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PC4-C42 LAS PLANTAS DE TRATAMIENTO DE AGUAS RESIDUALES (P.T.A.R.) : UNAS HERRAMIENTAS DE DESARROLLO LOCAL.

Por Philippe Conil, Ingeniero agrcola y ambiental, Universidad de Bruselas Director de BIOTEC para Amrica Latina Carrera 26 # 2-75 Cali Colombia E Mail : biotec@telesat.com.co Tel : 57.2.554.28.21 Fax : 57.2.557.38.76 Las P.T.A.R. son unidades de transformacin de los efluentes industriales y domsticos, o sea unidades de transformacin de la materia orgnica. Vistas localmente, parecen ser unidades aisladas, cuyo objetivo es de preservar algn cauce de agua, por obligacin legal y la presin de la Autoridad Ambiental Regional, pero vistas de manera global representan el principio y el fundamento del sistema digestivo del Mundo, de este gran hormiguero de los seres humanos. En la industria, una P.T.A.R. es una unidad de control de calidad del proceso productivo, donde por medio del anlisis del agua residual (cantidad, calidad), se puede diagnosticar el estado del paciente, o sea la eficiencia de la fbrica en un momento determinado, y en particular las prdidas de materia prima y el gasto de insumos. As en Colombia pudimos optimizar por ejemplo procesos productivos en la industria crnica (Ref 19 y Ref 21) , papelera (Ref. 7), Aceitera (Ref. 8), de levaduras (Ref. 9), etc. En las Municipalidades, el aforo y caracterizacin de las aguas residuales permite evaluar el consumo de agua, la validez de la poltica tarifaria, la concepcin y el estado del sistema de alcantarillado, las infiltraciones y las conexiones ilcitas. Ms all de ser unas herramientas tiles y pertinentes de diagnstico de nuestras organizaciones privadas y pblicas, las PTAR pueden tambin volverse unas herramientas insospechadas para el Desarrollo de la Economa y de la Sociedad. Sin embargo, de no ser concebidas con este enfoque al momento de su diseo, se limitarn a ser unos sistemas ms o menos burdos para cumplir con unas normas ambientales. El impacto de las PTAR sobre el Desarrollo se hace a dos niveles : a) El costo de inversin y de operacin para el tratamiento del agua hasta el nivel de remocin exigido por la Ley b) Los aportes de las PTAR a la Economa productiva Para cualquier nuevo proyecto de tratamiento, con cualquier tecnologa, es

pertinente incluir estos criterios en el cuadro de anlisis. Es an indispensable, si se quiere evaluar la sostenibilidad del proyecto en el tiempo, tanto a nivel micro ( ? los usuarios estarn en capacidad de pagar la cuenta ?) como a nivel macro ( ? cual es la contribucin de la PTAR al desarrollo productivo de la regin y qu tan sostenible es este desarrollo ?). 1) LOS COSTOS : La reduccin de los costos de inversin y de operacin es a corto plazo un desafo para la Ingeniera Latino-Americana, pues no estamos en condicin de aplicar las mismas recetas que en los pases del Norte, pues nuestro nivel de ingresos es inferior. Para que la descontaminacin no se quede como un deseo piadoso, se requiere una gran dosis de creatividad e ingeniosidad. El video de la G.T.Z. , producido por T.B.W., muestra por ejemplo los avances en Colombia en el tratamiento anaerobio de las aguas residuales. A pesar de las dificultades casi orgnicas de los pases latino-americanos de generar y desarrollar tecnologa propia, la tecnologa anaerobia, despus de 10 aos de ensayos y errores, ha entrado de lleno al mercado y lo est dominando en varios pases del continente, tanto para el tratamiento de las aguas residuales industriales como de las domsticas. En Colombia, una planta anaerobia moderna tipo U.A.S.B. sale costando llave en mano aproximadamente unos 110 US$ por tonelada de DQO tratada en la industria y unos 40 US$ por habitante en los Municipios y Urbanizaciones. Si ella es combinada con un post-tratamiento aerobio, para lograr un 85 % de remocin de la DQO, los costos llave en mano son del orden respectivamente de 160 US$ por tonelada de DQO y 55 US$ por habitante (Referencia BIOTEC). En Guatemala estos costos son de 20 % inferiores. Estos costos incluyen : diseo, construccin y puesta en operacin hasta lograr la carga y remocin de diseo, pero varan obviamente en funcin del tipo de industria y del tamao del proyecto. Las industrias que tengan el menor costo para el tratamiento de sus aguas residuales tendrn obviamente una ventaja competitiva en el mercado. En cuanto a los Municipios, ser interesante analizar en el futuro la reaccin de los ciudadanos a la heterogeneidad del costo del servicio de acueducto y alcantarillado, segn la escogencia tecnolgica para la ciudad.

