totalmente insostenible, una obra irrealizable". Propuesto con una medida de slo 150 pies de ancho por casi la mitad de largo, Stevens vea el plan como "una zanja angosta y tortuosa", atestada con la posibilidad de interminables deslizamientos de tierra. Segn se dice, Goethals seal una vez que no haba dinero suficiente en el mundo para construir un canal a nivel por Panam. An dejando aparte el tiempo y los costos de construccin, Stevens segua prefiriendo un canal de esclusas:

"Ofrecer una va ms segura y rpida a los barcosSin lugar a duda, ofrecer la mejor solucin al vital problema de cmo manejar con seguridad el agua excedente del ChagresSus costos de operacin, mantenimiento y cargos fijos sern mucho menores que los de cualquier canal a nivel".

Stevens estim que en ocho aos, para enero de 1914, se terminara el canal de esclusas; estim que un canal a nivel no podra terminarse en menos de dieciocho aos, o sea alrededor de 1924. Justo cuando todos los problemas inmediatos se haban resuelto y el trabajo llevaba buen ritmo, Stevens renunci repentina e inexplicablemente el 1 de abril de 1907. Roosevelt nunca tuvo reservas sobre la habilidad tcnica y ejecutiva de Stevens, pero la insensibilidad obvia de Stevens respecto al hecho de que el Canal era una obra del Gobierno de los Estados Unidos no le caa muy bien. Ahora que el proyecto del canal haba arrancado y progresaba bien, los sentimientos de Roosevelt hacia el mismo sufrieron un cambio aparente. Mientras que al principio lo vea como una necesidad poltica, comercial y militar, ahora poda darse el lujo de sentirse inspirado por el "romance" de la situacin, engendrada por los dramticos retos de su diseo estructural y las muchas y diversas dificultades que se sobrellevaron. Ahora Roosevelt hablaba de la construccin del canal como una fuerte batalla que involucraba tanto el honor nacional como el de la fuerza laboral. Roosevelt viaj a Panam en noviembre de 1906 para ver por s mismo el progreso de los trabajos, convirtindose en el primer presidente en salir del territorio de los Estados Unidos.

El siguiente ingeniero jefe fue el Teniente Coronel George Washington Goethals, quien fue ascendido al rango de Coronel en diciembre de 1909 y luego a Mayor General el 4 de marzo de 1914. Adems de desempearse como ingeniero jefe, Goethals fue nombrado presidente de la Comisin del Canal stmico y presidente de la Compaa del Ferrocarril de Panam y su lnea subsidiaria de buques a vapor, lo cual le dio mucho ms poder y responsabilidad que la que gozaron los anteriores ingenieros jefes. Reportaba directamente al Secretario de Guerra y al Presidente. Ese poder no pudo haberse asignado a alguien ms capaz de manejarlo que a Goethals, quien aparentemente nunca dej que se le subiera a la cabeza. Goethals estaba bien calificado para su puesto, tras haberse graduado en segundo puesto en su clase de West Point y luego de haber tenido experiencia previa con esclusas y represas. La mayora de sus subordinados inmediatos eran tambin militares, entre ellos el Teniente Coronel Harry F. Hodges, el Mayor William L. Sibert, el Mayor David DuBose Gaillard y el Contraalmirante Harry Harwood Rousseau. Hodges estaba a cargo del diseo y construccin de las compuertas de las esclusas. Sibert era el jefe de la Divisin Atlntica, formada por la Represa de Gatn y las esclusas. Gaillard se encarg de la Divisin Central, que inclua el Lago Gatn y el Corte Culebra. Gaillard muri de un tumor cerebral poco antes de la culminacin del Canal. En reconocimiento pstumo a sus servicios, el Presidente Woodrow Wilson emiti un decreto el 17 de abril de 1915, que cambiaba oficialmente el nombre del Corte Culebra a Corte Gaillard. Sydney B.

Williamson, encargado de la Divisin del Pacfico, que se extenda desde el extremo sur del Corte Culebra a aguas profundas en el Pacfico, era el nico civil en su equipo de ingenieros de alto nivel. Era responsable de la construccin de las esclusas de Pedro Miguel y Miraflores y sus represas auxiliares. El nico miembro de la comisin que perteneca a la armada era Rousseau, quien estaba a cargo del diseo y construccin de todas las terminales, muelles, estaciones de carbn, astilleros, talleres de tornera, bodegas y dems estructuras auxiliares.

