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Andrzej Sapkowski

La torre de la golondrina
La saga de Geralt de Rivia Libro VI
Traduccin de Jos Mara Faraldo

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BIBLIPOLIS fantstica

Andrzej Sapkowski

La torre de la golondrina

Ttulo original: Wieza jasklki Traduccin de Jos Mara Faraldo Ilustracin de cubierta: Gallego Bros Maqueta de cubierta: Alejandro Tern (sobre diseo de Alberto Cairo) Coleccin Biblipolis Fantstica n 49

Primera edicin: noviembre de 2006

Todos los derechos reservados. Queda prohibida la reproduccin total o parcial de esta obra y su almacenaje o transmisin por cualquier medio sin permiso previo del editor. (c) 1997 Andrzej Sapkowski Published by arrangement with Literary Agency Agence de lEst 2006 Jos Mara Faraldo por la traduccin (c) 2006 BIBLIPOLIS Luis G. Prado, editor Alcal, 387 28027 - Madrid www.bibliopolis.org ISBN-10: 84-96173-58-5 ISBN-13: 978-84-96173-58-3 Depsito legal: M. 44.628-2006 Impreso por Fareso, S.A. Paseo de la Direccin, 5. 28039 - Madrid Impreso en Espaa Printed in Spain

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NDICE
Captulo primero ................................................................................ 5 Captulo segundo .............................................................................. 20 Captulo tercero ................................................................................ 43 Captulo cuarto ................................................................................. 63 Captulo quinto................................................................................. 89 Captulo sexto .................................................................................108 Captulo sptimo .............................................................................127 Captulo octavo ...............................................................................149 Captulo noveno ..............................................................................167 Captulo dcimo ..............................................................................194 Captulo undcimo ..........................................................................219

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En negra como manto noche se allegaron, all a Dun Dre do la bruja cobijo hubiera. Por todos lados y partes la acosaron para que de ellos huir la moza no pudiera. En negra como manto noche a traicin la acosaron mas aferrara a ella no lo consiguieran. Pues primo que el plido sol asomara al prado, lo menos treinta muertos en la senda yacieran. Romance de ciego tocante a la horrenda matanza que hubo lugar en Dun Dre en la noche que dicen de Saovine

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Captulo primero
Puedo darte todo lo que desees dijo el hada. Riqueza, poder y cetro, fama, una vida larga y feliz. Elige. No quiero riqueza ni fama, poder ni cetros respondi la bruja. Quiero un caballo que sea tan negro y tan imposible de alcanzar como el viento de la noche. Quiero una espada que sea luminosa y afilada como los rayos de la luna. Quiero atravesar el mundo en la oscura noche con mi caballo negro, quiero quebrar las fuerzas del Mal y de la Oscuridad con mi espada de luz. Eso es lo que quiero. Te dar un caballo que sea ms negro que la noche y ms ligero que el viento de la noche le prometi el hada. Te dar una espada que ser ms luminosa y afilada que los rayos de la luna. Pero no es poco lo que pides, bruja, habrs de pagrmelo muy caro. Con qu? En verdad nada tengo. Con tu sangre. Flourens Delannoy, Cuentos y leyendas Como todo el mundo sabe, el universo, como la vida, es un crculo. Un crculo en cuyo discurrir se han sealado ocho puntos mgicos que cubren todo el arco, es decir, el ciclo anual. Estos puntos, que estn situados en el anillo en pares dispuestos exactamente los unos frente a los otros, son: Imbaelk o sea, Germinacin, Lammas o sea, Madurez, Belleteyn Floracin y Saovine Expiracin. Hay marcados tambin en el crculo dos solsticios, es decir, climax, uno el de invierno, llamado Midinvaerne, y otro Midate, el de esto. Hay tambin dos equinoccios, es decir, noches iguales: Birke, en primavera, y Velen, en otoo. Estas fechas dividen el crculo en ocho partes y as se divide tambin en ocho partes el ao en el calendario de los elfos. Cuando desembarcaron en las playas cercanas a la desembocadura del Yaruga y el Pontar, los humanos trajeron consigo un calendario propio, de origen lunar, que divida el ao en doce meses, lo que cubra el ciclo anual completo de trabajo en el campo: desde el principio, desde los que se realizan en enero, hasta el final, cuando las heladas transforman la tierra en terrones congelados. Pero aunque los humanos dividan el ao y establecan las fechas de otra manera, aceptaron el ciclo de los elfos y los ocho puntos en su discurrir. Las fiestas que provenan del calendario de los elfos, Imbaelk y Lammas, Saovine y Belleteyn, ambos solsticios y equinoccios, tambin se convirtieron en fiestas importantes para los humanos. Resaltaban tanto entre las otras fechas como resalta un rbol entre los arbustos. Estas fechas se diferencian de las otras por la magia. No era ni es un secreto que estas ocho fechas son das y noches durante los que el aura mgica se intensifica extraordinariamente. A nadie le extraan ya los fenmenos mgicos ni los acontecimientos enigmticos que acompaan a esas ocho fechas, en especial a los equinoccios y solsticios. Todo el mundo se ha acostumbrado ya a estos fenmenos y pocas veces causan grande sensacin. Pero aquel ao fue distinto. Aquel ao los humanos celebraron el equinoccio de otoo como solan, con una cena familiar de gala durante la que sobre la mesa tena que haber el mayor nmero de frutos posible de la cosecha anual, aunque no fuera ms que un poquito de cada. As lo exiga la costumbre. Una vez que hubieron tomado la cena y hubieron agradecido a la diosa Melitele la cosecha del ao, los humanos se dispusieron a descansar. Y entonces comenz el horror. Justo antes de la medianoche se alz una ventisca tremenda, sopl un torbellino infernal, se podan escuchar unos aullidos, unos gritos y unos quejidos verdaderamente espectrales por encima del ruido de los rboles casi derribados en tierra, de los graznidos de los cuervos y del golpear de los postigos. Las nubes que discurran a toda velocidad por el cielo adoptaron perfiles fantsticos entre los cuales los que ms se repetan eran las siluetas de caballos y unicornios al galope. El vendaval no cedi hasta pasar ms 5

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de una hora y en el repentino silencio que sigui la noche se anim con los trinos y los aleteos de cientos de chotacabras, esos pjaros misteriosos que segn las creencias populares se agrupan para cantarle un rquiem demonaco a los agonizantes. Esta vez el coro de chotacabras era tan enorme y tan ruidoso que pareca como si el mundo entero fuera a morir. Los chotacabras cantaban con trinos salvajes su cancin de difuntos mientras que el horizonte se estaba cubriendo de nubes que apagaban los restos de la luz de la luna. Entonces aull de pronto la terrible beann'shie, heraldo de la muerte sbita y violenta, y a travs del cielo negro galop la Persecucin Salvaje, un cortejo de fantasmas con los ojos en llamas que cabalgaban a lomos de esqueletos de caballos, agitando los jirones de sus ropas y estandartes. Como cada cierto tiempo, la Persecucin Salvaje hizo su cosecha, pero desde haca decenios no haba sido sta tan terrible. Slo en Novigrado se contaban doscientas personas desaparecidas sin dejar huella. Cuando la Persecucin se alej y las nubes se disolvieron, se pudo ver la luna, una luna menguante, como suele suceder en tiempo de equinoccio. Pero aquella noche la luna tena el color de la sangre. El pueblo llano tena muchas explicaciones para los fenmenos equinocciales, que diferan significativamente segn la demonologa especfica de la regin. Los astrlogos, druidas y hechiceros tenan tambin sus explicaciones, pero eran en su mayora errneas y exageradas. Pocos, muy, muy pocos eran capaces de relacionar aquellos sucesos con hechos reales. En las islas de Skellige, por ejemplo, unos pocos supersticiosos vieron en aquellos curiosos hechos las profecas de Tedd Deiredh, el fin del mundo, precedido por la batalla de Ragh nar Roog, la lucha final entre la Luz y la Oscuridad. Los supersticiosos consideraron que la violenta tormenta que en la noche del equinoccio de otoo agit las islas era una ola empujada por el pico del monstruoso Naglfar de Morhgg, que conduca un ejrcito de fantasmas y demonios en un drakkar de bordas construidas con uas de cadveres. Las personas de ms luces o mejor informadas, por su parte, pusieron en relacin la locura del mar y el cielo con la persona de la malvada hechicera Yennefer y su terrible muerte. Y aun otras personas todava mejor informadas vieron en el mar revuelto la seal de que estaba agonizando alguien por cuyas venas corra la sangre de los reyes de Skellige y Cintra. Desde que el mundo es mundo, la noche del equinoccio de otoo es tambin la noche de los espectros, las pesadillas y las apariciones, la noche de los despertares repentinos, con el ahogo y el plpito causados por el miedo, entre sbanas retorcidas y hmedas de transpiracin. Las apariciones y los despertares no perdonaban ni a las cabezas ms claras; en Nilfgaard, en las Torres de Oro, se despert gritando el propio emperador, Emhyr var Emreis. En el norte, en Lan Exeter, el rey Esterad Thyssen se irgui bruscamente en la cama, despertando a su cnyuge, la reina Zuleyka. En Tretogor se incorpor y ech mano a su estilete el archiespa Dijkstra, despertando a la cnyuge del ministro de finanzas. En el palacete de Montecalvo se incorpor entre sbanas de damasquino la hechicera Filippa Eilhart, sin despertar a la mujer del conde de Noailles. Se despertaron con mayor o menor brusquedad el enano Yarpen Zigrin de Mahakam, el viejo brujo Vesemir en la fortaleza de las montaas de Kaer Morhen, el empleado de banco Fabio Sachs en la ciudad de Gors Velen, el yarl Crach an Craite sobre la cubierta del drakkar Ringhorn. Se despert la hechicera Fringilla Vigo en el castillo de Beauclair, se despert la sacerdotisa Sigrdrifa en el santuario de la diosa Freya en la isla de Hindarsfjall. Se despert Daniel Etcheverry, conde de Garramone, en la fortaleza sitiada de Maribor. Zyvik, decurin de los Coraceros Grises en el fuerte de Ban Gleann. El mercader Dominik Bombastus Houvenaghel en la ciudad de Claremont. Y muchos, muchos otros. Pocos hubo, sin embargo, que fueran capaces de relacionar estos fenmenos con un hecho concreto y real. Y con una persona real. El azar hizo que tres de aquellas personas pasaran la noche del equinoccio de otoo bajo el mismo techo. En el santuario de la diosa Melitele en Ellander. Chotacabras... gimi el escribanillo Jarre, al tiempo que contemplaba las tinieblas que anegaban el parque del santuario. Creo que hay miles de ellos, toda una bandada... Gritan por la muerte de alguien... Por la muerte de ella... Est mullndose... No digas tonteras! Triss Merigold se volvi con brusquedad, alz el puo apretado, durante un instante pareci que iba a empujar o a golpear al muchacho en el pecho. Es que crees en 6

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supersticiones estpidas? Se acaba septiembre, los pjaros se agrupan para emigrar. Es algo totalmente natural! Ella est mundose... Nadie se muere! grit la hechicera, palideciendo de rabia. Nadie, lo entiendes? Deja de desbarrar! En el pasillo de la biblioteca aparecieron algunas adeptas a las que les haba despertado la alarma nocturna. Sus rostros estaban serios y plidos. Jarre. Triss se tranquiliz, le puso la mano al muchacho en el hombro, apret con fuerza. Eres el nico hombre en el santuario. Todos te estamos mirando, buscamos en ti apoyo y ayuda. No te est permitido tener miedo, no te est permitido dejarte llevar por el pnico. No nos defraudes. Jarre aspir profundamente, intent controlar los temblores de sus manos y labios. No es el miedo... susurr, evitando la mirada de la hechicera. Yo no tengo miedo, solamente me preocupo! Por ella. La vi en mi sueo... Yo tambin la vi. Triss apret los labios. Hemos tenido el mismo sueo, t, yo y Nenneke. Pero ni una palabra acerca de ello. La sangre en su rostro... Tanta sangre... Te he pedido que te callaras. Viene Nenneke. La suma sacerdotisa se acerc a ellos. Tena el rostro cansado. A la muda pregunta de Triss contest negando con la cabeza. Al advertir que Jarre abra la boca, se apresur a hablar: Por desgracia, nada. La Persecucin Salvaje revolote sobre el santuario, despert a casi todas, pero ninguna ha tenido visiones. Ni siquiera tan nebulosa como la nuestra. Ve a dormir, muchacho, nada hay aqu para ti. Chicas, volved al dormitorio! Se restreg el rostro y los ojos con las dos manos. Eh... Equinoccio! Maldita noche... Acustate, Triss. No podemos hacer nada. Esta impotencia me vuelve loca. La hechicera apret los puos. Slo de pensar que ella est sufriendo, que sangra, que la amenaza un... Maldita sea, si supiera qu hacer! Nenneke, la suma sacerdotisa del santuario de Melitele, se dio la vuelta. Y no has probado a rezar? Al sur, all al otro lado de los Montes de Amell, en Ebbing, en el pas llamado Pereplut, en los extensos cenagales formados por la interseccin de los ros Velda, Lete y Arete, en un lugar a unas ochocientas millas a vuelo de cuervo de la ciudad de Ellander y del santuario de Melitele, al alba, una pesadilla despert con brusquedad al anciano eremita llamado Vysogota. Una vez despierto, Vysogota no pudo recordar de ninguna manera el contenido de lo soado, pero una extraa desazn le impidi conciliar de nuevo el sueo. Fro, fro, brrr dijo para s Vysogota, mientras caminaba por un sendero entre los arbustos. Fro, fro, brrr. La trampa siguiente estaba vaca. Ni una sola rata almizclera. Un da de caza sin suerte. Vysogota limpi el barro y las escamas de helechos que cubran la trampa, mientras mascullaba una maldicin y sorba los mocos por su helada nariz. Fro, brrr, ay, ay dijo, andando en direccin al pantano. Y todava no es ms que septiembre! Si no han pasado ms que cuatro das despus del equinoccio! Ja, no recuerdo unos fros as en todo el tiempo de mi vida. Y llevo vivo mucho tiempo! La siguiente trampa, la penltima, tambin estaba vaca. Vysogota ya no tena ganas ni de blasfemar. Es a todas luces cierto chocheaba mientras iba caminando que el clima se enfra de ao en ao. Y ahora parece que el efecto del enfriamiento comienza a acelerarse como una avalancha. Ja, los elfos lo haban previsto hace ya mucho, pero, quin crea en las predicciones de los elfos? 7

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Unas alitas se agitaron de nuevo por encima de la cabeza del anciano, cruzaron unas siluetas grises e increblemente rpidas. La niebla sobre los cenagales reson de nuevo con el chillido repentino y salvaje de los chotacabras, con el rpido palmoteo de las alas. Vysogota no prest atencin a los pjaros. No era supersticioso y siempre haba muchos chotacabras en el pantano, sobre todo al amanecer, cuando volaban en grupos tan cerrados que daba hasta miedo de que se chocaran con la cabeza de uno. Bueno, puede que no siempre hubiera tantos como aquel da, puede que no siempre gritaran de forma tan ttrica... Pero en fin, en los ltimos tiempos la naturaleza haca extravagantes travesuras y los fenmenos extraos se sucedan unos a otros, cada uno an ms extrao que el anterior. Estaba sacando del agua la ltima trampa, tambin vaca, cuando escuch el relincho de un caballo. Los chotacabras quebraron su canto de inmediato, como a una orden. En los cenagales de Pereplut haba sotos secos, situados en lugares ms altos, cubiertos de abedules negros, de alisos, de sangeos, de cornejos y endrinos. La mayor parte de los sotos estaban rodeados de tal modo por los tremedales que era completamente imposible que caballo alguno o jinete que no conociera las sendas consiguiera llegar hasta ellos. Y sin embargo los relinchos Vysogota los escuch de nuevo llegaban precisamente desde uno de aquellos sotos. La curiosidad venci a la prudencia. Vysogota no entenda mucho de caballos y sus razas, pero era un esteta y saba reconocer y apreciar la belleza. Y el caballo moro de pelaje brillante como la antracita que contempl perfilndose contra los troncos de abedules era extraordinariamente hermoso. Era la verdadera quintaesencia de la belleza. Era tan hermoso que pareca irreal. Pero era real. Y tambin era real la forma en que estaba atrapado en una trampa, enredado con las cinchas y la cabezada en el abrazo rojo sangre de las ramas de sangeo. Cuando Vysogota se acerc ms, el caballo alz las orejas, pate de tal modo que el suelo tembl, mene la graciosa cabeza, se dio la vuelta. Ahora se vea que era una yegua. Tambin se vea otra cosa. Una cosa que hizo que el corazn de Vysogota comenzara a latir como si se hubiera vuelto loco y que unas invisibles pinzas de adrenalina le apretaran la garganta. Detrs del caballo, en un agujero poco profundo, yaca un cadver. Vysogota tir su saco al suelo. Y se avergonz de su primer pensamiento, que haba sido darse la vuelta y salir huyendo. Se acerc ms, manteniendo la prudencia, porque la yegua negra pateaba el suelo, haba bajado las orejas, regaaba los dientes por encima de la embocadura y slo esperaba la ocasin adecuada para morderle o darle una coz. El cadver era el cuerpo de un muchacho de menos de veinte aos de edad. Estaba tendido con el rostro hacia la tierra, con una mano bajo el cuerpo y la otra extendida hacia un lado y con los dedos clavados en la tierra. El muchacho llevaba puesto un juboncillo de ante, unos ceidos pantalones de cuero y unas botas lficas con hebillas que le llegaban hasta las rodillas. Vysogota se inclin y en aquel preciso momento el cadver lanz un fuerte gemido. La yegua mora dio un relincho agudo y golpete con los cascos en la tierra. El ermitao se arrodill, le dio la vuelta con cuidado al herido. Ech la cabeza para atrs en un movimiento automtico y silb al ver la terrible mscara de sangre coagulada y suciedad que el muchacho tena en lugar de rostro. Apart con delicadeza el musgo, las hojas y la arena de los labios cubiertos de mocos y babas, intent arrancar la maraa de cabellos pegados con sangre a la mejilla. El herido gimi sordamente, se tens. Y comenz a tiritar. Vysogota le retir los cabellos del rostro. Una muchacha dijo en voz alta, sin poder creer lo que tena delante. Es una muchacha. Si aquel da despus de caer la noche alguien se hubiera arrastrado furtivamente hasta aquella cabaa perdida entre los cenagales, con su hundido tejado de blago cubierto de musgo, si alguien hubiera mirado a travs de las rendijas de los postigos, habra visto en su interior, a la escasa luz de unas lamparillas de aceite, a una muchacha con la cabeza cubierta por gruesos vendajes que estaba descansando en una inmovilidad casi de cadver sobre un camastro cubierto de pieles. Habra visto tambin a un viejecillo de barba gris en forma de cua y largos cabellos blancos que le caan sobre los 8

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hombros y las espaldas desde los bordes de una gran calva que le alargaba la frente hasta ms all de la coronilla. Hubiera distinguido cmo el viejecillo encenda otra vez una vela de sebo, cmo colocaba sobre la mesa un reloj de arena, cmo afilaba la pluma, cmo se inclinaba sobre un pliego de pergamino. Y cmo se quedaba ensimismado y hablaba algo consigo mismo, meditabundo, sin levantar ojo de la muchacha que yaca sobre el camastro. Pero aquello no era posible. Nadie poda verlo. La choza del ermitao Vysogota estaba bien escondida entre las cinagas. En un despoblado cubierto eternamente por la niebla, donde nadie se atreva a penetrar. Escribamos Vysogota sumergi la pluma en la tinta lo que sucede. Hace tres horas del suceso. Reconocimiento: vulnus incisivum, herida de corte, realizada con mucha fuerza con una herramienta afilada desconocida, seguramente de hoja curva. Abarca la parte izquierda del rostro, comienza bajo la regin malar, corre a travs de la mejilla y alcanza hasta la regin temporomasticular. La parte ms profunda de la herida, que llega hasta el periostio, es al principio, bajo la rbita ocular, sobre el hueso malar. Tiempo estimado que transcurri desde que las heridas fueron producidas hasta el momento de la primera cura: diez horas. La pluma chirriaba en el pergamino, pero el chirrido no dur ms que unos instantes. Y unas lneas. Vysogota no consideraba digno de anotar todo lo que se deca a s mismo. Volviendo al tratamiento de las heridas continu al cabo el anciano con los ojos fijos en la palpitante y crepitante llama de la vela de sebo, escribiremos lo siguiente. No seccion los bordes de la lesin, me limit tan slo a retirar unos cuantos desgarros que no estaban ensangrentados y por supuesto los cogulos. Limpi las heridas con un extracto de corteza de sauce. Retir la suciedad y los cuerpos extraos. La cos. Con hilo de camo. Otro tipo de hilo, escribmoslo, no estaba a mi disposicin. Dispuse una compresa de rnica de montaa y coloqu una muselina formando un vendaje. Un ratn correte por el centro del cuarto. Vysogota le ech un pedacito de pan. La muchacha en el jergn respir intranquila, gimi en sueos. Ocho horas despus del incidente. El estado de la enferma: sin cambios. El estado del mdico... o sea, el mo, mejor, puesto que me repar con un tanto de sueo... Puedo continuar con las notas. Conviene pues transcribir en estas hojas algo de informacin acerca de mi paciente. Para las generaciones futuras. Si acaso alguna generacin futura fuera capaz de llegar hasta estos pantanos antes de que todo esto se pudra y se deshaga en cenizas. Vysogota suspir con fuerza, moj la pluma y la limpi con el borde del tintero. En lo tocante a la paciente murmur, que quede anotado lo que sigue. La edad, por lo que aparenta, unos diecisis aos, alta, la constitucin es ms bien delgada, pero al menos no es dbil, no muestra seales de desnutricin. Musculatura y constitucin fsica son ms bien tpicas de las elfas jvenes, pero no se advierte caracterstica alguna de mestizaje... hasta cuarterona inclusive. Un porcentaje ms bajo de sangre lfica puede, como es sabido, no dejar huella. Slo entonces se dio cuenta Vysogota de que no haba escrito en la pgina ni una sola runa, ni una sola palabra. Apoy la pluma en el papel pero la tinta se haba secado. El viejecillo no se inmut. Que quede anotado tambin continu que la muchacha nunca ha parido. Y tambin que en el cuerpo no tiene seal antigua alguna, cicatriz, alforza, rastro ninguno de los que depositan el trabajo duro, los accidentes, la vida arriesgada. Lo acento: hablo aqu de seales antiguas. Seales recientes no le faltan en todo el cuerpo. A la muchacha la golpearon. Una verdadera paliza y de ningn modo a manos de su padre. Seguramente le dieron de patadas tambin. Encontr tambin en su cuerpo una seal bastante extraa... Humm, que quede esto escrito para bien de la ciencia... En la ingle, junto al monte de Venus, la muchacha tiene tatuada una rosa roja. Vysogota contempl absorto la punta afilada de la pluma, despus de lo cual la sumergi en el tintero. Esta vez, sin embargo, no olvid el objetivo con el que haba hecho esto: comenz a cubrir el papel con lneas regulares de escritura inclinada. Sigui escribiendo hasta que se sec la pluma. 9

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Medio inconsciente, gritaba y hablaba continu. Su acento y la forma de expresin, si descontamos las continuas expresiones intercaladas en el argot obsceno de los delincuentes, producen bastante confusin, son difciles de ubicar, pero me arriesgara a afirmar que proceden ms bien del norte que del sur. Algunas palabras... De nuevo rasg el pergamino con la pluma, no demasiado tiempo, mucho menos de lo necesario para poder escribir todo lo que haba dicho un instante antes. Despus de lo cual sigui con su monlogo, exactamente all donde lo haba interrumpido. Algunas palabras, nombres y apelativos que la muchacha balbuce en su fiebre son dignos de ser recordados. E investigados. Todo apunta a que una persona muy, pero que muy poco corriente ha encontrado el camino hasta la varga del viejo Vysogota... Guard silencio durante un rato, escuchando. Ojal murmur que la varga del viejo Vysogota no se convierta en el final de su camino. Vysogota se inclin sobre el pergamino e incluso apoy en l la pluma, pero no escribi nada, ni una sola runa. Arroj la pluma sobre la mesa. Jade por un instante, murmur con furia, se son los mocos. Mir al lecho, prest atencin a los sonidos que le llegaban desde all. Hay que advertir y apuntar dijo con voz cansada que est muy mal. Todos mis esfuerzos y tratamientos puedan resultar insuficientes y el celo puede resultar baldo. Mis temores eran bien fundados. La herida est infectada. La muchacha tiene una fiebre muy alta. Se han presentado ya tres de los cuatros sntomas principales de un fuerte estado inflamatorio. Rubor, calor y tumor son fciles de advertir en este momento a ojo y tacto. Cuando pase el shock postaccidental aparecer el cuarto: dolor. Que quede escrito que ha pasado ya cerca de medio siglo desde que me dedicara a la prctica de la medicina, percibo cmo estos aos pesan sobre mi memoria y la agilidad de mis dedos. No s hacer mucho, todava menos puedo hacer. Apenas tengo remedios y medicamentos. Toda mi esperanza yace en los mecanismos de defensa de un organismo joven... Doce horas desde el incidente. Conforme a lo esperado, ha aparecido el cuarto sntoma principal de la inflamacin: dolor. La enferma grita de dolor, la fiebre y los temblores se incrementan. No tengo nada, ningn medicamento que pueda darle. Dispongo de una pequea cantidad de elixir de estramonio, pero la muchacha est demasiado dbil para sobrevivir a su accin. Tengo tambin algo de acnito, pero el acnito la matara al instante. Quince horas desde el incidente. Amanece. La enferma est inconsciente. La fiebre sube con fuerza, los temblores se acrecientan. Aparte de esto aparece una fuerte contraccin de los msculos del rostro. Si se trata del ttanos, la muchacha est perdida. Tengamos sin embargo la esperanza de que se trate tan slo de los nervios faciales... O del trigmino. O de ambos... La muchacha quedar desfigurada... pero estar viva... Vysogota mir al pergamino en el que no haba escrito ni una runa, ni una sola palabra. A condicin dijo en voz baja de que sobreviva a la infeccin. Veinte horas desde el incidente. La fiebre crece. Rubor, calor, tumor y dolor alcanzan, me da la impresin, el punto culminante. Pero la muchacha no tiene posibilidades de vivir siquiera hasta alcanzar esas fronteras. As que escribir... Yo, Vysogota de Corvo, no creo en la existencia de los dioses. Pero si por una casualidad existieran, pido que tomen bajo su proteccin a esta muchacha. Y que me perdonen a m lo que he hecho... Si es que lo que he hecho resultara ser un error. Vysogota solt la pluma, se restreg los prpados, que tena hinchados y le picaban, apoy los puos en las sienes. Le he dado una mezcla de estramonio y acnito dijo con voz sorda. Las prximas horas decidirn todo. No estaba durmiendo, tan slo daba unas cabezadas, cuando un golpe y un estruendo, a los que acompaaba un gemido, lo sacaron del duermevela. Un gemido ms bien de rabia que de dolor.

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En el exterior clareaba el da, las rendijas de las contraventanas dejaban apenas pasar unos dbiles rayos de luz. La arena del reloj haba cado del todo, y haca mucho. Vysogota, como de costumbre, haba olvidado darle la vuelta. La lamparilla apenas temblaba, la llama de color rub del hogar iluminaba levemente los rincones de la choza. El viejo se levant, retir el improvisado biombo de mantas que separaban el lecho del resto del cuarto para darle un poco de tranquilidad a la enferma. La enferma ya haba conseguido levantarse del suelo sobre el que se haba cado slo un momento antes, estaba sentada enderezada en la orilla del camastro, intentaba rascarse el rostro bajo el vendaje. Vysogota tosi. Te ped que no te levantaras. Ests demasiado dbil. Si quieres algo, llmame. Siempre estoy cerca. Pues yo lo que no quiero es que ests cerca dijo bajito, a media voz, pero muy claro. Quiero mear. Cuando l volvi a recoger el orinal, ella estaba tendida en el camastro, de espaldas, masajendose el vendaje que apretaba la mejilla y cubra la frente y el cuello con cintas de vendas. Cuando al cabo de un rato regres, ella no haba cambiado de posicin. Cuatro jornadas? pregunt, mientras miraba al techo. Cinco. Ha pasado casi un da desde que hablamos por ltima vez. Has dormido una jornada entera. Eso est bien. Necesitas dormir. Me siento mejor. Estoy contento de orlo. Vamos a quitar el vendaje. Te ayudar a sentarte. Agrrate a mi mano. La herida cicatrizaba bien, estaba seca, esta vez retir el vendaje casi sin dolorosos tirones al separarlo de la costra. La muchacha se toc con cuidado la mejilla. Frunci el ceo, pero Vysogota saba que no slo era el dolor. Se aseguraba de la extensin de la mutilacin, tomaba consciencia de la gravedad de la herida. Se aseguraba, sintiendo espanto, de que lo que haba sentido al tacto antes no haba sido una pesadilla producida por la fiebre. Tienes aqu un espejo? No tengo minti. Ella lo mir, quiz completamente consciente por vez primera. Eso quiere decir que est tan mal? pregunt, pasando la mano con cuidado por las costuras. Es un corte muy amplio mascull, molesto consigo mismo por explicarse y justificarse ante una mocosa. Todava tienes la cara muy inflamada. Dentro de unos das te quitar las costuras, hasta entonces te pondr rnica y extracto de sauce. Ya no te vendar toda la cabeza. La herida cicatriza muy bien. Ella no respondi. Mova los labios y las mandbulas, arrugaba la cara y frunca el ceo, probando qu le dejaba hacer la herida y qu no. He hecho caldo de paloma. Quieres? Quiero. Pero esta vez lo intentar sola. Es denigrante que le den de comer a una como a una paraltica. Comi largo rato. Se llevaba a la boca la cuchara de madera con tanto esfuerzo como si pesara dos libras. Pero pudo hacerlo sin ayuda de Vysogota, quien la observaba con inters. Vysogota era curioso y arda de curiosidad. Saba que junto con el regreso de la muchacha a la salud comenzara el intercambio de palabras que podra arrojar algo de luz al misterioso asunto. Lo saba y no poda esperar hasta ese momento. Llevaba demasiado tiempo viviendo solo en aquel despoblado. La muchacha termin de comer, se tumb sobre los cojines. Durante un rato mir como muerta al techo, luego volvi la cabeza. Sus extraordinarios ojos verdes, pens otra vez Vysogota, le daban a su rostro un aspecto de inocencia infantil, lo que en aquel momento resaltaba con la mejilla horriblemente mutilada. Vysogota conoca aquel tipo de belleza, los grandes ojos de un nio eterno, una fisonoma que 11

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produca una simpata instintiva. Una muchacha eterna, incluso cuando su vigsimo, incluso su trigsimo cumpleaos hubiera cado ya en el olvido. S. Vysogota conoca bien aquel tipo de belleza. Su segunda mujer haba sido as. Su hija era as. Tengo que irme de aqu dijo de pronto la muchacha. Y rpido. Me estn persiguiendo. Lo sabes. Lo s afirm con la cabeza. Fueron stas las primeras palabras que dijiste que pese a las apariencias no eran delirios. Ms exactamente, casi de las primeras. Porque lo primero que preguntaste fue por tu caballo y tu espada. En este orden. Cuando te asegur que tanto el caballo como la espada estaban en buena custodia, te entr la sospecha de que yo era un aliado de no s qu Bonhart y de que no te estaba curando, sino que te someta a la tortura de darte esperanzas. Cuando, no sin esfuerzo, te saqu de tu error, te presentaste a ti misma como Falka y me agradeciste que te hubiera salvado. Eso est bien. Clav la cabeza en la almohada, como queriendo evitar la necesidad de mirarle a los ojos. Eso est bien, el que no olvidara agradecrtelo. Yo lo recuerdo como entre la niebla. No s lo que era sueo y lo que era realidad. Tema no haber dado las gracias. No me llamo Falka. Tambin me enter de ello, aunque ms bien por casualidad. Lo dijiste durante la fiebre. Soy una fugitiva dijo sin volver la cabeza. Una prfuga. Es peligroso darme refugio. Es peligroso saber cmo me llamo de verdad. Tengo que subirme a mi caballo y huir antes de que me descubran... Hace un momento dijo l con voz suave tenas problemas para sentarte en el orinal. No s muy bien cmo ibas a poder sentarte en el caballo. Pero te aseguro que aqu ests a salvo. Nadie te descubrir. Me seguirn, estoy segura. Seguirn los rastros, registrarn los alrededores... Tranquilzate. Llueve todos los das, nadie encontrar las huellas. Ests en un despoblado, en un desierto. En casa de un eremita, que se aisl del mundo. Para que no fuera fcil encontrarlo. Sin embargo, si quieres puedo buscar una forma de llevar noticias sobre ti a tus parientes o a tus amigos. No sabes siquiera quin soy... Eres una muchacha herida le cort. Que huye de alguien que no vacila en herir a muchachas. Quieres que lleve alguna noticia? No hay a quin respondi al cabo, y Vysogota percibi un cambio en el tono de voz. Mis amigos estn muertos. Los mataron a todos. l no contest. Yo soy la muerte continu, con una voz extraa. Todo el que me conoce muere. No todos neg l mirndola con atencin. No el Bonhart se cuyo nombre gritabas en sueos, se ante el que ahora quieres huir. Vuestro encuentro te ha perjudicado ms a ti que a l. Fue l... quien te hiri el rostro? No. Ella apret los labios para ahogar algo que poda ser un gemido o una maldicin. Fue Antillo el que me hiri en la cara. Stefan Skellen. Y Bonhart... Bonhart me hiri mucho ms hondo. Ms profundamente. Habl de ello durante la fiebre? Tranquilzate. Ests dbil, deberas evitar todo movimiento brusco. Me llamo Ciri. Te pondr una compresa con rnica, Ciri. Espera... un momento. Dame un espejo. Te he dicho... Por favor! l obedeci, lleg a la conclusin de que era necesario, que no se poda esperar ms. Incluso trajo una lamparilla. Para que ella pudiera ver mejor lo que le haban hecho a su rostro. 12

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Vaya, s dijo con la voz quebrada, distinta. S. Tal y como me lo imaginaba. Casi como me lo imaginaba. l sali, y corri tras de s el improvisado biombo de mantas. Ella intent sollozar bajito, para que no se la oyera. Lo intent con todas sus fuerzas. Al da siguiente Vysogota le quit la mitad de los puntos. Ciri se masaje la mejilla, silb como una serpiente, quejndose de un fuerte dolor en el odo y resintindose en el cuello cerca de la mandbula. Pese a ello se levant, se visti y sali al exterior. Vysogota no protest. La acompa. No necesit ayudarla ni sujetarla. La muchacha estaba sana y era mucho ms fuerte de lo que pareca. Slo se detuvo cuando lleg afuera, se sujet al marco de la puerta y a las bisagras. Pero... espir bruscamente. Pero qu fro! Una helada? Ya es invierno? Cunto tiempo he estado en la cama? Semanas? Exactamente seis das. Hoy es el quinto da de octubre. Pero se anuncia un octubre muy, muy fro. El cinco de octubre? frunci el ceo, silb sintiendo dolor al hacerlo. Cmo puede ser? Dos semanas? Qu? Qu dos semanas? No importa. Se encogi de hombros. Puede que yo me equivoque... O puede que no. Dime, qu es lo que apesta tanto aqu? Pieles. Cazo ratas almizcleras, castores, visones y nutrias, curto sus pieles. Hasta un ermitao tiene que vivir de algo. Dnde est mi caballo? En el establo. La yegua negra les salud con un sonoro relincho y la cabra de Vysogota la secund con un balido en el que se perciba un gran disgusto por la necesidad de tener que compartir su habitculo con otro inquilino. Ciri abraz el cuello del caballo, le palmete, le acarici la crin. Dnde est mi silla? El telliz? Los arreos? Aqu. l no protest, no le hizo observacin alguna, no expres su opinin. Guard silencio, apoyado en su bastn. No se movi cuando ella jade al intentar levantar la silla, no se inmut cuando ella se tambale por el peso y cay torpemente sobre el suelo cubierto de paja, lanzando un sonoro gemido. No se acerc a ella, no la ayud a levantarse. La observaba con atencin. Bueno, vale dijo Ciri con los dientes apretados, mientras empujaba a la yegua, que estaba intentando meter la nariz por el cuello de su camisa. Est todo claro. Pero yo tengo que irme de aqu, joder! Tengo que irme! Adonde? pregunt l con voz fra. Ella se masaje el rostro, todava segua sentada sobre la paja, junto a la silla. Lo ms lejos posible. Vysogota asinti con la cabeza, como si la respuesta le satisficiera, lo aclarara todo y no dejara lugar a duda. Ciri se levant con esfuerzo. Ni siquiera intent inclinarse a por la silla y los arreos. Slo comprob si la yegua tena avena y heno en el pesebre, comenz a limpiar las pajas de la crin y los costados del caballo. Vysogota esper en silencio hasta que sucedi. La muchacha se afirm en el poste que sujetaba el techo, se qued plida como la pared. l le ofreci el bculo sin decir palabra. No me pasa nada, es slo que... Slo que la cabeza te da vueltas porque ests enferma y tienes menos fuerzas que un recin nacido. Volvamos. Tienes que tumbarte.