2) EL DESARROLLO PRODUCTIVO : Ms all de los costos, la Sociedad y el dueo del proyecto en particular, deben tomar determinaciones de orden filosfico y estratgico en la concepcin de las

PTAR : ? Qu hacer con el efluente y en particular con sus tres componentes principales : el agua, la materia orgnica y los nutrientes, todos siendo materias primas valiosas ? Emprender un proceso tan largo y delicado como la construccin de una PTAR, para finalmente limitarse con cumplir con una norma administrativa y verter el efluente al ro ms cercano con 20, 30, o 40 % de la materia orgnica, y la mayora de los nutrientes y de los patgenos presentes en el agua residual, deja una impresin de desgaste : ? no ser mucho trabajo para un efecto limitado (reducir la carga orgnica de la quebrada) ? No ser una oportunidad perdida ? No se podra valorar mejor el recurso agua, el recurso nutriente y el recurso materia orgnica ? Para una industria, una PTAR que se limita a su funcin primaria de cumplir con una norma ambiental, genera un costo que debe ser incorporado al precio del venta del producto. Pero muchas industrias han podido transformar la imposicin ambiental en una Oportunidad Empresarial, utilizando su PTAR como una nueva unidad de Control de Calidad de la fbrica, para reducir las prdidas de materia prima, velar por el consumo de insumos qumicos y el gasto de agua. Otros han ido ms all, valorizando los subproductos de la PTAR (o sea los productos de descomposicin del efluente) : biogas para la fbrica, lodos para abono orgnico, y agua tratada para la ferti-irrigacin de los cultivos aledaos, o para re-uso en el proceso, para generar ingresos de operacin con su PTAR. Para un municipio, una PTAR puede tener funciones similares : control de calidad del servicio de acueducto y alcantarillado y fuente de productos nuevos para dinamizar el desarrollo local : gas (fuente renovable de energa), lodo (abono orgnico) y agua tratada (para re-uso o ferti-irrigacin). a) BIOGAS : Este gas natural biolgico es una fuente renovable de energa, generalmente mal aprovechada en las PTAR, por desconocimiento de los ingenieros a cargo del diseo, montaje, arranque y operacin de estas plantas. El biogas se puede utilizar crudo, sin tratamiento alguno para casi todos los usos de combustin, en caldera o en estufas. Sin embargo, con la biotecnologa moderna, es sencillo y barato proceder a la remocin de H2S (hidrgeno sulfdrico), componente txico y corrosivo que traumatiza a la mayor parte de los ingenieros. BIOTEC aconseja en general a las Municipalidades utilizar la produccin de biogas de sus PTAR para distribucin domiciliaria, como cualquier gas natural. Una planta UASB de tratamiento de las aguas residuales domsticas genera gas para el 6 % de las viviendas conectadas. El uso del biogas para las estufas es ms fcil y ms rentable para el Municipio que la produccin de electricidad : se evita la prdida energtica del 70 % en los motores y sus

