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Mientras volaban los pepinos


Por: Javier Sampedro | 09 de febrero de 2012

Walter Burns por Javier Sampedro Unos periodistas son mejores que otros para levantar historias, pero todos somos nefastos para rematarlas. En 1981 salt a los titulares la primera clonacin de un mamfero: tres ratones creados por Karl Illmensee, un prestigioso embrilogo de la Universidad de Ginebra, y recin publicados en Cell, la revista de referencia en biologa molecular. Perfecto. Pero un momento, el primer mamfero clonado no fue la oveja Dolly en 1996? S. Entonces es que minti la prensa en 1981?

No. La informacin de los ratones suizos estuvo bien levantada, pero mal rematada. La prensa de referencia de todo el mundo percibi correctamente la importancia de la noticia y la llev a primera pgina en 1981. Pero a ningn Walter Burns se le ocurri preguntar unos aos despus: "Oye Hildy, y en qu qued aquello de los clones suizos?". Porque Hildy habra descubierto enseguida que aquello de los clones suizos qued en un fraude. Y eso no lo public ningn peridico del planeta, que Google sepa. Es justo aadir que la prensa cientfica no lo hizo mucho mejor. Oye Hildy, y qu fue de la bacteria aquella de los pepinos?, supongamos que pregunta ahora el seor Burns. Pues que no era de los pepinos, seor Burns. Eso ya lo s, pedazo de carne aspirante al despido, pero de algn lado vendra, no? De dnde, y qu clase de bicho era ese que mat a 50 en Alemania y por qu hubo otro brote en Francia? Quiero saberlo todo, Hildy, yo te saqu del fango y te convert en el plumfero gacetillero que pretendes ser ahora. Desde luego, seor Burns. Cuando estall la crisis del pepino en la primavera pasada, la E. coli O104:H4 que la caus ya llevaba un ao y medio en Alemania. Lleg en diciembre de 2009 como polizonte en un carguero procedente de Egipto. El buque llevaba 15 toneladas de semillas de fenogreco, que se usan como especias en la cocina hind --son un ingrediente del curry-- y como brotes para ensalada en otras partes. Diez toneladas y media fueron a parar al distribuidor alemn donde sola comprar sus semillas el dueo de una granja que se dedicaba a germinarlas para vender los brotes a las tiendas y los restaurantes. Todo este proceso de distribucin dur un ao y medio, y por eso el primer caso no se dio hasta mayo de 2011. Ese fue el brote alemn, que caus 4.000 casos de diarrea sangrante con 50 muertes. Otros 400 kilos fueron a parar a un distribuidor ingls que, por alguna razn, se dedicaba a dividirlos en paquetitos de 50 gramos para vendrselos a los franceses. Por qu hace falta un ingls para hacer eso sigue siendo un misterio, pero el caso es que uno de los paquetitos acab servido en forma de ensalada de brotes en el men del 8 de junio de un comedor infantil francs. Eso hizo quedar mal a la Comisin Europea, que justo una semana antes haba levantado la alerta sanitaria, pero el brote francs fue mucho ms limitado y no hubo ningn muerto. Todas las E. coli O104:H4 recogidas en Alemania y Francia son idnticas para la epidemiologa convencional, pero los datos genmicos recin publicados en PNAS por un consorcio de cientficos de Boston, Copenhague y Pars permiten distinguirlas. Pese a que el brote francs fue mucho menor que el alemn, sus bacterias son algo ms diversas: llegan a diferir en 19 letras (de los 5 millones que tiene su genoma), mientras que las alemanas solo llegan a diferir en 2 de ellas. Los autores deducen que la diversidad vena ya puesta en la bacteria original que lleg de Egipto, y que la rama alemana sufri algn cuello de botella del que solo se salvaron unas pocas variantes. Creen probable que todo el brote provenga de un solo empleado de la granja alemana que germinaba los brotes. Uno de los empleados fue, de hecho, uno de los primeros casos de diarrea hemorrgica registrados en mayo de aquel ao, mientras volaban los pepinos. No es que la prensa mienta, sino que remata mal. Ya lo dije en el segundo prrafo.