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A la puesta del sol, habiendo dormido sus buenas horas, Ciri sali de nuevo. Vysogota, que volva del ro, se tropez con ella junto a un seto natural de zarzas. No salgas demasiado lejos de la varga dijo en tono acre. En primer lugar, ests demasiado dbil... Me siento mejor. En segundo, es peligroso. Alrededor hay un enorme pantano, un caaveral sin fin. No conoces los senderos, puedes perderte o ahogarte en los lodazales. Y t seal el saco que el ermitao iba arrastrando conoces los senderos, por supuesto. E incluso vas por ellos no demasiado lejos, por lo que el pantano no debe de ser tan grande. Curtes pieles para vivir, est claro. Kelpa, mi yegua, tiene avena y yo no veo aqu sembrados. Hemos comido pollo y gachas de cebada. Y pan. Pan de verdad, no chuscos. No creo que el pan te lo haya dado un trampero. As que eso significa que hay un pueblo por los alrededores. Una deduccin sin fallo confirm l con serenidad, Ciertamente, me traen las provisiones de la aldea ms cercana. La ms cercana, pero que no est para nada cerca, se halla en los lmites de la cinaga. El pantano linda con el ro. Cambio mis pieles por vveres que me traen en una canoa. Pan, cebada, harina, sal, queso, a veces un conejo o un pollo. A veces noticias. No hubo preguntas, as que continu. Una horda de gente a caballo estuvo dos veces en el poblado buscando a alguien. La primera vez advirtieron a los aldeanos de que no te escondieran, amenazaron con hierro y fuego si llegaras a ser capturada en el pueblo. La segunda vez prometieron una recompensa. Por encontrar el cadver. Tus perseguidores estn convencidos de que yaces muerta en los bosques, en alguna hoya o barranco. Y no descansarn murmur hasta que no encuentren el cuerpo. Lo s bien. Tienen que tener alguna prueba de que no estoy viva. Sin esa prueba no renunciarn. Buscarn por todos lados. Y al final llegarn hasta aqu... Les interesas mucho advirti l. Aun dira ms, les interesas de un modo extraordinario... Ella apret los labios. No tengas miedo. Me ir antes de que me encuentren. No te expondr a peligro... No tengas miedo. Por qu supones que tengo miedo? Se encogi de hombros. Qu motivo hay para estar atemorizado? Aqu no llegar nadie, nadie ser capaz de encontrarte aqu. Pero si sacas las napias fuera de las caas, te topars de frente con tus perseguidores. En otras palabras ella ech hacia atrs la cabeza en un gesto de desafo, que tengo que quedarme aqu. Eso es lo que queras decir? No eres una prisionera. Puedes irte cuando gustes. Mejor dicho: cuando seas capaz. Pero puedes tambin quedarte aqu y esperar. Llegar el da en que tus perseguidores se cansen. Siempre se cansan, antes o despus. Siempre. Puedes creerme. Lo conozco bien. Los ojos verdes de la muchacha brillaron al mirarlo. Al fin y al cabo dijo deprisa el ermitao, al tiempo que se encoga de hombros y rehua su mirada, hars lo que quieras. Repito, no te retendr aqu. Sin embargo, hoy no me ir resopl. Me siento dbil... y el sol se va a poner... y no conozco las sendas. As que vamos a la choza. Me he quedado helada. Has dicho que llevo aqu seis jornadas. Es eso cierto? Por qu iba a mentir? No te alteres. Estoy intentando calcular los das... Yo me escap... me hirieron... en el da del Equilibrio. El veintitrs de septiembre. Si prefieres contar como los elfos, el ltimo da de Lammas. Eso no es posible. 14

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Por qu iba a mentir? grit y gimi, al tiempo que se tocaba el rostro. Vysogota la mir con serenidad. No s por qu dijo con la voz glida. Pero yo he sido mdico, Ciri. Hace mucho, pero todava s distinguir una herida hecha diez horas antes de una hecha cuatro das antes. Te encontr el veintisiete de septiembre. As que te hirieron el veintisis. El tercer da de Velen, si prefieres contar como los elfos. Tres das despus del equinoccio. Me hirieron en el mismo equinoccio. Eso no es posible, Ciri. Debes de haber equivocado la fecha. De eso nada. T eres el que tiene algn calendario de ermitao pasado de moda. Como quieras. Tanta importancia tiene? No. No tiene ninguna. Tres das despus Vysogota le retir los ltimos puntos. Tena todos los motivos para estar satisfecho y orgulloso de su obra: la lnea de costura era recta y limpia, no haba que temer al tatuaje de la suciedad entremetida en la herida. Sin embargo, al cirujano le ech a perder la satisfaccin el ver a Ciri en lgubre silencio contemplando la cicatriz desde diversos ngulos con un espejo e intentando esconderla sin resultado arrojando sus cabellos sobre la mejilla. La sutura la afeaba. Un hecho es un hecho. No haba nada que hacer. Nada le ayudaba el fingir que no era as. Todava roja, tumefacta como una soga, punteada con las huellas del aguijn de la aguja y marcada con las seales de los hilos, la cicatriz tena un aspecto verdaderamente macabro. Caba la posibilidad de que ese estado sufriera una mejora lenta o incluso rpida. Sin embargo, Vysogota saba que no haba posibilidad de que la cicatriz desapareciera y dejara de afearla. Ciri se senta mucho mejor, pero para asombro y satisfaccin de Vysogota ya no hablaba de partir. Sac del establo a su yegua negra Kelpa. Vysogota saba que en el norte se llamaba kelpa a unas algas, un peligroso monstruo marino que segn la supersticin poda adoptar la forma de un hermoso caballo, un delfn o incluso una bella mujer, pero que en realidad siempre tena el aspecto de un montn de hierbas. Ciri ensill a la yegua y cabalg alrededor del corral y la choza, despus de lo cual Kelpa volvi al establo para hacerle compaa a la cabra, mientras que Ciri regres a la choza para hacerle compaa a Vysogota. Hasta, seguramente por aburrimiento, lo ayud en su trabajo. Mientras l separaba las pieles de nutria por su tamao y su tono, ella divida las ratas almizcleras en dorsos y vientres, y extenda las pieles a lo largo de una mesita que haban metido en la casa. Por lo que se vea, tena los dedos hbiles. Precisamente durante esta tarea tuvo lugar una conversacin bastante extraa entre ellos. No sabes quin soy. Ni siquiera te puedes imaginar quin soy. Ella repiti varias veces esta afirmacin banal y eso le incomod a l un tanto. Por supuesto no dej que ella se diera cuenta de su fastidio, le hubiera rebajado el traicionar sus sentimientos ante una mocosa como sa. No, no poda dejar que pasara esto, pero tampoco poda traicionar la curiosidad que lo devoraba. Una curiosidad que en suma careca de motivos, porque se poda imaginar sin esfuerzo quin era. En los tiempos de Vysogota las bandas juveniles tampoco eran una rareza. Los aos que haban transcurrido no haban conseguido eliminar tampoco la fuerza magntica con que estas cuadrillas atraan a la muchachada vida de aventuras y fuertes emociones. Muy a menudo para su perdicin. Los mocosos que salan de ello con una cicatriz en el rostro podan decir que haban tenido suerte. A los menos felices les esperaban torturas, el patbulo, el hacha o el palo.. Bah, desde tiempos de Vysogota slo haba cambiado una cosa: la progresiva emancipacin. Las bandas atraan no slo a los jovenzuelos sino tambin a las pipiolas alocadas, que cambiaban la sillita, la rueca y la espera del casorio por el caballo, la espada y las aventuras. Vysogota no le dijo aquello directamente. Lo coment dando rodeos. Pero de tal modo que ella pudiera saber que l lo saba. Para hacerla consciente de que si aqu haba algn enigma, con toda seguridad no era ella: una muchacha que andaba por los caminos con una banda de bandoleros 15

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adolescentes y que haba escapado por milagro de una trampa. Una mocosa desfigurada que intentaba a toda costa rodearse de una aura enigmtica... No sabes quin soy. Pero no tengas miedo. Me ir pronto. No te expondr a peligro. Vysogota estaba ya harto. No me amenaza peligro alguno dijo l con aspereza. Cul podra ser? Incluso si tus perseguidores aparecen por aqu, lo que dudo, qu mal me pueden hacer? Otorgar ayuda a un delincuente huido es merecedor de castigo, pero no en el caso de un ermitao, puesto que el ermitao no es consciente de las cosas del mundo. Mi privilegio es albergar a todo aqul que llegue hasta mi rincn. Bien has dicho: no s quin eres. Cmo iba a saber yo, un ermitao, quin eres, el delito que has cometido y por qu te persigue la ley? Y qu ley? Si yo ni siquiera s qu ley es la que rige en estos alrededores ni de quin es la jurisdiccin. Ni me interesa. Soy un ermitao. Se dio cuenta de que haba hablado demasiado sobre su eremitismo. Pero no cedi. Los verdes ojos de ella llenos de furia le atravesaban como si fueran cuchillas. Soy un pobre eremita. Muerto para el mundo y sus trabajos. Soy un hombre sencillo y sin instruccin, ignorante de los asuntos mundanos... Haba exagerado. Seguro! grit ella, arrojando la piel y el cuchillo al suelo. Me tomas por tonta o qu? Pues no te pienses que soy tonta. Ermitao, pobre eremita! Cuando no estabas ech un vistazo por aqu. Mir all, en el rincn, en aquel quicio no demasiado limpio. De dnde han salido tantos libros de ciencias que hay sobre las estanteras, eh, hombre sencillo y sin instruccin? Vysogota ech una piel de nutria sobre el jergn. Antes viva aqu un cobrador de impuestos dijo inmutable. sos ton catastros y libros de contabilidad. Mientes. Ciri frunci el rostro, se masaje la cicatriz. Mientes a todas luces! El no respondi, haciendo como que evaluaba el tono de otra piel. Te piensas sigui la muchacha al cabo que porque tienes barba, arrugas y cien aos a cuestas vas a engaar sin esfuerzo a una moza inocente, eh? Pues te dir: a la primera pardilla que pasara por aqu puede que la engaaras. Pero yo no soy una pardilla. l alz las cejas en una interrogacin muda y retadora. Ella no le hizo esperar mucho. Yo, mi seor ermitao, he estudiado en lugares donde haba muchos libros, y tambin algunos con los mismos ttulos que hay en tus estanteras. Conozco muchos de esos ttulos. Vysogota alz todava ms las cejas. Ella le mir directamente a los ojos. Cosas raras otorg Ciri parlotea esta cerdita toda sucia, esta hurfana harapienta, ha de ser una ladrona o una bandolera, que la encontraron en el arroyo con la jeta hecha polvo. Y sin embargo has de saber, ermitao, que yo he ledo la Historia de Roderick de Novembre. Repas, y ms de una vez, la obra que lleva el ttulo de Materiae medicae. Conozco el Herbarius, el mismo que tienes en tu estantera. Tambin s lo que significa la cruz de armio sobre escudo rojo que aparece en los lomos de los libros. Es la seal de que los edit la Universidad de Oxenfurt. Se detuvo, segua observndolo con atencin. Vysogota guard silencio, haca esfuerzos para que su rostro no delatara nada. Por eso pienso dijo Ciri, echando la cabeza hacia atrs en un movimiento tpico suyo, orgulloso y un tanto violento que t no eres para nada un simpln ni un ermitao. Que para nada has muerto para el mundo sino que has huido de l. Y te escondes aqu, en los despoblados, enmascarado entre apariencias y caaverales sin fin. Si as es Vysogota sonri, entonces nuestra suerte se ha unido en forma harto extraa, mi leda seorita. En forma grandemente enigmtica nos reuni el destino. Al fin y al cabo, t tambin, Ciri,

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te ocultas. Al fin y al cabo, t tambin, Ciri, con destreza tejes a tu alrededor un velo de apariencias. Yo anciano soy, y lleno de sospechas y amargado por la desconfianza de la edad... Desconfas de m? Desconfo del mundo, Ciri. De un mundo donde las engaosas apariencias adoptan la mscara de la verdad para sacar a la luz otra verdad, falsa, por decirlo pronto y mal, una verdad que tambin intenta engaar. De un mundo en el que el escudo de la Universidad de Oxenfurt se pinta sobre las puertas de las mancebas. De un mundo en el que bandoleras heridas se las dan de ser seoritas versadas, sabias y hasta puede que de noble cuna, intelectuales y eruditas que leen a Roderick de Novembre y conocen el sello de la Academia. Contra todas las apariencias. Contra el hecho de que ellas mismas portan otra seal. Un tatuaje de bandido. Una rosa roja grabada en la ingle. Cierto, tenas razn. Apret los labios y su rostro se cubri de un rubor tan intenso que la lnea de la cicatriz pareca negra. Eres un viejo amargado. Y un rancio metomentodo. En mi estantera, detrs de la cortina seal l con un movimiento de cabeza, est el Aen N'og Mab Taedh'morc, una coleccin de cuentos lficos y de profecas en verso. Hay all una fbula que concuerda con esta situacin y esta conversacin. Es la historia de un cuervo provecto y una golondrina nuevita. Puesto que del mismo modo que t, Ciri, soy un erudito, me permito recordar unos fragmentos adecuados a las circunstancias. El cuervo, como recordars con toda seguridad, acusa a la golondrina de frivolidad y de liviandad poco graciosa. Hen Cerbin dic'ss aen n'og Zireael Aark, aark, caelmfoile, te veloe, ell? Zireael... Se detuvo, apoy los codos sobre la mesa y la barbilla sobre los dedos extendidos. Ciri agit la cabeza, se enderez, le mir retadora. Y termin el poema. ... Zireael veloe que'ss aen en'ssan irch Mab og, Hen Cerbin, vean ni, quirk, quirk! El viejo amargado y desconfiado dijo al cabo Vysogota sin cambiar de posicin le pide perdn a la joven erudita. El cuervo provecto, que ve mentira y engao por doquier, le pide a la golondrina que le perdone, a una golondrina cuya nica culpa es ser joven y estar llena de vida. Y ser guapilla. Ahora desbarras refunfu ella, cubrindose la cicatriz del rostro con la mano en un movimiento inconsciente. Estos cumplidos te los puedes ahorrar. No van a enmendar los trapos de esparto con los que me restregaste la piel. No te pienses tampoco que as vas a conseguir conquistar mi confianza. Yo sigo sin saber quin eres en realidad. Por qu me mentiste en lo que respecta a las fechas. Y con qu intenciones me miraste entre las piernas aunque estaba herida en el rostro. Y si se acab slo en la mirada. Esta vez consigui sacarlo de sus casillas. Pero qu te imaginas, mocosa? grit. Si podra ser tu padre! Mi abuelo le corrigi con voz glida. Y hasta mi bisabuelo. Pero no lo eres. Yo no s quin eres. Pero con toda seguridad no eres la persona que pretendes ser. Soy quien te encontr en el pantano, casi congelada hasta los huesos, con una costra negra en lugar de rostro, inconsciente, mugrienta y sucia. Soy quien te trajo a su casa aunque no saba quin eras y tena derecho a imaginarse lo peor. Quien te cur y tendi en la cama. Te dio medicamentos cuando estabas estallando de fiebre. Se ocup de ti. Te lav. Muy cuidadosamente. Tambin por los alrededores del tatuaje. Ciri se apacigu de nuevo, pero de sus ojos no haba desaparecido ni por asomo una mirada retadora e insolente. En este mundo grit, a veces las engaosas apariencias se ponen la mscara de la verdad, t mismo lo has dicho. Yo tambin conozco un poco este mundo, hazte a la idea. Me salvaste, me curaste y te ocupaste de m. Gracias por ello. Te estoy agradecida por tu... bondad. Pero s que no existe bondad sin... 17

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Sin inters ni esperanza de ganar algo termin l con una sonrisa. S, lo s. Hombre soy de mundo, quin sabe si no conozco el mundo tan bien como t, Ciri. A las muchachas heridas se las despoja de todo lo que tenga algn valor. Si estn inconscientes o demasiado dbiles para defenderse, se suele dar rienda suelta a la concupiscencia y el apetito, a menudo en formas depravadas y contra natura. No es cierto? Nada es como parece respondi Ciri, cubrindose de nuevo de rubor. Cuan certera afirmacin dijo el ermitao, al tiempo que arrojaba otra piel al montn apropiado. Y cuan ineluctablemente nos conduce a la conclusin de que nosotros, Ciri, no sabemos nada el uno del otro. Slo conocemos las apariencias, y stas engaan. Aguard un instante, pero Ciri no se apresur a responder nada. Aunque ambos hemos acertado a realizar una especie de pesquisa preliminar, seguimos sin saber nada. Yo no s quin eres t, t no sabes quin soy... Esta vez l esper conscientemente. Ella le mir y en sus ojos arda la pregunta que l estaba esperando. Algo extrao brill en los ojos de la muchacha cuando hizo la pregunta esperada. Quin empieza? Si tras el ocaso alguien se hubiera arrastrado a hurtadillas hasta la choza de tejado de blago cado y lleno de musgo, si hubiera mirado al interior, habra visto a la luz de las llamas y reflejos del hogar a un viejecillo de barba gris encorvado sobre un montn de pieles. Hubiera visto tambin a una muchacha de cabellos cenicientos con una horrible cicatriz en la mejilla, una cicatriz que no concordaba para nada con unos ojos verdes tan grandes como los de un nio. Pero nadie poda verlo. La choza estaba entre caaverales, en medio de un pantano al que nadie se atreva a aventurarse. Me llamo Vysogota de Corvo. Fui mdico. Cirujano. Fui alquimista. Fui investigador, historiador, filsofo y tico. Fui profesor de la Academia de Oxenfurt. Tuve que huir de all despus de publicar cierta obra que fue considerada como impa, acusacin que entonces, hace cincuenta aos, acarreaba la pena de muerte. Tuve que emigrar. Mi mujer no quiso emigrar, as que me abandon. Y yo slo me detuve cuanto estaba ya muy lejos, en el sur, en el imperio de Nilfgaard. Consegu all por fin la ocupacin de docente de tica en la Academia Imperial de Castell Graupian, cargo que ejerc cerca de diez aos. Pero tambin tuve que huir de all despus de publicar cierto tratado... En realidad la obra se ocupaba del poder totalitario y del carcter criminal de las guerras de ocupacin, pero oficialmente se nos acus a mi obra y a m de misticismo metafsico y hereja clerical. Se entendi que actu en connivencia con los grupos clericales imperialistas y revisionistas que eran los verdaderos gobernantes de los reinos del norte. Bastante divertido a la luz de la pena de muerte que recibiera por mi atesmo veinte aos antes! Y era as que al fin y al cabo los imperialistas clericales se haban sumido haca ya tiempo en el olvido, pero en Nilfgaard no se haba enterado nadie de ello. La unin del misticismo con la poltica era perseguida y castigada con rigor. Hoy da, juzgando con la perspectiva de los aos, pienso que si me hubiera humillado y hubiera mostrado arrepentimiento, seguro que el asunto se hubiera arreglado y el emperador se hubiera limitado a que yo cayera en desgracia sin echar mano de medios demasiado drsticos. Seguro de mis razones, que consideraba eternas, superiores a cualquier poder o poltica, me senta atacado, y adems atacado injustamente. Tirnicamente. As que entabl contacto activo con los disidentes que combatan al tirano en secreto. Antes de que me pudiera dar cuenta me haban metido en la trena junto con los disidentes y algunos de ellos, en cuanto que les ensearon la herramienta, me sealaron como el idelogo principal del movimiento. E1 emperador hizo uso de su derecho de gracia, pero fui condenado al destierro bajo amenaza de pena de muerte inmediata en caso de regreso a las tierras imperiales. Entonces me enoj con el mundo entero, con los reinos, imperios y universidades, con los disidentes, funcionarios, juristas. Con los colegas y amigos que, al toque de una varita mgica, dejaron de serlo. Con mi segunda esposa que, de forma parecida a la primera, entendi que los problemas del marido son motivo suficiente de divorcio. Con mis hijos, que me abandonaron. Me convert en ermitao. Aqu, 18

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en Ebbing, en los pantanos de Pereplut. Tom la sede en herencia de un eremita que me fue dado conocer en cierta ocasin. La mala suerte quiso que Nilfgaard se anexionara Ebbing y sin comrmelo ni bebrmelo me encontr de nuevo en el imperio. No tengo ya ni fuerzas ni ganas de vagabundear ms, por eso tengo que esconderme. Las decisiones imperiales no prescriben, ni siquiera cuando el emperador que las realizara haya muerto hace mucho y el emperador actual no tenga motivos para tener buenos recuerdos de aqul ni para compartir sus opiniones. La sentencia de muerte sigue en vigor. Tal es la ley y la costumbre en Nilfgaard. Las condenas de traicin de estado no prescriben ni son afectadas por las amnistas que cada emperador anuncia tras su coronacin. Despus de subir al trono el nuevo emperador amnista a todos aqullos a los que su antecesor haba condenado... excepto a quienes son culpables de traicin de estado. No tiene importancia quin gobierne en Nilfgaard: si se llega a saber que estoy vivo y violando mi condena de destierro al vivir en territorio imperial, mi cabeza caer en el cadalso. As que, como ves, Ciri, estamos en una situacin totalmente idntica. Qu es la tica? Lo saba, pero se me ha olvidado. La ciencia de la moralidad. De las reglas del comportamiento habitual, noble, benvolo y honrado. De las alturas del bien a las que eleva el alma la moralidad y la rectitud humana. Y de los abismos del mal a los que hace caer la maldad y la inmoralidad... Las alturas del bien! buf. Rectitud! Moralidad! No me hagas rer, porque se me abre la cicatriz de la jeta. Tuviste suerte de que no te persiguieran, de que no enviaran tras de ti a los cazadores de recompensas como ese... Bonhart. Veras lo que son los abismos del mal. tica? Esa tica tuya no vale una mierda, Vysogota de Corvo. No son los malvados ni los inmorales los que se hunden en el abismo, no! Oh, no! Son los malos, pero decididos, quienes arrojan al fondo a los que son decentes, honrados y nobles, pero torpes, vacilantes y llenos de escrpulos. Gracias por tus enseanzas ironiz. Creme, aunque vivas un siglo, nunca es demasiado tarde para aprender algo. Cierto, siempre es provechoso escuchar a personas maduras, de mundo y con experiencia. Rete, rete agit ella la cabeza. Mientras puedas. Porque ahora es mi turno. Ahora te entretendr con un relato. Te contar qu es lo que me pas. Y cuando termine, veremos si sigues teniendo ganas de bromear. Si aquel da despus de caer la noche alguien se hubiera deslizado furtivamente hasta aquella cabaa perdida entre los cenagales, con su hundido tejado de blago, si alguien hubiera mirado a travs de las rendijas de los postigos, habra visto en su interior escasamente iluminado a un viejecillo de barba blanca escuchando con atencin el relato de una muchacha de cabellos cenicientos que estaba sentada en un tronco junto a la chimenea. Habra visto que la muchacha hablaba despacio, como si le fuera difcil encontrar las palabras, que se frotaba nerviosa la mejilla deformada por una cicatriz horrible, que sembraba con largos momentos de silencio la narracin de sus vicisitudes. Una historia sobre las enseanzas recibidas que resultaron ser todas falsas y engaosas. Sobre las promesas que se le hicieran y que no haban sido mantenidas. Una historia acerca de un destino en el que se le haba hecho creer y que la haba traicionado vilmente y despojado de su herencia. Acerca de cmo cada vez, cuando ya comenzaba a creer, caan sobre ella las ofensas, el dolor, la injusticia y la humillacin. Acerca de cmo aqullos en los que confiaba y a los que amaba la haban traicionado, no haban acudido en su ayuda cuando sufra, cuando la amenazaban la vergenza, el tormento y la muerte. Una historia sobre los ideales a que le haban recomendado mantenerse fiel y que la haban fallado, traicionado y abandonado precisamente cuando los necesitaba, demostrando cuan poco valor tenan. Acerca de cmo haba por fin encontrado ayuda y amistad y amor entre quienes en apariencia no caba buscar ni ayuda ni amistad. Por no mencionar el amor. Pero nadie pudo haber visto aquello ni mucho menos haberlo odo. La choza del hundido tejado de blago cubierto de musgo estaba bien escondida entre la niebla, en unos cenagales donde nadie se atreva a adentrarse.

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Captulo segundo
Al llegar a la edad de madurez, la joven muchacha comienza a intentar penetrar en campos de la vida que antes le estaban vedados, lo cual, en los cuentos de hadas, se simboliza mediante la entrada en una torre enigmtica y la bsqueda en ella de una habitacin oculta. La muchacha sube hasta la cima de la torre, caminando por una escalera retorcida: las escaleras en los sueos son smbolos de vivencias erticas. La habitacin prohibida, un pequeo cuarto cerrado con llave, simboliza la vagina. El acto de girar la llave en la cerradura es un smbolo del acto sexual. Bruno Bettelheim, The Uses of Enchantment: the Meaning and Importance of Fairy Tales El viento del oeste arrastr la tormenta nocturna. Un cielo de color negro violceo se resquebraj a lo largo de una lnea de relmpagos que estallaron con el estampido de un agudo trueno. Una lluvia repentina golpe el polvo del camino con gotas tan densas como el aceite, reson en las tejas, deshizo la suciedad en las hojas de las ventanas. Pero un fuerte viento expuls con rapidez el chubasco, ahuyent la tormenta all lejos, al otro lado de un horizonte que arda a causa de los relmpagos. Y entonces los perros comenzaron a ladrar furiosamente. Redoblaron los cascos de los caballos, rechinaron las armas. Una algaraba y unos silbidos salvajes les pusieron los cabellos de punta a los aldeanos, les llen de pnico, les hizo cerrar a cal y canto puertas y ventanas. Los dedos sudorosos se apretaron sobre los mangos de las hachas, sobre las astas de los biernos. Se apretaban con fuerza. Pero con impotencia. Terror, el terror est cruzando la aldea. Perseguidos o perseguidores? Enloquecidos y violentos a causa de la rabia o a causa del miedo? Pasarn de largo sin detener los caballos? O se iluminar la noche dentro de unos instantes con el fuego de los tejados ardiendo? Silencio, silencio, nios... Mam, es que son demonios? Es la Persecucin Salvaje? Monstruos del infierno? Mam, mam! Silencio, silencio, nios. No son demonios, no son diablos... Peor. Son seres humanos. Los perros aullaban. Soplaba la ventisca. Los caballos relinchaban, los cascos se estrellaban contra el suelo. Una partida de locos cabalgaba a travs de la aldea y de la noche. Hotsporn lleg a la cima, detuvo el caballo y le dio la vuelta. Era precavido y cauteloso, no le gustaba el riesgo, sobre todo porque la atencin no costaba nada. No se apresur a bajar al ro, a la estacin de postas. Primero prefera mirar bien. Delante de la estacin no haba caballos ni tiros de animales, no haba ms que un furgn que llevaba un par de muas enjaezadas. En la lona haba un letrero que Hotsporn no poda leer desde tan lejos. Pero no ola a peligro. Hotsporn era capaz de oler el peligro. Era un profesional. Baj hasta la orilla llena de matorrales y mimbres muy crecidos, meti con decisin el caballo en el ro, lo atraves al galope entre las salpicaduras de agua que golpeaban por debajo de la silla. Los patos que se revolcaban en el lodo huyeron lanzando sonoros cuac-cuacs. Hotsporn azuz al caballo, atraves la cerca y entr en el patio de la estacin. Ahora ya poda leer el letrero de la lona del furgn. Deca: Maestro Almavera, Tatuajes Artsticos. Cada palabra del letrero estaba pintada de un color distinto y comenzaba por una letra exageradamente grande y muy adornada. Pero en la caja del carro, por encima de la rueda derecha delantera, se vea una pequea flecha rota, pintada de prpura. 20

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Abajo del caballo! escuch a su espalda. A tierra, y presto! Las manos lejos de la empuadura! Se acercaron y lo rodearon sin un ruido, Asse por la derecha, vestido con una chaqueta negra con hilos de plata, Falka por la izquierda, llevando puesto un juboncillo verde de ante y una boina con una pluma. Hotsporn se baj la capucha y el pauelo que le cubra el rostro. Ja! Asse baj la espada. Sois vos, Hotsporn. Sos reconocera, pero me confundi este caballo moro! Vaya una yegua bonita dijo Falka con admiracin, al tiempo que se retiraba la boina sobre la oreja. Negra y brillante como el carbn, ni un pelo claro. Y cuidado que es gallarda! Eh, lindeza! Cierto, y la encontr por menos de cien florines. Hotsporn sonri con desmaa. Dnde est Giselher? Dentro? Asse se lo confirm con un ademn de cabeza. Falka, que miraba a la yegua como hechizada, le dio palmadas en el cuello. Cuando corra por el agua elev hacia Hotsporn sus enormes ojos verdes era igualita que una verdadera kelpa! Si hubiera salido del mar en vez de del ro no hubiera credo que no era una kelpa de verdad! Y habis visto alguna vez, seorita Falka, una verdadera kelpa? En dibujos. La muchacha se apesadumbr de pronto. Para qu hablar ms de esto. Pasad adentro. Giselher est esperando. Delante de una ventana que daba algo de luz haba una mesa. Sobre la mesa estaba semitendida Mistle, apoyada en los codos, desnuda de cintura para abajo, sin nada ms que unas medias negras. Entre sus piernas descaradamente abiertas haba un individuo encogido, hombre delgado y de cabellos largos vestido con una levita gris. No poda ser otro que el maestro Almavera, artista del tatuaje, puesto que estaba ocupado precisamente en grabar en el muslo de Mistle una imagen de colores. Acrcate, Hotsporn pidi Giselher, al tiempo que mova un taburete de una mesa ms alejada en la que estaba sentado junto con Chispas, Kayleigh y Reef. Los dos ltimos, como Asse, tambin estaban vestidos con una piel de ternera negra que llevaba cosidas hebillas, tachuelas, cadenas v otros imaginativos adornos de plata. Algn artesano tena que estar ganando con ello buenas sumas, pens. Los Ratas, cuando les entraba la gana de adornarse, pagaban a los sastres, zapateros y talabarteros como un verdadero rey. Claro est que tampoco les importaba arrancarle sin ms a la persona asaltada la ropa o la bisutera que les haba cado en gracia. Por lo que veo, encontraste nuestro mensaje en las ruinas de la estacin vieja dijo Giselher arrastrando las palabras. Ja, qu digo, si no no estaras aqu. Mas he de reconocer que has viajado con rapidez. Porque la yegua es muy bonita se entrometi Falka. Y me apuesto a que tambin es fogosa! Encontr vuestro mensaje. Hotsporn no apart la vista de Giselher. Y qu hay del mo? Lleg hasta ti? Lleg... El jefe de los Ratas trastabill. Pero... bueno, por decirlo con pocas palabras... no haba entonces mucho tiempo. Y luego nos cogimos una buena curda y hubimos de reposar un tanto. Y luego nos vino a mano otro camino... Mocosos de mierda, pens Hotsporn. Por decirlo con pocas palabras: no has cumplido el encargo. Pues no. Lo siento, Hotsporn. No fue posible... mas la prxima vez, ya, ya! Indefectiblemente! Indefectiblemente! confirm Kayleigh con nfasis, aunque nadie le haba pedido que confirmara nada. Malditos mocosos irresponsables. Se emborracharon. Y luego les vino a mano otro camino. Seguro que el del sastre, a por trapos raros. 21

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Quieres beber algo? Gracias, pero no. Quiz quieras probar esto? Giselher seal un cofrecito de laca muy adornado que estaba entre los vasos y las damajuanas. Hotsporn supo entonces por qu en los ojos de los Ratas arda un brillo tan extrao, por qu sus movimientos eran tan nerviosos y rpidos. Polvo de primera le asegur Giselher. No quieres tomar un pellizco? Gracias, pero no. Hotsporn mir significativamente las manchas de sangre y las huellas en el aserrn que desaparecan en la habitacin y que mostraban con claridad adonde haba sido arrastrado el cadver. Giselher se dio cuenta de la mirada. Un palurdo se quiso hacer el hroe buf. Hasta que la Chispas le tuvo que dar un escarmiento. Chispas se ri guturalmente. Enseguida se vea que estaba muy excitada por el narctico. Lo escarment de tal modo que hasta se ator con la sangre se jact. Y al punto los otros se quedaron tranquilitos. A eso se le llama terror! Iba, como de costumbre, llena de joyas, hasta llevaba un pendiente de diamante en una aleta de la nariz. No iba vestida de cuero sino con un juboncillo de color cereza, con un diseo brocado que era ya tan famoso como para ser el ltimo grito de la moda entre la mocedad dorada de Thurn. De la misma forma que el pauelo de seda con el que se cubra la cabeza Giselher. Hotsporn incluso haba odo hablar de muchachas que se cortaban el cabello a la Mistle. Esto se llama terror repiti Hotsporn, pensativo, todava con la mirada dirigida hacia los rastros sangrientos del suelo. Y el jefe de estacin? Y su mujer? Su hijo? No, no. Giselher frunci el ceo. Piensas acaso que nos hemos cargado a todos? De eso nada. Los metimos pa un rato en la cmara. Ahora, como ves, la estacin es nuestra. Kayleigh se enjuag la boca con vino haciendo un fuerte ruido, escupi al suelo. Con una pequesima cuchara sac un poquito de fisstech del cofrecillo, lo espolvore delicadamente sobre la yema del dedo ndice, que haba previamente ensalivado, y se frot el narctico sobre las encas. Le dio el cofrecillo a Falka, la cual repiti el ritual y le pas el fisstech a Reef. El nilfgaardiano lo rechaz, estaba ocupado en contemplar un catlogo de tatuajes de colores, y le dio la caja a Chispas. La elfa se la pas a Giselher, sin usarla. Terror! gru, entrecerrando los ojos brillantes y respirando con fuerza por la nariz. Tenemos la estacin bajo el terror! El emperador Emhyr tiene el mundo entero, nosotros slo la chabola sta. Pero la cosa es la misma! Ahhh, voto al infierno! aull Mistle desde la mesa. Ten cuidao dnde pinchas! Si me haces eso otra vez te pincho yo a ti! Y de tal modo que te paso de costado a costado! Los Ratas excepto Falka y Giselher estallaron en risas. Para ser guapa hay que sufrir! grit Chispas. Pnchala, maestro, pnchala! aadi Kayleigh. Ella est bien dura entre las patas! Falka escupi una tremenda blasfemia y le lanz un vaso. Kayleigh se inclin, los Ratas se retorcieron de risa otra vez. As pues Hotsporn se decidi a ponerle punto y final al regocijo mantenis la estacin bajo el terror. Y para qu, si exceptuamos la satisfaccin que emana del atemorizar? Nosotros andamos al acecho respondi Giselher, frotndose el fisstech en las encas. Si alguien se detiene aqu bien para cambiar el caballo, bien para descansar, pues se le despluma. Esto es ms placentero que los cruces o los matojos al pie del camino. Mas como Chispa poco ha dijera, la cosa es la misma. Pero hoy, desde el alba, no nos ha cado ms que ste se introdujo Reef, sealando al maestro Almavera, que estaba casi del todo escondido entre los muslos abiertos de Mistle. En pelotas, como 22