problemas electro-mecnicos. Millones de campesinos en el mundo aprovechan el biogas de sus biodigestores para cocinar ; de la misma manera, con un mnimo de organizacin y sentido comn de ingeniera se puede aprovechar el biogas generado por las PTAR para distribuirlo en el barrio ms cercano. El precio de venta del biogas es del orden de 3 US$ por vivienda por mes (Ref : 12) . Los ingresos de una PTAR tipo UASB para A.R.D. por comercializacin del biogas representan aproximadamente 0.36 US$ por ao por habitante conectado, o sea la tercera parte de los costos directos de operacin y mantenimiento de este tipo de plantas (Ref 3, 10, 11 y 12). El cobro mensual en cada vivienda de la cuenta de gas por parte de la Municipalidad o del Operador no deja de ser un factor limitante, pero por otro lado la negociacin y redaccin del Reglamento del Servicio de gas domiciliario es una oportunidad para la Municipalidad de reflexionar, compartir y organizar el Sistema de Operacin y Mantenimiento de su PTAR. Adems, al incorporar a los vecinos como participantes y beneficiarios del proyecto de tratamiento de aguas residuales, la Municipalidad se asegura de la colaboracin de unos veedores naturales del Sistema. Al involucrar econmicamente a los vecinos de la PTAR se asegura su sostenibilidad en el tiempo, pues se vuelven un grupo de presin con un inters personal directo y diario. b) EL LODO : A la diferencia de las plantas aerobias, el lodo de los reactores anaerobios es estabilizado (fermentado), se genera en poca cantidad (5 veces menor que las plantas aerobias) y es de fcil deshidratacin (6 das en lechos de secado). Su comercializacin es en consecuencia ms fcil aunque el precio de venta solo alcanza para pagar los costos directos de su deshidratacin, empaque y transporte. Es de todos modos una fuente nueva de material orgnico para los cultivos de la regin. Cabe resaltar que en la mayor parte de Amrica Latina la materia orgnica es factor limitante en el rendimiento de los cultivos y su falta tiene un efecto negativo sobre su resistencia natural al parasitismo ; adems su disponibilidad en el mercado es escasa : el nico abono orgnico de venta comn en todas las regiones del continente es la gallinaza, y por el precio comercial de la gallinaza se puede evaluar la necesidad de materia orgnica para la agricultura regional. As, por poca que sea la cantidad de lodo generada (aproximadamente 0.5 m3 o 20 kilos de lodo seco para 1.000 m3 de ARD), esta fuente nueva de abono orgnico constituye un aporte valioso para la fertilizacin orgnica de varias hectreas alrededor del pueblo, y por lo tanto es generador de desarrollo. c) EL AGUA TRATADA : No deja de extraar el concepto que ha venido siendo difundido de la Ingeniera Sanitaria, que una agua residual tratada debe ser vertida al cuerpo receptor (ro) ms cercano, mientras que para un ecologista este vertimiento debera ser la excepcin y solo en caso de fuerza mayor.

El agua tratada por una PTAR, de cualquier tipo, es una materia prima valiosa (agua + materia orgnica + nutrientes) y la funcin del diseador de una PTAR debera ser la de valorizarla para desarrollo agrcola, o para re-uso de cualquier naturaleza, en vez de verter estas aguas semi-tratadas al cauce ms cercano. Ello sera una manera efectiva de generar desarrollo. El Trpico tiene unas ventajas especficas para el re-uso de las aguas residuales por ferti-irrigacin : Existe una alta demanda de materia orgnica para los suelos, pues la alta temperatura y humedad del trpico favorecen su descomposicin Existe una alta demanda de agua para los cultivos, por el calor y por la existencia en todas las regiones tropicales de estaciones secas marcadas Por lo anterior ya hay un uso generalizado de los sistemas de riego, favorecido por el tamao de las fincas que son raramente desmembradas El valor real (en agua, materia orgnica y nutrientes) de 1 metro cbico de agua residual tratada vara de 0.08 US$ para una agua residual domstica (ARD) en Colombia (pas donde el consumo de agua potable por habitante es alto) a ms de 2 US$ por m3 para ciertas ARI (Ref. : 6 ). Su valor comercial est entre el 25 y el 50 % de este valor real. Cuando, para las grandes ciudades, no hay cultivos aledaos, se puede casi siempre analizar la opcin del transporte de las aguas residuales por canal hasta regiones agrcolas ubicadas a 50 o 100 km de distancia (antes, o de preferencia despus, del sistema de tratamiento). El caso de la Ciudad de Mjico es un buen ejemplo, pero Cali en Colombia, San Pedro Sula en Honduras, o Ciudad Guatemala por ejemplo tienen a menor escala las mismas posibilidades. Cuando el sistema de riego no existe, es la oportunidad de instalarlo. Su costo vara de 500 a 1.500 US$ por hectrea. Un aprovechamiento ideal del agua implica la instalacin de unas 5 hectreas de riego por cada 1.000 habitantes conectados a la planta, o sea un costo de inversin del orden de 5 US$ por habitante conectado a los cuales hay que aadir el costo de los canales de conduccin a la zona. Tal sistema de riego sirve por un lado de post-tratamiento de las aguas residuales y por otro lado de impulsor del desarrollo agrcola regional. La ferti-irrigacin debe ser vista por la Ingeniera Sanitaria como un sistema de post-tratamiento de la DBO, as como de los nutrientes y de los patgenos. Lograr con un Distrito de Riego, a un costo de unos 5 US$ por habitante, una remocin completa de la DBO, nutrientes y patgenos, a travs de un sistema meramente biolgico (el suelo), parece un cuento de hadas y es sin lugar a dudas