Se hicieron cambios importantes al diseo sobre la marcha. Por ejemplo, el ancho del fondo del cauce del Canal en el Corte Culebra fue ampliado de 200 a 300 pies. A peticin de la Armada de los Estados Unidos, en los planos las cmaras de las esclusas fueron ampliadas de 95 a 110 pies para acomodar las naves. Se uni una pequea cadena de islas en el Pacfico (Flamenco, Perico, Naos y Culebra) para crear un rompeolas de tres millas a travs de bajos para evitar que el lodo obstruyera la entrada del cauce. El descubrimiento de materiales de pobre calidad en las fundaciones del Cerro Sosa hizo necesario reubicar el juego de esclusas de dos escalones en el Pacfico ms al norte, en Miraflores; las ubicaciones de las dems esclusas permanecieron sin cambios.

Metodologa Es uno de los elementos de mayor importancia de toda investigacin. En la metodologa se recogen los pasos a seguir para alcanzar los objetivos o metas trazadas, a travs de la buena coordinacin y utilizacin de los instrumentos con que se cuenta; de esta manera se puede dar ms confiabilidad al estudio. Para la realizacin de esta investigacin se revis una gran variedad de panfletos sobre El Canal de Panam, folletos de la Autoridad del Canal de Panam, artculos que aparecen sealados en El Faro del Canal de Panam que nos sirvieron de gua. La poblacin de este estudio, estuvo integrada por un total de 4 personas distribuidas de la siguiente manera: un funcionario en direccin de relaciones pblicas de la comisin del Canal de Panam. La estudiante Urea, Helga que nos facilit la toma de fotografas. La estudiante Barrios, Marjorie que llev a cabo la comunicacin con el personal de las esclusas

de Miraflores, por la facilidad del idioma ingls. La estudiante Isaza, Gisela quin realiz los apuntes ms relevantes sobre El Canal de Panam.

LA MANO DE OBRA EN EL CANAL DE PANAMA


Los verdaderos hroes durante la construccin del Canal de Panam, lo fueron aquellos miles de trabajadores que hicieron posible, con su gran esfuerzo, que llegara el 15 de agosto de 1914 y festejar el cruce inaugural efectuado por el vapor Ancn. Muchos otros ofrendaron su vida y murieron victimas de accidentes de muy variada naturaleza, o por las terribles enfermedades ( malaria, fiebre amarilla, tifoidea, disenteras, tuberculosis, pulmona, etc), que se encargaron de diezmar la fuerza laboral. Elementos de las ms diversas nacionalidades regaron con sudor y sangre cada metro en la terminacin de la ms grande obra de ingeniera jams emprendida hasta esa fecha. Los antillanos, britnicos, americanos y espaoles integraron la mayora de este cuerpo laboral, con algunos nacionales de Japn, Grecia, Italia y otros europeos, adems de latino-americanos. Para 1913 los obreros, no norteamericanos, se distribuan de la siguiente manera:

Antillanos: Espaoles: Italianos: Colombianos: Panameos: Ticos: Franceses: Armenios: No Clasificados:

29667 8722 1941 1403 357 244 19 14 69

El grupo de antillanos, el ms importante por mucho, a su vez se desglosaba as:

Barbados: 10448 Martinica: 5542 Trinidad: 1284 Jamaica: 67 resto de las islas: 17391
Al pensarse en los antillanos que trabajaron en las obras del Canal, de inmediato se asocian como provenientes de Jamaica, sin embargo, las estadsticas han demostrado todo lo contrario. Apenas un insignificante nmero de obreros eran jamaicanos, debido a la prohibicin que mantena dicho gobierno sobre sus connacionales, en el sentido de viajar a Panam, adems de imponerles un alto impuesto para aquellos que todava insistan en salir hacia la construccin del canal. Si alguna vez se pens en traer trabajadores negros de los Estados Unidos, muy pronto se abandon esta idea, ya que los antillanos haban demostrado que eran fuertes y consistentes en su esfuerzo, adems, el costo de la transportacin era mucho ms bajo.