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todo buen artista, no haba na de lo que aflojarle, as que le aflojamos de su arte. Echad un vistazo a cuan imaginativos son sus dibujos. Se desnud el antebrazo y mostr el tatuaje, una mujer desnuda que mova las nalgas cuando apretaba el puo. Kayleigh tambin hizo su alarde: alrededor de una mano, por encima de un brazalete de pinchos, se retorca una serpiente verde con las fauces abiertas y una lengua bfida escarlata. Cosa de gusto dijo Hotsporn con indiferencia. Y que ayuda mucho para identificar los cadveres. Mas en lo de aflojar mal habis salido, mis queridos Ratas. Tendris que pagar al artista por su arte. No os pude apercibir antes: desde hace siete das, desde el primero de septiembre, la seal es una flecha prpura rota. l tiene una as pintada en su carro. Reef maldijo por lo bajo, Kayleigh sonri. Giselher agit las manos impasible. Qu se le va a hacer. Si hay que hacerlo, se le pagar por sus agujas y sus pinturas. Dices que una flecha prpura? Lo recordaremos. Si hasta maana apareciera todava por aqu otro con esa seal, no sufrir dao alguno. Tenis pensado estar aqu hasta maana? Hotsporn se asombr con un tanto de exageracin . Eso es poco razonable, Ratas. Arriesgado e inseguro! Lo qu? Arriesgado e inseguro. Giselher se encogi de hombros, Chispas buf y un moco fue a parar al suelo. Reef, Kayleigh y Falka miraron al mercader como si ste les acabara de asegurar que el sol se haba cado al ro y haba que sacarlo con rapidez antes de que lo pellizcaran los cangrejos. Hotsporn comprendi que acababa de apelar a la razn de unos mocosos locos. Que adverta del peligro y el riesgo a unos fanfarrones llenos de loca audacia para los que este concepto era completamente ajeno. Os estn persiguiendo, Ratas. Y qu? Hotsporn suspir. Mistle interrumpi la discusin acercndose a ellos sin hacer el esfuerzo de vestirse. Puso un pie en un banco y moviendo las caderas mostr por doquier la obra del maestro Almavera: una rosa punzada sobre un tallito con dos hojas, situada en el muslo, junto a la ingle. Eh? pregunt, poniendo los brazos en jarras. Sus brazaletes, que alcanzaban casi hasta los codos, relucieron con luz de diamante. Qu decs? Una preciosidad! buf Kayleigh, recogindose los cabellos. Hotsporn advirti que el Rata llevaba pendientes que perforaban los pabellones de las orejas. No caba duda de que estos pendientes, lo mismo que el cuero trenzado de metal, iban a estar de moda dentro de poco entre la mocedad dorada de Thurn y en todo Geso. Ahora te toca a ti, Falka dijo Mistle. Qu te vas a hacer tatuar? Falka le toc el muslo, se inclin y contempl el tatuaje. De cerca. Mistle frot con cario sus cabellos cenicientos. Falka risote y comenz a desnudarse sin ceremonia alguna. Quiero la misma rosa que t afirm. En el mismo sitio que t, cario. Pero cuidao que hay ratones en tu casa, Vysogota! Ciri interrumpi la narracin, miraba al suelo, donde en el crculo de la luz que arrojaba el candil se estaba celebrando una verdadera convencin de ratones. Se poda uno imaginar lo que estara pasando ms all del crculo de oscuridad. Te vendra bien un gato. O mejor, dos gatos. Los roedores gorgoje el ermitao se meten en la casa porque se acerca el invierno. Y yo tena un gato. Pero se fue, el malvado, se perdi. Seguro que se lo comi un zorro o una marta. T no has visto qu gato era, Ciri. Si se lo zamp algo, entonces slo pudo ser un dragn. Nada ms pequeo. 23

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Tan grande era? Ja, qu pena. l no les hubiera dejado a estos ratones pasearse por mi cama. Una pena. Una pena. Pero yo pienso que volver. Los gatos siempre vuelven. Echa lea al fuego. Tengo fro. Fro. Las noches son ahora fras del copn... Y todava no estamos ni siquiera a mitad de octubre... Sigue contando, Ciri. Durante un instante, Ciri se mantuvo quieta, contemplando el hogar. El fuego se reaviv sobre la madera nueva, crepit, buf, lanz sobre el rostro desfigurado de la muchacha destellos dorados y giles sombras. Cuenta. El maestro Almavera pinch con la aguja y Ciri sinti cmo las lgrimas le surgan por el rabillo de los ojos. Aunque se haba anestesiado precavidamente a base de vino y polvos blancos, el dolor era insoportable. Apret los dientes para no gemir. Pero no gimi, por supuesto, fingi que no prestaba atencin a la aguja y que despreciaba el dolor. Intent hacer como que tomaba parte en la conversacin que los Ratas mantenan con Hotsporn, individuo que quera mostrar que era mercader pero que en realidad, mencin aparte del hecho de que viva de los mercaderes, no tena nada en comn con el mercadeo. Negras nubes se ciernen sobre vuestras cabezas dijo Hotsporn, recorriendo con sus ojos oscuros los rostros de los Ratas. No basta con que os persiga el prefecto de Amarillo, no es poco que los Varnhagenos, no es poco que el barn Casadei... se? Giselher enarc las cejas. Entiendo lo del prefecto y los Varnhagenos, pero, por qu est mosqueado el tal Casadei con nosotros? El lobo se cubri con una piel de oveja Hotsporn se ri y se puso a balar todo triste, bee, bee, nadie me quiere, nadie me entiende, en cuanto que aparezco me tiran piedras, sus-sus, me gritan, pero, qu es esto, qu es esta injusticia y este dolor? La hija de la baronesa Casadei, queridos Ratas, despus de la aventura junto al ro Aguzanieves, sigue desmayndose y padeciendo de fiebre hasta el mismo da de hoy... Aaah se acord Giselher. Una carreta con cuatro tordos? sa era la doncella? sa. Ahora, como dije, enferma, se despierta por las noches gritando, evoca al seor Kayleigh... Pero en especial a doa Falka. Y cierto broche, recuerdo de su difunta madre, broche el cual doa Falka le arrancara con violencia de su vestido. A todo ello, pronunciando palabras diversas mientras lo haca. Pero no se trata de eso! grit Ciri desde la mesa, aprovechando la ocasin para expulsar su dolor junto con el grito. Le mostramos a la baronesa desprecio y vilipendio cuando la dejamos escapar a boqueras! Haba que haber follado bien a la seoritinga! Ciertamente. Ciri sinti la mirada de Hotsporn sobre sus muslos desnudos. Grande fue de hecho el deshonor de no follrsela. No hay que asombrarse pues de que Casadei, resentido, mandara enviar una hueste armada y pusiera precio a vuestras cabezas. Tambin jur en pblico que todos vais a colgar cabeza abajo de los matacanes de las murallas de su castillo. Tambin anunci que por arrebatarla el mencionado broche, le sacara la piel a la seorita Falka. A tiras. Ciri blasfem y los Ratas se rieron con loca risa. Chispas estornud y se le escaparon unos mocos tremendos: el fisstech le afectaba a la mucosa. Nosotros a los perseguidores stos los despreciamos anunci, al tiempo que se limpiaba las narices, los labios, la barbilla y la mesa con la bufanda. El prefecto, el barn, los Varnhagenos! Nos perseguirn pero no nos cogern! Nosotros somos los Ratas! Despus de lo de Velda hicimos tres zigzags y ahora los tontos sos andan a rebusco de un rastro fro. Antes de que se enteren andarn ya demasiado lejos como pa volver. Y que vuelvan! dijo fogoso Asse, el cual haba abandonado la guardia haca algn tiempo, una guardia en la que nadie le haba sustituido ni pensaba hacerlo. Nos los apiolamos y eso es todo!. 24

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Por supuesto! grit Ciri desde la mesa, olvidando cmo haban gritado la noche anterior mientras huan de sus perseguidores por las aldeas de Velda y olvidando tambin el miedo que tena entonces. Vale. Giselher golpe con la palma de la mano en la mesa, poniendo punto final inmediato a aquella ruidosa chchara. Sultalo ya, Hotsporn. Pues veo que quieres decirnos algo que es ms importante que lo del prefecto, los Varnhagenos, la baronesa Casadei y su sensible hija. Bonhart os sigue la pista. Cay el silencio, largo rato. Incluso el maestro Almavera dej de tatuar por un instante. Bonhart repiti espaciadamente Giselher. Viejo canalla mugriento. Hemos debido de haberle jodido bien a alguien. A alguien rico afirm Mistle. No todo el mundo puede permitirse a Bonhart. Ciri estaba a punto de preguntar quin era el tal Bonhart, pero la precedieron, casi al unsono, con las mismas palabras, Asse y Reef. Es un cazador de recompensas afirm sombro Giselher. Antao hizo de soldado, luego de buhonero, por fin se meti en lo de matar gente por dinero. Un hideputa, por decir poco. Dicen Kayleigh habl con tono un tanto despreocupado que si quisiera meterse en un mismo camposanto a todos los que el Bonhart se ha cargado, tendra que tener el camposanto como media milla. Mistle verti un montoncillo de polvo blanco en la hendidura entre el pulgar y el ndice, lo aspir con fuerza por la nariz. Bonhart deshizo a la cuadrilla de Lothar el Grande dijo. Se le carg a l y a su hermano, aqul al que llamaban el Oronjas. Dicen que de un tajo en la espalda aadi Kayleigh. Tambin mat a Valdez sigui Giselher. Y cuando muri Valdez se deshizo su cuadrilla. Una de las mejores. Una partida verdadera, de las buenas. Buenos mozos. En tiempos pens en unirme a ellos. Antes de que nosotros nos acoplramos. Todo cierto habl Hotsporn. Cuadrilla como la cuadrilla de Valdez ni hubo ni la habr. Se cantan romances de cmo escaparon de una celada en Sarda. Oh, cabezas gloriosas, oh, fantasa de joven caballero! Pocos hay que les puedan andar en parangn. Los Ratas se quedaron callados de pronto y clavaron en l sus ojos que relampagueaban con rabia. Nosotros dijo con nfasis Kayleigh tras un instante de silencio cruzamos los seis una vez por medio de un escuadrn de caballera nilfgaardiana! Rescatamos a Kayleigh de los Nissiros! grit Asse. Tampoco hay quien se pueda parangonar con nosotros! silb Reef. As es, Hotsporn. Giselher hinch el pecho. No son los Ratas peores que ninguna otra partida, ni peores que la cuadrilla de Valdez. Dijiste fantasa de caballero? Pues yo te dir algo acerca de fantasas de doncellas. Chispas, Mistle y Falka, las tres, aqu presentes, a pleno da cruzaron por mitad de la ciudad de Druigh y al enterarse de que los Varnhagenos estaban en el fign, galoparon a travs de todo l! De parte a parte! Entraron por la puerta y salieron por el corral. Y los Varnhagenos se quedaron con la boca abierta, mirando las jarras rotas y la cerveza derramada. Dime, te parece poca fantasa? No lo dir le antecedi Mistle, sonriendo con malignidad. No te lo dir porque sabe quines son los Ratas. Y su gremio tambin lo sabe. El maestro Almavera termin de tatuar. Ciri se lo agradeci con un gesto orgulloso, se visti y se sum a la compaa. Resopl al percibir sobre s la mirada extraa, inquisitiva y como burlona de Hotsporn. Le lanz un vistazo con ojos enfadados y se apret demostrativamente contra el brazo de Mistle. Ya haba tenido tiempo de darse cuenta de que tales manifestaciones desconcertaban y enfriaban con xito el ardor de los seores que tenan amores en la cabeza. En el caso de Hotsporn funcion un tanto al revs porque el falso mercader no le haca ascos a estas cosas. 25

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Hotsporn era un enigma para Ciri. Lo haba visto antes slo una vez, el resto se lo haba contado Mistle. Hotsporn y Giselher, le explic, se conocen y se tratan desde hace mucho, tienen seales establecidas, consignas y lugares de encuentro. Durante estos encuentros, Hotsporn les da informaciones, y entonces se va uno a la senda sealada y se ataca al mercader escogido, o a un convoy o caravana concreto. A veces se mata la persona designada. Siempre se acuerda tambin una seal. A los mercaderes que llevan tal seal no se les debe atacar. Ciri al principio se asombr y se decepcion un tanto, tena a Giselher como a un dolo, los Ratas eran para ella el modelo de la libertad y la independencia, y ella haba acabado por amar aquella libertad, aquel desprecio por todos y todo. Hasta que inesperadamente result que haba que realizar trabajos por encargo. Como a esbirros de alquiler, alguien les ordenaba a quin tenan que atacar. Y por si eso fuera poco, ese alguien les ordenaba atacar a alguien y ellos obedecan con las orejas gachas. Algo por algo, haba dicho Mistle al preguntarle, encogindose de hombros. Hotsporn nos da rdenes y tambin informaciones, gracias a las que sobrevivimos. La libertad y el desprecio tienen sus fronteras. Al final siempre resulta que se es el instrumento de alguien. As es la vida, Halconcillo. Ciri estaba asombrada y decepcionada, pero se le olvid pronto. Aprendi. Tambin el que no haba que asombrarse mucho ni esperar demasiado. Porque entonces la decepcin es menos profunda. Yo, queridos Ratas deca ahora Hotsporn, tendra un remedio para todos vuestros problemas. Para los Nissiros, los barones, los prefectos, hasta para Bonhart. S, s. Porque aunque el lazo se est apretando sobre vuestros cuellos, yo tengo una forma de escapar de la soga. Chispas buf, Reef se carcaje. Pero Giselher los hizo callar de un gesto, permiti continuar a Hotsporn. La noticia es dijo al cabo el mercader que un da de stos se anunciar una amnista. Si alguien est bajo condena, qu digo, incluso si la soga cuelga ya sobre alguien, se le respetar si slo se presenta y proclama su culpa. A vosotros tambin os afecta. Gelipolleces! grit Kayleigh, algo lloroso, pues acababa de meterse en la nariz una punta de fisstech. Un engao nilfgaardiano, una argucia! No ser a nosotros, que somos perros viejos, a los que nos van a engatusar con esas fulleras! Despacito le detuvo Giselher. No te aceleres, Kayleigh. Hotsporn, a quien bien conocemos, no ha por costumbre hablar por hablar, ni hacerlo a tontas ni a locas. Ms bien acostumbra a saber de lo que platica. As que entonces nos dir de dnde sale esta repentina benevolencia nilfgaardiana. El emperador Emhyr departi sereno Hotsporn va a tomar esposa. Pronto tendremos emperatriz en Nilfgaard. De ah que vayan a hacer pblica la amnista. Parece ser que el emperador se siente feliz en extraordinaria forma y desea que otros tambin lo sean. La felicidad imperial me la trae floja anunci Mistle con altivez. Y me permito no usar de la tal amnista porque para m que la tal benevolencia nilfgaardiana huele ms bien a esparto fresco. A algo as como a palo con una punta bien aguda, je, je. Dudo que esto sea una aagaza. Hotsporn se encogi de hombros. Es una cosa poltica. Y bien grande. Mucho ms grande que vosotros, Ratas, y que todas las partidas de estos lares puestas juntas. Se trata de poltica. Es decir, de qu? Giselher frunci el ceo. Porque no entend ni jota. El esposorio de Emhyr es poltico y los asuntos polticos han de ser resueltos con ayuda del tal esposorio. El emperador formar una unin con su matrimonio, quiere unir an ms el imperio, poner punto final a los tumultos de la frontera, traer la paz. Porque, sabis con quin se va a casar? Con Cirilla, la heredera del trono de Cintra. Mentira! grit Ciri. Absurdo! A cuenta de qu doa Falka me acusa de faltar a la verdad? Hotsporn alz los ojos hacia ella. Acaso est mejor informada? 26

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Por supuesto! Silencio, Falka. Giselher se enfad. Te estabas calladita ah en la mesa cuando te andaban pinchando en el chocho y ahora te revuelves? Qu es esa Cintra, Hotsporn? Quin es esa Cirilla? Por qu ha de ser todo esto tan importante? Cintra se entrometi Reef mientras se verta fisstech en un dedo es un paisucho en el norte por el que el imperio estuvo peleando con los gerifaltes de por all. Har como unos tres o cuatro aos. Cierto confirm Hotsporn. Los imperiales vencieron a Cintra e incluso atravesaron el ro Yarra, pero luego tuvieron que retroceder. Porque les dieron una buena en el Monte de Sodden grit Ciri. Se volvieron tan aprisa que a poco no perdieron los calzones! Doa Falka, por lo que veo, est versada en la historia contempornea. Digno de admirar a tan joven edad. Se puede preguntar dnde acudiera doa Falka a la escuela? No se puede! Basta! advirti de nuevo Giselher. Habla de esa Cintra, Hotsporn. Y de la amnista. El emperador Emhyr dijo el mercader decidi hacer de Cintra un estado hedreo... Lo qu? Hedreo, de hiedra. Porque, como la hiedra, no puede existir sin un fuerte tronco alrededor del cual se enreda. Y este tronco, por supuesto, es Nilfgaard. Ya existen pases as, como por ejemplo Metinna, Maecht, Toussaint... Reinan all dinastas locales. En apariencia, se ha de entender. A esto se le llama autonoma apariente se jact Reef. Lo he odo decir. El problema con la tal Cintra en cualquier caso fue que la lnea real de all se extingui... Se extingui? Pareca que de los ojos de Ciri estaban a punto de saltar chispas verdes. Vaya una extincin! Los nilfgaardianos asesinaron a la reina Calanthe! Simplemente la mataron! Reconozco Hotsporn detuvo con un gesto a Giselher, quien pareca dispuesto de nuevo a reconvenir a Ciri por interrumpir que realmente doa Falka nos deslumbra con su conocimiento. En efecto, la reina de Cintra cay durante la guerra. Desapareci tambin, por lo que pareca, su nieta Cirilla, la ltima de sangre real. As que Emhyr no tena mucho de lo que sacar la tal, como bien ha dicho don Reef, autonoma aparente. Hasta que hete aqu que de pronto, sin comerlo ni beberlo, apareci la tal Cirilla. Vaya un cuento buf Chispas, apoyndose en el brazo de Giselher. Ciertamente. Hotsporn afirm con la cabeza. Hay que reconocer que un poco como un cuento de hadas es. Dicen que una malvada hechicera habala retenido a la susodicha Cirilla en una torre encantada. Pero ella, Cirilla, logr escapar de la torre, huir y pedir asilo en el imperio. Eso es una puta, gorda y mentirosa mentira! estall Ciri, mientras tenda las manos temblorosas hacia la cajita del fisstech. Por su parte el emperador Emhyr, como cuenta el rumor sigui sin alterarse Hotsporn, apenas la vio, se enamor de ella sin remedio y ahora la quiere tomar como esposa. El Halconcillo tiene razn dijo Mistle con voz dura, acentuando lo dicho golpeando con el puo en la mesa. Eso es una puta tontera! Por el joder de los joderes que no puedo comprender de qu va todo esto! Una cosa es segura: findose de tal estupidez sera an ms estpido el confiar en la benevolencia nilfgaardiana. As es! la apoy Reef. Nada hay para nosotros en el bodorrio del emperador. Aunque no s con quin se haya de casar el emperador, a nosotros siempre nos esperar una prometida. La soga! No se trata de vuestros pescuezos, Ratas queridos le record Hotsporn. Es cosa de poltica. En las fronteras del norte del imperio todo el tiempo menudean la rebelin, los motines y la sedicin, en especial en Cintra y sus alrededores. Y si el emperador toma por mujer a la heredera de Cintra, Cintra se apaciguar. Si hay una amnista festiva, las partidas de rebeldes bajarn de los montes, dejarn de 27

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molestar a los imperiales y de darles disgusto. Bah, si la cintriana se sienta en el trono, los rebeldes ingresarn en el ejrcito real. Y sabis que en el norte, al otro lado del ro Yarra, la guerra contina, cada soldado cuenta. Aja. Kayleigh se enfad. Ahora lo entiendo! sta es la amnista! Te dan a elegir: aqu el palo afilado, all los colores imperiales. O palo en el culo o colores en el lomo. Y a la guerra, a diarla por el imperio! En la guerra dijo Hotsporn con lentitud, las cosas pueden ir de distintas maneras, como dice la cancin. Al fin y al cabo no todos han de guerrear, queridos Ratas. Es posible que, por supuesto tras cumplir las condiciones de la amnista, esto es, el revelarse y reconocer la culpa, haya una cierta forma de... servicio sustitutorio. Lo qu? Yo s de lo que se trata. Los dientes de Giselher brillaron un instante en su boca bronceada y azulada del vello afeitado. El gremio de los mercaderes, nios, tendra el gusto de recibirnos. De abrazarnos y cuidarnos. Como una madre. Como su puta madre, ms bien rebuf Chispas por lo bajini. Hotsporn hizo como que no lo haba odo. Tienes toda la razn, Giselher dijo con voz glida. El gremio puede, si le apetece, daros trabajo. Oficialmente, para variar. Y cuidaros. Daros proteccin. Tambin oficialmente y para variar. Kayleigh quera decir algo, Mistle quera decir algo, pero la rpida mirada de Giselher los dej a los dos sin palabras. Haz saber al gremio, Hotsporn dijo el caudillo de los Ratas con voz helada, que le estamos agradecido por esta oferta. Reflexionaremos, pensaremos en ello, hablaremos. Decidiremos en concejo lo que hacer. Hotsporn se levant. Me voy. Ahora, de noche? Pernoctar en el pueblo. Aqu no me siento bien. Y maana directito a la frontera de Metinna, luego, por el camino real hasta Forgeham, donde pasar hasta el equinoccio o, quin sabe, quiz ms tiempo. Esperar all a aqullos que ya hayan reflexionado, estn dispuestos a revelarse y a esperar la amnista bajo mi cuidado. Y vosotros tampoco os demoris, os aconsejo, con tanta reflexin y pensamiento. Porque Bonhart est dispuesto a preceder a la amnista. Todo el tiempo nos ests asustando con el Bonhart se dijo Giselher lentamente mientras tambin se levantaba. Pensarase que el tal canalla est ah en nuestros talones... Y l seguro que anda donde la diosa perdi el gorro... ... en Los Celos respondi Hotsporn con serenidad. En la posada La Cabeza de la Quimera. Como a unas treinta millas de aqu. Si no hubiera sido por vuestros zigzags en Velda, de seguro que os lo habrais tropezado ayer. Pero esto no os asusta, ya s. Adis, Giselher. Adis, Ratas. Maestro Almavera. Voy a Metinna y siempre gusto de compaa para el viaje... Qu habis dicho, maestro? Qu con agrado? Tal pensaba. Recoged pues vuestros tiles. Ratas, pagadle al maestro por sus artsticos esfuerzos. La estacin de postas ola a cebolla frita y a sopa de patatas que haba preparado la mujer del jefe de estacin, a la que haban dejado salir temporalmente de su arresto en la cmara. La vela en la mesa chasque, vibr, expuls una lnea de llamas. Los Ratas se inclinaron sobre la mesa de tal modo que la llama arda por encima de sus cabezas que casi se tocaban. Est en Los Celos dijo Giselher bajito. En la posada de La Cabeza de la Quimera. A un da de viaje rpido. Qu pensis de ello? Lo mismo que t grit Kayleigh. Vayamos all y matemos al hijoputa. Vengaremos a Valdez dijo Reef. Y al Oronjas. 28

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Y no vendrn a echarnos a la cara silabe Chispas ningunos Hotspornes las glorias y fantasas ajenas. Nos cargaremos al Bonhart, ese comecadveres, ese lobizn. Clavaremos su cabeza en la puerta de la taberna para que le pegue el nombre! Y para que todos sepan que no fue to con un par sino mortal como todos y que al final con mejores que l se top. Se ver qu cuadrilla es la mejor desde Korath hasta el Pereplut! Se cantarn canciones sobre nosotros por las tabernas! dijo petulante Kayleigh. Qu digo? Y hasta por los castillos! Vamos. Asse dio un palmetazo en la mesa con la mano. Vayamos y matemos al canalla. Y luego Giselher se mostr pensativo recapacitaremos sobre la tal amnista... Sobre el gremio... Por qu tuerces los morros, Kayleigh, como si te anduviera picando una chinche? Nos pisan los talones y el invierno se acerca. Pienso as, Ratillas mos: invernaremos, nos calentaremos el culo en la chimenea, la amnista nos proteger del fro, beberemos cerveza caliente amnistiada. Aguantaremos en la amnista corteses y obedientes... as como hasta la primavera. Y en la primavera... cuando la yerba salga de por bajo la nieve... Los Ratas se rieron a coro, bajito, con malignidad. Los ojos les ardan como a las ratas de verdad cuando por las noches, en algn oscuro callejn, se acercan a un hombre herido e incapaz de defenderse. Bebamos dijo Giselher. Por que le den por saco a Bonhart! Comamos la sopa y luego a dormir. Descansad porque al alba nos iremos. Cierto buf Chispas. Tomad ejemplo de Mistle y Falka, que ya llevan una hora en la cama. Ciri alz la cabeza, durante un largo rato guard silencio, contemplando la llamita apenas existente del candil en el que se estaban quemando ya los restos del aceite de ballena. Me deslic entonces de la estacin como una ladrona sigui con la narracin. De madrugada, en completa oscuridad... Pero no consegu huir sin ser advertida. Mistle deba de haberse despertado cuando sal de la cama. Me alcanz en el establo cuando me estaba subiendo al caballo. Pero no se mostr sorprendida. Y no intent detenerme... Ya comenzaba a amanecer... Ahora tambin falta poco para el alba. Vysogota bostez. Es hora de ir a dormir, Ciri. Maana seguirs con el relato. Puede que tengas razn. Bostez tambin, se levant, respir con fuerza. Porque tambin a m se me cierran los ojos. Pero a este paso, ermitao, no voy a terminar nunca. Cuntas noches llevamos ya? Por lo menos diez. Me temo que toda la historia nos puede llevar mil y una noches. Tenemos tiempo, Ciri. Tenemos tiempo. De quin huyes, Halconcillo? De m? O de ti misma? Ya he terminado de huir. Ahora quiero perseguir algo. Por eso tengo que volver... all, donde todo comenz. Tengo que hacerlo. Comprndelo, Mistle. Por eso... por eso has sido tan tierna conmigo hoy. Por vez primera en tantos das... La ltima vez, la despedida? Y luego el olvido? Yo no te olvidar nunca, Mistle. Me olvidars. Nunca. Te lo prometo. Y no fue la ltima vez. Te encontrar. Vendr a por ti... Vendr en una carroza de oro. Con un cortejo palaciego. Ya lo vers. Dentro de poco voy a tener... posibilidades. Muchas posibilidades. Har que cambie tu suerte... Ya lo vers. Te convencers de todo lo que voy a poder hacer. De todo lo que voy a poder cambiar. Mucho poder har falta para ello suspir Mistle.Y magia poderosa... Y tambin esto ser posible. Ciri se pas la lengua por los labios. Y la magia tambin... la puedo recuperar... Todo lo que perd puede volver... y de nuevo ser mo. Te lo prometo, te asombrars cuando nos volvamos a ver.

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Mistle volvi su cabeza rapada, se qued contemplando las estelas de color azul y rosa que el alba haba pintado ya sobre el confn oriental del mundo. Cierto dijo en voz baja. Me asombrar mucho si alguna vez nos volvemos a encontrar. Si alguna vez te vuelvo a ver, pequea. Vete ya. No alarguemos esto. Esprame. Ciri aspir con fuerza por la nariz. Y no te dejes matar. Piensa en la amnista de la que habl Hotsporn. Incluso si Giselher y los otros no quisieran... piensa t en ella, Mistle. Puede ser una forma de sobrevivir... Porque yo volver a por ti. Te lo juro. Bsame. Amaneca. Creca la claridad, haca ms fro. Te quiero, Azor mo. Te quiero, Halconcillo. Vete ya. Por supuesto que no me crea. Estaba convencida de que me haba entrado miedo, de que corra detrs de Hotsporn para buscar salvacin, suplicar la amnista que tanto nos haba tentado. Cmo iba a saber los sentimientos que se haban apoderado de m al escuchar lo que Hotsporn haba dicho de Cintra, de mi abuela Calanthe... Y de que la tal Cirilla se iba a convertir en la mujer del emperador de Nilfgaard. El mismo emperador que haba asesinado a mi abuela Calanthe. Y que haba mandado tras de m al caballero negro de la pluma en el yelmo. Te habl de ello, recuerdas? En la isla de Thanedd, cuando alarg la mano hacia m, lo ahogu en sangre! Debiera haberlo matado entonces... Pero no pude... Ser tonta! Qu ms da, puede que al final se desangrara all en Thanedd y se muriera... Por qu me miras as? Cuntame. Cuenta cmo te fuiste detrs de Hotsporn para recuperar tu herencia. Para recuperar lo que te perteneca. No es necesario que hables con retintn, no es necesario que te burles. S, ya s que fue una tontera, ahora lo s, entonces tambin... Yo era ms lista cuando estaba en Kaer Morhen y en el santuario de Melitele, all saba que lo que haba pasado no poda volver ms, que no soy ya la princesa de Cintra, sino alguien completamente distinta, que no tengo ya ninguna herencia, que todo esto se ha perdido y que tengo que conformarme. Se me explic eso de forma serena e inteligente y yo lo acept. Tambin con serenidad. Y de pronto comenz a volver. Primero cuando intentaron cegarme los ojos con los ttulos de la baronesa Casadei... Nunca me afectaron tales asuntos y entonces, de pronto, me enfurec, alc las narices y le grit que estoy todava ms titulada y soy mejor nacida que ella. Y desde entonces comenc a pensar en ello. Senta cmo creca la rabia dentro de m. Lo entiendes, Vysogota? Lo entiendo. Y el relato de Hotsporn fue la gota que colm el vaso. Por poco no estallo de rabia... Tanto me haban hablado antes de la predestinacin.... Y resulta que de ese destino se va a aprovechar otra, gracias a un simple engao. Alguien se ha hecho pasar por m, por Ciri de Cintra y va a tener todo, va a nadar en lujo... No, no poda pensar en ninguna otra cosa... De pronto fui consciente de que no coma hasta saciarme, de que pasaba fro y dorma a cielo descubierto, que tena que lavar mis partes ntimas en corrientes heladas... Yo! Yo, que tendra que tener una baera de chapas de oro! Agua que oliera a nardos y a rosas! Toallas calientes! Ropa de cama limpia! Lo entiendes, Vysogota? Lo entiendo. De pronto estaba dispuesta a ir a la prefectura ms cercana, al fuerte ms prximo, a esos nilfgaardianos negros de los que tanto miedo tena y a los que odiaba tanto... Estaba dispuesta a decir: Yo soy Ciri, necio nilfgaardiano, a m es a quien me tiene que tomar como esposa vuestro tonto emperador, le han montado a vuestro emperador una gran estafa y ese idiota no se ha dado cuenta de nada. Estaba tan rabiosa que lo hubiera hecho de haber tenido ocasin. Sin pensarlo. Entiendes, Vysogota? Lo entiendo. Por suerte, me enfri. 30

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Para tu gran suerte. El ermitao asinti con la cabeza en un gesto muy serio. El asunto de ese casorio imperial tiene toda la pinta de un asunto de estado, de una lucha de partidos o facciones. Si te hubieras revelado, hacindole perder el juego a alguna fuerza influyente, no hubieras escapado del estilete o el veneno. Tambin me di cuenta. Y me acord. Me acord bien. Desvelar quin soy significa la muerte. Tuve ocasin de asegurarme de ello. Pero no adelantemos hechos. Guardaron silencio durante un rato, mientras trabajaban con las pieles. Durante unos cuantos das la caza se haba dado inesperadamente bien, en las trampas y lazos haban cado muchos visones y nutrias, dos ratas almizcleras y un castor. As que tenan mucho trabajo. Alcanzaste a Hotsporn? pregunt por fin Vysogota. Lo alcanc. Ciri se limpi la frente con la manga. Muy pronto, adems, porque no se haba dado prisa. Y no se asombr nada de verme! Doa Falka! Hotsporn tir de las riendas, hizo volverse danzando a la yegua negra, Qu sorpresa ms agradable! Aunque debo reconocer que no ha sido tan grande. Lo esperaba, no oculto que lo esperaba. Saba que ibais a tomar una decisin. Una decisin inteligente. Percib el brillo de la inteligencia en vuestros ojos hermosos y llenos de encanto. Ciri se acerc de tal modo que casi se tocaban los estribos. Luego se aclar la garganta, se inclin y escupi sobre la arena del camino. Haba aprendido a escupir de tal modo: asqueroso, pero efectivo a la hora de enfriar cualquier pasin galanteadora. Entiendo Hotsporn sonri levemente que queris usar de la amnista? Mal entiendes. A qu le debo entonces la alegra que me produce la vista de vuestra hermosa carita? Y tiene que haber un porqu? salt. Dijiste en la estacin que queras compaa para el camino. Ciertamente. Hotsporn sonri ms, Pero si me equivoco en el asunto de la amnista no estoy seguro de si esta compaa llevar el mismo camino. Nos encontramos, como vuesa merced ve, en un cruce de caminos. Una encrucijada, las cuatro partes del mundo, la necesidad de decidir... Un simbolismo como en esa leyenda tan conocida. Vas al este, no volvers... Vas al oeste, no volvers... Al norte... Humm... Al norte de ese poste est la amnista... Djalo ya con esa amnista tuya. Lo que me ordenis. Entonces, si me est permitido preguntar, adonde lleva el camino? Cul de los caminos de esta simblica encrucijada? El maestro Almavera, artista de la aguja, dirigi sus muas hacia el oeste, a la ciudad de Fano. El camino oriental conduce a la aldea de Los Celos, pero yo no os aconsejara esa direccin... El ro Yarra dijo Ciri despacio del que hablasteis en la estacin es el nombre nilfgaardiano para el ro Yaruga, no es cierto? Una seorita tan ilustrada l se inclin, mir a sus ojos y no sabe esto? No sabes responder a las claras cuando se te pregunta a las claras? Si tan slo burlaba, por qu enfadarse? S, es el mismo ro. En elfo y en nilfgaardiano es Yarra, en el norte el Yaruga. Y la desembocadura de este ro sigui Ciri es Cintra? As es. Cintra. Desde aqu donde estamos, qu lejos est Cintra? Cuntas millas? No pocas. Y depende de cmo se midan las millas. Casi cada nacin tiene una distinta, no es difcil equivocarse. Lo ms cmodo, el mtodo de todos los mercaderes ambulantes, es contar las distancias en das. Para llegar a Cintra desde aqu hacen falta de veinticinco a treinta das. En qu direccin? Recto hacia el norte? 31

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Mucho le interesa esa Cintra a doa Falka. Por qu? Quiero hacerme con el trono. Vale, vale. Hotsporn alz las manos en gesto defensivo. He comprendido la delicada alusin, no seguir preguntando. El camino ms directo a Cintra, paradjicamente, no es seguir recto hacia el norte, porque estorban los despoblados y los pantanos lacustres. Ha de dirigirse uno, en primer lugar, hacia la ciudad de Forgeham y luego seguir al oeste, hasta Metinna, capital del pas de idntico nombre. Luego convendra cabalgar por la llanura de Mag Deira, por la senda de buhoneros hasta Neunreuth. Slo entonces hay que dirigirse al camino del norte que circula por el valle del ro Yelena. Desde all ya es fcil: por el camino circulan sin interrupcin destacamentos y transportes militares, a travs de Nazair y de las Escaleras de Marnadal, por el puerto que lleva hasta el norte, al valle de Marnadal. Y el valle de Marnadal ya es Cintra. Humm... Ciri contempl el nebuloso horizonte y la lnea de desdibujadas montaas negras. Hasta Forgeham y luego al noroeste... Es decir... Por dnde? Sabis qu? Hotsporn sonri levemente. Precisamente yo me dirijo a Forgeham y luego a Metinna. Oh, ese caminillo cuya arena rebrilla entre los pinos. Venga vuesa merced conmigo y no yerrar. La amnista ser la amnista, pero a m me resultar ameno viajar con tan hermosa duea. Ciri lo midi con la mirada ms fra de la que fue capaz. Hotsporn se mordi el labio formando una sonrisa picara. Y entonces qu? Vayamos. Bravo, doa Falka. Sabia decisin. Ya dije que doa Falka es tan lista como hermosa. Deja de titularme doa, Hotsporn. En tus labios suena como un insulto y yo no me dejo insultar sin castigar al culpable. Lo que doa Falka mande. El hermoso amanecer no cumpli su promesa, les haba engaado. El da que se alz tras l era gris y acuoso. Una saturada niebla esconda eficazmente la deslumbrante hojarasca otoal de los rboles inclinados sobre el camino ardiendo en miles de tonos ocres, rojizos y amarillos. El hmedo aire ola a corteza y hongos. Cabalgaban al paso sobre una alfombra de hojas cadas, pero Hotsporn a menudo azuzaba a su yegua negra hasta alcanzar paso ligero o galope. Ciri entonces la contemplaba con admiracin. Tiene nombre? No. Los dientes de Hotsporn brillaron. Yo trato a los rocines de forma utilitaria, los cambio muy a menudo, no les tomo apego. Considero pretencioso el dar un nombre a un caballo si no se es dueo de un acaballadero. No ests de acuerdo conmigo? El caballo Babieca, el perro Tobi, el gato Minino. Pretencioso! A Ciri no le gustaban sus miradas ni sus sonrisas cargadas de significados y sobre todo el leve tono burln con el que hablaba y responda a las preguntas. As que adopt una sencilla tctica: guardaba silencio, hablaba en medias palabras, no provocaba. Si es que le era posible. No siempre lo era. Especialmente cuando hablaba de aquella amnista suya. Cuando de nuevo ella mostr su desagrado, y eso con palabras bastante fuertes, Hotsporn cambi inesperadamente de frente: comenz de pronto a demostrar que en su caso la amnista era huera, puesto que no la afectaba a ella. La amnista ataa a los delincuentes mas no a las vctimas de los delincuentes. Ciri estall en risas. T eres la vctima, Hotsporn! He hablado completamente en serio afirm. No para despertar tu alegra de pjaro sino para sugerirte una forma de salvar el pellejo en caso de que se te capturara. Ha de sobrentenderse que tales artes no serviran para con el barn Casadei ni tampoco has de esperar clemencia de los Varnhagenos, stos, en el caso ms provechoso para ti, te lincharan en el mismo sitio, rpido y, si tienes suerte, sin dolor. Sin embargo, si cayeras en manos del prefecto y estuvieras ante la mirada de la severa pero justa 32