el sistema ms eficiente y menos costoso de tratar o post-tratar una agua residual. La ferti-irrigacin permite reducir la presin sobre el agua superficial y fretica, reducir el consumo de fertilizantes qumicos y plaguicidas, y aumentar el contenido de materia orgnica de los suelos. Este aporte de materia orgnica es por otro lado el mejor antdoto del suelo para resistir a los riesgos de salinizacin que pueden surgir de una aplicacin excesiva de minerales, particularmente sodio. Hay tambin bastante resistencia de la Ingeniera Sanitaria tradicional, de los profesionales del sector de la Salud y hasta de Agrnomos, a la aplicacin de aguas residuales sobre los cultivos por su contenido en patgenos. La O.M.S. fij en 1989 unas normas bsicas para ferti-irrigacin segn el tipo de cultivo, y es interesante anotar que para la mayor parte de los cultivos, con excepcin de las verduras de consumo fresco, la O.M.S. no seala impedimento alguno a la fertiirrigacin de agua residual tratada. Ciertos pases o regiones fijaron normas ms estrictas, teniendo en cuenta que una vez el sistema de riego est instalado, es difcil para las autoridades sanitarias controlar y regular a los agricultores ; es el caso de California por ejemplo. Abogo por mi parte para que se considere el riego agrcola como una forma efectiva, barata y productiva de post-tratamiento de las aguas residuales, y se involucre al medio agrcola, a sus profesionales y a sus instituciones para que colaboren en el aprovechamiento de estas aguas. Si la realidad agrcola no se presta para el riego de las aguas tratadas, ms vale a menudo, por razones de costos, adecuar el sistema de riego, la forma de riego y an el tipo de cultivos, a la cantidad y calidad del agua disponible, en vez de tratar de adecuar el agua tratada al sistema agrcola vigente en la regin. La Ingeniera Agrcola tambin debe ser parte de la solucin y no del problema. APLICACIONES DEL CONCEPTO A GRAN ESCALA : Como ejemplo de aplicacin de estos conceptos en la industria y en las municipalidades presentar dos proyectos diseados por BIOTEC : a) El aprovechamiento integral de los efluentes de una extractora de aceite de palma (Palmar Santa Elena - Tumaco - Colombia - operando desde 1991) b) El tratamiento y la valorizacin de las aguas residuales domsticas de dos poblaciones indgenas del Altiplano (Solol y Panajachel - Proyecto ALA 88/22 Guatemala - operando desde 1995) Estos proyectos modelo consideran la proteccin del medio ambiente como un factor de desarrollo regional y de integracin Ciudad-Campo e Industria-Cultivo y han mostrado las posibilidades prcticas de este concepto novedoso de

DESCONTAMINACION PRODUCTIVA para la Ingeniera Ambiental. Este concepto bien merece un anlisis profundo por las Instituciones nacionales y las Agencias de Desarrollo, que tengan en sus metas la bsqueda de herramientas nuevas de desarrollo sostenible.

REFERENCIAS : ver lista de publicaciones de Philippe Conil (Indice)