En cuanto a la mano de obra china, desde los tiempos de John Stevens, ingeniero jefe de la obra en 1906, se trat de reclutarla por medio de avisos en los peridicos, llamando a una subasta para conseguir 5000 chinos, como primera instancia y aumentar gradualmente este total, de acuerdo con su rendimiento. Al momento final, en esta licitacin humana, solo se presentaron cuatro propuestas. Los ofrecimientos variaban de 10 centavos por hora, a 12.5 y 13. Otro pliego especificaba a 11 centavos por hora, los primeros 2000 chinos, luego a 10 centavos hasta un nmero de 11000 obreros y despus se rebajara a 9 centavos, hasta alcanzar un total de 15000. Esta licitacin y las diferentes respuestas obtenidas, dieron inicio a una serie de fuertes protestas en los Estados Unidos, China y Panam, al punto de cancelarse todo este asunto. De cualquier forma, opinaba el Gobernador de la Zona en ese entonces, Mr. Charles M.Magoon, los chinos nunca sobreviviran a tan pesado trabajo en las excavaciones, ms all de ahorrar el dinero suficiente para establecer un pequeo negocio ( vveres, restaurantes, lavanderas, hortalizas, etc), y ms tarde lanzarse a mayoristas.( ver EPOCAS, ao 4, No. 11, mayo 1987, pgina 5). Los trabajadores blancos, de diferentes pases fueron aumentando desde 1904, en vista del notable mejoramiento en las condiciones sanitarias de la Zona del Canal (fumigaciones masivas, suministro completo de quinina, drenajes amplios, magnfico servicios hospitalarios y de recuperacin.

El ltimo caso de fiebre amarilla fue informado por el Coronel Gorgas, jefe de Sanidad en el Canal, el 23 de diciembre de 1906. La erradicacin de tan terrible como atemorizante, desmoralizadora y mortal enfermedad, haba tomado cerca de ao y medio en Panam, ms que nada por el poco apoyo que recibi Gorgas, en los comienzos de su batalla contra el mosquito Aedes Egypti. An en las altas esferas gubernamentales, se negaban a otorgarle los fondos necesarios que solicitaba, hasta el punto de casi hacer fracasar la campaa de sanidad. El decidido apoyo de Stevens, ingeniero jefe del Canal, fue un factor altamente importante en este aspecto. As fue como se perdi un tiempo muy valioso, que de manera similar, signific un mayor nmero de fallecidos. Segn Gerstle Mack en su extraordinaria obra La Tierra Dividida, "En la erradicacin de la fiebre amarilla en Panam, no hubo nada milagroso: solo ciencia, determinacin, dinero y una estupenda cantidad de arduo trabajo. En su guerra contra las enfermedades, la organizacin norteamericana de salud, tena dos armas valiossimas de las cuales carecan los franceses: un gran dirigente, Gorgas, y el reciente descubrimiento del mosquito como transmisor de la fiebre amarilla y la malaria, los dos azotes fatales del Istmo.

Las enfermedades en la obra del canal de Panam


(lunes 28 de febrero de 2011)

La curistoria de hoy nace de un correo electrnico que me envi hace unos das FranciscoPJ, comentndome lo que les voy a contar que adems est tomado de su blog: Medicina Joven.

En el ao 1881 estaba en plena construccin la primera versin del Canal de Panam por parte de una empresa francesa denominada Compaa Universal del Canal de Panam. Entonces se dio all el primer caso de fiebre amarilla que se llev a un obrero a la tumba.

Aquel primer caso no fue ms que el comienzo. Al poco tiempo los enfermos y los fallecimientos se contaban por miles. Una vez que fue conocido este tema, los sueldos cotizaron al alza para que nuevos obreros sustituyeran a los muertos. Los nmeros asustan: 168.000 trabajadores; 52.000 enfermos de fiebre amarilla. Y lo peor es que no conocan realmente las causas de la propagacin del mal. Nueve aos ms tarde, varias razones llevaron al fracaso a esta primera intentona de construccin del canal.

En 1904 los norteamericanos pagaron a los franceses y se dispusieron a continuar con la empresa. Para poner todo en marcha, una de las cosas que hicieron fue intentar buscar la causa de la enfermedad y ponerle coto. El coronel William Crawford Gorgas, jefe de sanidad de la obra, comenz a preparar la zona. Los mdicos de la obra insistan en que era necesario sanear la zona y erradicar los mosquitos antes de la llegada masiva de trabajadores. A pesar de todo esto la fiebre amarilla volvi. Y entonces comenzaron poner mallas en las ventanas y puertas, fumigar, eliminar y sanear zonas con agua y as evitar que proliferara el mosquito Aedes Aegipty, mosquito transmisor de este mal.