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justicia real... Ja, entonces sugerira que se usara precisamente este tipo de defensa: te anegas en lgrimas y proclamas que eres una vctima inocente del cmulo de circunstancias. Y quin va a creer en ello? Todo el mundo. Hotsporn se inclin sobre la silla, la mir a los ojos. Porque sa es precisamente la verdad. Pues t eres una vctima inocente, Falka. No tienes an diecisis aos. Segn las leyes imperiales eres menor de edad. Te encontrabas por azar en la banda de los Ratas. No era tuya la culpa que te le metieras entre ceja y ceja a una de esas bandidas, Mistle, cuyas apetencias contra natura no son secreto alguno. Fuiste dominada por Mistle, utilizada sexualmente y obligada a... Vaya, se ha aclarado todo le interrumpi Ciri, asombrada ella misma de su serenidad. Por fin se ha aclarado de lo que se trataba, Hotsporn. Ya he visto antes a gente como t. De verdad? Como a cualquier gallo segua estando tranquila, se te pone tiesa la cresta al pensar en Mistle y yo. Como a cualquier machito tonto te circula por la testa el pensamiento idiota de intentar curarme de mi enferma naturaleza, de hacer volver a la pervertida al camino de la verdad. Y sabes lo que es repugnante y contra natura en todo eso? Precisamente esos pensamientos? Hotsporn la miraba en silencio y con una sonrisa bastante enigmtica en sus anchos labios. Mis pensamientos, querida Falka dijo l al cabo, puede que no sean decorosos, puede que no sean bonitos, incluso es evidente que no son inocentes... Pero por los dioses que son acordes con la naturaleza. Con mi naturaleza. Me desprecias cuando me acusas de que mi inclinacin hacia ti tenga sus races en una... curiosidad perversa. Ja, te haces a ti misma ese desprecio al no darte cuenta o no querer aceptar el hecho de que tu extraordinario encanto y tu poco habitual belleza son capaces de poner de rodillas a cualquier hombre. Que el hechizo de tu mirada... Escucha, Hotsporn le interrumpi. T lo que quieres es dormir conmigo? Qu inteligencia extendi las manos. Simplemente me faltan las palabras. Pues yo te ayudar. Ella espole un poco al caballo para poder mirarle por el hombro. Porque yo tengo palabras de sobra. Me siento honrada. En otras circunstancias, quin sabe... Si fuera algn otro! Pero t, Hotsporn, no me gustas absolutamente nada. Nada, pero simplemente nada me atrae de ti. E incluso, dira, al contrario: todo me repugna. T mismo ves, en estas circunstancias, el acto sexual sera un acto contra natura. Hotsporn sonri, al tiempo que tambin espoleaba al caballo. Su negra jaca bailote sobre el camino, alzando grcil su bien formada testa. Ciri se removi en su silla, luchando con un extrao sentimiento que le haba surgido, all bien hondo, en lo profundo de sus tripas, pero que con rapidez y tesn se iba abriendo paso hacia el exterior, hacia la piel herida por la ropa. Le he dicho la verdad, pens. No me gusta, diablos, es su caballo lo que me gusta, esa yegua negra. No l, sino su caballo... Vaya una estupidez! No, no, no! Ni siquiera tomando en cuenta a Mistle, sera estpido y risible ceder ante l slo porque me excita la vista de una yegua negra bailando sobre el camino. Hotsporn le permiti acercarse, le mir a los ojos con una sonrisa extraa. Luego tir de nuevo de las riendas, oblig a la yegua a doblar las patas, a dar la vuelta y a bailar hacia un lado. Lo sabe, pens Ciri, el viejo canalla sabe lo que estoy sintiendo. Voto a rus! Me muero de curiosidad! Se te han pegado algunas agujas de pino en los cabellos dijo Hotsporn con voz amable, al tiempo que se le acercaba mucho y extenda la mano. Te las voy a quitar si no te importa. Aadir que este gesto surge de mi galantera y no de un deseo perverso. El contacto a Ciri no le asombr en absoluto le produjo placer. Todava no pensaba tomar una decisin, pero para estar segura se puso a calcular los das desde la ltima regla. Esto se lo haba enseado Yennefer: calcular con antelacin y con la cabeza fra porque luego, cuando entran las calorinas, aparece una extraa desgana de calcular unida a una tendencia a despreciar los resultados. 33

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Hotsporn la mir a los ojos y sonri, casi como si hubiera sabido que la cuenta haba arrojado un saldo a su favor. Si por lo menos no fuera tan viejo, suspir Ciri furtivamente. Pero seguro que tiene por lo menos treinta aos... Turmalina. Los dedos de Hotsporn tocaron con delicadeza su oreja y su pendiente. Bonitos, pero tan slo turmalina. Con gusto te regalara un alfiler de esmeraldas. Un verde ms caro e intenso, que encajara mejor con tu belleza y el color de tus ojos. Sabes murmur ella, mirndolo con descaro que si al final se llegara a algo, exigira las esmeraldas por adelantado. Porque seguro que no slo a los caballos los tratas utilitariamente, Hotsporn. Por la maana, despus de una noche trrida, consideraras pretencioso el acordarte de mi nombre. El perro Tobi, el gato Minino y la muchacha Mara! Por mi honor sonri sin gana que consigues enfriar hasta el deseo ms ardiente, Reina de las Nieves. Tuve una buena maestra. La niebla se alz un tanto aunque segua remando una luz ttrica. Y soolienta.- Pero un grito y un ruido de cascos despej de sbito la somnolencia. Desde detrs de los robles que estaban pasando salieron unos jinetes. Ambos reaccionaron tan deprisa y en forma tan concertada como si lo hubieran estado ensayando durante semanas. Sujetaron los caballos y los hicieron volver, pasaron inmediatamente al trote, al galope, a una carrera furiosa, aferrndose a las crines, azuzando los rocines a base de gritos y golpes con los talones. Las plumas de unas flechas silbaron por encima de sus cabezas, se alzaron gritos, tintineos, trpala de cascos. Al bosque! grit Hotsporn. Mtete en el bosque! En la espesura! Doblaron sin aminorar el paso. Ciri se aferr an ms al cuello del caballo porque las ramas que crepitaban a su paso amenazaban con tumbarla de la silla. Vio cmo la punta de la flecha de una ballesta sacaba astillas del tronco de un aliso que acababa de dejar atrs. Azuz al caballo con un grito, esperando a cada segundo que una flecha le golpeara en la espalda. Hotsporn, que iba por delante, lanz de improviso un extrao gemido. Atravesaron el profundo hueco dejado por las races de un rbol, bajaron a matacaballo por un profundo despeadero hacia una espesura de arbustos espinosos. Y entonces, de pronto, Hotsporn se cay de la silla y rod por entre los matojos de arndanos. La yegua negra relinch, coce, mene el rabo y sigui adelante. Ciri no se lo pens. Desmont, le azot a su caballo en las ancas. Cuando ste corri detrs de la yegua negra, ayud a Hotsporn a levantarse, ambos se sumergieron entre los arbustos, en el alisal, se tropezaron, rodaron por la cuesta abajo y cayeron en el alto caaveral del fondo del barranco. Un colchn de musgo amortigu la cada. Arriba, al borde de la garganta, retumbaron los cascos de sus perseguidores, por suerte en direccin al bosque de lo alto, detrs de los caballos que huan. Pareca que no haban advertido su desaparicin entre las caas. Quines son sos? susurr Ciri, arrastrndose de por debajo de Hotsporn y arrancndose de los cabellos las hojas de rcula que se le haban pegado. Gente del prefecto? Los Varnhagenos? Bandidos comunes y corrientes... Hotsporn escupi una hoja. Bandoleros... Proponles una amnista. Le cruja la arena en los dientes. Promteles... Cllate. Nos van a or. Altooo! Altooo! Aqu! les lleg desde arriba. Por la izquierda salen! Por la izquierda! Hotsporn? Qu? Tienes sangre en la espalda.

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Lo s respondi con voz fra, al tiempo que sacaba un rollo de tela del seno y le ofreca el costado a ella. Mteme esto debajo de la camisa. A la altura de la paletilla izquierda... Dnde te han dado? No veo la flecha... Era un arbalete... Una hoja de hierro, lo ms seguro que un clavo de herradura cortado. Deja, no toques. Est junto a la columna vertebral... Maldita sea! Qu tengo que hacer? Guardar silencio. Vuelven. Retumbaron los cascos, alguien lanz un penetrante silbido. Alguien grit, llam, le orden a alguien que volviera. Ciri aguz el odo. Se van murmur. Se han cansado de la persecucin. No han alcanzado a los caballos. Eso est bien. Tampoco nosotros los alcanzaremos. Vas a poder caminar? No voy a tener que hacerlo. Sonri, mostrndole un brazalete sujeto al antebrazo que tena un aspecto bastante chapucero. Compr esta alhaja junto con el caballo. Es mgica. La yegua la lleva desde que era un potrillo. Cuando la toco as, de este modo, es como si la llamara. Talmente como si escuchara mi voz. Vendr al galope. Tardar un poco pero a buen seguro que vendr. Con un poco de suerte tu ruana la seguir. Y con un poco de mala suerte? Te irs solo? Falka dijo, ponindose serio. Yo no me ir solo, cuento con tu ayuda. A m habr que sujetarme en la silla. Los dedos de los pies ya se me enfran. Puedo perder el conocimiento. Escucha, esta garganta conduce al valle de un ro. Irs hacia arriba, contra la corriente, hacia el norte. Me llevars a un lugar llamado Tegamo. All encontrars a alguien que sabr sacarme el yerro de la espalda sin ocasionarme la muerte o la parlisis. Es el pueblo ms cercano? No. Ms cerca estn Los Celos, a unas veinte millas por el barranco en direccin contraria, siguiendo la corriente. Pero no vayas all por nada del mundo. Por qu? Por nada del mundo repiti, al tiempo que frunca el ceo. No se trata de m, sino de ti. Los Celos son tu muerte. No lo entiendo. Ni falta que hace. Simplemente confa en m. A Giselher le dijiste... Olvdate de Giselher. Si quieres vivir, olvdate de todos ellos. Por qu? Qudate conmigo. Mantendr mi promesa, Reina de las Nieves. Te cubrir de esmeraldas... har que lluevan sobre ti... Ciertamente, buen momento para bromas. Siempre es buen momento para las bromas. Hotsporn la abraz de pronto, le apret los brazos y comenz a desatarle la blusa. Sin ceremonias, pero sin apresurarse. Ciri le rechaz con las manos. Y ciertamente es buen momento para esto! Para esto tambin es siempre buen momento. Sobre todo para m, ahora. Te lo dije, la columna vertebral. Maana pueden aparecer dificultades... Qu haces? Aj, mierda...! Esta vez ella lo haba empujado con ms fuerza. Demasiado fuerte. Hotsporn palideci, se mordi los labios, gimi de dolor. Lo siento. Pero si alguien est enfermo debe mantenerse tumbado y tranquilo. 35

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La cercana de tu cuerpo provoca que olvide el dolor. Djalo ya, voto a bros! Falka, s agradable con un hombre que est sufriendo. Si no apartas la mano, es cuando vas a sufrir. Y ya! Ms bajo... Los bandoleros pudieran ornos... Tu piel es como la seda... No te retuerzas, diablos. Aj, al cuerno, pens Ciri, qu ms da. Al fin y al cabo, qu sentido tiene esto? Siento curiosidad. Tengo derecho a tenerla. En ello no hay sentimiento alguno. Lo tratar utilitariamente y eso es todo. Y lo olvidar sin presuncin. Se someti a las caricias y al placer que le producan. Volvi la cabeza, pero pens que esto era una modestia exagerada y una mojigatera embaucadora: no quera aparecer como una virtud seducida. Le mir directamente a los ojos, pero esto le pareci demasiado atrevido y retador, tampoco quera fingir ser as. As que simplemente cerr los prpados, lo agarr por el cuello y le ayud con los botones porque l no haba avanzado mucho y perda el tiempo. Al contacto de los dedos se uni el contacto de los labios. Ella estaba ya cerca de olvidarlo, de olvidar al mundo entero cuando de pronto Hotsporn se qued inmvil e inerte. Durante un instante ella se mantuvo tumbada pacientemente, recordaba que l estaba herido y que la herida deba de mortificarlo. Pero aquello duraba un poco demasiado. La saliva de l se le enfri en los pezones. Eh, Hotsporn! Duermes? Algo se le derram a ella por el pecho y el costado. Toc con los dedos. Sangre. Hotsporn! Lo arroj de s. Hotsporn, ests muerto? Vaya una pregunta idiota, pens. Si lo estoy viendo. Pues si estoy viendo que est muerto. Se muri con la cabeza sobre mis tetas. Ciri volvi la cabeza. El resplandor del fuego en la chimenea le jugaba rojizo sobre su mutilada mejilla. Puede que tambin hubiera algo de rubor. Vysogota no estaba seguro. Lo nico que sent entonces fue decepcin aadi, todava con la cabeza vuelta. Te asombra esto? No. Esto precisamente no... Lo entiendo. Estoy intentando no colorear la narracin, no alterar nada. No esconder nada. Aunque a veces tengo ganas de hacerlo, sobre todo esto ltimo. Tom aire por la nariz, se rasc con la falange en el rabillo del ojo. Lo cubr con ramas y hojas. De cualquier manera, lo reconozco. Oscureca ya, tuve que pasar la noche all. Los bandidos todava andurreaban por los alrededores, escuchaba sus gritos y entonces tuve la certeza de que no eran bandidos comunes y corrientes. Lo nico que no saba era a quin estaban buscando, si a l o a m. Sin embargo, me tuve que quedar en silencio. Toda la noche. Hasta el alba. Junto a un cadver. Brrrr. A1 alba sigui al cabo, ya haca tiempo que no se oa a los perseguidores, as que me pude poner en movimiento. Para entonces ya tena caballo. El brazalete mgico que le haba quitado del brazo a Hotsporn funcionaba de verdad. La yegua negra haba vuelto. Ahora me perteneca. Era mi regalo. Es una costumbre de las islas de Skellige, sabes? La muchacha ha de recibir un regalo costoso de su primer amante. Qu ms da que el mo muriera antes de que llegara a serlo? La yegua cav con sus patas delanteras en la tierra, relinch, se puso de lado como si le estuviera ordenando que la admirara. Ciri no pudo contener un suspiro de xtasis a la vista de aquel cuello de delfn, liso y grcil, pero lleno de msculo, de la pequea y bien formada cabeza de frente prominente, alta nuca, una complexin de admirable proporcionalidad. Se acerc a ella con precaucin, mostrndole a la yegua el brazalete que sujetaba con la punta de los dedos. La yegua lanz un agudo relincho, mene las giles orejas, pero permiti que le tomara de las riendas y le acariciara la nariz de terciopelo. Kelpa dijo Ciri. Eres negra y gil como una kelpa marina. Eres tambin mgica como una kelpa. As que te vas a llamar Kelpa. Y no me importa si es pretencioso o no. 36

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La yegua rebuf, puso las orejas, agit la cola de terciopelo, que le alcanzaba hasta los cuartillos. Ciri, a quien le gustaba sentarse alto, acort las cinchas del estribo, palp la montura, que era atpica, plana y sin la horquilla ni el cuerno del arzn. Puso la bota en el estribo y agarr al caballo por las crines. Tranquila, Kelpa. La silla, pese a las apariencias, era muy cmoda. Y por razones evidentes, bastante ms ligera que las monturas habituales en la caballera. Ahora dijo Ciri, palmoteando el cuello clido de la yegua, vamos a ver si eres tan rpida como hermosa. Si eres una verdadera yegua de raza o slo una apariencia. Qu me dices a veinte millas al galope, Kelpa? Si en lo profundo de la noche alguien hubiera conseguido deslizarse en silencio hasta aquella choza perdida entre los pantanos, con su tejado de blago cubierto de musgo, si hubiera mirado entre las rendijas de los postigos, habra visto a un viejecillo de barba cana que escuchaba la historia de una muchacha de menos de veinte aos de edad y de ojos verdes y cabellos cenicientos. Habra visto cmo el fuego que se iba muriendo en el hogar reviva y se haca ms claro como si estuviera presintiendo lo que iba a ser contado. Pero ello no era posible. Nadie pudo verlo. La choza del viejo Vysogota estaba bien escondida entre los caaverales del pantano. En un despoblado eternamente cubierto de niebla en el que nadie se atreva a adentrarse. El valle del ro era llano, adecuado para cabalgar, as que Kelpa corra rpida como el viento. Por supuesto, no cabalgu curso arriba, sino curso abajo del ro. Recordaba aquel nombre especfico: Los Celos. Recordaba lo que Hotsporn le haba dicho a Giselher en la estacin. Comprend por qu me haba prevenido de no ir a aquel pueblo. En Los Celos deba de haber una trampa. Cuando Giselher menospreci la oferta de amnista y de trabajar para el gremio, Hotsporn le lanz a propsito lo del cazador de recompensas hospedado en el pueblo. Saba que los Ratas se tragaran aquel anzuelo, que iran all y caeran en el enredo. Yo tena que llegar a Los Celos antes que ellos, cortarles el camino, advertirles. A todos. O por lo menos a Mistle. Me imagino que no tuviste xito murmur Vysogota. Entonces dijo Ciri con voz sorda pensaba que en Los Celos les esperaba un destacamento numeroso y armado hasta los dientes. Ni siquiera en el ms loco de mis pensamientos hubiera podido imaginar que la trampa era un solo hombre... Guard silencio, contemplando la oscuridad. No tena tampoco ni idea de qu tipo de hombre se trataba. Birka era una aldea rica, bonita y situada en un lugar extraordinariamente pintoresco. El amarillo de sus tejados de paja y el rojo de las tejas se extendan por una hondonada de pendientes abruptas y boscosas, que cambiaban de color con las estaciones del ao. Sobre todo en otoo, la vista de Birka alegraba el ojo del esteta y el corazn del sensible. As haba sido hasta el momento en que la aldea haba cambiado de nombre. Y esto haba sucedido as: Un joven labrador, elfo de la cercana colonia lfica, se enamor como un loco de una molinera de Birka. La molinera coqueta se burl de las virtudes del elfo y sigui echndose en los brazos de vecinos, conocidos y hasta parientes. stos comenzaron a burlarse del elfo y de su amor ciego como un topo. El elfo, de forma poco tpica para un elfo, tuvo una explosin de rabia y de venganza, una explosin terrible. Una noche, con ayuda de un fuerte viento, peg fuego a la aldea y convirti en humo toda Birka. Las gentes arruinadas por el incendio se hundieron moralmente. Unos se lanzaron al camino, otros cayeron en la vagancia y la embriaguez. Los dineros recogidos para la reconstruccin eran defraudados regularmente y gastados en vino, y el pueblo presentaba ahora una imagen de pobreza y desesperacin: era una reunin de chamizos repugnantes y mal colocados, situados bajo las laderas renegridas y desnudas de la hondonada. Antes del incendio Birka haba tenido una forma oval alrededor de una plaza 37

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central, ahora las escasas casas bien reconstruidas, los graneros y las aguardenteras conformaban algo as como una larga calleja que estaba cerrada por la fachada de la posada La Cabeza de la Quimera, la cual haba sido construida con el esfuerzo comn y estaba dirigida por la viuda Goulue. Y desde haca siete aos nadie usaba ya el nombre de Birka. Se deca El Fuego de los Celos, para acortar, simplemente Los Celos. Por la calleja de Los Celos avanzaban los Ratas. Era una madrugada fra, nublada, siniestra. Las gentes se apresuraban a las casas, se escondan en sus barracas y tabucos. El que dispona de postigos, los cerraba con un estampido, el que tena puerta, la trababa con la tranca. Quien todava tena vodka, la beba para darse coraje. Los Ratas iban al paso, con una lentitud arrogante, pegados estribo contra estribo. En sus rostros se dibujaba un desprecio indiferente, pero sus ojos fruncidos observaban con atencin las ventanas, soportales y los rincones de los muros. Una flecha en la ballesta! advirti Giselher, en voz muy alta por si acaso. Un chasquido de una cuerda y habr una matanza! Y otra vez se dejar suelto aqu al toro de fuego!aadi Chispas con alta y sonora voz de soprano. No quedar ms que tierra y agua! Con toda seguridad, algunos de los habitantes tenan ballestas, pero no hubo nadie que quisiera comprobar si los Ratas no hablaban por hablar. Los Ratas se bajaron de los caballos. El cuarto de legua que les separaba de la posada lo hicieron andando, costado a costado, con el rtmico tintineo y repique de sus espuelas, adornos y bisutera. En las escaleras de la posada tres celositanos que se estaban curando la resaca del da anterior a base de cerveza desfallecieron al verlos. Ojal est aqu murmur Kayleigh. Hemos perdido el tiempo. No tenamos que habernos detenido, deberamos haber entrado aunque fuera de noche... Gelipolleces! Chispas le mostr los dientes. Si queremos que los bardos cuadren romances de esto, no podemos hacerlo de noche y a la chita callando. Ha de verlo la gente! El alba es lo mejor, porque todava estn todos sobrios, no es verdad, Giselher? Giselher no respondi. Levant una piedra, tom impulso y golpe con ella la puerta de la taberna. Sal, Bonhart! Sal, Bonhart! repitieron a coro los Ratas. Sal, Bonhart! Desde el interior les lleg el sonido de unos pasos. Lentos y pesados. Mistle sinti un escalofro que le recorra el cuello y los brazos. Bonhart apareci en la puerta. Los Ratas retrocedieron un paso en un movimiento reflejo, los tacones de sus altas botas se clavaron en la tierra, las manos se apoyaron en las empuaduras de las espadas. El cazador de recompensas llevaba la suya bajo la axila. As mantena libres las manos. En una llevaba un huevo duro pelado, en la otra un mendrugo de pan. Se acerc con lentitud a la baranda, los mir desde lo alto, desde muy alto. Estaba encima del porche y adems era muy alto. Un gigante, aunque delgado como un gul. Los mir, pase sus ojos acuosos por cada uno de ellos, uno tras otro. Luego mordi primero un poco de huevo, luego un pedacito de pan. Y dnde est Falka? pregunt casi ininteligible. Unos pedazos de yema del huevo le cayeron de los bigotes y los labios. Corre, Kelpa! Corre, bonita! Corre todo lo que puedas! La yegua mora relinch con fuerza, estirando el cuello en un galope desaforado. La grava salpicaba desde bajo los cascos aunque pareca que los cascos apenas tocaban la tierra. Bonhart se estir con pereza, haciendo crujir su jubn de cuero, tir de sus guantes de ante con lentitud y se los coloc solcitamente. 38

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Y cmo es eso? Frunci el ceo. Queris matarme? Y puede saberse por qu? Pues por el Oronjas. Y para divertirnos aadi Chispas. Y para estar tranquilos complet Reef. Aaah dijo Bonhart lentamente. As que en sas estamos! Y si prometo que os dejo tranquilos, me dejaris vivir? No, no te dejaremos, perro sarnoso. Mistle adopt una encantadora sonrisa. Te conocemos. Sabemos que no nos perdonars, que corrers tras nuestras huellas y esperars a la ocasin para apualarnos por la espalda. Sal! Poquito a poco, poquito a poco. Bonhart sonri, abri la boca con expresin maligna por debajo de sus bigotes grises. Para reir siempre hay tiempo, no hay por qu excitarse. Primero os har una propuesta, Ratas. Os voy a permitir escoger, luego vosotros haris lo que queris. Qu es lo que mascullas, viejo zampn? grit Kayleigh, enderezndose. Habla ms claro! Bonhart mene la cabeza y se rasc el muslo. Dinero se da por vosotros, Ratas. Y no poco. Y hay que ganarse la vida. Chispas buf como un gato montes y como gato montes abri los ojos. Bonhart cruz los brazos sobre el pecho, pasando la espada por la parte interior del codo. No poco dinero repiti, por llevaros muertos, mientras que por vivos poco ms hay. As que, hablando francamente, a m me da igual. Nada personal tengo contra vosotros. Todava ayer pensaba que me os iba a cargar por as decirlo como entretenimiento y placer, pero habis venido solos, ahorrndome trabajos y fatigas, por lo cual me habis llegado al corazn. De modo que os permitir elegir. Cmo queris que os lleve, por las buenas o por las malas? Los msculos en las mandbulas de Kayleigh temblaron. Mistle se inclin, lista para saltar. Giselher la agarr por el brazo. Quiere ponernos rabiosos susurr. Deja que hable el canalla. Bonhart buf. Qu? repiti. Por las buenas o por las malas? Yo os aconsejo lo primero. Sabed que por las buenas duele menos, pero que mucho menos. Los Ratas tomaron las armas como a una orden. Giselher hizo una cruz con la hoja y se qued quieto en una postura de esgrima. Mistle lanz un grueso escupitajo al suelo. Ven aqu, engendro huesudo dijo Mistle, aparentemente tranquila. Ven, despojo. Te mataremos como a un viejo perro gris. As que prefers por las malas. Bonhart, mientras miraba all por encima de los tejados de las casas, tom lentamente la espada, tir la vaina. Sin apresurarse, baj del porche, tintineaban las espuelas. Los Ratas se desplegaron con rapidez por la calleja. Kayleigh fue el que se fue ms lejos hacia la izquierda, casi junto al muro de la aguardentera. Junto a l estaba Chispas de pie, torciendo sus finos labios en su acostumbrada sonrisa maligna. Mistle, Asse y Reef fueron hacia la derecha. Giselher se qued en el centro, con la mirada de ojos entornados clavada en el cazador de recompensas. Bueno, vale, Ratas. Bonhart mir hacia los lados, contempl el cielo, luego alz la espada y escupi a la hoja. Si hay que reir, pues se rie. Msica, maestro! Se lanzaron contra l como lobos, como un relmpago, en silencio, sin advertencias. Las hojas aullaron en el aire, llenando la calle con un agudo tintineo de acero. Al principio slo se oa el chocar de las hojas, suspiros, gemidos y respiraciones apresuradas. Y luego, de pronto, inesperadamente, los Ratas comenzaron a gritar. Y a morir. Reef fue el primero que vol del campo de batalla, se estrell con la espalda contra la pared, regando de sangre la cal blanquecina y sucia. Tras l sali Asse con un paso gil, se dobl, cay de lado, encogiendo y estirando alternativamente la rodilla. 39

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Bonhart se escapaba y giraba como una peonza, rodeado por los reflejos y rebrillos de las hojas. Los Ratas retrocedan ante l, saltando, lanzando tajos y replegndose, con rabia, tercamente, sin piedad. Y sin resultado. Bonhart paraba, golpeaba, paraba, golpeaba, atacaba, atacaba sin pausa, no daba lugar a descansar, les impona su ritmo. Y los Ratas retrocedan. Y moran. Chispas, con un tajo en el cuello, cay sobre el barro, retrocediendo como una cabritilla, la sangre de su arteria se dispar contra la pantorrilla y la rodilla de Bonhart, que salt por encima de ella. El cazador rechaz el ataque de Mistle y Giselher con un amplio mandoble, despus de lo cual gir y con un golpe rapidsimo despach a Kayleigh, rajndole con la misma punta de la espada, desde el pectoral hasta el muslo. Kayleigh solt la espada, pero no cay, slo se encogi y se agarr con las dos manos la barriga y el pecho, de entre sus dedos brotaba la sangre. Bonhart de nuevo se liber de las acometidas de Giselher, par el ataque de Mistle y raj a Kayleigh otra vez, en esta ocasin transformndole la parte superior de la cabeza en una masa escarlata. El Rata de cabellos rubios cay al suelo, un charco de sangre mezclada con barro se form a su alrededor. Mistle y Giselher dudaron un momento. Y en vez de huir, gritaron al unsono, con voz rabiosa y loca. Y se lanzaron sobre Bonhart. Hallaron la muerte. Ciri lleg a la aldea y galop a travs de la calle. Bajo los cascos de la yegua negra iban saltando pedazos de barro. Bonhart golpe con un tacn a Giselher, que yaca junto a una pared. El caudillo de los Ratas no daba seales de vida. De su crneo destrozado haba dejado ya de fluir la sangre. Mistle, de rodillas, buscaba la espada, recorriendo con las dos manos el barro y el estircol, sin ver que se mova en un charco de sangre que creca muy deprisa. Bonhart se acerc a ella lentamente. Noooooo! El cazador levant la cabeza. Ciri salt del caballo todava en movimiento, se tambale, cay sobre una rodilla. Bonhart sonri. La Ratilla dijo. La sptima Ratilla. Me alegro de que ests. Me faltabas t para tener la coleccin. Mistle encontr la espada, pero no pudo alzarla. Tosi y se lanz bajo las piernas de Bonhart, clav unos dedos temblorosos en la caa de sus botas. Abri la boca para gritar, y en vez del grito, de sus labios surgi una brillante lnea de color carmn. Bonhart la golpe con fuerza, derribndola sobre el estircol. Mistle, agarrndose la barriga rajada con las dos manos, consigui alzarse de nuevo. Noooooo! grit Ciri. Miiiiiistleee! El cazador de recompensas no prest atencin a sus gritos, ni siquiera volvi la cabeza. Agit la espada y lanz un tajo con bro, como una guadaa, un golpe potente que levant a Mistle de la tierra y la llev casi hasta la pared, blanda como una mueca de trapo, como un harapo manchado de sangre. En la garganta de Ciri se ahog un grito. Las manos le temblaban cuando ech mano a la espada. Asesino dijo, extrandose de lo ajeno de su propia voz. De lo ajeno de sus labios, que de pronto se haban quedado monstruosamente secos. Asesino! Canalla! Bonhart la observ con curiosidad, moviendo ligeramente la cabeza. Vamos a morir? pregunt. Ciri anduvo hacia l, rodendole en un semicrculo. La espada en sus manos alzadas y tendidas se mova, haca molinetes, chasqueaba. El cazador se ri en voz alta. Morir! repiti. La Ratilla quiere morir! Luego se movi poco a poco, estando de pie en su sitio, sin dejarse encerrar en la trampa del semicrculo. Pero a Ciri le daba todo igual. Arda de rabia y odio, temblaba de deseo de matar. Quera 40

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acabar con aquel viejo horrible, sentir cmo la hoja se clavaba en su cuerpo. Quera ver su sangre surgir de sus arterias cortadas, a borbotones, al ritmo de los ltimos latidos de su corazn. Venga, Ratilla. Bonhart alz su sucia espada y escupi en la hoja. Antes de que des el ltimo suspiro mustranos de lo que eres capaz. Msica, maestro! En verdad que no es de entender cmo no se mataron al primer tiento contaba, seis das ms tarde, Nycklar, hijo del carpintero de los atades. Tenan mucha gana de matarse, se vea a las claras. Ella a l, l a ella. Se echaron el uno al otro, se toparon casi en un abrir y cerrar de ojos y hubo ruido grande de espadas. Puede que dos o que hasta tres tajos se dieran. No hubo persona alguna que acertara a contarlo, ni a ojos vista ni a odo. Dbanse tan rpido, vive dios, que ni ojo ni odo de persona era capaz de apreciarlo. Y bailaban y saltaban tan juntos como dos comadrejas! Stefan Skellen, llamado Antillo, escuchaba con atencin, al tiempo que jugaba con un pual. Se alejaron el uno del otro sigui el muchacho, y ninguno tena ni un rasguo. La Rata, se vea, rabiosa andaba como el mismo demonio, y a esto bufaba como un gato cuando se le quiere quitar el ratn. Mas su merced, el seor Bonhart, estaba sereno por dems. Falka dijo Bonhart, sonriente y mostrando los dientes como un verdadero gul. Ciertamente sabes bailar y menear la espada! Has despertado mi curiosidad, mozuela! Quin eres? Dmelo antes de morir. Ciri aspir aire. Sinti cmo le comenzaba a embargar el miedo. Se dio cuenta de con quin tena que habrselas. Dime quin eres y te perdonar la vida. Ella apret con ms fuerza la empuadura de la espada. Tena que atravesar sus paradas y rajarlo, tena que hacerlo antes de que se pusiera en guardia. No poda permitir que rechazara sus tajos, no poda detener sus golpes con la espada, no poda arriesgarse ya ni una sola vez al dolor y la parlisis que atravesaban y abrumaban su codo y antebrazo cuando haca una parada. No poda perder energa escapando pasivamente de sus espadazos, que la erraban por un pelo. Atravesar la defensa, pens. Ahora. En este ataque. O morir. Vas a morir, Ratilla dijo, yendo hacia ella con la espada muy extendida hacia delante. No tienes miedo? Eso es porque no sabes qu aspecto tiene la muerte. Kaer Morhen, pens, mientras saltaba. Lambert. El peine. Salto. Dio tres pasos, una media pirueta y cuando atac, menospreciando una finta, se balance en un salto hacia atrs, cay en un gil giro y de inmediato se lanz hacia l, sumergindose por debajo de su hoja y torciendo la mueca para cortar, en un golpe terrible, apoyado en una potente revuelta del muslo. Al punto la invadi la euforia, ya casi senta cmo el filo morda el cuerpo. En lugar de aquello hubo un duro y sonoro golpe de metal contra metal. Y un sbito resplandor en los ojos, un aullido y dolor. Sinti que caa, sinti que haba cado. Bonhart par y devolvi el golpe, pens. Voy a morir, pens. Bonhart le dio una patada en la barriga. Con otra patada, asestada con dolorosa precisin en el codo, le hizo soltar la espada. Ciri se agarr la cabeza, senta un dolor sordo, pero bajo los dedos no hall heridas ni sangre. Me ha dado un puetazo, pens con horror. Simplemente me ha dado un puetazo. O un golpe con el pomo de la espada. No me ha matado. Me ha dado un golpe, como a una mocosa. Abri los ojos. El cazador estaba de pie ante ella, horrible, delgado como un esqueleto, dominando sobre ella como un rbol enfermo y desprovisto de hojas. Apestaba a sudor y sangre. La agarr por los cabellos de la nuca, la alz con violencia, la oblig a ponerse en pie, pero al momento la arrastr con brusquedad, levantando la tierra por debajo de sus pies y se acerc, gritando como un condenado, a Mistle, que yaca junto a la pared.

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No tienes miedo a la muerte, eh? aull, al tiempo que la obligaba a bajar la cabeza. Pues entonces mira, Ratilla. Esto es la muerte. As se muere. Mira, esto son tripas. Esto sangre. Y esto mierda. Esto es lo que el ser humano tiene en su interior. Ciri se tens, se retorci, aferrada por la mano de l, explot en vmitos secos. Mistle todava estaba viva, pero tena los ojos nublados, descoloridos, como de pez. Su mano, como las garras de un halcn, se abra y se cerraba, envuelta en barro y boigas. Ciri percibi un fuerte y penetrante hedor a orina. Bonhart estall en carcajadas. As se muere, Ratilla. En los propios meados. Solt los cabellos de Ciri. Ella se incorpor a cuatro patas, sacudindose en sollozos secos y entrecortados. Mistle estaba all, a su lado. La mano de Mistle, la delgada, delicada, suave, sabia mano de Mistle. Ya no se mova. No me mat. Me prendi las dos manos al atadero de caballos. Vysogota estaba sentado, inmvil. Llevaba mucho tiempo as. Retuvo el aliento. Ciri continu la historia y su voz se hizo cada vez ms sorda, cada vez ms innatural, cada vez ms desagradable. Les orden a los que se acercaban que le trajeran un saco de sal y un tonelete de vinagre. Y un hacha. No saba... no poda comprender lo que quera hacer... Todava entonces no saba de lo que era capaz. Yo estaba atada... al atadero de caballos... Llam a unos sirvientes, les orden que me sujetaran por los cabellos... y los prpados. Les ense cmo... de tal modo que no pudiera volver la cabeza ni cerrar los ojos... para que tuviera que mirar a lo que haca. Hay que cuidar de que la mercanca no se estropee, dijo. De que no se pudra... La voz de Ciri se quebr, la garganta se le qued seca. Vysogota, sabiendo de pronto lo que estaba a punto de escuchar, sinti cmo se le arremolinaba la saliva en la boca como si fuera la ola de una inundacin. Les arranc la cabezadijo Ciri sordamente. Con el hacha. Giselher, Kayleigh, Asse, Reef, Chispas... y Mistle. Les cort la cabeza... Uno tras otro. Delante de mis ojos. Si aquella noche alguien hubiera conseguido deslizarse hasta aquella choza perdida entre los pantanos, con su tejado de blago cubierto de musgo, si hubiera mirado entre las rendijas de los postigos, habra visto en el escasamente iluminado interior a un viejecillo de barba gris vestido con una zamarra y a una muchacha de cabellos cenicientos con el rostro deformado por una cicatriz en la mejilla. Habra visto cmo la muchacha temblaba a causa del llanto, cmo ahogaba el llanto entre los brazos del viejecillo y cmo aqul intentaba tranquilizarla, acaricindola maquinalmente y sin gracia y palmoteando los hombros que se sacudan espasmdicamente. Pero aquello no era posible. Nadie pudo ver aquello. La choza estaba bien escondida entre los caaverales del pantano. En un despoblado eternamente cubierto por la niebla, en el que nadie se atreva a aventurarse.

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Captulo tercero
A menudo me preguntan por qu me decid a escribir mis reminiscencias. Mucha gente parece interesarse por el momento en que mis memorias comenzaran a surgir, cul fuera el acaecimiento que acompaara al principio de la escritura o diera pbulo a ello. Anteriormente sola dar diversas explicaciones y no pocas veces ment, mas ahora hago honor a la verdad puesto que hoy, cuando los cabellos se me han encanecido y se han hecho ms ralos, s que la verdad es un grano precioso, la mentira, en cambio, no es ms que salvado huero. Y la verdad es sta: el acaecimiento que a todo oliera pbulo, al que le debo las primeras anotaciones, con las que se empez a conformar la obra de mi vida, fue el hallar casualmente papel y pluma entre las cosas que yo y mis compaeros robamos en los acantonamientos militares lyrios. Esto sucedi... Jaskier, Medio siglo de poesa ... sucedi el quinto da despus de la luna nueva de septiembre, precisamente el trigsimo da de nuestros lances, contando desde que salimos de Brokiln, y seis das despus de la Batalla del Puente. Ahora, querido futuro lector, retroceder algo en el tiempo y describir los acontecimientos que tuvieron lugar inmediatamente despus de la batalla famosa y preada de consecuencias llamada del Puente. Empero iluminar primero a la extensa suma de lectores que nada saben de la Batalla del Puente, bien sea a causa de otros intereses, bien a causa de general ignorancia. Me explico: la tal batalla se lidi el ltimo da del mes de agosto el ao de la Gran Guerra en Angren, en el puente que una las dos orillas del Yaruga en las cercanas de una estanitza llamada el Embarcadero Rojo. Partes en este conflicto armado fueron: el ejrcito de Nilfgaard, el corpus lyrio dirigido por la reina Meve, as como nosotros, nuestra maravillosa pandilla, yo, o sea, el abajo firmante, y tambin el brujo Geralt, el vampiro Emiel Regis Rohellec Terzieff-Godefroy, la arquera Mara Barring llamada Milva y Cahir Mawr Dyffryn aep Cealach, el nilfgaardiano al que le gustaba demostrar con obstinacin digna de mejor causa que no era nilfgaardiano. Pudiera ser que tampoco estuviera muy claro para ti, lector, cmo haba ido a parar a Angren la reina Meve, de la que a la sazn se pensaba que haba muerto junto con su ejrcito durante la incursin nilfgaardiana de julio contra Lyria, Rivia y Aedirn, finalizada con la completa conquista de aquellos pases y su ocupacin por los ejrcitos imperiales. Mas Meve no haba muerto en la lid, como se juzgaba, ni haba cado en cautiverio nilfgaardiano. Agrupando bajo su estandarte a la noble mesnada salvada del ejrcito de Lyria y enrolando a quien se poda, incluyendo a mercenarios y bandidos comunes, la esforzada Meve acometi una guerra de guerrillas contra Nilfgaard. Y para tales estratagemas el fragoso Angren era ideal, ya fuera para atacar en emboscadas, ya fuera para esconderse en alguna espesura, porque en Angren hay espesuras de sobra; la verdad sea dicha, aparte de espesuras no hay ms en aquel pas que sea digno de ser mencionado. El destacamento de Meve a quien su ejrcito llamaba ya la Reina Blanca creci vertiginoso en fuerza y cobr tanta entereza que era capaz de cruzar sin miedo a la orilla siniestra del Yaruga para all, en la profunda retaguardia del enemigo, llevar a cabo zalagardas y escaramuzas a placer. Y volvamos en este punto a nuestro grano, esto es, a la Batalla del Puente. La situacin tctica era como sigue: los partisanos de la reina Meve, que haban andado algareando por la orilla izquierda del Yaruga, quisieron escapar a la orilla derecha del Yaruga, pero se toparon con los nilfgaardianos, que andaban algareando por la orilla derecha del Yaruga y precisamente queran escapar a la orilla izquierda del Yaruga. Con los arriba mencionados nos topamos nosotros, en una posicin cntrica, es decir, en el medio del ro Yaruga, rodeados por gentes armadas a cada lado, ya fuera diestro o siniestro. No teniendo entonces adonde huir, nos convertimos en hroes y nos cubrimos de gloria eterna. La lucha, dicho sea de paso, la ganaron los lyrios, dado que consiguieron lo que se proponan, es decir, huir a la orilla derecha. Los nilfgaardianos huyeron en direccin ignota y por ello mismo perdieron la lucha. Me hago cargo de que todo esto presenta un aspecto ciertamente confuso y, antes de publicarlo, no dejar de 43

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dar a corregir mi texto a algn terico de la guerra. De momento me apoyo en la autoridad de Cahir aep Ceallach, el nico soldado de nuestra compaa, y Cahir confirm que ganar una liza por el mtodo de huir a toda velocidad del campo de batalla es permitido por la mayora de las doctrinas militares. La participacin de nuestro equipo en la batalla fue indisputablemente honorable pero tuvo tambin efectos negativos. Milva, que se encontraba en estado de buena esperanza, padeci un trgico accidente. Los restantes fueron de la fortuna sonredos de tal modo que nadie sufriera daos mayores. Pero tampoco nadie alcanz beneficio alguno y ni siquiera se le agradeci nada. Una excepcin la constituy el brujo Geralt. Pues Geralt el brujo, pese a su mltiples veces declarada y a todas luces ilusoria indiferencia y no pocas veces anunciada neutralidad, puso en la batalla un fervor tan crecido como espectacular hasta la exageracin, con otras palabras: luch de forma ostentosa, por no decir ostentosamente. Esto fue apreciado y la reina Meve, reina de Lyria, con su propia mano lo arm caballero. De tal ordenamiento, como presto se vio, resultaron ms inconveniencias que ventajas. Has pues de saber, querido lector, que el brujo Geralt fue siempre persona modesta, circunspecta y contenida, de interior tan sencillo y poco complicado como el palo de una alabarda. No obstante, el inesperado ascenso y el aparente favor de la reina Meve lo cambiaron, y si no lo conociera bien, pensara que estaba orgulloso. En vez de desaparecer de escena apriesa y annimamente, Geralt se embrollaba en el squito real, se alegraba de los honores, se deleitaba con los favores y se regocijaba de la fama. Y nosotros fama y renombre era precisamente lo que menos necesitbamos. Recuerdo a aqullos que no lo recuerden que este mismo brujo Geralt, ahora armado caballero, era perseguido por los rganos de seguridad de los todos Cuatro Reinos en relacin con la rebelin de los magos en la isla de Thanedd. A m, persona inocente y limpia como una patena, se me intentaban colgar acusaciones de espionaje. A ello habra que aadir a Milva, colaboracionista con las dradas y los Scoia'tael, mezclada, como result, en las matanzas de humanos en los alrededores del bosque de Brokiln. Y a eso hay que agregar a Cahir aep Ceallach, nilfgaardiano, ciudadano de una nacin lo quieras o no enemiga, cuya presencia en la parte impropia no hubiera sido fcil de explicar ni de justificar. Se daba la circunstancia que la nica persona de nuestro grupo cuyo curriculum vitae no lo afeaban asuntos polticos ni criminales era un vampiro. De este modo, el desenmascaramiento y el reconocimiento de cualquiera de nosotros amenazaba a todos los restantes con acabar clavados en una afilada estaca de roble. Cada da pasado a la sombra de los estandartes lyrios das que, al principio, eran agradables, bien provistos y seguros acrecentaba tal riesgo. Geralt, cuando se le recordaba esto con claridad, se enfadaba un tanto, pero explicaba sus razones, que eran dos. En primer lugar, Milva, tras su amarga incidencia, segua precisando de cuidado y asistencia, y en el ejrcito haba sanitarios de campo. En segundo lugar, el ejrcito de la reina Meve se diriga hacia el este, en direccin a Caed Dhu. Y nuestro grupo, antes de cambiar de direccin y meterse en la lucha arriba descrita, tambin tena intenciones de alcanzar Caed Dhu: albergbamos la esperanza de obtener alguna informacin de los druidas que all habitaban y que nos sirviera de ayuda en la bsqueda de Ciri. El camino directo hacia los mencionados druidas nos lo obstaculizaban los destacamentos y los grupos de saboteadores que merodeaban por Angren. Ahora, bajo la proteccin del amigable ejrcito lyrio, con el favor y la benevolencia de la reina Meve, el camino a Caed Dhu estaba abierto, incluso hasta pareca recto y seguro. Advert al brujo de que tan slo lo pareca, que apariencias noms eran, que el favor real es una ilusin y es voluble cual veleta. El brujo no quera escuchar. Y de qu lado estaba la razn se vio pronto. Cuando se corri la noticia de que de la parte de oriente a travs del desfiladero de Klamat se vena una grande y bien armada expedicin de castigo de nilfgaardianos, el ejercito de Lyria, sin dudarlo, gir hacia el norte, en direccin a las montaas de Mahakam. A Geralt, como es fcil imaginarse, no le convena en absoluto el cambio de direccin, tena prisa por llegar a donde los druidas y no a Mahakam! Ingenuo como un nio, corri a la reina Meve con intencin de obtener la licencia del ejrcito y la bendicin real para sus asuntos privados. Y en aquel momento se terminaron el amor y la benevolencia real, y el respeto y la admiracin para el hroe de la Batalla del Puente desaparecieron como el humo. Al caballero Geralt de Rivia se le recordaron con fro y hasta duro tono sus obligaciones caballeriles hacia la corona. A la an dbil Milva, al vampiro Regis y al abajo firmante se les recomend unirse a la columna que iba tras la caravana de huidos y 44

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civiles. Cahir aep Ceallach, jovencito bien crecido, que en modo alguno aspecto de civil tena, recibi una banda blanquiazul y fue enrolado en las as llamadas compaas libres, es decir, en un destacamento de caballera formado por la ms variada masa de granujas recolectados por los caminos por el ejrcito lyrio. De esta forma se nos separ y todo sealaba que nuestra aventura habase acabado definitivamente y de todas todas. Como sin embargo te imaginars, querido lector, en absoluto fue esto el final, bah, si ni siquiera fue el principio! Milva, cuando se enter del desarrollo de los acontecimientos, de inmediato anunci que estaba sana y presta y como primera lanz la consigna de retirada. Cahir tir entre los matojos los colores reales y se redimi de las compaas libres, y Geralt se escaque de las lujosas tiendas de la selecta caballera. No me entretendr con las particularidades, y adems la modestia no me permite una extensa exposicin de mis propias, y no escasas, prestaciones en la empresa aqu descrita. Afirmar un hecho: la noche del cinco al seis de septiembre toda nuestra pandilla abandon en secreto el ejrcito de la reina Meve. Antes de despedirnos de las huestes lyrias no dejamos de aprovisionarnos abundantemente, sin recabar por supuesto permiso del jefe de los servicios de intendencia. Considero que la palabra saqueo, que utilizara Milva, es excesiva. Al fin y al cabo se nos deba alguna gratificacin por nuestra participacin en la celebrrima Batalla del Puente. Y si no una gratificacin, al menos una satisfaccin y la reposicin de las prdidas sufridas. Dejando aparte el trgico accidente de Milva, sin contar las heridas y golpes de Geralt y Cahir, en la batalla nos mataron o lisiaron a todos los caballos, exceptuando a mi fiel Pegaso y a la disoluta Sardinilla, la yegua del brujo. Por ello, en el marco de nuestras recompensas tomamos tres alazanes de caballera de pura sangre y uno de carga. Tomamos tambin diverso equipamiento, cuanto nos cupo en las manos. Para ser justos, he de aadir que hubimos luego de tirar la mitad. Como dijo Milva, suele pasar cuando se roba a oscuras. Las cosas ms tiles del almacn de provisiones las tom el vampiro Regis, quien ve en la oscuridad mejor que de da. Regis, para colmo, redujo la capacidad defensiva del ejrcito lyrio en una gorda mua gris, la cual extrajo de detrs de la cerca con tanta habilidad que ni una de las bestias rebuf ni coce. Las historias acerca de los animales que perciben a los vampiros y reaccionan con pnico a sus olores cabe entonces considerar como parte integrante de los cuentos de hadas. A no ser que se trate de ciertos animales y ciertos vampiros. Aadir que conservamos la tal mua gris hasta hoy. Despus de extraviar el caballo de carga, que perdimos luego en los bosques de los Tras Ros, cuando se asust con unos lobos, la mua porta nuestros bienes, o mejor dicho, lo que ha quedado. La mula lleva el nombre de Draakul. Regis la llam as nada ms robarla y as se qued. Se ve bien claro que a Regis le hace gracia el nombre, el cual seguramente posee algn significado divertido en la cultura y la lengua de los vampiros, pero no quiso explicarnos el porqu afirmando que se trataba de un juego de palabras intraducible. De esta forma la nuestra cuadrilla se encontr de nuevo en el camino, y la larga lista de personas que no nos tenan afecto se alarg an ms. Geralt de Rivia, caballero sin tacha, abandon las filas de la caballera antes incluso de que el nombramiento como caballero fuera confirmado con una patente y antes de que l heraldo de la corte le inventara un blasn. Por su lado, Cahir aep Ceallach haba tenido tiempo ya de luchar en ambos ejrcitos combatientes en el gran conflicto entre Nilfgaard y los norteos, as como de desertar de ambos, ganndose por tanto en ambos la pena de muerte en ausencia. El resto de nosotros tampoco estaba en mejor situacin: al fin y al cabo una horca es una horca y poco importa por tanto la diferencia de por qu se pende de ella, si por huir de la honra de caballero, por desercin o por llamar a una mua castrense con el nombre de Draakul. As que no te extrae, lector, que ejerciramos esfuerzos verdaderamente titnicos para ampliar la distancia que nos separaba del ejrcito de la reina Meve. Con todas las fuerzas de que disponan los caballos, cabalgamos como locos hacia el sur, hacia el Yaruga, con intencin de pasarnos a la orilla izquierda. No por poner de por medio el ro entre la reina y sus partisanos y nosotros, sino porque los despoblados de los Tras Ros eran menos peligrosos que Angren, que estaba en guerra. Para llegar a donde los druidas era mucho ms razonable viajar por la orilla izquierda que por la derecha. Paradjicamente, puesto que la orilla izquierda del Yaruga era ya parte del hostil imperio nilfgaardiano. El padre de tal concepcin izquierdista fue el brujo Geralt, que tras salirse de la hermandad de los ordenados fachendosos recobr en buena medida el juicio, la facultad del pensamiento lgico y la 45

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prudencia comn y corriente. El futuro mostr que el plan del brujo estuvo preado de consecuencias y tuvo peso sobre la suerte de toda la expedicin. Pero de ello hablaremos luego. Junto al Yaruga, adonde llegamos, haba ya un sinnmero de nilfgaardianos que estaban cruzando por el recin reconstruido puente del Embarcadero Rojo para continuar su ofensiva sobre Angren y, seguramente, ms adelante, hacia Temera, Mahakam y el diablo sabe adonde ms que hubiera planeado el estado mayor de Nilfgaard. Ni hablar entonces de traspasar el ro de inmediato; tuvimos que escondernos y esperar a que cruzara el ejrcito. Durante dos jornadas estuvimos metidos entre los caaverales ribereos, cultivando el reumatismo y alimentando mosquitos. Para colmo de males, el tiempo empeor de improviso, lloviznaba, corra un aire de la leche, y del fro los dientes chocaban los unos con los otros. No recuerdo un septiembre tan fro entre los muchos que se han quedado grabados en mi memoria. Precisamente entonces, querido lector, al encontrar entre los aprovisionamientos tomados prestados del campamento lyrio lpiz y papel comenc para matar el tiempo y olvidar las incomodidades a apuntar y eternizar algunas de nuestras aventuras. La molesta intemperie y la obligada inactividad nos pusieron de mal humor y despertaron diversos malos pensamientos. Sobre todo al brujo. Geralt ya antes sola computar los das que le separaban de Ciri y cada da que no estaba en el camino lo alejaba de ella en su opinin cada vez ms. Ahora, entre las mimbreras hmedas, entre el fro y la lluvia, el brujo se volva de minuto a minuto cada vez ms sombro y hosco. Advert tambin que cojeaba mucho, y cuando pensaba que nadie le vea ni le escuchaba, blasfemaba y mascullaba de dolor. Has de saber, amable lector, que a Geralt le haban quebrado los huesos durante la sedicin de los hechiceros en la isla de Thanedd. Las fracturas se unieron y curaron gracias a los mgicos esfuerzos de las dradas del bosque de Brokiln, pero por lo visto no haban dejado de martirizarlo. As que el brujo sufra, como se dice, tanto de dolores del cuerpo como del espritu, y andaba tan furibundo por ello que hasta echaba chispas. Y otra vez comenzaron a perseguirlo los sueos. El nueve de septiembre, temprano, porque se durmi en la guardia, nos asust a todos despertndose con un grito y sacando la espada. Tena todo el aspecto de estar amok, pero por suerte se le pas al instante. Se apart de nuestra vista, pero al cabo volvi con gesto sombro y anunci ni ms ni menos que a efectos inmediatos disolva la cuadrilla y continuara a solas el resto del camino, puesto que no s dnde pasaban no s qu cosas espantosas, que el tiempo apremiaba, que el asunto se estaba poniendo peligroso y que l no quera exponer a nadie ni asumir ninguna responsabilidad. Departa y razonaba deforma tan aburrida y con tan poco convencimiento que nadie quiso discutir con l. Hasta el vampiro, a menudo tan elocuente, le obsequi con un encogimiento de hombros, Milva con un escupitajo, Cahir recordndole con sequedad que responda de s mismo y que, en lo tocante al riesgo, no llevaba la espada para que le pesara en el cinto. Sin embargo, luego todos se sumieron en el silencio y clavaron significativamente los ojos en el que esto escribe a todas luces esperando que usara de la ocasin para volver a casa. No he de aadir, sin embargo, que esperaron en vano. De todos modos el suceso nos inclin a romper el marasmo y nos impuls a un paso atrevido: a cruzar el Yaruga. Reconozco que la empresa me desasosegaba; el plan apostaba por un cruce nocturno de la corriente, por citar a Milva y Cahir, agarrados a la cola de los caballos. Incluso si esto no era ms que una metfora y sospecho que lo era no me imaginaba a m mismo en el trance de vadear el ro en tal forma ni tampoco a mi corcel, Pegaso, en cuya cola haba de confiar. Nadar, hablando comedidamente, no era ni es mi mayor talento. Si la Madre Naturaleza hubiera querido que nadara, en el acto de la creacin y durante el proceso de la evolucin no hubiera olvidado dotarme de membranas entre los dedos. Y lo mismo en lo que se refiere a Pegaso. Mi desasosiego result en vano, por lo menos en lo tocante a nadar detrs de una cola de caballo. Cruzamos el ro de otro modo. Quin sabe si todava no ms loco. De forma bastante descarada, por el reconstruido puente del Embarcadero Rojo, ante las mismas narices de las patrullas de guardia nilfgaardianas. La empresa, como se vio, slo en apariencia ola a loco albur y azaroso riesgo; en la realidad fue como una seda. Tras el paso del puente de las unidades regulares en sta y la otra direccin, cruzaba un transporte tras otro, un vehculo tras otro, un rebao 46

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tras otro, muy diversas muchedumbres, entre ellas tambin distintos civiles, entre los que nuestra cuadrilla ni en un pelo se diferenciaba ni saltaba a la vista deforma alguna. As, el da dcimo del mes de septiembre atravesamos todos a la orilla izquierda del Yaruga, con un solo grito de los centinelas a los cuales Cahir, frunciendo las cejas con seoro, les ladr algo acerca de la guardia imperial, apuntalando sus palabras con la clsica y siempre eficaz expresin castrense de mecagen tu puta madre. Antes de que nadie tuviera tiempo de interesarse por nosotros, estbamos ya en la orilla izquierda del Yaruga, en lo profundo de los bosques trasrrieros, dado que pasaba por all tan slo un camino real que conduca hacia el sur, y a nosotros no nos ajustaba ni la direccin ni la abundancia de nilfgaardianos que deambulaban por l. En el primer vivaque que hicimos en los bosques de Tras Ros, a m tambin me asalt por la noche un sueo extrao, aunque a diferencia de Geralt no so con Ciri sino con la hechicera Yennefer. Yennefer, como de costumbre vestida de blanco y negro, se alzaba en el aire por encima de un sombro castillo montas mientras que abajo otras hechiceras la amenazaban con los puos y le lanzaban improperios. Yennefer agit las largas mangas de su vestido y vol como un albatros negro sobre un mar infinito hacia un sol naciente. Desde aquel momento el sueo se convirti en una pesadilla. Al despertarme, los detalles se haban borrado de mi memoria, quedaron solamente unas imgenes difusas, con poco sentido, pero todas era imgenes monstruosas: tortura, grito, miedo, muerte... En una palabra: el horror. No me jact ante Geralt de este sueo. No dije ni mu. Y como luego result, con razn. Yennefer se esfum! Yennefer de Vengerberg. Y famosa que era la hechicera! Que no vea la maana si miento! Triss Merigold tembl, se volvi, intentando atravesar con la mirada la masa de gente y el humo gris que llenaba la sala principal de la taberna. Por fin se levant de la mesa, dejando a un lado con algo de tristeza el filete de lenguado con mantequilla de boquerones, la especialidad local y una verdadera delicatessen. Al fin y al cabo no vagabundeaba por las tabernas y colmados de Bremervoord para comer delicatessen, sino para conseguir informacin. Aparte de ello tena que cuidar su lnea. El grupillo de gente en el que le toc meterse era ya denso y consistente. Los habitantes de Bremervoord gustaban de las narraciones y no dejaban pasar ocasin alguna de escuchar una nueva. Y los numerosos marineros que andaban por all nunca decepcionaban a nadie, siempre contaban con un repertorio nuevo y reciente de fbulas y chilindrinas. Por supuesto, en la mayor parte de los casos, mentiras, pero esto no tena la menor importancia. Una narracin es una narracin. Tiene sus leyes. La que estaba precisamente entonces hablando, y que haba mencionado a Yennefer, era una pescadora de las islas Skellige, corpulenta, ancha de espalda, de pelo corto, vestida como sus cuatro camaradas con un chaleco hecho de piel de narval pulida hasta hacerla brillar. Fue el decimonoveno da del mes de agosto, a la maana, tras la segunda noche de luna llena continu la islea su narracin al tiempo que se llevaba una jarra de cerveza a los labios. Su mano, como advirti Triss, era del color de un ladrillo viejo, y su brazo desnudo, de msculos muy ceidos, era de por lo menos unas veinte pulgadas de dimetro. Triss tena veintids pulgadas en el talle. Muy tempranito sigui la pescadora, pasando sus ojos por los rostros del pblico sali al mar nuestra barcaza, al sund entre An Skellig y Spikeroog, en el criadero de ostras ande solemos poner las redes para el salmn. Prisas habamos, y muchas, que apuntaba tormenta, el cielo volvase negro por poniente. Haba de sacarse el salmn de las redes pues si no, como sabis, cuando se puede de nuevo uno echar al mar tras la tormenta, en las redes no quedan ms que testas podras, recomas, toda la pesca vase al garete. El pblico, casi todos habitantes de Bremervoord y Cidaris, que en su mayora se sustentaban del mar y de l dependan, asintieron y murmuraron con aprobacin. Triss por lo general slo vea los salmones en forma de lonchas de color rosa, pero tambin asinti y murmur porque no quera hacerse notar. Estaba all en misin secreta.

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Navegbamos... sigui la pescadora, terminando su jarra y dando seas de que cualquiera de los que escuchaba poda invitarla a otra. Navegbamos y recogamos las redes hasta que de pronto va Gudrun, la hija de Sturli, y chase a gritar a pleno pulmn. Y seala con el dedo por la proa! Miramos, y hete aqu que algo vuela por el aire, y no es un pjaro! El corazn me se qued parao al punto, pos pens que un viverno o un grifo chico, que a veces vuelan hasta Spikeroog, bien es cierto que prencipalmente en invierno, mxime cuando sopla el viento de poniente. Mas tratbase de algo negro: chuff y al agua! Y de la ola: a tomar por culo! Derechito a nuestra red. Se enreda en la red y sarrevuelve en el agua como una foca, y al punto nosotras a una, las que ramos, y ramos ocho mozas, hale, a tirar y sube que te sube aquello a la cubierta. Y entonces s que la boca se nos qued de par en par! Pos result ser una hembra! Con un vestido negro y negra ella como ala de cuervo. Enreda en la red, entre dos salmones, de los cuales uno, que me muera si miento, tena cuarenta y dos libras y media! La pescadora de Skellige sopl la espuma de la cerveza y dio un gran trago. Ninguno de los oyentes hizo comentario alguno ni mostr su incredulidad, aunque ni los ms ancianos recordaban que alguien hubiera pescado jams un salmn de tan imponente tamao. La morena de la red continu la islea tose, escupe agua marina y se limpia, y Gudrun, nerviosa, que anda en estado de buena esperanza, va y grita: Kelpa! Kelpa! Havfrue!. Y hasta el ms necio poda ver que no era kelpa, pos una kelpa hubiera ya rato antes rompido la red, rete t de que se dejara la monstrua de guindarse a la barca! Y tampoco havfrue, pos no tena cola de pez y la ama del mar acostumbra a tener cola de pescado! Y al fin y al cabo despese de los cielos al mar, y acaso alguien viera que la kelpa o la havfrue vuele por los cielos? Pero Skadi, la hija de Una, que siempre se caldea, tambin se li a gritos, que si kelpa, kelpa!, y va y agarra el gancho! Y con el gancho que se me va a la red! Y de la red va y sale un relmpago y la Skadi que chillotea! Y el gancho a la izquierda, ella a la derecha, que reviente si miento, peg tres botes y pataplaf con el culo en la cubierta! Ja, y vierase que la hechicera aquella de la red ms mala era que una medusa, una escorpena o una angula! Y pa colmo la meiga va y se pone a gritar y decir que si puta, puta, que daba miedo! Y de la red sale un silboteo, una peste, unos humos que pa qu, pues ella habase puesto a hacer sus magias! Y vimos que no era cosa de poca monta... La islea apur la jarra y sin dudarlo se lanz a por la siguiente. No es cosa de poca monta cazar a una maga con una red! lanz un fuerte regeldo, se limpi la nariz y los labios. Y nos vemos que de la magia de los gevos, que me muera si miento, hasta la barca chase a columpiarse! Tiempo no haba de aflojar! Britta, la hija de Keran, apret la red con el bichero, y yo mesma ech mano a un remo y, zumba! Zumba, zumba! La cerveza salpic bien alto y se derram por la mesa, unas cuantas jarras se volcaron y cayeron al suelo. Los oyentes se limpiaron las mejillas y las cejas pero nadie emiti palabra alguna de acusacin o advertencia. Una narracin es una narracin. Tiene sus leyes. La meiga antendi bien con quin se las haba. La pescadora irgui el poderoso busto y mir retadora a su alrededor. Con las mozas de Skellige no ha lugar a chacota! Dijo que se nos entregaba de buena fe y apalabr no echar hechizos ni conjuros. Y su nombre pronunciara: Yennefer de Vengerberg. Los oyentes murmuraron. Apenas haban pasado dos meses desde los sucesos de la isla de Thanedd, se recordaban los nombres de los traidores comprados por Nilfgaard. El nombre de la famosa Yennefer tambin. La condujimos continu la islea a Ard Skellig, a Kaer Trolde, al yarl Crach an Craite. Y no la viera yo ms. El yarl estaba en un periplo, dicen que a su vuelta recibi a la maga al pronto muy spero, mas luego diola un trato afable y cordial. Hummm... Y yo no ms que esperaba que la hechicera me adobara una sorpresilla por lo de que la diera con el remo. Juzgu que se quejara de m al yarl. Mas no. Ni mu que no dijo, no me acus. Una hembra de honor. Aluego, cuando se mat, hasta pena que me diera... Qu Yennefer ha muerto? grit Triss, olvidando con la impresin su incgnito y lo secreto de la misin. Qu Yennefer de Vengerberg ha muerto?

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Cierto, muerta est. La pescadora apur la cerveza. Muerta est como esta caballa. Con sus propios hechizos se mat, haciendo sus artes mgicas. Bien poquito hace de ello, el ltimo da de agosto, justo antes de la luna nueva. Mas eso es ya otra historia... Jaskier! No te duermas en la silla! Yo no duermo, yo reflexiono! As que, querido lector, bamos por los bosques de los Tras Ros en direccin al sur, hacia Caed Dhu, buscando a los druidas, que haban de ayudarnos a encontrar a Ciri. Os contar cmo fue esto. Mas en primer lugar, en favor de la verdad historiogrfica, he de describir a nuestra cuadrilla, decir algo sobre cada uno de sus miembros en particular. El vampiro Regis tena ms de cuatrocientos aos. Si no menta, esto haba de significar que era el mayor de todos nosotros. Claro, podra ser una trola comn y corriente: quin iba a ser capaz de comprobarlo? Sin embargo, yo prefera apostar a que nuestro vampiro era franco, puesto que declaraba tambin que haba dejado de propia voluntad y para siempre de chupar sangre humana, declaracin la cual nos permita de algn modo dormir tranquilos en los vivaques nocturnos. Advert que al principio Milva y Cahir acostumbraban despus de despertarse temerosos y desasosegados a masajearse el pescuezo, pero pronto dejaron de hacerlo. El vampiro Regis era o pareca ser un vampiro completamente honorable. Si deca que no iba a chupar la sangre, pues no la chupaba. Sin embargo, tena sus defectos, que no procedan adems de su naturaleza vamprica. Regis era un intelectual y le gustaba sobremanera demostrarlo. Posea la exasperante costumbre de expresar aseveraciones y verdades con tono de profeta, a lo que pronto dejamos de reaccionar, puesto que las aseveraciones expresadas eran o verdades ciertas, o tenan pinta de ser verdad, o no se podan comprobar, lo que al fin y al cabo era lo mismo. Verdaderamente insoportable resultaba, sin embargo, la forma en que Regis responda a las preguntas antes de que el que preguntaba hubiera terminado de formular su pregunta, a veces incluso antes de que el que preguntaba hubiera tenido tiempo siquiera de comenzar a formularla. Yo tengo para m que esta al parecer muestra de una inteligencia elevada era ms bien sntoma de arrogancia y chulera, y estas cualidades, adecuadas para los ambientes universitarios o para tos crculos palaciegos, son difciles de soportar en un grupo con el que se viaja todo el da hombro con hombro y por la noche se duerme bajo la misma manta. Sin embargo, no se lleg a un enfrenta-miento ms agudo gracias a Milva. A diferencia de Geralt y de Cahir, cuyo oportunismo nato a todas luces les haca adaptarse a las maneras del vampiro e incluso competir con l en ello, la arquera Milva prefera medios sencillos y sin pretensiones. Cuando, por tercera vez, Regis le emiti la respuesta a su pregunta en mitad de la frase, lo insult gravemente, usando de palabras y expresiones que habran sido capaces de sacarle los colores de vergenza incluso a un soldado viejo. Lo curioso es que tuvo resultado: el vampiro abandon sus exasperantes formas en un abrir y cerrar de ojos. De lo que resulta que la defensa ms efectiva contra la dominacin intelectual es un buen rapapolvo al intelectual que intenta dominar. Milva, me parece, sufri mucho a causa de su trgico accidente y de su prdida. Escribo me parece, puesto que soy consciente de que, siendo un hombre, no puedo imaginarme en modo alguno lo que significa para una mujer un accidente de este tipo y una prdida as. Aunque soy poeta y hombre de letras, incluso mi imaginacin bien entrenada y educada fracasa en esto y no sirve de nada. La arquera recuper muy pronto la forma fsica, pero con la psquica era peor. Suceda que durante todo un da, del alba al ocaso, no deca palabra alguna. Sola desaparecer y mantenerse al margen, lo que a todos nos alarmaba un poco. Hasta que por fin lleg el punto de inflexin. Milva reaccion como una drada o un elfo, bruscamente, impulsivamente y sin explicaciones. Una maana, ante nuestros ojos, tom un cuchillo y sin decir palabra se cort las dos trenzas a la altura del cuello. No pertenece, en no siendo doncella, dijo al ver nuestras bocas abiertas de par en par. Mas y en no siendo viuda tampoco, aadi, acbase el luto tambin. Desde aquel momento fue ya la misma que antes: ceuda, mordaz, deslenguada y veloz para emitir palabras groseras. De lo que dedujimos que, afortunadamente, haba superado la crisis. El tercero, y no menos extrao miembro de nuestra cuadrilla era el nilfgaardiano al que le gustaba demostrar que no era nilfgaardiano. Se llamaba, por lo que deca, Cahir Mawr Dyffryn aep Ceallach... 49

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Cahir Mawr Dyffryn, hijo de Ceallach afirm en voz alta Jaskier, al tiempo que apuntaba al nilfgaardiano con un lapicerillo. Hay muchas cosas que no me gustan, que incluso no soporto, con las que me he tenido que avenir en esta ilustre compaa. Pero no con todo! No aguanto cuando alguien me mira por encima del hombro cuando estoy escribiendo! Y no pienso avenirme a ello! El nilfgaardiano se alej del poeta. Al cabo de un instante de reflexin agarr su silla, su pellejo y su manta y se coloc junto a Milva, quien finga dormitar. Lo siento dijo. Perdname una y cien veces, Jaskier. Te mir inconscientemente, por pura curiosidad. Pensaba que estabas pintando un mapa o que hacas cuentas... No soy un contable! El poeta se levant, tanto en sentido figurado como en el literal. Ni tampoco cartgrafo! E incluso si lo fuera esto no justifica el meter las narices en mis apuntes! Ya he pedido perdn le record Cahir con voz seca, mientras colocaba el lecho en su nuevo lugar. Con muchas cosas me he avenido en esta ilustre compaa y a muchas me he acostumbrado. Pero pedir perdn sigo hacindolo slo una vez. En verdad, Jaskier. El brujo se inmiscuy, de forma completamente inesperada para todos, incluso para s mismo, tomando partido por el joven nilfgaardiano. Te has vuelto tremendamente susceptible. Y no se puede dejar de advertir que esto tiene algo que ver con los papeles que no hace mucho comenzaste a ensuciar en los vivaques con ayuda de un trozo de lpiz. Cierto confirm el vampiro Regs mientras arrojaba al fuego unas ramas de abedul. Susceptible se volvi ltimamente nuestro maestro, adems de enigmtico, discreto y buscador de soledades. Oh, no, al menos durante la satisfaccin de sus necesidades naturales no le molestan los testigos, lo que, al fin y al cabo, en nuestra situacin no ha de extraar. Su tmida reserva y su susceptibilidad a las miradas ajenas se refieren exclusivamente a esos papeles escritos con letra menuda. Acaso en nuestra presencia ha surgido un poema? Una rapsodia? Una epopeya? Un romance? Una cancin? No neg Geralt, acercndose al fuego y cubrindose las espaldas con una gualdrapa. Yo lo conozco. No se puede tratar de lricas, puesto que no maldice, no murmura y no cuenta slabas con los dedos. Escribe en silencio, as que se trata de prosa. Prosa! El vampiro dej que brillaran las puntas de sus colmillos, lo que por lo general intentaba no hacer. Puede que una novela? O un ensayo? Unas fbulas? Rayos, Jaskier! No nos tortures! Revlanos qu ests escribiendo! Unas memorias. Lo qu? De estas notas Jaskier les mostr un tubo lleno de papeles surgir la obra de mi vida. Unas memorias que llevarn el ttulo de Cincuenta aos de poesa. Vaya un ttulo idiota afirm Cahir speramente. La poesa no tiene edad. Y si aceptamos que la tiene aadi el vampiro, entonces es decididamente mucho ms antigua. No lo entendis. El ttulo significa que el autor de la obra ha pasado cincuenta aos, ni ms ni menos, al servicio de la Seora Poesa. En ese caso todava es ms idiota dijo el brujo. T, Jaskier, no tienes todava ni siquiera cuarenta aos. La habilidad para escribir te la metieron a base de palos en el culo en el parvulario del santuario, a la edad de ocho aos. Incluso aceptando que escribieras rimas ya en el parvulario, no es posible que sirvas a tu Seora Poesa ms de treinta aos. Pero precisamente s bien, porque t mismo ms de una vez me lo has dicho, que comenzaste de verdad a juntar rimas ya componer melodas a la edad de diecinueve aos, inspirado por el amor a la condesa de Stael. Lo cual hace menos de veinte aos de servicio, Jaskier. De dnde entonces te has sacado esos cincuenta del ttulo? Se trata de alguna metfora? 50