Todo aquello funcion y en noviembre de 1905 se haba erradicado la fiebre

amarilla. Pero no as la malaria. Gorgas, el jefe mdico de la obra, cuando conoci que el mosquito Anfeles, responsable del contagio de la enfermedad, no puede volar muy lejos sin posarse en la vegetacin, hizo limpiar una buena zona de seguridad alrededor de la obra. Finalmente, tambin este combate fue ganado.

Resumiendio, se hicieron un buen nmero de obras para poder erradicar la fiebre amarilla y la malaria y as poder llevar a buen trmino la obra bsica e importante: el canal de Panam.
Etiquetas: Construcciones, Medicina

Una cuenca para el desarrollo socio econmico En la inversin que se calcula para la ampliacin, debe incluirse gastos infraestructurales en la cuenca para estos cometidos de desarrollo socio econmico. Esto supone que esta inversin debe influir y promover la construccin de carreteras, puentes, aeropuertos, fuentes energticas, almacenes, transporte, preparacin y capacitacin del recurso humano, salud pblica, cultura general, sostenibilidad ambiental, etc.
La Ampliacin del Canal, retos y perspectivas

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El reto popular Lo ms importante de todo esto, es que la poblacin de la cuenca, rural y urbana, no sea lesionada ni con el desalojo ni con la marginacin. Que se incremente la justicia social y los derechos humanos y democrticos del pueblo. Que la titulacin de tierras no sea un truco para desalojarlos mediante la compraventa del suelo y producir la gran concentracin territorial en lugares altamente rentables. Estos son los verdaderos retos que el pueblo panameo tiene que hacerle a los actuales diseadores de la ampliacin del Canal y a la direccin estatal. Este es el desafo popular a la ideologa nacional burguesa.
Cementerio francs 1: Viejo cementerio francs en Paraso, tomada por el autor, junio de 2005. De hecho, la construccin del ferrocarril de Panam, entre Coln y la ciudad de Panam, ya haba sido una advertencia de que Panam es el peor sitio posible para enviar a alguien a construir algo. Entre 6 y 12 mil muertos (son estimaciones pues no hay cifras oficiales) en los 5 aos de construccin de la va frrea, inaugurada en 1855. Especialmente en la temporada de lluvias, Panam era una trampa infecta que acababa con las vidas, la moral, la maquinaria, etc. Los franceses eran conscientes del problema del clima, difcilmente poda ser de otro modo, aunque no le

dieron la importancia debida: ellos estaban all para excavar un Canal, no para higienizar o civilizar la zona. Las estimaciones porcentuales de muertos e incapacitados entre los trabajadores de la compaa francesa son variables, superando habitualmente el 50%. Pero ms all de las cifras estadsticas de muertes estaban las experiencias individuales: la constante amenaza de la enfermedad, y especialmente la malaria crnica y los ataques regulares de las epidemias de fiebre amarilla, suman en un estado de terror a los trabajadores del Canal. Por ejemplo, de un grupo de 24 Hermanas de la Caridad que llegaron para trabajar en el hospital de Ancn, en poco tiempo slo dos sobrevivan; de otro grupo de 17 jvenes franceses, en un mes slo uno segua vivo; de 33 italianos llegados en 1885, 27 haban muerto en tres semanas; haba barcos anclados en Coln con todos los marineros muertos por la fiebre; etc. etc. A las enfermedades se sumaban el calor, lluvias torrenciales, pantanos pestilentes, una selva impenetrable y permanentes incomodidades, que, como se deca, acababan por torcer las voluntades ms fuertes y por apagar cualquier brillo intelectual. Frente a la visin francesa, los estadounidenses, gracias en especial a la leccin del fracaso francs, llegaron a entender que la construccin de una gran zanja era slo una parte de una empresa mucho mayor una empresa que inclua el avance en la lucha contra la enfermedad. Llevaron a cabo una intensa y compleja campaa mdica de higienizacin, mejora de condiciones