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Yo el bardo hinch los carrillos le marco un elevado horizonte a mis pensamientos. Describo el presente, pero me dirijo hacia el futuro. Pienso publicar la obra que acabo de comenzar dentro de unos veinte o treinta aos y para entonces nadie va a poder poner en duda el ttulo que he calculado. Ja. Ahora lo entiendo. Si algo me asombra es la previsin. Por lo general, poco te importaba el maana. El maana me sigue importando bien poco anunci con altivez el poeta. Pienso en la posteridad. Y en la eternidad! Desde el punto de vista de la posteridad advirti Regis, no es excesivamente tico el comenzar a escribir ahora, haciendo acopio. La posteridad tiene derecho a esperar bajo tal ttulo una obra escrita con una verdadera perspectiva de medio siglo, por una persona que de verdad tenga un acervo de medio siglo de conocimientos y experiencia... Alguien cuya experiencia sea de medio siglo le interrumpi Jaskier sin ceremonias ha de ser por la misma naturaleza de las cosas un abuelete podrido de setenta aos con el cerebro erosionado por la arpa de la esclerosis. ste lo que ha de hacer es quedarse sentadito en la veranda y tirarse peos al viento, y no dictar memorias, pues la gente slo har que rerse. Yo no cometer ese error, escribir mis recuerdos con antelacin, mientras me halle en total posesin de mis fuerzas creativas. Luego, antes de editarlas, no introducir ms que pequeos arreglos cosmticos. Tiene sus ventajas. Geralt se masaje la rodilla que le dola y la dobl con cuidado. Especialmente para nosotros. Porque aunque sin duda figuramos en su obra, aunque sin duda nos habr puesto verdes, dentro de medio siglo no nos va a importar nada de nada. Y qu es medio siglo? El vampiro se sonri. Un instante, un pestaeo pasajero... Ah, Jaskier, una pequea advertencia: Medio siglo de poesa suena mejor en mi opinin que Cincuenta aos. No lo niego. El trovador se inclin sobre el papel y garabate algo con el lpiz. Gracias, Regis. Por fin algo constructivo. Alguien tiene algn consejo ms? Yo tengo habl de pronto Milva, sacando la cabeza de debajo de su manta. Pa qu abrs as los ojos? Que soy analfabruta? Mas tonta no soy! Andamos de aventuras, vamos tras de los pasos de Ciri, con el arma en la mano por pases que mal nos quieren. Pudiera ser que los papelotes sos de Jaskier caigan en las garras de enemigos y gentes de mala fe. Y al juntarrimas ste conocemos, que es grande bocazas y cotilla sin mesura. As que mejor fuera que cuidado y atencin poniera en qu cosas garrapatea, pa que de tales gurrapatos no acabemos cuelgando. Exageras, Milva dijo el vampiro con voz suave. Y yo dira que mucho afirm Jaskier. Tambin me parece a m que exageras aadi Cahir inmutable. No s cmo ser en los pases del norte, pero en el imperio el poseer manuscritos no es considerado un crimen, y la actividad literaria no est amenazada de punicin. Geralt puso sus ojos en l y quebr con un chasquido el palito con el que estaba jugueteando. Pero en las ciudades conquistadas por esta nacin tan cultivada las bibliotecas estn amenazadas de convertirse en humo dijo con un tono que no era agresivo pero s manifiestamente sarcstico. No importa, en cualquier caso. Mara, tambin a m me parece que exageras. Los papelotes de Jaskier no tienen, como de costumbre, ninguna importancia. Tampoco para nuestra seguridad. Seguro! La arquera se enfad, se sent. Yo bien lo s! Mi padrastro, cuando el alguacil del rey el censo haca en nuestro pueblo, al punto pona pies en polvorosa, se echaba al monte y se pasaba dos semanas all sin menear el rabo. Ande hay papeles, mejor no te quedes, acostumbraba a decir, y al que hoy apuntan, maana lo multan. Y verdad deca, aunque fuera de lo ms cabrn, el hideputa. Ojal que ardiendo ande por los enriemos! Milva dej la manta a un lado y se acerc al fuego, se le haba pasado el sueo definitivamente. Geralt advirti que amenazaba una noche ms de interminable conversacin. Me doy cuenta de que no apreciabas a tu padrastro advirti Jaskier tras un instante de silencio. 51

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No lo apreciaba se oy como Milva apretaba los dientes. Pos marrano era. Cuando madre no miraba, se ma acercaba y me tanteaba. No haca caso a razones, y en vistas de que el tono no cambiaba, hablele con una vara, y cuando cayera an le di una o dos coces, en las costillas y en sus partes. Y aluego dos das hubo de guardar cama, sangre escupa... De modo que yo me ech al camino, sin esperar a que sanara... Y aluego me llegaron hablillas de que la palm. Y madre al poco tambin... Eh! Jaskier! Qu carajo andas apuntando? Ni se te ocurra, ni se te ocurra! Mas no oyes qu te digo? Extrao era que con nosotros majara Milva, sorprendente el hecho de que nos acompaara un vampiro. No obstante, lo ms extrao y completamente incomprensible eran los motivos de Cahir, el cual de ser un enemigo se haba vuelto de pronto si no amigo al menos aliado. El jovenzuelo haba demostrado aquello durante la Batalla del Puente, ponindose sin dudarlo con la espada en la mano al lado del brujo y en contra de sus compatriotas. Tal acto se gan nuestra simpata y deshizo por fin nuestras sospechas. Al escribir nuestras me refiero a m, al vampiro y ala arquera. Geralt, por su parte, aunque haba luchado con Cahir hombro con hombro, aunque haba contemplado los ojos de la muerte a su lado, segua siendo desconfiado hacia el nilfgaardiano y no le guardaba simpata. Intentaba, es cierto, esconder su resentimiento, pero era como creo que ya he comentado una persona simple como el palo de una alabarda, no saba fingir y la antipata le surga a cada paso como una anguila de una red agujereada. La causa era evidente: Ciri. El azar hizo que estuviera en la isla de Thanedd durante la luna nueva de julio, cuando se lleg a la sangrienta lucha entre hechiceros fieles a los reyes y los traidores apoyados por Nilfgaard. A los traidores los ayudaban los Ardillas, los elfos rebeldes, y Cahir, hijo de Ceallach. Cahir estuvo en Thanedd, lo enviaron all con una misin especial, tena que capturar y raptar a Ciri. Cuando se defenda, Ciri lo hiri; Cahir tiene una cicatriz en la mano izquierda, y cuando la ve siempre se le secan los labios. Debi de doler aquello muchsimo y todava no puede doblar dos dedos. Y despus de todo esto nosotros lo salvamos, junto al Cintillas, cuando sus propios compatriotas lo llevaban encadenado hacia un cruel castigo. Por qu, pregunto, por qu pecados queran matarlo? Slo por la derrota de Thanedd? Cahir no es muy locuaz, pero yo tengo el odo sensible hasta para una media palabra. El muchacho no tiene todava ni siquiera treinta, y aparenta el aspecto de ser un oficial de alto rango del ejrcito nilfgaardiano. Puesto que usa de la lengua comn impecablemente, lo cual es poco habitual para un nilfgaardiano, sospecho en qu tipo de ejrcito serva Cahir y por qu haba avanzado tan deprisa. Y por qu le haban ordenado una misin tan extraa. Y adems en el extranjero. Puesto que precisamente Cahir haba sido quien ya una vez haba intentado raptar a Ciri. Casi cuatro aos antes, durante la matanza de Cintra. Entonces por vez primera haba dado seales de vida el destino que diriga la suerte de la muchacha. El azar permiti que hablara de ello con Geralt. Ocurri el tercer da despus de cruzar el Yaruga, diez das antes del equinoccio, mientras pasbamos los bosques de Tras Ros. Aquella conversacin, aunque muy corta, tuvo un tono lleno de notas desagradables e inquietantes. Y en el rostro y los ojos del brujo ya por entonces se dibujaba la promesa de ferocidad que estallara luego, en la noche del equinoccio, despus de que se nos uniera la rubia Angoulme. El brujo no miraba a Jaskier. No miraba hacia delante. Miraba las crines de Sardinilla. Calanthe sigui, poco antes de morir, extrajo un juramento a algunos caballeros. No tenan que permitir que Ciri cayera en manos de los nilfgaardianos. Durante la huida los caballeros resultaron muertos, y Ciri se qued sola entre los cadveres y los incendios, en la trampa formada por los callejones de la ciudad ardiente. No hubiera salido con vida de aquello, de eso no cabe duda. Pero l la encontr. l, Cahir. La sac de entre las garras del fuego y la muerte. La salv. Qu heroicidad! Qu nobleza! Jaskier sujet un poco a Pegaso. Cabalgaban por detrs, Regis, Milva y Cahir le llevaban un cuarto de legua, pero el poeta no quera que ni siquiera una palabra de aquella conversacin llegara a los odos de sus compaeros.

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El problema sigui el brujo es que nuestro Cahir fue noble porque se lo ordenaron. Fue tan noble como un cormorn: no se trag el pez porque tena en la garganta un anillo. Tena que llevar el pez en el pico hasta su amo. No lo consigui, as que el amo se enfureci con el cormorn. El cormorn ahora ha cado en desgracia. Acaso por ello busca la amistad y la compaa de los peces? Qu piensas, Jaskier? El trovador se inclin en la silla evitando una rama baja de un tilo. La rama tena las hojas ya completamente amarillas. Sin embargo, salv su vida, t mismo lo has dicho. Gracias a l Ciri escap sana y salva de Cintra. Y gritaba por las noches al verlo en sueos. Pero l fue quien la salv. Deja ya de pensar en el pasado, Geralt. Demasiado se ha cambiado ya, puf, cada da se cambia, pensar en el pasado no produce nada excepto pesadumbre, la cual est claro que no te sirve de nada. l salv a Ciri. Un hecho fue, es y ser siempre un hecho. Geralt apart por fin sus ojos de las crines, alz la cabeza. Jaskier ech un vistazo a su rostro y rpidamente desvi la mirada hacia un lado. Un hecho ser siempre un hecho repiti el brujo con una fea voz metlica. Oh, s! l me grit ese hecho a la cara en Thanedd, y la voz se le ahogaba en la garganta del miedo, porque estaba mirando a la hoja de mi espada. Aquel hecho y aquel grito eran razones para que no le matara. En fin, result ser as y creo que no cambiar. Y una pena. Porque entonces, all en Thanedd, haba que haber comenzado una cadena. Una larga cadena de muerte, una cadena de venganza, sobre la que todava cuando hubieran pasado cien aos siguieran corriendo leyendas. Unas leyendas tales que se tuviera miedo de escucharlas en la oscuridad. Lo entiendes, Jaskier? No mucho. Entonces vete al diablo. La conversacin fue horrible y horrible tena entonces el brujo la jeta. Oh, no me gustaba cuando caa en aquellos humores y se pona de aquellos modos. He de reconocer, sin embargo, que la pintoresca comparacin con el cormorn cumpli su papel: comenc a inquietarme. Un pez en el pico, al que se lo lleva all donde lo ahogan, lo limpian y lo fren! Una analoga verdaderamente divertida, una perspectiva alegre... Pero la razn rechazaba aquellas aprensiones. Al fin y al cabo, para seguir con la metfora del pez, quines ramos nosotros? Sardinillas, pequeas y espinosas sardinillas. El cormorn Cahir no puede contar con recuperas la benevolencia real a cambio de una pesca tan escasa.. l mismo tampoco era, con toda seguridad, el lucio grande que intentaba aparentar. Era una sardinilla, como nosotros. En tiempos en los que la guerra arrasaba como un arado de hierro tanto la tierra como la suerte de los hombres, quin iba a prestar atencin a las sardinillas? Apuesto la cabeza a que en Nilfgaard ya nadie se acuerda de Cahir.Vattier de Rideaux, jefe de los servicios secretos militares de Nilfgaard, escuchaba la reprimenda imperial con la cabeza gacha. As es sigui con tono venenoso Emhyr var Emreis. Una institucin que devora tres veces tanto dinero del presupuesto del estado como la educacin, la cultura y el arte juntos no es capaz de encontrar a una sola persona. Esta persona, puf, desaparece de pronto, se esconde, aunque yo conceda cifras astronmicas a una institucin ante la que no tiene derecho a esconderse. Una persona culpable de traicin se burla a plena luz del da de la institucin a la que di suficientes privilegios y medios como para que pudiera quitarles el sueo hasta a quienes son inocentes. Oh, puedes creerme, Vattier, cuando la prxima vez se comience a hablar en el consejo de la necesidad de recortar fondos a los servicios secretos, escuchar con gusto. Puedes creerme! Vuestra majestad imperial Vattier de Rideaux carraspe tomar, no lo dudo, la decisin adecuada, despus de sopesar todos los pros y contras. Tanto los fracasos como los xitos del servicio 53

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secreto. Vuestra majestad tambin puede estar seguro de que el traidor Cahir aep Ceallach no escapar a su castigo. He emprendido unos intentos... No os pago por emprender, sino por el resultado de tales intentos. Hasta ahora estos son mseros. Mseros, Vattier! Qu pasa con Vilgefortz? Dnde diablos est Cirilla? Qu murmuras? Ms fuerte! Pienso que vuestra majestad debiera casarse con esa muchacha que tenemos custodiada en Darn Rowan, Nos es necesaria esta boda, la legalidad del feudo soberano de Cintra, la pacificacin de las islas Skellige y de los rebeldes de Attre, Strept, Mag Turga y Los Taludes. Nos es precisa una amnista general, tranquilidad en la retaguardia y en las lneas de abastecimiento... Nos es precisa la neutralidad de Esterad Thyssen de Kovir. Lo s. Pero la de Darn Rowan no es la verdadera. No puedo casarme con ella. Vuestra majestad imperial me perdone, pero, acaso tiene alguna importancia que no- sea la verdadera? La situacin poltica precisa de unas bodas festivas. Y urgentemente. La novia ir cubierta por un velo. Y cuando por fin encontremos a la verdadera Cirilla, simplemente se... cambia a la desposada. Te has vuelto loco, Vattier? La falsa se ha hecho ver aqu de pasada. A la verdadera no la ha visto nadie en Cintra desde hace cuatro aos; al fin y al cabo, se dice que ella pasaba ms tiempo en las Skellige que en la propia Cintra. Garantizo que nadie se dar cuenta del cambio. No! Emperador... No, Vattier! Encuntrame a la verdadera Ciri! Moved por fin el culo. Encuntrame a Ciri. Encuntrame a Cahir. Y a Vilgefortz. Sobre todo a Vilgefortz. Porque l tiene a Ciri, estoy seguro... Vuestra majestad imperial... Te escucho, Vattier! Estoy escuchando todo el tiempo! Durante un tiempo tuve la sospecha de que el as llamado asunto Vilgefortz no era ms que una provocacin comn y corriente. Que el hechicero result muerto o ha sido capturado y la espectacular y ruidosa persecucin sirve a Dijkstra para denigrarnos y justificar una represin sangrienta. Yo tambin tena la misma sospecha. Y sin embargo... En Redania no se hizo pblico, pero s por mis agentes que Dijkstra hall uno de los escondites de Vilgefortz y en l pruebas de que el hechicero llevaba a cabo bestiales experimentos en seres humanos. Ms concretamente en los fetos de las personas... y en las mujeres embarazadas. As que si Vilgefortz tena a Cirilla, entonces me temo que el seguir buscndola... Calla, diablos! Por otro lado Vattier de Rideaux habl con rapidez al contemplar el rostro iracundo y furioso del emperador, todo esto tambin podra ser simple desinformacin. Para hacer aborrecer al hechicero. Le pega muy bien a Dijkstra. Tenis que encontrar a Vilgefortz y quitarle a Ciri! Voto a bros! No divaguis ni hilis suposiciones! Dnde est Antillo! Todava en Geso? Pues si al parecer ya ha mirado all debajo de cada piedra y rebuscado en cada agujero en el suelo! Pues si al parecer la muchacha no est all ni nunca ha estado! Pues si el astrlogo se equivoc o miente! Todo esto son citas de sus informes. Entonces, qu hace all? El coronel Skellen, me atrevo a advertir, emprende acciones no demasiado claras... Su destacamento, el que vuestra majestad imperial le orden organizar, lo recluta en Maecht, en el fuerte Rocayne, donde ha instalado su base. Este destacamento, me permito aadir, es una banda bastante sospechosa. Y aparte de ello, resulta tambin sumamente grave que el seor Skellen hacia final de agosto contratara a un famoso asesino a sueldo... Qu?

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Contrat a un esbirro a sueldo con orden de liquidar a una cuadrilla de bandidos que pulula por Geso, cosa en s digna de alabanza, pero, acaso esto es una tarea propia para un coronel del emperador? No est hablando la envidia a travs de ti, Vattier? Y no es ella la que te aporta ese apasionamiento y ese fervor? Afirmo nicamente hechos probados, vuestra majestad. Hechos el emperador se levant de pronto son lo que yo quiero ver. Me he cansado ya de or hablar de ellos. Haba sido un da verdaderamente duro. Vattier de Rideaux estaba cansado. Es verdad que tena todava en su programa del da una o dos horas de trabajo de oficina, con el objetivo de evitar que acabara ahogado en el mar de los papeles no resueltos, pero slo de pensarlo se echaba a temblar. No, pens, nada a la fuerza. No me pondr a trabajar. Me ir a casa... No, a casa no. All estar esperando la mujer. Ir a ver a Cantarella. A la dulce Cantarella, junto a la que se descansa tan bien. No se lo pens mucho tiempo. Simplemente se levant, tom la capa y sali, deteniendo con un gesto de aversin al secretario que le intentaba colocar una carpeta de guadamec con documentos urgentes para firmar. Maana! Maana ser otro da! Dej el palacio por una salida trasera, por la parte de los jardines, anduvo a travs de un paseo rodeado de cipreses. Pas junto al estanque en el que viva una carpa que haba alcanzado la provecta edad de ciento treinta y dos aos y que haba soltado all el emperador Torres, como atestiguaba una medalla conmemoratoria de oro clavada en las agallas del enorme pez. Buenas tardes, vizconde. Vattier, con un corto movimiento de la mueca, liber el estilete que llevaba escondido en la manga. La propia empuadura se le desliz en la mano. Mucho te arriesgas, Rience dijo con voz glida. Mucho te arriesgas mostrando en Nilfgaard tu cara quemada. Incluso en forma de teleproyeccin mgica. Te has dado cuenta? Y Vilgefortz me garantiz que si no lo tocabas no ibas a adivinar que se trataba de una ilusin. Vattier guard el estilete. No haba adivinado en absoluto que fuera una ilusin. Pero ahora ya lo saba. Eres demasiado cobarde como para mostrar aqu tu propia persona, Rience dijo. Sabes muy bien lo que te esperara en ese caso. El emperador sigue estando tan enfadado conmigo? Y con mi maestro Vilgefortz? Tu descaro me desarma. Al diablo, Vattier. Te aseguro que seguimos estando de vuestro lado, yo y Vilgefortz. Bueno, lo reconozco, os engaamos, os dimos a la falsa Cirilla, pero fue de buena fe, que me ahorquen si miento. Vilgefortz pens que, dado que la verdadera haba desaparecido, sera mejor una falsa que ninguna. Pensbamos que os daba igual... Tu descaro ha dejado de desarmarme, ahora comienza a insultarme. No tengo intenciones de perder el tiempo de chchara con un espejismo que me insulta. Cuando te alcance por fin en tu verdadera figura, conversaremos, y bastante tiempo, te lo prometo. Hasta entonces... Apage, Rience. No te reconozco, Vattier. En otros tiempos, aunque se te apareciera el propio diablo, antes del exorcismo no hubieras omitido investigar si por casualidad no se poda sacar algo de l. Vattier no le honr a la ilusin con una mirada, en vez de ello observ la carpa envuelta en algas, que agitaba perezosamente el lgamo del estanque. Sacar? repiti por fin, inflando los labios en gesto de desprecio. De ti? Y qu me podrs dar? A la verdadera Cirilla? Puede que a tu patrn, Vilgefortz? A Cahir aep Ceallach? Stop! La ilusin de Rience alz una ilusoria mano. Lo has dicho. Qu he dicho? 55

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Cahir. Te daremos la cabeza de Cahir. Yo y mi maestro Vilgefortz... Apidate, Rience buf Vattier. Dale la vuelta a la sucesin. Como quieras. Vilgefortz, con mi modesta ayuda, os dar la cabeza de Cahir, hijo de Ceallach. Sabemos dnde est, lo podemos agarrar en un pis pas, a voluntad. Si disponis de tal posibilidad, venga, venga. Tan buenos enchufes tenis en el ejrcito de la reina Meve? Me ests probando? Rience frunci el ceo. O de verdad no lo sabes? Creo que esto ltimo. Cahir, mi querido vizconde, est... Nosotros sabemos dnde est. Sabemos adonde se dirige, sabemos en compaa de quin. Quieres su cabeza? La tendrs. Una cabeza Vattier sonri que no va a poder contar lo que de verdad sucedi en Thanedd. Creo que ser mejor as dijo Rience con cinismo. Para qu dar a Cahir la posibilidad de hablar? Nuestra tarea es aliviar y no profundizar las animosidades entre Vilgefortz y el emperador. Te proporcionar la cabeza callada de Cahir aep Ceallach. Lo arreglaremos de tal modo que parecer un mrito tuyo y solamente tuyo. Entrega en las prximas tres semanas. La carpa prehistrica del estanque abanicaba el agua con las aletas caudales. El animal, pens Vattier, tiene que ser muy inteligente. Pero, para qu tanta sabidura? Todo el tiempo el mismo lgamo y los mismos nenfares. Tu precio, Rience? Una cosilla de nada. Dnde est Stefan Skellen y qu est tramando? Le dije lo que quera saber. Vattier de Rideaux se estir sobre los almohadones, mientras jugueteaba con un rizo de los dorados cabellos de Carthia van Canten. Ves, bonita, hay que ocuparse de ciertos asuntos siempre con inteligencia. Y con inteligencia significa conformndose. Si se acta de otra manera, uno no tiene nada. Slo agua podrida y lgamo en el estanque. Y qu ms da si el estanque es de mrmol y est a tres pasos del palacio? No tengo razn, bonita? Carthia van Canten, llamada cariosamente Cantarella, no respondi. Vattier tampoco esperaba respuesta. La muchacha tena dieciocho aos y para decirlo con delicadeza no era precisamente un genio. Sus intereses por lo menos por el momento se limitaban a hacer el amor con por lo menos por el momento Vattier. En asuntos sexuales era Cantarella todo un talento natural que aunaba pasin y compromiso con tcnica y arte. Sin embargo, no era eso lo ms importante. Cantarella hablaba poco y raras veces, a cambio saba escuchar con gusto. Con Cantarella poda uno hablar lo que se quera, descansar, relajar la mente y regenerar la psiquis. En este servicio uno no puede ms que esperarse reprimendas dijo con nfasis Vattier. Porque no he encontrado a una tal Cirilla! Y el que gracias al trabajo de mis hombres el ejrcito alcance xitos es poco? Y el que el estado mayor conozca cada movimiento del enemigo no es nada? Y poco el que esa fortaleza que hubiramos tenido que cercar durante semanas la abrieran mis agentes para los ejrcitos del imperio? Pero no, eso nadie lo alaba. Lo que importa es una tal Cirilla! Resoplando de rabia, Vattier de Rideaux tom de las manos de Cantarella una copa llena del estupendo Est Est de Toussaint, vino de una aada que recordaba los tiempos en que el emperador Emhyr var Emreis era pequeo, apartado de los derechos al trono y un muchacho terriblemente herido, y Vattier de Rideaux era un oficial del servicio secreto joven y sin importancia en la jerarqua. Aqul fue un buen ao. Para el vino. Vattier dio un trago, juguete con los bien formados pechos de Cantarella y continu narrando. Cantarella saba escuchar. Stefan Skellen, bonita murmur el jefe de los servicios secretos imperiales es un chanchullero y un conspirador. Pero yo voy a enterarme de lo que anda maquinando antes de que le alcance Rience... Ya tengo all a uno de los mos... Muy cerca de Skellen... Muy cerca...

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Cantarella desat el cinturn del batn de Vattier, se inclin. Vattier percibi su respiracin y gimi adelantando el placer. Talento, pens. Y luego los suaves y calientes roces de unos labios de terciopelo le expulsaron de la cabeza todos los pensamientos. Carthia van Canten despacito, hbilmente y con talento le proporcion placer a Vattier de Rideaux, jefe de los servicios secretos imperiales. No era en cualquier caso el nico talento de Carthia. Pero Vattier de Rideaux no tena ni idea de ello. No saba que, pese a las apariencias, Carthia van Canten dispona de un memoria perfecta y de una inteligencia aguda como una navaja. Al da siguiente Carthia le transmiti a la hechicera Assir var Anahid todo lo que le haba contado Vattier, cada informacin, cada palabra que pronunciara junto a ella. S, apuesto la cabeza a que en Nilfgaard ya todos haban olvidado a Cahir, incluyendo a su prometida, si es que la tena. Pero de ello hablaremos ms tarde; de momento retrocederemos hasta el da y el lugar por donde vadeamos el Y oruga. Avanzbamos tan deprisa como era posible hacia el este: queramos llegar a los alrededores del Bosque Negro, llamado en la Vieja Lengua Caed Dhu. All habitaban los druidas que seran capaces de pronosticar el lugar de permanencia de Ciri, quiz augurar tal lugar mediante los extraos sueos que acosaban a Geralt. Cabalgbamos a travs de los bosques de los Tras Ros Altos, llamados tambin los Ribazos Diestros, un pas silvestre y casi despoblado situado entre el Yaruga y un pas situado al pie de los Montes de Amell llamado Los Taludes, que lindaba por el oriente con el valle de Dol Angra y por el occidente con una llanura pantanosa de cuyo nombre no quiero acordarme. Nunca nadie se haba interesado en demasa por aquel pas, as que tampoco se saba a ciencia cierta a quin en verdad perteneca ni quin lo gobernaba. Algo de culpa de ello tenan los seores de Temera, Sodden, Cintra y Rivia, quienes con diversos efectos haban considerado los Ribazos como feudo de la propia corona y quienes en ocasiones haban probado a hacer valer sus razones a fuego y espada. Y luego vinieron los ejrcitos nilfgaardianos de detrs de los Montes de Amell y nadie ms tuvo nada que decir. Ni duda alguna sobre derechos feudales ni propiedad de la tierra. Todo lo que haba al sur del Yaruga perteneca al imperio. En el momento en el que escribo estas palabras, tambin pertenecen al imperio ya muchas leguas de tierras al norte del Yaruga. Por falta de informaciones ms concretas no s cuntas ni lo lejos que estn situadas hacia el norte. Volviendo a los Tras Ros, permteme, querido lector, una digresin relacionada con los procesos histricos: la historia de cierto territorio a menudo se crea y construye deforma un tanto casual, como un producto colateral de fuerzas externas. La historia de un pas dado a menudo es construida por quienes no pertenecen a l. Los forasteros son, de este modo, causa; sin embargo, los efectos los padecen siempre e inalterablemente los lugareos. A los Tras Ros tal ley les afectaba en toda su extensin. Los Tras Ros tenan su propia poblacin, trasrrieros autctonos. Aquellas continuas y duraderas guerras y luchas los convirtieron en mendigos y los obligaron a emigrar. Las aldeas y los pueblos ardieron, las ruinas de los jardines y los campos transformados en barbechos fueron devorados por el bosque. El comercio se hundi, las caravanas evitaban las arruinadas sendas y carreteras. Aquellos pocos de los trasrrieros que se quedaron se convirtieron en palurdos asilvestrados. De las raposas y de los osos no se diferenciaban ms que en que llevaban pantalones. Al menos algunos. Es decir: algunos los llevaban y algunos se diferenciaban. Eran, en general, gentes ariscas, simples y ordinarias. Y sin rastro alguno de sentido del humor. La hija morena del colmenero se ech a la espalda la trenza que le estorbaba, volvi a hacer girar la rueda con rabiosa energa. Los esfuerzos de Jaskier seguan resultando hueros, las palabras del poeta pareca que no llegaban a la destinataria. Jaskier gui un ojo al resto de la compaa, fingi que suspiraba y alzaba los ojos al techo. Pero no renunci.

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Dame repiti, enseando los dientes. Dame, yo me lo dar vueltas, y t baja al stano a por cerveza. Seguro que hay aqu algn escondrijo oculto y en el escondrijo un barrilete. Me equivoco, guapa? Ya podais licenciar a la moza en paz, buen hombre dijo con furia la colmenera, una mujer alta y delgada de sorprendente belleza que andaba por la cocina. Pos si ya sus dijo que no fabemos ni gota cerveza. Y las veces que sus se ha dicho, hombre apoy el colmenero a su mujer al tiempo que interrumpa la conversacin con el brujo y el vampiro. Sus vamos a facer unas tortas con mieles, y os las trasegareis. Mas dejar que la moza amuele tranquila la farina pos sin faria ni una meiga pudiera facer las tortas! Licenciaila y que reine la paz en la sala. Has odo, Jaskier? grit el brujo. Suelta a la muchacha y ocpate de algo til. 0 escribe tus memorias! Quiero beber. Me gustara beber algo antes de comer. Tengo unas yerbas. Me voy a hacer una infusin. Abuela, hay en la choza agua hirviendo? Agua hirviendo, pregunto, la hay? Una viejecilla sentada junto al hogar, la madre del colmenero, levant la vista de un calcetn que andaba remendando. La hay, pajarillo, la hay murmur. Slo que fra. Jaskier gimi, se sent resignado a la mesa, donde la compaa platicaba con el colmenero, con el que se haban encontrado temprano aquella maana en el bosque. El colmenero era bajo, rechoncho, moreno y terriblemente peludo, as que no asombraba el hecho de que, al surgir inesperadamente de la espesura, les metiera a todos miedo en el cuerpo, puesto que le tomaron por un licntropo. Y para que fuera todava ms gracioso, el que primero grit Lobisome, lobisome! fue el vampiro Regis. Hubo un pequeo alboroto, pero el asunto se aclar pronto y el colmenero, aunque de apariencia palurda, result ser hospitalario y amable. La cuadrilla acept su invitacin sin ceremonias para ir a su posesin. Su posesin, que en el argot de su profesin se llamaba posada de colmenas, estaba situada en un claro descepado, el colmenero viva all con su madre, su mujer y su hija. Las dos ltimas eran mujeres de una belleza poco comn e incluso algo extraa, lo que era seal evidente de que entre sus antepasadas haba una drada o una hamadrada. Durante la conversacin en la que se enzarzaron, el colmenero dio de inmediato la impresin de que no se poda hablar con l ms que de guanotas, amas, frezadas, posadas, ahumadas, ceras, mieles y melazas, pero esto era slo en apariencia. La pultica? Y qu va a pasar en la pultica? Lo de costumbre. Ca vez hay que dar diezmos ms gordos. Tres urnas de mieles, y toa una monda de cera. Apenas respiro tengo pa dar abasto, de sol a sol en la posada, avent las arnas... a quin pago la lezda? Y no habr alma caritativa que sepa darme razones de quin nos gobierne? ltimamente usease aquestos fablaban la lengua nilfgaardiana. A lo visto sernos agora provencia impirial o yo qu s. Por la miel, caso que algo mercadee, con dineros impirales me se paga, dineros que tin la cara del impirador. Por la jeta ste se ve que es garboso anque ms bien serio, se ve al punto. Usease... Ambos perros, el cano y el negro, se sentaron enfrente del vampiro, alzaron las cabezas y comenzaron a aullar. La hamadrada colmenera se alej del hogar y les atiz con la escoba. Mala seal es sa dijo el colmenero cuando los perros otilan al pleno da. Usease... De qu tena yo que platicar? De los druidas de Caed Dhu. Eh! A modo que to no eran chacotas, caballeros? En verdad quers ir ande los druidas? Sus habs cansao de la vida? Los muerdagueros agarran a to el que saventura por sus campos, lo amarran con una soga de esparto y lo tuestan a fuego vivo. Geralt mir a Regis, Regis le murmur algo. Ambos conocan muy bien los rumores que corran sobre los druidas, todos, sin embargo, imaginarios. No obstante, Milva y Jaskier comenzaron a escuchar con mayor inters que hasta entonces. Y con mayor preocupacin. 58

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Los unos dicen sigui el colmenero que los muerdagueros ndanse vengando de que los nilfgaardianos primo les dieran lea, metindose andel santo roble de por el Dol Angra y se liaron a darles a los druidas sin mentar el porqu. Otros hay que dicen que los druidas fueron los que ampezaron pos pillaron a unos impiriales y les dieron tormento fasta la muerte y que Nilfgaard as les paga con la mesma moneda. Cula la verd de la gena sea, nadie sabe. Mas algo es seguro, los druidas agarran, meten en la Moza de Esparto y queman. Ir onde ellos: la muerte cierta. Nosotros no tenemos miedo dijo Geralt sereno. Cierto. El colmenero midi con la mirada al brujo, a Milva y a Cahir, que justamente entonces entraban a la choza despus de haberse ocupado de los caballos. Se ve que no sois gente cagona y ms bien duchos en armas. Je, con tales como vos no da canguelo viajar... usease... Mas no hay ya ms muerdagueros en los Bosques Negros, vanos son pues vuestro camino y vuestros trabajos. Los fech dalla Nilfgaard, los proscribi de Caed Dhu. Ya no estn all. Y eso? Pos eso. Fuyeron los muerdagueros. Y adonde? El colmenero mir a su hamadrada, guard un instante silencio. Adonde? repiti el brujo. El gato rayado del colmenero se sent junto al vampiro y maull penetrantemente. La hamadrada lo ech a escobazos. Mala se, cuando el gato malla en medio del da mascull el colmenero, extraamente turbado. Y los druidas... Usease... Fuyeron hacia Los Taludes. S. Bien digo. A Los Taludes. Unas buenas sesenta millas al sur calcul Jaskier con voz suelta y hasta alegre. Pero se call de inmediato ante la mirada del brujo. En el silencio que sigui slo se pudieron escuchar los maullidos de mal agero del gato, al que se haba expulsado a la calle. Al fin y al cabo habl el vampiro, qu diferencia hay? La maana siguiente trajo nuevas sorpresas. Y un enigma que sin embargo hall pronta respuesta. Que me se lleven los diablos dijo Milva, quien fue la primera en arrastrarse del lecho, despierta por el barullo. Que me cuelguen. Mira eso, Geralt. El claro estaba lleno de gente. Al primer vistazo daba la sensacin que se haban juntado gente de cinco o seis posadas de colmenas. El ojo experto del brujo distingui entre la multitud a algunos tramperos y por lo menos un peguero. El grupo en conjunto haba de calcularse en unos doce varones, diez hembras, una decena de mozuelos de ambos sexos y otros tantos nios pequeos. Como impedimenta el grupo llevaba seis carros, doce bueyes, diez vacas y cuatro cabras, bastantes ovejas y tambin no pocos perros y gatos, cuyos ladridos y maullidos haba que considerar en tales ocasiones como un mal augurio. Me pregunto Cahir se restreg los ojos qu puede significar esto. Problemas dijo Jaskier, al tiempo que se quitaba la paja de los cabellos. Regis guardaba silencio, pero tena una mueca extraa. Almorcen vuesas mercedes dijo su amigo el colmenero, acercndose al vivaque en compaa de un hombre de bastantes espaldas. El almorz est ya dispuesto. Gachas de leche. Y miel... Y dejarme que sus presente: Jan Cronin, estarosta de los colmeneros... Encantado minti el brujo, sin responder a la reverencia, tambin porque le dola rabiosamente la rodilla. Y esta banda, de dnde ha salido? Usease... El colmenero se rasc la sien. Veris, corre el invierno... Las decurias ya estn amjambradas, los bujeros fechos... Hora es ya de volver a Los Taludes, a Riedbrune... Preparar las mieles, invernar... Mas el monte es peligroso... Solos... 59

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El estarosta de los colmeneros carraspe. El colmenero vio la mueca de Geralt y como que se encogi un tanto. Vos sois gente armada y a caballo jade. Aguerridos y valientes, se ve al punto. Con tales como vos no hay miedo de viajar... Y tambin a vos sus vendr de perilla... Nosotros conocemos ca vereda, ca sendero, ca carril y ca trocha... Y os alementaremos... Y los druidas dijo Cahir con voz fra se fueron de Caed Dhu. Precisamente a Los Taludes. Vaya una extraordinaria coincidencia. Geralt se acerc despacio al colmenero. Lo agarr con las dos manos del jubn, a la altura del pecho. Pero al cabo de un instante se lo pens mejor, lo solt, le alis la ropa. No dijo nada. No pregunt nada. Pero el colmenero de todos modos se apresur a explicarse. La verdad dijera! Lo juro! Que me trague la tierra si mintiera! Los muerdagueros se fueron de Caed Dhu! Ya no andan all! Y estn en Los Taludes, no? grit Geralt. Adonde tiene que ir toda vuestra chusma? Adonde os queris organizar una escolta armada? Habla, hombre. Pero ten cuidado porque la tierra est de verdad a punto de hundirse! El colmenero baj la vista y mir con desasosiego el suelo bajo sus pies. Geralt guardaba un significativo silencio. Milva, entendiendo por fin lo que estaba pasando, lanz una horrible blasfemia. Cahir buf despectivamente. Y? le apremi el brujo. Adonde se han ido los druidas? Y quin, seor, lo ha de saber? barbote por fin el colmenero. Mas pudiera ser que a Los Taludes. Tan buen lugar como cualquiera otro. Adempero grande nmero de robles se cran en Los Taludes y los druidas gozan del gobierno sobre los robles... Detrs del colmenero estaban de pie ahora, aparte de Cronin, el estarosta, ambas hamadradas, madre e hija. Menos mal que la hija ha salido a la madre y no al padre, pens maquinalmente el brujo, el colmenero pega con la mujer como el culo con las tmporas. Detrs de las hamadradas, observ, haba todava unas cuantas mujeres, bastante menos hermosas pero con parecido ruego en la mirada. Mir a Regis sin saber si rerse o maldecir. El vampiro se encogi de hombros. Para empezar dijo, el colmenero tiene razn, Geralt. Al fin y al cabo es muy probable que los druidas hayan ido a Los Taludes. En verdad es un terreno muy adecuado para ellos. La tal probabilidad es, en tu opinin la mirada del brujo era muy, muy fra, lo suficientemente grande como para cambiar de direccin y seguir a ciegas con stos de aqu? Regis volvi a encogerse de hombros. Y qu ms da? Reflexiona. Los druidas no estn en Caed Dhu, por lo que esa direccin ha de ser excluida. Volver al Yaruga, por lo que me imagino, no puede ser objeto de debate. As que todas las restantes direcciones son igualmente buenas. De verdad? La temperatura de la voz del brujo era similar a la temperatura de su mirada. Y de todas las restantes, cul, en tu opinin, sera la ms indicada? sta junto a los colmeneros? O la direccin completamente contraria? Puedes definirlo en tu sabidura sin lmites? El vampiro se dio la vuelta en direccin al colmenero, el estarosta de los colmeneros, las hamadradas y las otras mujeres. Y qu es lo que tanto temis, buenas gentes pregunt serio, que andis buscando escolta? Qu es lo que os produce tanto miedo? Hablad con sinceridad. Oy, seor mo gimi Jan Cronin, y en sus ojos apareci el miedo ms autntico. Y an preguntis...! La senda nuestra ha de descurrir por los Dlmenes Calados! Y all, seor, es jorrible! All, seor, hay brucolacos, portahojas, endriagos, inogis y muchas ms porqueras de sas! No ms face dos semanas que al mo yerno lo agarr una silvia en tal modo que el yerno na ms que a gair alcanz y adis muy buenas. Os asombra por tanto que andemos cagaos con tanta moza y tanto cro? Eh? 60

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El vampiro mir al brujo, tena el rostro muy serio. Mi sabidura sin lmites dijo me recomienda sealar la direccin que es ms indicada para un brujo. Asi que nos pusimos en marcha hacia el sur, hacia Los Taludes, pas situado en las laderas de los Montes de Amell. Avanzbamos en una bandada enorme en la que de todo haba: jvenes mozas, colmeneros, tramperos, mujeres, nios, jvenes mozas, avos de casa y casera parafernalia, jvenes mozas. Y un montn, de puetera miel Todo estaba pegajoso de la miel de los cojones, hasta las mozas. La columna avanzaba a la velocidad de los pies y los carros, aunque el tempo de la marcha no decay porque no nos equivocamos sino que progresbamos como por una cuerda: los colmeneros conocan el camino, las trochas y veredas entre los lagos. Y bien que vino aquella conocencia, ya lo creo que vino bien, porque comenz a molliznar y de pronto todo aquel maldito pas de los Tras Ros se hundi en una niebla gruesa como la nata. Sin los colmeneros nos hubiramos perdido sin remedio o nos hubiramos hundido all en los pantanos. No tuvimos tampoco que perder tiempo ni energa en buscar ni preparar las provisiones: se nos alimentaba tres veces al da, hasta hartarnos, aunque no fueran muy rebuscadas las viandas. Y se nos permita tras la comida tumbarnos un ratillo con la tripa mirando al cielo. En pocas palabras, era maravilloso. Hasta el brujo, aquel viejo tristn y aburrido, comenz a sonrer ms a menudo y a alegrarse de la vida porque calcul que bamos haciendo unas quince millas diarias y, desde que salimos de Brokiln, ni una vez habamos podido realizar tal proeza. El brujo no tena trabajo, porque aunque los Dlmenes Calados estaban tan calados que era difcil imaginarse algo ms calado, monstruo alguno no nos topamos. Oh, los fantasmas aullaban un poco por las noches, resonaban los llantos de las silvias y bailaban los fuegos fatuos en las cinagas. Nada sensacional. Un poquillo, es cierto, nos desasosegaba el que otra vez bamos en una direccin elegida ms bien al azar y otra vez sin un objetivo bien preciso. Pero, como expres el vampiro Regis, mejor ir hacia delante sin objetivo que sin objetivo quedarse en el mismo sitio, y con toda seguridad infinitamente mejor que retroceder sin objetivo. Jaskier! Amarra bien ese tubo tuyo! Sera una pena que el medio siglo de poesa se desatara y se perdiera entre los juncos! No hay que temer! No se perder, podis estar seguros. Y no dejar que me lo arrebaten! Todo aqul que quiera arrebatarme el tubo tendr que pasar primero por encima de mi fro cadver. Se puede saber, Geralt, qu es lo que provoca tu sonrisa perlada? Permite que lo adivine... Tu cretinismo de nacimiento? Sucedi as que un equipo de arquelogos de la Universidad de Castell Graupian, que realizaban excavaciones en Beauclair, hall bajo una capa de carbn de lea, lo que indicaba un fuego enorme, una capa todava ms antigua, datada en el siglo XIII. En aquella capa desenterraron una caverna creada por restos de muros y rellena de barro y roca caliza y, dentro de ella, para grande excitacin de los cientficos, descubrieron dos esqueletos humanos perfectamente conservados: un hombre y una mujer. Junto a los esqueletos aparte de las armas y una incontable cifra de otros pequeos artefactos encontraron un tubo de treinta pulgadas realizado en piel endurecida. Sobre la piel estaba grabado un escudo de desvados colores que mostraba un len y un rombo. El director del equipo, el profesor Schliemann, famoso especialista en sigilografa de los Siglos Oscuros, identific aquel escudo como las armas de Rivia, un reino prehistrico de localizacin indeterminada. La excitacin de los arquelogos alcanz su punto lgido, puesto que en tales tubos en los Siglos Oscuros solan conservarse manuscritos, y el peso del recipiente permita sospechar que en el interior haba bastantes papeles o pergaminos. El estupendo estado del tubo permita albergar la esperanza de que los documentos seran legibles y arrojaran algo de luz al pasado sumido en las tinieblas. Habran de hablar los siglos! Era aqul un increble regalo del destino, una victoria de la ciencia, que no hubiera estado bien destruir. A toda prisa se llam a Castell Graupian a lingistas y estudiosos de las lenguas muertas y tambin a especialistas que supieran abrir el tubo sin el mnimo riesgo de que se deteriorara su precioso contenido. 61

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Entre los miembros del equipo del profesor Schliemann se extendieron en aquel momento rumores acerca de un tesoro. Quiso la mala suerte que tal palabra llegara a los odos de tres personajes contratados para trabajos de zapa conocidos como Zdyb, Cap y Kamil Ronstetter. Convencidos de que el tubo estaba literalmente relleno de oro y joyas, los tres mencionados zapadores se agenciaron por la noche el inestimable artefacto y huyeron con l hacia el bosque. All prendieron un pequeo fuego y se sentaron a su alrededor. A qu ezperaz? dijo Cap a Zdyb. Abre er puto tubo! No ze deha, el cabrn se quej Zdyb a Cap. Cmo ze zuheta el hihodeputa! Poz dale con loz zapatoz, al hodido hihodeputa! La tapadera del inestimable hallazgo cedi bajo los tacones de Zdyb y su contenido cay al suelo. Poz vaya una putada puta! grit Cap asombrado. Y ezto qu ez? La pregunta era ms bien tonta, porque al primer golpe de vista se vea que eran unas resmas de papel. Por eso, Zdyb, en vez de responder, cogi uno de los pliegos con la mano y se lo acerc a la nariz. Durante un largo instante contempl aquellos smbolos de extrao aspecto. Ezt ezcrito afirm por fin con autoridad. Ezto zon letraz! Letraz? aull Kamil Ronstetter, palideciendo de miedo. Letraz ezcritaz? Oh, puta putada! Letraz ezcritaz qui decir que zon bruheraz! balbuci Cap, con los dientes tintinendole de miedo. Laz letraz dan mar de oho! No le toqueh, la puta putada de zu puta mare! Que te puez contagia! Zbyd no dej que lo repitiera dos veces, tir el pliego de papel al fuego y se limpi nerviosamente la mano temblorosa al pantaln. Kamil Ronstetter, de una patada, lanz el resto de papeles al fuego, al fin y al cabo, cualquier nio poda toparse con aquella guarrera. Luego el tro calaveras se alej a toda prisa de aquel lugar. Aquel inestimable monumento de la literatura de los Siglos Oscuros ardi con una llama clara y alta. Durante algunos instantes los siglos hablaron con el suave susurro del papel ennegrecindose en el fuego. Y luego las llamas se apagaron y una oscuridad impenetrable cubri la tierra.

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Captulo cuarto
Houvenaghel, Bominik Bombastus, *1239, se enriqueci en Ebbing comerciando a gran escala y se asent en Nilfgaard. Estimado por los anteriores emperadores, fue nombrado burgrave y alcabalero de la sal venedaciano durante el gobierno del emperador Jan Calveit, y en recompensa por los servicios prestados se le concedi la estarosta de Neweugen. Fiel consejero del emperador, gozaba H. de sus favores y tom parte en cuantiosos asuntos pblicos. fl301. Estando an en Ebbing, H. llev a cabo una amplia actividad caritativa, apoyando a los desposedas y necesitados, fund orfanatos, hospitales y hospicios, aport a ellos sumas no escasas. Gran amante de las bellas artes y los deportes, fund en la capital un teatro cmico y un estadio, los cuales ambos llevaban su nombre. Se le considera como modelo proverbial de honradez, rectitud y decencia de mercader. Effenberg y Talbot, Encyclopaedia Mxima Mundi, tomo VII

Nombre y apellido de la testigo? Selborne, Kenna. Es decir, perdn: Joanna. Profesin? Prestacin de diversos servicios. Se permite la testigo hacer bromas? Se le recuerda a la testigo que se halla ante un tribunal imperial en un proceso por traicin al estado! De la declaracin de la testigo depende la vida de muchas personas, dado que la pena por traicin es la muerte! Se le recuerda a la testigo que ella misma no est ante el tribunal de propia voluntad, sino que ha sido trada desde la ciudadela, de un lugar de reclusin, y el que vuelva all o salga en libertad depende entre otras cosas de sus declaraciones. El tribunal se ha permitido esta larga diatriba para hacer ver a la testigo cuan poco adecuados son en esta sala los sainetes y los hocicos. No es que slo sean poco agradables, sino que tambin les amenazan consecuencias muy graves. A la testigo se le da medio minuto para pensarse lo dicho. Despus de ello el tribunal repetir la pregunta. Ya, seor juez. Dirjase a nos como noble tribunal. Profesin de la testigo? Soy sentidora, noble tribunal. Ms sobre todo acostumbro a estar al servicio de los secretas de su majestad imperial, o sea... Por favor, denos respuestas cortas y concretas. Si el tribunal desea aclaraciones de mayor calado ya las pedir l mismo. El tribunal est al tanto del hecho de la colaboracin de la testigo con los servicios secretos imperiales. Pero para el protocolo proceda a explicar lo que significa la expresin sentidora que la testigo ha usado para referirse a su profesin. Poseo un pe-pe-es puro, o sea, psi de primer tipo, sin posibilidad de psiquin. Dicho sea ms a lo concreto, puedo hacer tales cosas: ascudriar pensamientos ajenos, platicar de lejos con hechiceros, elfos u otra sentidora. Y despachar rdenes con la mente. Oseas, forzar a alguno a hacer lo que me venga en gana. Puedo tambin hacer precog, pero slo dormida. Pido que conste en acta que la testigo Joanna Selborne es psinica, posee la capacidad de percepcin extrasensorial. Es telpata y telempata, con la capacidad de precognicin bajo hipnosis pero no tiene capacidades telequinticas. Se le recuerda a la testigo que el uso de la magia y las fuerzas extrasensoriales est completamente prohibido en esta sala. Continuemos el interrogatorio. Cundo, dnde y en qu circunstancias tuvo la testigo contacto con el asunto de Cirilla, la princesa de Cintra? De que era no s qu Cirilla slo me enter en la trena... O sea, en el lugar de reclusin, alteza tribunal. Durante la investigacin. Entonces me hicieron caer al cabo que se trataba de la misma que llamaban Falka o Cintriana. Y las circunstancias fueron tales que tengo que desembucharlas, para que 63

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est todo claro, se entiende. Fue as: me entr en la taberna de Etolia Dacre Silifant, oh, se, el que est all sentado... Pido que conste en acta que la testigo Joanna Selborne ha sealado al acusado Silifant sin serle requerido. Contine. Dacre, alteza tribunal, andaba reclutando a una cuadrilla... O sea, un destacamento armado. Todos mozos y mozas de armas tomar... Dufficey Kriel, Neratin Ceka, Chloe Stitz, Andrs Fyel, Til Echrade... Todos han muerto, seor tribunal... Y de los que sobrevivieron, la mayor parte estn aqu sentados, eh, bajo guardia... Por favor, diga cundo exactamente la testigo conoci al acusado Silifant. El ao pasado fue, en el mes de agosto, hacia el final del mes, no me acuerdo bien. En cualquier caso, no fue en septiembre, porque septiembre se me qued bien grabadito en la memoria. Dacre, que no s dnde haba odo hablar de m, dijo que le haca falta para la cuadrilla una sentidora, pero una que no tuviera canguelo de los hechiceros, pues habra que vrselas con ellos. El trabajo, dijo, es para el emperador y el imperio, y a ms, bien pagado, y el mando de la cuadrilla lo tomara el propio Antillo y neutro. Al hablar del Antillo se refiere la testigo a Stefan Skellen, coronel imperial? A l me refiero, y cmo! Pido que conste en acta. Cundo y dnde se encontr la testigo con el coronel Skellen? Ya en septiembre, el catorce, en el fuerte de Rocayne. Rocayne, alteza tribunal, es una estacin fronteriza que guarda la ruta de mercaderes que conduce de Maecht a Ebbing, Geso y Metinna. All, justamente, llev nuestra cuadrilla Dacre Silifant, con quince caballos. As que ramos todos veinte y dos, puesto que el resto ya estaban listos y a la espera en Rocayne, comandados por Ola Harsheim y Bert Brigden. El suelo de madera reson bajo las pesadas botas, las espuelas tintinearon, entrechocaron las hebillas. Hola, don Stefan! Autillo no slo no se levant, sino que ni siquiera baj los pies de la mesa. Tan slo agit la mano, en un gesto muy seorial. Por fin dijo en tono acre. Mucho nos has hecho esperarte, Silifant. Mucho? sonri Dacre Silifant. Qu donaire! Me disteis, don Stefan, cuatro semanas para que os juntara y trajera hasta vos a una tropa de los ms mejores hampones que el imperio ha dado con diferencia. Para que os trajera una cuadrilla para la que reunira en un ao sera poco! Y yo me las compuse en veintids das. Se merece un cumplido, no? Guardaremos los cumplidos repuso fro Skellen hasta que vea a vuestra cuadrilla. Pues ya mismo. stos son mis tenientes y ahora vuestros, don Stefan: Neratin Ceka y Dufficey Kriel. Vamos, vamos. Antillo por fin se decidi a levantarse, se levantaron tambin sus adjuntos. Seores, os presento a Bert Brigden, Ola Harsheim... Nosotros ya nos conocemos. Dacre Silifant apret con fuerza la derecha de Ola Harsheim. Aplastamos la rebelin de Nazair junto con el viejo Braibant. Vaya un donaire fue aquello, eh, Ola! Ah, donaire! Ms arriba de las cuartillas les llegaba la sangre a los caballos! Y el seor Brigden, si no yerro, es de Gemmer. De los Pacificadores? Ah, encontrar conocencias en el destacamento! Tengo unos cuantos Pacificadores all. Ardo en deseos de verlo cort Antillo. Podemos ir? Un momentillo dijo Dacre. Neratin, ve y pon a los hermanos en su sitio, para que a los ojos del noble coronel se vean donosos.

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ste o sta, Neratin Ceka? Antillo entrecerr los ojos, mirando cmo se iba el oficial. Es macho o hembra? Seor Skellen. Dacre Silifant carraspe, pero cuando habl tena la voz firme y la mirada fra. Yo eso no lo s de seguro. Parece ser un hombre, mas certidumbre de ello no tengo. A cambio albergo la certeza de que Neratin Ceka es un oficial. Aquello que juzgasteis conveniente preguntar, alcance tendra si yo abrigara intenciones de pedir su mano. Y no las abrigo. Por lo que colijo, vos tampoco. Tienes razn reconoci Skellen tras pensarlo un instante. No hay ms que hablar. Vamos a ver esa tu mesnada, Silifant. Neratin Ceka, personaje de sexo indefinido, no haba perdido el tiempo. Cuando Skellen y los oficiales salieron al patio del fuerte, el destacamento estaba listo para pasar revista, formando una lnea de tal modo que la testa de ningn caballo sobresaliera ms de una cuarta. Antillo tosi, satisfecho. No es una mala banda, pens. Eh, si no fuera por la poltica, agarrara a esta cuadrilla y me ira a la frontera, a robar, violar, matar y quemar... Otra vez uno se sentira joven... Ay, si no fuera por la poltica! Bueno, y qu tal, don Stefan? pregunt Dacre Silifant, ruborizndose con una excitacin contenida. Cmo los puntuis a estos mis donosos gavilancillos? Antillo pase la mirada de un rostro al otro, de una silueta a la otra. A alguno lo conoca personalmente, mejor o peor. A otros a los que reconoci los conoca de odas. Por su reputacin. Til Echrade, un elfo rubio, batidor de los Pacificadores gemmerianos. Rispat La Pointe, maestro de guardias de esa misma formacin. Y otro gemmeriano: Cyprian Fripp el Joven. Skellen haba estado presente en la ejecucin de El Viejo. Ambos hermanos eran famosos por su inclinaciones sdicas. Ms all, inclinada libremente en la silla de su yegua pa, estaba Chloe Stitz, ladrona, a veces contratada y usada por los servicios secretos. La mirada de Antillo huy rauda de sus ojos descarados y sonrisa malvada. Andrs Fyel, un norteo de Redania, un carnicero. Stigward, pirata, renegado de Skeilige. Dede Vargas, procedente del diablo sabe dnde, asesino profesional. Kabernik Turent, asesino por gusto. Y otros. Parecidos. Todos ellos se parecen, pens Skellen. Una hermandad, una cofrada en la que despus de matar a las primeras cinco personas todos se hacan iguales. Los mismos gestos, los mismos movimientos, la misma forma de hablar, de moverse y vestirse. Los mismos ojos. Impasibles y fros, planos e inmviles como los de una culebra, unos ojos cuya expresin nada, ni siquiera lo ms horrible, es capaz de cambiar. Y qu? Don Stefan? No est mal. No es mala cuadrilla, Silifant. Dacre todava enrojeci ms, salud en gemmeriano, con el puo apretado contra el yelmo. Deseaba especialmente le record Skellen algunos a los que la magia no les sea ajena. Que no teman ni a los hechizos ni a los hechiceros. No lo olvid. Al cabo est Til Echrade! Y aparte dello, ah, esa alta moza de la donosa castaa, junto a Chloe Stitz. Luego me llevars ante ella. Antillo se apoy en la balaustrada, golpe en ella con la punta roma del guincho. Presente, compaa! Presente, seor coronel! Muchos de vosotros sigui Skellen cuando se apag el eco del grito coral de la banda habis trabajado ya conmigo, me conocis y tambin mis exigencias. Aclaradles a los que no me conozcan qu es lo que espero de los subordinados, y qu es lo que no tolero a los subordinados. Yo no me voy a cansar la lengua en balde. 65

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Hoy mismo algunos de vosotros recibiris vuestra tarea y maana al alba os iris para realizarla. Al territorio de Ebbing. Os recuerdo que Ebbing es un reino autnomo y formalmente no tenemos jurisdiccin alguna all, as que actuad razonable y discretamente. Estis al servicio del emperador, pero os prohibo alardear de ello, chulear y tratar con arrogancia a los representantes locales de la autoridad. Ordeno que os comportis de modo que no llamis la atencin de nadie. Est claro? S, seor coronel! Aqu, en Rocayne, sois invitados y tenis que comportaros como invitados. Os prohibo salir de los cuarteles asignados sin necesidad. Os prohibo el contacto con la tropa del fuerte. Al fin y al cabo, ya inventarn algo los oficiales para que no os muris de aburrimiento. Seor Harshim, seor Brigden, acuartelad el destacamento! Al punto que acert a bajarme de la jaca, noble tribunal, y Dacre que me agarra de las mangas. El seor Skellen, chirl, quiere conversar contigo, Kenna. Y qu le bamos a hacer. Pues vamos. Antillo est a la mesa, los pies encima, se arrasca con el guincho las caas de las botas. Y ni corto ni pezeroso, va y me pregunta si yo sea la Joanna Selborne liada en la desaparicin del barco Estrella del Sur. Y yo a esto, que no se me pudo probar na. Y l que se re: Me gustan aqullos a los que no se les puede probar nada, dice. Luego pregunt si el talento de pe-pe-es, o sea la senticin, lo tengo de nacimiento. Cuando lo confirm, se ensombreci y solt: Pensaba que ese tu talento me iba a ser de utilidad con los hechiceros, mas primero habr de servirme para otro personaje, no menos enigmtico. Est segura la testigo de que el coronel Skellen utiliz precisamente esas palabras? Segura. Soy una sentidora. Contine. Entonces nos interrumpi la conversacin un mensajero, polvoriento, se vea que no le haba ahorrado na al caballo. Nuevas tena urgentes para Antillo, y Dacre Silifant, cuando salimos del cuartel, habl que se gola que este mensajero y sus nuevas nos iban a subir a las sillas antes de la retreta. Y razn haba, noble tribunal. Antes que nadie pensara en la colacin ya estaba la mitad de la cuadrilla a caballo. A m se me cuadr, cogieron a Til Echrade, el elfo. Me regocij de ello, pues en aquellos das de camino se me haba escoci el culo que te pasas... Y cabalmente y para colmo de males me haba venido la regla... Abstngase la testigo de descripciones pintorescas de las propias funciones corporales. Y atngase al tema. Cundo se enter la testigo de quin era el tal personaje enigmtico del que habl el coronel Skellen? Agora lo dir, mas dejad que haya algn orden pues todo se la tal que no hay quien lo desle! Los que entonces, antes de la cena, amontaron tan apriesa a los caballos, galoparon de Rocayne hasta Malhoun. Y trajeron de all no s qu pipiolo... Nycklar estaba enfadado consigo mismo. Tanto, que le daban ganas de llorar. Si hubiera recordado las advertencias que le impartieran personas de buen juicio! Si hubiera recordado los proverbios o siquiera aquel cuenteci11o de la corneja que no saba tener el pico cerrado! Si hubiera arreglado sus asuntos y vuelto a casa, a Los Celos! Pero no! Excitado por la aventura, orgulloso por poseer un caballo de silla, sintiendo en la talega el agradable peso de las monedas, Nycklar no evit hacer alardes. En vez de volver desde Claremont directamente hasta Los Celos, se fue a Malhoun, donde tena numerosos conocidos, entre ellos unas cuantas mozas a las que les haca la corte. En Malhoun anduvo haciendo pompa como un pavo, alborot, bollici, trot con el caballo por la plaza, hizo cola en la taberna, arrojando el dinero al mostrador con gesto, si no de prncipe de pura sangre, al menos de conde. Y cont cosas. Cont lo que haba pasado cuatro das antes en Los Celos. Cont, cambiando su versin una y otra vez, aadiendo, fabulando, mintiendo en definitiva a todas luces, lo que en absoluto molestaba a los oyentes. Los parroquianos de la taberna, locales y forasteros, escuchaban con gusto. Y Nycklar contaba fingiendo estar bien informado. Y cada vez ms a menudo iba poniendo a su propia persona en el centro de los hechos imaginados. 66

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Ya la tercera tarde su lengua le trajo problemas. Al ver a los individuos que entraron a la taberna cay un silencio de tumba. En aquel silencio, el tintineo de las espuelas, el entrechocar de los avos metlicos, el chirrido de las armas resonaron como una campana de mal agero que anunciaba la desgracia desde la torre del campanario. A Nycklar no le dieron ni siquiera la oportunidad de jugar a los hroes. Le agarraron y sacaron de la taberna tan rpido que no acert a tocar el suelo con sus tacones ni tres veces. Los conocidos que todava el da anterior, mientras beban a su costa, haban jurado amistad eterna, ahora metan la cabeza bajo las mesas en silencio como si all, debajo, sucedieran no s qu milagros o bailaran mujeres desnudas. Incluso el ayudante del sheriff, que estaba presente, se dio la vuelta, mir a la pared y no pi ni palabra. Nycklar tampoco pi ni palabra, no pregunt quin, qu ni por qu. El miedo le haba cambiado la lengua por una estaca seca y tiesa. Lo subieron al caballo, le ordenaron ponerse en marcha. Unas horas. Luego hubo un fuerte con empalizada y torre. Un patio lleno de soldadesca arrogante, ruidosa y breada de armas. Y una caseta. En la caseta, tres personas. El jefe y dos subjefes, se vea enseguida. El jefe, no muy grande, moreno, ricamente vestido, se mantena esttico al hablar, y era sorprendentemente amable. A Nycklar hasta se le abri la boca cuando escuch que se disculpaba por los problemas e incomodidades causados y le aseguraba que no le iba a pasar nada. Pero no se dej engaar. Aquellas gentes le recordaban demasiado a Bonhart. La asociacin de ideas result muy acertada. Precisamente les interesaba Bonhart. Nycklar poda habrselo esperado. Pues su propia lengua le haba metido en aquellas tarapatas. Al requerirle, comenz a contarlo. Le advirtieron que dijera la verdad, que no lo coloreara. Le advirtieron con cortesa, pero con sequedad y vigor. Y el que se lo advirti, el ricamente vestido, estaba jugueteando todo el tiempo con un pual agudo, y tena los ojos ttricos y malvados. Nycklar, hijo del enterrador de Los Celos, cont la verdad. Toda la verdad y nada ms que la verdad. Cont cmo el da nueve de septiembre, en el pueblo de Los Celos, Bonhart, cazador de recompensas, les sac las tripas a la banda de los Ratas, perdonndole la vida slo a una de las bandoleras, la ms joven, a la que llamaban Falka. Cont cmo toda la villa acudi apresurada para contemplar cmo Bonhart iba a destriparla y castigarla, pero se les chaf la fiesta a las gentes del pueblo, pues Bonhart, qu extrao, no la mat y ni siquiera la tortur. No le hizo ms de lo que todo varn comn y corriente le hace a su parienta el sbado por la noche al volver de la taberna, la pate, la atiz algunas veces en los morros, y nada ms. El hombre ricamente vestido que jugaba con el pual guardaba silencio, y Nycklar cont cmo despus Bonhart, ante los ojos de Falka, les cort la cabeza a los Ratas muertos y cmo arranc de aquellas cabezas, igual que si fueran las guindas de una tarta, los pendientes de piedras preciosas. Y cmo Falka, al ver esto, grit y vomit sujeta como estaba al atadero de caballos. Cont cmo luego Bonhart le ech un collar al cuello a Falka, como a una perra, y cmo la arrastr de ese collar hasta la posada de La Cabeza de la Quimera. Y luego... Y luego dijo el mozo, lamindose los labios cada dos por tres, su merced el seor Bonhart cerveza pidiera, pues sudaba como un cocho y tena la garganta seca. Y luego se puso a bramar que tena el capricho de regalarle a alguien un buen caballo y cinco buenos florines, contantes y sonantes. Talmente as habl, con estas mismas palabras. Yo me ofrec al punto, sin esperar que alguno se me aventajara, ya que mucho quera haber caballo y algunos duros propios. Padre no suelta nada, se bebe todo lo que se embolsa con los atales. As que me presento y pregunto que qu caballo sea se, seguro que alguno de los Ratas, me lo da vuecencia? Y su seora don Bonhart me mir hasta que me se pasaron los temblequeos y va y habla que darme puede a lo ms una pata en el culo, pues para otras cosas hay que batirse el cobre. Qu haba que hacer? La yeguada al pie de la cerca, pues los caballos de los Ratas estaban en el atadero, eran como en el dicho, ciertamente, en particular la mora de Falka, jaca de rara fermosura. Pos eso, que me genuflexiono y pregunto qu sea lo que haya de hacer pa ganrselo. Y el don Bonhart, que ir hasta Claremont, pasando de camino por Fano. En el caballo que yo mismo tre. Se ve que 67

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vio cmo se me iba el ojo a la yegua mora aqulla, mas justo aqulla me prohibi tomar. Pos entonces me tri una jaca castaa con calva blanca... Menos sobre mscaras de caballos le advirti Stefan Skellen con sequedad y ms sobre los hechos. Habla, qu te encarg Bonhart? Su merced el seor Bonhart escribi un escrito, mand esconderlo bien. Orden ir a Fano y a Claremont, y dar en mano a las personas sealadas los escritos. Unas cartas? Y qu haba en ellas? Y cmo habr de saberlo, poderoso caballero? En leer no soy muy presto y a ms las cartas iban selladas con el sello del seor Bonhart. Pero, te acuerdas de a quin iban dirigidas? Y cmo que me acuerdo. Cien veces me hiciera repetir el seor Bonhart para que no me olvidara. Llegu sin yerros a donde tena, a quien haca falta le di el escrito en sus propias manos. Aqul me ensalzara que pa qu y el noble seor mercader hasta un denario me diera. A quin le entregaste las cartas? Habla claro! El escrito primero era para el maestro Esterhazy, espadero y armero de Fano. El segundo al noble Houvenaghel, mercader de Claremont. Abrieron las cartas delante de ti? No dijo alguno nada mientras la lea? Aguza tu memoria, rapaz. No me se acuerdo. No lo advert entonces y como que ahora la memoria no quiere... Mun, Ola. Skellen hizo una sea a sus ayudantes, sin alzar la voz para nada. Llevad al granuja al patio, bajadle los pantalones y contad hasta treinta palos con el guincho. Me acuerdo! grit el muchacho. Ahora me acuerdo! No hay nada mejor para la memoria Antillo mostr los dientes que nueces con miel o guincho en el culo. Sultalo. Al punto que el seor mercader Houvenaghel leyera el escrito en Claremont, all haba otra seora, canijo l, casi un enano. El seor Houvenaghel platicaba con l... Le dijo que mismamente le escriban all que en breve puede haber en el cerco tal lid como el mundo no haba visto. As dijo. No te lo inventas? Lo juro por la tumba de mi madre! No mandis zurrarme, poderoso caballero! Piedad! Va, va, lzate, no me lamas las botas! Ten un denario. Mil veces gracias... Piadoso... Te dije que no me lamieras las botas. Ola, Mun, vosotros entendis algo de esto? Qu tendr que ver un cerc con una lid... No cerco dijo de pronto Breas Mun. No cerco sino circo. Cierto! grit el muchacho. As habl! Como si all hubierais estado, poderoso caballero! Circo y lid! Ola Harsheim golpe un puo contra el otro. Una clave acordada, ms no muy bien pensada. La lid es una advertencia ante una persecucin o una batida. Bonhart les avis para que se esfumaran! Pero, de quin? De nosotros? Quin sabe dijo Antillo pensativo. Quin sabe. Habr que mandar gente a Claremont... Y a Fano tambin. Te ocupars de ello, Ola, les dars su tarea a los grupos... Escucha, mozo... A la orden, poderoso caballero! Cuando te fuiste de Los Celos con las cartas de Bonhart, entiendo que l segua all? Y se dispona a echarse al camino? Iba con prisas? Dijo adonde se diriga? No lo dijo. Y no haba modo en prepararse al camino. Los ropajes tena arregados con sangre que pa qu, mand se los jabonaran y baldearan, y entonces todo en camisa y calzones andaba, mas con la espada al cinto. Anque ms bien pienso que prisas tena. Pues ciertamente haba apipiolado a los Ratas y 68

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los haba cortado la testa por la recompensa, tendra que haber gana de irse y apelarla. Y no prendi a la tal Falka pa llevrsela vivita y coleando a quien fuera? Tal es su profesin, no? Esa Falka... la viste bien? De qu te res, idiota? Ay, poderoso caballero! Que si la vi? Y cmo! Con detalles! Desndate repiti Bonhart, y en su voz haba algo que hizo que Ciri se encogiera inconscientemente. Pero enseguida estall su rebelda. No! No vio el puo, ni siquiera lo capt con el rabillo del ojo. Un relmpago en los ojos, la tierra se balance, huy bajo sus pies y cay de pronto dolorosamente de costado. La mejilla y la oreja le ardan como el fuego. Comprendi que le haba golpeado no con el puo cerrado sino con la parte superior de la mano abierta. Estaba de pie ante ella, se acerc al rostro el puo cerrado. Ella vio un pesado sello en forma de cabeza de muerto que un momento antes se le haba clavado en la cara como un avispn. Me debes un diente de delante dijo, glido. Por eso la prxima vez, cuando oiga la palabra no, te romper dos de una sentada. Desndate. Se levant titubeando, con manos temblorosas comenz a desabrocharse los botones y las hebillas. Los aldeanos presentes en la taberna de La Cabeza de la Quimera palidecieron, tosieron, los ojos se les salan de las rbitas. La duea de la posada, la viuda Goulue, se agach bajo el mostrador, fingiendo que buscaba algo all. Qutate todo. Hasta el ltimo trapo. No estn aqu, pens, mientras se desnudaba y miraba embotada al suelo. No hay nadie aqu. Y yo tampoco estoy aqu. Abre las piernas. Yo no estoy aqu. Lo que ahora va a pasar no me concierne a m. En absoluto. Ni un poquito. Bonhart sonri. Me da a m que t te las tienes muy credas. He de aguarte tus entelequias. Te desnudo, idiota, para comprobar que no tengas sobre ti sellos mgicos, sorces o amuletos. No para alegrarme la vista con tus carnes dignas de lstima. No te imagines el diablo sabe el qu. Ests seca y plana como una tabla, y para colmo de males fea como treinta y siete desgracias. Creme, que anque me corriera prisa preferira joderme a un pavo. Se acerc a ella, removi su ropa con la punta de la bota, la valor con la mirada. Te dije que todo! Pendientes, anillos, el collar, el brazalete! Le quit escrupulosamente todas las joyas. De un puntapi lanz contra un rincn su juboncillo con cuello de zorro azul, los guantes, el pauelo de colores y el cinturn de eslabones de plata. No vas a presumir como un papagayo o la medioelfa de un lupanar! Te puedes vestir con el resto de las cosas. Y vosotros, qu cono miris? Goulue, treme alguna vianda, que tengo gazuza! Y t, tripn, mira a ver qu pasa con mi ropa! Yo soy el almocadn del pueblo! Pues mejor me lo pones Bonhart pronunci con nfasis y bajo su mirada el almocadn de Los Celos, dio la impresin, comenz a adelgazar. Si se me hubiera daado algo en la colada, como persona de autoridad que eres te har cargar con las consecuencias. Venga, al lavadero! Y vosotros, en suma, tambin, largo de aqu! Y t, gan, qu haces todava aqu? Tienes las cartas, el caballo aderezado, chate entonces al camino y al galope! Y recuerda: la cagas, pierdes las cartas o pifias la direccin, y te buscar y te dar de zurriagazos que tu santa madre ni te va a conocer! Ya me pongo en camino, poderoso caballero! Ya me pongo! Aquel da Ciri apret los labios me golpe todava dos veces: con los puos y con la vara. Luego se le pasaron las ganas. Estaba sentado y me miraba sin decir palabra. Tena los ojos como... como 69