de vida (alcantarillado, pavimentacin, agua corriente, etc.) y lucha contra los mosquitos responsables de la transmisin de las enfermedades (Ades y Anfeles - mediante el desecado de zonas pantanosas, campaas de fumigacin, etc.). La campaa, desarrollada antes del comienzo del grueso de las obras y apoyada por el ingeniero jefe J.F. Stevens, estuvo a cargo del Dr. William C. Gorgas - un oficial mdico del ejrcito norteamericano. Entre sus resultados ms visibles estuvo la construccin de un hospital en Ancn con capacidad para 1.500 enfermos (cuyo antecesor fue el hospital general francs). Como resultado, se erradic la fiebre amarilla y se redujo enormemente la malaria, las dos enfermedades que mayor nmero de muertes producan.
Para ser justos con los franceses, debe reconocerse que a principios de la dcada de 1880, y a pesar de los descubrimientos de Pasteur y Koch, la teora de los miasmas como explicacin de los males infecciosos todava contaba con muchos adeptos entre la poblacin general. Es cierto que, entre los mdicos, era ampliamente aceptado que una bacteria (bacillus malariae) era la causa de la malaria, no influencias miasmticas de clase alguna. Pero la teora de los mosquitos como vectores de enfermedades era an vista por muchos como una mera conjetura. Ronald Ross, un mdico britnico destinado en la India, no hara pblicos sus descubrimientos sobre el papel del mosquito Anfeles en la transmisin de la malaria hasta aos despus (1898). Y, aunque el mdico de La Habana Carlos Juan Finlay ya anunci en 1881 que la transmisin de la fiebre amarilla se debe al mosquito Ades aegypti, la falta de pruebas concluyentes y lo aparentemente pintoresco del descubrimiento, hizo que muchos mdicos de la poca despreciaran esa posibilidad. Gorgas no slo saba cul era el mecanismo de transmisin de la fiebre amarilla y la malaria sino que, como doctor del ejrcito norteamericano de ocupacin, haba capitaneado el primer intento con xito de erradicar la fiebre amarilla en La Habana en 1901. Sobre la base de la teora de Finlay, Gorgas cre las barreras que hicieron imposible la reproduccin del mosquito en la ciudad antillana. Para ello tuvo que desecar charcas, fumigar casas, tapar ventanas con peridicos o mosquiteras, arrojar aceite en cisternas y cunetas, etc. calle por calle y casa por casa en toda la ciudad. El mismo

mtodo utiliz en ciudad de Panam, Coln y otras ciudades del Istmo, un autntico paraso para los mosquitos antes de la campaa. Antes tuvo que convencer a sus superiores, lo que no fue fcil, de que sus planes "tenan algo que ver con construir un Canal". El 11 de noviembre de 1905 se registr el ltimo caso de fiebre amarilla en la ciudad de Panam. Con todo, la reduccin de muertes por efecto de la campaa mdica se circunscribi especialmente a la poblacin blanca, que viva en las ciudades donde las brigadas antimosquito haban sido ms eficaces. Los afroantillanos continuaron manteniendo una tasa bastante alta de muertes debido a la malaria y la neumona, fundamentalmente. En el perodo norteamericano, Panam era cuatro veces ms mortfera para el negro que para el blanco. De hecho, es interesante observar que el comienzo del perodo norteamericano de construccin del Canal (el primer ao) fue casi una repeticin de la experiencia francesa y de sus errores, pues se enfocaba el problema desde un punto de vista estrictamente ingenieril, como un mero problema de excavacin. En este perodo estuvo al mando de las obras John Findley Wallace, un ingeniero civil que viaj a Panam en compaa de su mujer y dos atades de metal, que a su vez era constantemente apremiado por el aparato burocrtico de la Comisin del Canal en Washington. Este fue el perodo en el Dr. Gorgas no contaba con los medios ni con el respaldo para su campaa mdica (pues estaban en Panam para resolver "un problema de ingeniera y no uno mdico"), donde hubo una gran cantidad de muertos, en el que floreca la burocracia, y en el que las obras avanzaron mucho ms lentamente de lo previsto. Es cierto que los norteamericanos aprendieron de los errores franceses y eso allan el camino para el xito de aqullos, y ste quiz sea, despus de todo, el elemento ms importante para responder a la pregunta anterior de por qu los norteamericanos triunfaron donde los franceses haban fracasado: no fracasaron porque los franceses ya haban fracasado y porque consiguieron entender a tiempo la naturaleza del fracaso francs.

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