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de pez. Sin cejas, sin pestaas. Una especie de bolas acuosas, en cada una de las cuales haba un ncleo negro. Clavaba en m aquellos ojos y guardaba silencio. Aquello me daba ms miedo que los golpes. No saba qu estaba tramando. Vysogota callaba. Unos ratones corran a travs de la choza. Todo el tiempo estaba preguntando quin era, pero yo no hablaba. Como entonces, cuando en el desierto de Korath me atraparon los Pilladores, ahora tambin hu a lo profundo de m misma, ah adentro, si entiendes a lo que me refiero. Los Pilladores dijeron entonces que yo era una mueca y era una mueca de madera, insensible y muerta. Todo lo que se le haca a la mueca lo contemplaba como desde arriba. Qu ms me da que me peguen, que me den patadas, que me coloquen al cuello un collar como a un perro? Pues si sa no soy yo, si yo no estoy aqu...! Me entiendes? Te entiendo. Vysogota asinti. Te entiendo, Ciri. A la sazn, noble tribunal, nos lleg la hora a nosotros. A nuestro grupo. Nos comandaba Neratin Ceka, nos asignaron tambin a Breas Mun, rastreador. Breas Mun, poderoso tribunal, hasta una trucha en el ro, dicen, sera capaz de rastrear. As era! Dcese que cierta vez Breas Mun... Evite la testigo las digresiones. Lo qu? Ah, s... Capito. Es decir, nos mandaron lo ms que el caballo diera de s que furamos a Fano. Era entonces el decimosexto da de septiembre al albor... Neratin Ceka y Boreas Mun iban por delante, codo a codo, Cabernik Turent y Cyprian Fripp el Joven, ms all Kenna Selborne y Chloe Stitz, al final Andrs Fyel y Dede Vargas. Los dos ltimos cantaban una cancin soldadesca de moda en los ltimos tiempos, esponsorizada y lanzada por el Ministerio de la Guerra. Incluso entre las habituales canciones militares sta se distingua por su molesta pobreza de rimas y enfadosa falta de respeto por las normas de la gramtica. Llevaba el ttulo de "En la guerra", puesto que todas las estrofas, y haba ms de cuarenta de ellas, comenzaban precisamente por estas palabras. En la guerra todo pasa: a uno la testa le sajan, a otro se dice al albor que tiene las tripas al sol. Kenna silbaba bajito a su ritmo. Estaba satisfecha de haberse quedado entre amigos, gente que conoca bien del largo viaje desde Etolia hasta Rocayne. Despus de hablar con Antillo se esperaba ms bien un destacamento aleatorio, el ser aadida al grupo formado por la gente de Brigden y Harsheim. A este grupo le haban asignado a Til Echrade, pero el elfo conoca a la mayor parte de sus nuevos camaradas y ellos le conocan a l. Iban al paso, aunque Dacre Silifant les haba ordenado correr tanto como los caballos dieran de s. Pero ellos eran profesionales. Galoparon y levantaron polvo mientras estaban a la vista del fuerte, luego aflojaron la marcha. Reventar los caballos y galopar a lo loco est bien para los mocosos y los aficionados, pero la prisa, como es bien sabido, slo es buena para cazar pulgas. Chloe Stitz, ladrona profesional de Ymlac, le hablaba a Kenna de sus anteriores misiones con el coronel Stefan Skellen. Kabernik Turent y Fripp el Joven sujetaban los caballos, escuchaban, las miraban a menudo. Lo conozco bien. He estado bajo l ya varias veces... Chloe se trab un tanto al darse cuenta del ambiguo carcter de la afirmacin, pero enseguida sonri abierta y despreocupadamente. Tambin he estado bajo su mando buf. No, Kenna, no temas. En ello no hay obligacin por parte de Antillo. No se impuso, yo misma busqu la ocasin y la hall. Y para ser claros, dir: no se puede una hacerse con proteccin suya de ese modo. Nada en tal gusto planeo. Kenna abri los labios, mirando retadora las sonrisas sarcsticas de Turent y Fripp. No habr de buscar la ocasin, mas tampoco la temer. Yo no me dejo asustar por cualquiera sea la cosa. Y endeluego que no por una polla! Vosotras no sabis hablar de otra cosa afirm Breas Mun, mientras detena el semental bayo y esperaba hasta que Kenna y Chloe se les igualaran. Y aqu no se ha de combatir con una polla, 70

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seoras mas! dijo, siguiendo el camino junto a las dos muchachas. Bonhart, para quien lo conozca, pocos tiene en parangn en lo tocante a la espada. Gozoso estara yo de que resultara que entre l y el seor Skellen no hubiera querellas ni pendencias. Si todo quedara en agua de borrajas. Y a mi razn se le escapa esto reconoci Andrs Fyel desde detrs de ellos. Paece que no s qu fechicera habamos de hostigar, pa eso nos dieron la sentidora, Kenna Selborne, aqu presente! Y agora, en contra, se habla de un fulano nombrado Bonhart y no s qu rapaza! Bonhart, el cazador de recompensas repuso Breas Mun, carraspeando, tena un trato con el seor Skellen. Y lo pifi. Si bien le prometiera al seor Skellen que apipiolara a la tal moza, la dej con vida. Porque a lo ms seguro alguno otro le dara ms dinero para que se la diera viva que Antillo por muerta. Chloe Stitz encogi los hombros. As son los cazadores de cabezas. No les andes buscando honor! Bonhart era de otra manera neg Fripp el Joven, mirando a su alrededor. Dada una vez su palabra, jams de los jamases la rompa. En tal caso, an ms peregrino que principiara de pronto. Y a nosotros qu cono nos importa eso? Breas Mun frunci el ceo. Tenemos rdenes! Y el seor Skellen est en su derecho de arreclamar lo suyo. Bonhart haba de finiquitar a Falka y no la finiquit. En su derecho est el seor Skellen de exigir que se le d razn de ello. El tal Bonhart repiti con conviccin Chloe Stitz ha intenciones de cobrar ms dineros por ella viva que muerta. He aqu todo el misterio. El seor coronel dijo Breas Mun tambin al punto lo mesmo pensara. Que Bonhart le prometiera a un barn de Geso, que la tena jurada a la banda de los Ratas, que le despachara a la Falka viva en punto a martirizarla y rematarla poco a poco. Mas resulta que no era verdad. No es sabido para qu Bonhart mantiene con vida a Falka, mas con certeza no para el dicho barn. Seor Bonhart! El gordo almocadn de Los Celos entr en la taberna bufando y jadeando. Seor Bonhart, gente armada en el pueblo! Van a caballo! Pues vaya una sorpresa. Bonhart limpi el plato con un mendrugo de pan. Habra que extraarse si fueran, digamos, en monos. Cuntos? Cuatro! Y dnde est mi ropa? Recin lavada... No alcanz a secarse... Que sus lleve el diablo. Voy a tener que recibir a los huspedes en calzones. Mas ciertamente, a tal convidado, tal recibimiento se ha dado. Se coloc el cinturn con la espada apretado sobre la ropa interior, meti un poco de los calzones en la caa de las botas, tir de la cadena que llevaba atada al collarn de Ciri. En pie, Ratilla. Cuando la condujo hacia la galera, ya se iban acercando a la posada cuatro jinetes. Se vea que llevaban encima un largo periplo por caminos destrozados y mal tiempo. Las ropas, el utillaje y los caballos estaban completamente cubiertos de polvo y barro secos. Eran cuatro pero llevaban un caballo de reserva. Al verlo Ciri sinti un calor intenso aunque era un da muy fro. Era su propia yegua ruana, todava llevaba su silla y sus arreos. Y los jaeces, regalo de Mistle. Aquellos caballos pertenecan a los que haban matado a Hotsporn. Se detuvieron delante de la taberna. Uno, seguramente el caudillo, se acerc ms, inclin ante Bonhart un capacete de marta. Era moreno y llevaba un bigote negro que tena el aspecto de haber sido pintado con un pedazo de carbn sobre el labio superior. El labio superior, se dio cuenta Ciri, se le encoga cada cierto tiempo. El tic haca que el tipo pareciera rabioso todo el tiempo. O es que estaba rabioso? Saludos, seor Bonhart! 71

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Saludos, seor Imbra. Saludos, vuesas mercedes. Bonhart, sin apresurarse, at la cadena de Ciri a un gancho en el poste. Disculpad que est en paos menores, mas no me esperaba a nadie. Largo camino trais hecho, ay, largo... De Geso hasta aqu, a Ebbing, os trae la buena fortuna? Y cmo est el noble barn? Qued con buena salud? Como una manzana repuso indiferente el moreno, encogiendo de nuevo el labio superior. Mas no habernos tiempo pa cotorrear. Habernos prisa. Yo Bonhart se estir el cinturn y los calzones no os entretengo. Nos ha llegado la nueva de que te mataste a los Ratas. Cierto es. Y acorde con la palabra dada al barn el moreno segua fingiendo que no vea a Ciri en la galera tomaste viva a Falka. Y esto tambin me se da que es cierto. Tuviste entonces fortuna donde nosotros no la hubimos. El moreno mir a la yegua ruana. Vale. Tomar entonces a la moza y nos iremos a casa. Rupert, Stavro, cogerla. Despacito, Imbra. Bonhart alz la mano. A nadie sus vais a llevar. Y aquesto por una racin tan sencilla como que yo no sus la doy. Cambi de opinin. Me dejar esta muchacha para m, para mi propio uso. El moreno llamado Imbra se inclin en la silla, carraspe y escupi extraordinariamente lejos, casi hasta las escaleras de la galera. Pos si se lo prometiste al seor barn. Lo promet. Pero cambi de opinin. Qu? Pero, acaso estoy oyendo bien? Como t oigas, Imbra, no me importa un bledo. Tres das se te hosped en el castillo. Por la promesa que le dieras al seor barn comiste y bebiste tres das. Los mejores vinos de la bodega, pavo asado, corzo, foagrs, carasio con nata agria. Tres noches dormiste como un rey entre plumones. Y agora has cambiado de opinin? S? Bonhart callaba, manteniendo una expresin indiferente y aburrida. Imbra apret los dientes para esconder que le temblaban los labios. Y sabes, Bonhart, que podemos arrancarte a la Ratilla por la fuerza? El rostro de Bonhart, hasta aquel momento aburrido y ausntense tens al instante. Intentarlo. Sois cuatro, yo uno. Y para colmo en calzones. Mas para tales cagamos no mace falta vestir pantalones. Imbra escupi otra vez, dio la vuelta al caballo. Puff, Bonhart, qu te pas? Siempre hubiste fama de ser buen conocedor de tu oficio, hombre de palabra, que la mantena sin quebraila. Y hete aqu que agora resulta que tu palabra no vale una mierda! Y el hombre se mide por sus palabras, lo sabe cualquiera... Si de palabras se est hablando le cort Bonhart con tono glido, apoyando las manos en la hebilla del cinturn, ndate con mucho ojito, Imbra, de modo que con tanta pltica no te salga algo dems de gordo. Puesto que pudiera dolerte si yo te lo tuviera que meter otra vez en el gaznate. Muy valentn ests contra cuatro! Y habrs suficiente valentonera para catorce? Pos puedo jurarte que el barn Casadei no va a dejar pasar la afrenta sin castigo! Te dira lo que le hara a ese barn tuyo, mas la turba se agrupa y en ella hay mujeres y crios. As que dir tan slo que en unos diez das estar en Claremont. Quien quiera hacerse el cabal, vengar afrentas o quitarme a Falka, que se acerque por Claremont. All estar yo! Esperar. Y ahora largarsus de aqu. 72

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Le tenan miedo. Le tenan un miedo terrible. Pude sentir el miedo que emanaba de ellos. Kelpa relinch con fuerza, agit la testa. Eran cuatro, armados hasta los dientes. Y l uno, en calzoncillos largos, camiseta de manga corta. Hubiera sido ridculo, si no... si no hubiera sido terrible... Vysogota guard silencio, mientras entrecerraba los ojos a los que el viento les arrancaba lgrimas. Estaban en una colina que dominaba los pantanos de Perepiut, no lejos del lugar donde dos semanas antes el anciano haba encontrado a Ciri. El viento haca doblarse a los juncos, arrugaba el agua en las riberas cenagosas del ro. Uno de aquellos cuatro sigui Ciri, mientras permita a la yegua que entrara en el agua y bebiera tena una pequea ballesta en la silla, la mano se le iba en direccin a ella. Casi poda or sus pensamientos: Me dar tiempo a tensarla? A disparar? Y qu pasar si fallo?. Bonhart tambin vio aquella ballesta y aquella mano, tambin escuch aquellos pensamientos, estoy segura. Y estoy segura tambin de que a aquel jinete no le hubiera dado tiempo a tensar la ballesta. Kelpa alz la testa, buf, tintinearon los anillos del bocado. Cada vez iba entendiendo mejor en manos de quin haba cado. Sin embargo, segua sin comprender sus motivos. Escuch su conversacin, record lo que antes haba dicho Hotsporn. El tai barn Casadei me quera viva y Bonhart se lo prometi. Y luego cambi de opinin. Por qu? Acaso quera entregarme a alguien que le pagara ms? O de alguna manera haba reconocido quin era yo de verdad? Y pensaba entregarme a los nilfgaardianos? Nos fuimos de aquella aldea antes del anochecer. Me permiti cabalgar a Kelpa. Pero me at las manos y todo el tiempo me sujetaba de la cadena que llevaba al cuello. Todo el tiempo. Y viajamos sin pararnos, todita la noche y todito el da. Pens que me morira de cansancio. Pero a l no se le vea ni rastro de cansancio. No era un hombre. Era el diablo encarnado. Adonde te llev? A una aldehuela llamada Fano. Cuando entramos en Fano, noble tribunal, la noche cerrada era ya, negrura como boca de lobo, y noms era el decimosexto de setiembre, mas el da era tienebloso y fro del copn, se dira que noviembre. No hubimos de buscar largo el taller del maestro armero pues era el mayor de los caseros del pueblo, y amas tintineaba sin tregua ni descanso el martillo fraguando el yerro. Neratin Ceka... En vano apunta vuecencia, seor escribano, este nombre, puesto que no tengo memoria de haberlo dicho, el tal Neratin ha fenecido ya, lo mataron en el pueblo de Licornio. Por favor, no le d lecciones al protocolante. Contine la declaracin. Neratin aldabe a la puerta. Con gentileza dijo quines ramos y qu nos antojbamos, con cortesa pidi se le oyera. Nos abrieron. La fragua del espadero era una casa no poco buena, ms bien fortaleza, empalizada de maderos de pino, torretas de tablas de roble, por dentro las paderes fechas de alerce pulido... Al tribunal no le interesan los detalles arquitectnicos. La testigo ha de pasar a los hechos. Antes de ello, sin embargo, pido que repita para el protocolo el nombre del espadero. Esterhazy, noble tribunal. Esterhazy de Fano. El espadero Esterhazy mir largo rato a Breas Mun, sin apresurarse a responder a la pregunta realizada. Puede que estuviera aqu Bonhart dijo por fin, jugueteando con un silbatillo de hueso que llevaba al cuello. O puede que no estuviera. Quin sabe? Aqu, seores mos, tenemos un taller de produccin de espadas. A toda pregunta relacionada con las espadas responderemos con gusto, rapidez, fluidez y exhaustivamente. Pero no veo razones para responder a preguntas que se refieran a nuestros huspedes o clientes. Kenna sac un pauelillo de la manga, fingi que se limpiaba la nariz. 73

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Se puede hallar motivo dijo Neratin Ceka. Lo podis hallar vos, don Esterhazy. O puedo hacerlo yo. Queris elegir? Pese a su apariencia afeminada, el rostro de Neratin poda ser muy duro, y la voz amenazadora. Pero el espadero no hizo ms que bufar, mientras jugueteaba con el silbatillo. Elegir entre venderse o la amenaza? No quiero. Considero que tanto lo uno como lo otro no se merecen ms que escupitajos. No ms que una confidencilla carraspe Breas Mun. Acaso es tanto? Pues no de hoy nos conocemos, don Esterhazy, y el nombre del coronel Skellen tampoco os ser forastero, pienso yo... No lo es le cort el espadero. En ningn modo. Los enredos y tinglados con los que se le relaciona, tampoco. Pero aqu estamos en Ebbing, reino autnomo y dotado de autogobierno. Aunque aparente, pero existente. Por eso no os dir nada. Idos por vuestro camino. Como consuelo os dir que si dentro de una semana o un mes alguien nos pregunta por vosotros, igualmente sacar de nosotros tan poco. Mas, don Esterhazy... Hay que decirlo ms claro? Pues lo dicho. Largo de aqu! Chloe Stitz silb rabiosa, las manos de Fripp y de Vargas se deslizaron hacia el pomo de la espada. Andrs Fyel apoy el puo en la maza que le colgaba del muslo. Neratin Ceka no se movi, el rostro ni siquiera se le agit. Kenna saba que no quitaba ojo del silbatillo de hueso. Antes de que salieran, Breas Mun les haba advertido de que aqulla era la seal para los guardianes que acechaban ocultos, unos rajagargantas experimentados a los que en el taller del espadero se les llamaba controladores de calidad de los productos. Pero habiendo previsto todo, Neratin y Breas planearon el siguiente paso. Tenan en la manga un comodn. Kenna Selborne. Sentidora. Kenna ya haba estado sondeando al espadero, lo haba tanteado con impulsos, se haba introducido con cuidado en la selva de sus pensamientos. Ahora estaba lista. Se apret un pauelo a la nariz siempre exista el peligro de una hemorragiay se introdujo en el cerebro con una pulsacin y una orden. Esterhazy se atosig, enrojeci, apret con las dos manos la hoja de la mesa a la que estaba sentado, como si hubiera tenido miedo de que la mesa saliera volando hasta el trpico junto con el taco de facturas, el tintero y un pisapapeles que tena forma de nereida que jugueteaba de forma curiosa con dos tritones a la vez. Tranquilo, le orden Kenna, esto no es nada, no pasa nada. Simplemente tienes ganas de decirnos lo que nos interesa. Pues sabes lo que nos interesa y las palabras hasta se te escapan a pesar tuyo. As que adelante. Comienza. Vers cuando apenas comiences a, hablas cmo te dejar de zumbar la cabeza, cmo dejarn de latir las sienes y de dar punzadas las orejas. Y tambin se te aflojar la presin de la mandbula. Bonhart dijo roncamente Esterhazy, abriendo los labios ms a menudo de lo que precisara la articulacin silbica estuvo aqu hace cuatro das, el doce de septiembre. Traa con l a una muchacha a la que llamaba Falka. Me esperaba su visita porque dos das antes me haban entregado una carta suya... Del agujero izquierdo de la nariz le baj una finsima lnea de sangre. Habla, le orden Kenna. Habla. Di todo. Vers cmo eso te alivia. El espadero Esterhazy miraba a Ciri con curiosidad, sin levantarse de la mesa de roble. Para ella adivin, golpeteando con la base de la pluma en un pisapapeles que mostraba un extrao grupo de figuras es la espada que pediste en tu carta, no es cierto, Bonhart? No, vamos a valorarlo... Vamos a ver si est de acuerdo con lo que escribiste. Altura de cinco pies y nueve pulgadas... Cierto. Peso de ciento veinte libras. Bueno, le dara menos de ciento doce, pero es un detalle sin importancia. Una mano, me escribiste, para una empuadura del nmero cinco... Ensame la mano, noble seora. S, tambin es verdad. 74

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Cuando yo lo digo siempre es verdad dijo seco, Bonhart. Tienes para ella algn buen yerro? En mi empresa respondi orgulloso Esterhazy no se forja ni se ofrece otro acero que el bueno. Entiendo que se trata de una espada para lucha, no para decoracin o gala. Ah, cierto, lo escribiste. Es cosa clara que se hallar arma adecuada para esta seorita sin ningn problema. Para esta altura y peso van muy bien las espadas de treinta y ocho pulgadas, de construccin estndar. Ella, para su constitucin ligera y su pequea mano, necesita una minibastarda con empuadura alargada hasta nueve pulgadas y pomo globular. Podramos proponer tambin una taldaga lfica o una saberra zerrikana, una relativamente ligera viroledanca... Ensea la mercanca, Esterhazy. Nos pica la mosca, eh? Bueno, permitidme. Permitidme entonces... Pero, Bonhart? Qu diablos es eso? Por qu la llevas de un collarn? Cuida tu nariz mocosa, Esterhazy. No la metas donde no se debe o igual te la pillas! Esterhazy, jugueteando con un silbatillo que llevaba al cuello, mir al cazador de recompensas sin miedo ni respeto, aunque tena que mirar muy hacia arriba. Bonhart retorci los bigotes, carraspe. Yo dijo, algo ms bajo, pero an con tono enfadado no me meto en tus asuntos ni tus negocios. Te extraa que pida reciprocidad? Bonhart. Al espadero ni siquiera le temblaron los prpados. Cuando salgas de mi casa y mi patio, cuando cierres detrs de ti mi puerta, entonces respetar tu privacidad, el secreto de tus asuntos, la especificidad de tu profesin. Y no me meter en ellos, estate seguro. Pero en mi casa no permito que se le quite a la gente su dignidad. Me has entendido? Al otro lado de mi puerta puedes arrastrar a esa muchacha por detrs de tu caballo. En mi casa le quitas ese collarn. De inmediato. Bonhart puso las manos sobre el collarn, lo desenganch, sin privarse de dar un tirn que por poco no puso a Ciri de rodillas. Esterhazy, haciendo como que no lo vea, dej caer el silbato de entre los dedos. As es mejor dijo seco. Vayamos. Cruzaron una galera hacia un segundo patio, algo menor, que daba a la parte de atrs de la forja y con una pared abierta hacia un jardn. Bajo un techado apoyado en postes taraceados haba all una larga mesa sobre la que los sirvientes acababan precisamente de disponer unas espadas. Esterhazy dio una seal con un gesto para que Bonhart y Ciri se acercaran a la exposicin. Bien, he aqu mi oferta. Se acercaron. Aqu Esterhazy seal una larga fila de espadas sobre la mesa tenemos mi produccin, casi todas forjadas aqu, se ve adems la herradura, mi marca. El precio oscila entre cinco y nueve florines, porque son estndares. Sin embargo, estas otras que estn ah slo se montan y terminan aqu. Sobre todo importadas. De dnde son, se puede reconocer por las marcas. Las de Mahakam tienen dos martillos cruzados, stas de Poviss, una corona o una cabeza de caballo, stas de Viroleda un sol y una famosa inscripcin de la empresa. Los precios comienzan a partir de los diez florines. Y terminan? Depende. sta, por ejemplo, una hermosa viroledanca. Esterhazy tom la espada de la mesa, salud con ella, luego pas a una posicin de esgrima, torciendo hbilmente la mano y el antebrazo en una finta complicada llamada anglica. Cuesta quince. Trabajo antiguo, empuadura de coleccionista. Se ve que est hecha por encargo. Los motivos cincelados en la bigotera muestran que el arma estaba destinada a una mujer. Hizo girar la espada, sujet la mano en el tercio, con la hoja enfilada hacia ellos. Como en todas las empuaduras de Viroleda, la tradicional inscripcin de No me desenvaines sin causa, no me envaines sin honor. Ja! Todava se siguen cincelando en Viroleda tales inscripciones. 75

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Y desde que el mundo es mundo, el honor se ha abaratado mucho, puesto que estas mercancas son hoy da bastante defectuosas... No hables tanto, Esterhazy. Dale esa espada, que la mida en la mano. Toma el arma, muchacha. Ciri toc el arma levemente y sinti de pronto cmo la salamandra de la empuadura se adecuaba con fuerza a la mano y cmo el peso de la hoja invitaba el brazo a lanzar y cortar. Es una minibastarda le record Esterhazy. Sin necesidad. Saba servirse de una empuadura larga, tres dedos por encima del pomo. Bonhart retrocedi dos pasos, al patio. Sac su espada de la vaina, la hizo girar hasta que silb. Amos! dijo a Ciri. Mtame. Tienes una espada y tienes ocasin. Tienes una posibilidad. sala. Porque tardar mucho en darte otra. Pero, os habis vuelto locos? Cierra el pico, Esterhazy. Lo enga con una mirada a un lado y un tramposo temblor del hombro, atac como un rayo, en una plana siniestra. La hoja tintine en una parada, tan fuerte que Ciri se estremeci, tuvo que retroceder, yendo a chocar con la mesa de. las espadas. Intentando recuperar el equilibrio, baj instintivamente la espada. En aquel momento supo que, si quera, l la matara sin el ms mnimo problema. Pero, os habis vuelto locos? Esterhazy alz la voz, y tena otra vez el silbato en la mano. Los senadores y artesanos los miraban con estupefaccin. Deja caer el yerro. Bonhart no perda a Ciri de vista, no haca el menor caso al maestro armero. Djalo caer, te digo o te corto la mano! Ella le obedeci tras un momento de indecisin. Bonhart adopt una sonrisa espectral. Yo s quin eres, serpiente. Mas te obligar a que t misma me lo digas. Con palabras o hechos! Te obligar a que me lo cuentes. Y entonces te matar. Esterhazy buf como si alguien le hubiera herido. Y esta espada Bonhart ni siquiera le mir es demasiado pesada para ti. Por eso eras demasiado lenta. Eras tan lenta como un caracol preado. Esterhazy! Lo que le has dado era por lo menos cuatro onzas ms pesada de lo que debiera. El espadero estaba plido. Pasaba los ojos de l a ella, de ella a l, y tena el rostro extraamente cambiado. Por fin, se inclin hacia un sirviente y le dio una orden a media voz. Tengo algo dijo lentamente que te podra satisfacer, Bonhart. Por qu no me lo has enseado desde un principio? bram el cazador. Te escrib que quiero algo especial. No pensars que no tengo dinero para algo mejor? S bien para lo que tienes dinero dijo con nfasis Esterhazy y no de ahora. Y que por qu no te lo ense desde el principio? No previne a quin me habas trado aqu... con una correa, con un collarn al cuello. No fui capaz de imaginarme para quin ha de ser la espada y para qu ha de sen/ir. Ahora ya s todo. El sirviente volvi, trayendo una caja alargada. Acrcate, muchacha dijo Esterhazy con voz baja. Mira. Ciri se acerc. Mir. Y lanz un ruidoso suspiro. Desnud la espada con un rpido movimiento. El fuego de la chimenea brill cegador sobre la juntura de la hoja dibujada con un motivo de ondas y se reflej rojizo en el metal calado. sta es dijo Ciri. Como seguro que te habrs imaginado. Tmala en la mano, si quieres. Pero cuidado, est ms afilada que una navaja de afeitar. Sientes cmo la empuadura se pega a la mano? Est hecha de la piel de un pez plano que tiene una cola venenosa. Raya. 76

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Creo que s. Este pez tiene en la piel pequeos dientecillos, por eso la empuadura nunca se resbala en la mano, ni siquiera cuando la mano suda. Mira lo que est grabado en la hoja. Vysogota se inclin, mir, entrecerr lo ojos. Un mndala lfico dijo al cabo, alzando la cabeza. La as llamada blathan caerme, la rosa del destino: las flores estilizadas de un roble, una espirea y una retama. La torre herida por el rayo, el smbolo del caos y la destruccin... y sobre la torre... Una golondrina termin Ciri. Zireael. Mi nombre. Ciertamente, no es cosa fea dijo por fin Bonhart. Trabajo de gnomos, se ve al punto. Slo los gnomos forjaban un acero tan oscuro. Slo los gnomos afilaban al fuego y slo ellos calaban las hojas para reducir el peso... Reconcelo, Esterhazy, es una rplica? No neg el espadero. Un original. Una verdadera gwyhyr gnoma. Este ncleo tiene ms de doscientos aos. La guarnicin, se entiende, es mucho ms reciente, pero yo no la llamara rplica. Los gnomos de Tir Tochair la hicieron a peticin ma. Siguiendo tcnicas, mtodos y modelos antiguos. Joder. Puede que efectivamente no me alcance el dinero. Cunto me vas a soplar por esa hoja? Esterhazy guard silencio un tiempo. Su rostro era inescrutable. Yo la doy gratis, Bonhart dijo por fin con la voz sorda. Como regalo. Para que se cumpla lo que se tiene que cumplir. Gracias dijo Bonhart, visiblemente sorprendido. Gracias, Esterhazy. Un regalo digno de un rey, verdaderamente real... Lo acepto, lo acepto. Y estoy en deuda contigo... No lo ests. La espada es para ella, no para ti. Acrcate, muchacha que porta un collar al cuello. Contempla las seales grabadas en la hoja. No las entiendes, est claro. Pero yo te las aclarar. Mira. La lnea marcada por el destino es retorcida, pero conduce hasta esta torre. Hacia el holocausto, la destruccin de los valores establecidos, del orden establecido. Mas esto sobre la torre, lo ves? Una golondrina. Smbolo de la esperanza. Toma esta espada. Que se cumpla lo que se tiene que cumplir. Ciri extendi la mano con cuidado, acarici delicadamente la oscura hoja de bordes brillantes corno un espejo. Tmala dijo Esterhazy poco a poco, mientras miraba a Ciri con los ojos ampliamente abiertos. Tmala. Tmala en la mano, muchacha. Tmala... No! grit de pronto Bonhart, saltando, agarrando a Ciri por el hombro y empujndola con fuerza y brusquedad. Quita! Ciri cay de rodillas, la gravilla del patio se le clav dolorosamente en las manos en las que se apoy. Bonhart cerr la caja con un chasquido. Todava no! aull. Hoy no! Todava no ha llegado el momento! Est claro asinti Esterhazy con serenidad, mirndole a los ojos. S, est claro que todava no ha llegado. Una pena. De no mucho sirvi, noble tribunal, que leyera los pensamientos del espadero aqul. Estuvimos all nosotros el decimosexto de septiembre, tres das antes de la luna llena. Mas cuando volvamos de Fano enfilando a Rocayne se nos alleg un destacamento, Ola Harsheim y siete jinetes. Don Ola nos mand que arreramos a toda mecha los caballos para alcanzar al resto de los nuestros. Puesto que un da antes, el decimoquinto de septiembre, hubo lugar una matanza en Claremont... Falta, creo, no hace, que lo diga, de aseguro que el noble tribunal bien sabe lo que fuera la matanza de Claremont... Siga declarando, por favor, sin importar lo que el tribunal sepa. Bonhart por un da habasenos precedido. El decimoquinto de septiembre condujo a Falka a Claremont... Claremont repiti Vysogota. Conozco esta ciudad. Adnde te condujo? 77

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A una casa grande en la plaza. Con columnas y arqueras en la entrada. Se vea enseguida que all viva un ricachn... Las paredes de la habitacin estaban cubiertas de ricos paos de ras y hermosos tapices que mostraban escenas religiosas, de caza y pastoriles con la participacin de mujeres desnudas. Los muebles brillaban con taraceas y guarniciones de latn, y las alfombras eran tales que al plantar el pie ste se hunda hasta el tobillo. Ciri no tuvo tiempo de observar ms detalles porque Bonhart cruz veloz y la arrastr por la cadena. Hola, Houvenaghel. Bajo un arco iris de colores arrojados por unas vidrieras, ante un fondo de tapices de caza, estaba de pie un hombre de imponente corpulencia, vestido con un caftn salpicado de oro y una delia de abortn ribeteada. Aunque en edad todava madura, era bastante calvo y las mejillas le colgaban como a un gigantesco bulldog. Bienvenido, Leo dijo. Y t, seorita... Nada de seorita. Bonhart mostr la cadena y el collarn. No hace falta saludarla. La cortesa no cuesta nada. Excepto tiempo. Bonhart tir de la cadena, se acerc, le palme sin ceremonias al gordo en la barriga. No poco has echado valor. Por mi honor, Houvenaghel, si te pones en medio, sera ms fcil saltarte por encima que rodearte! El bienestar le aclar jovialmente Houvenaghel y agit las mejillas. Bienvenido, bienvenido, Leo. Agradable a mis ojos eres husped, puesto que hoy tambin es un da de alegra sin par. Los negocios van asombrosamente bien, tanto que hasta se podra escupir de su encanto, la caja registradora no para de tintinear! Hoy mismo, por no ir ms lejos, un oficial nilfgaardiano de la reserva, capitn de logis, que se ocupa de transportar utillaje al frente, me pas seis mil arcos del ejrcito, los cuales yo, con un beneficio diez veces mayor, vender al detalle a cazadores, furtivos, bandoleros, elfos y otros luchadores por la libertad. Tambin compr barato un castillo de un marqus de estos alrededores... Y para qu cojones quieres t un castillo? Tengo que vivir conforme a mi condicin. Volviendo a los negocios: uno al fin y al cabo te lo debo a ti, Leo. Un moroso que pareca impenitente apoquin. Literalmente hace un minuto. Las manos le temblaban cuando apoquinaba. El tipo te vio y pens... S lo que pens. Recibiste mi carta? La recib. Houvenaghel se sent pesadamente, golpeando la mesa con la barriga hasta que entrechocaron las garrafas y las copas. Y lo he preparado todo. No has visto los carteles? Seguro que la plebe se amontona... La gente entra ya en el teatro. La caja tintinea... Sintate, Leo. Tenemos tiempo. Platiquemos, bebamos vino. No quiero tu vino. Seguro que es arramplado, robado de los transportes nilfgaardanos. Bromeas. Esto es Est Est de Toussaint, uvas vendimiadas cuando nuestro amado seor el emperador Emhyr era todava un pequeuelo que se cagaba en el ropn. Fue un buen ao. Para el vino. A tu salud, Leo. Bonhart salud en silencio con la copa. Houvenaghel mascull, contemplando a Ciri con aire bastante crtico. Y esta escuchimizada de ojos grandes dijo por fin me ha de garantizar la diversin prometida en tu carta? Me ha llegado noticia de que Windsor Imbra ya est cerca de la ciudad. Que trae consigo a unos cuantos y buenos truhanes. Y algunos matones locales tambin han visto los carteles... Acaso alguna vez te ha defraudado mi mercanca, Houvenaghel? Nunca, es verdad. Pero tambin hace mucho que no he tenido nada tuyo. Trabajo menos que antes. Ando pensando en jubilarme del todo.

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Para ello es necesario tener capital para tener de qu sustentarse. Puede que tuviera una forma... Me escuchas? A falta de otro entretenimiento. Bonhart corri una silla con el pie, oblig a Ciri a que se sentara. No has pensado en irte hacia el norte? A Cintra, a Los Taludes o ms all del Yaruga? Sabes que a cada uno que llega all y quiere asentarse en los terrenos conquistados, el imperio le garantiza una finca de cuatro campos de tamao? Y descarga de impuestos para diez aos? Yo respondi el cazador con serenidad no sirvo para la agricultura. No podra cavar la tierra ni criar ganado alguno. Soy demasiado sensible. A la vista de la mierda o de las lombrices me dan ganas de echar la pota. Como a m temblaron las mejillas de Houvenaghel. De toda la actividad agraria slo tolero la destilacin del orujo. El resto es repugnante. Dicen que la agricultura es la base de la economa y que garantiza el bienestar. Considero, sin embargo, que es indigno y humillante que acerca de mi bienestar juzgue algo que apesta a estircol. Ya he realizado intentos en este sentido. No hay necesidad de cultivar la tierra, Bonhart, no hay necesidad de criar en ella ganado. Basta con tenerla. Si se tiene lo suficiente, se pueden conseguir bonitos beneficios. Se puede, creme, vivir acomodadamente, de verdad. S, he realizado ciertos intentos en este sentido, de ah, en realidad, mis preguntas acerca del viaje al norte. Porque, sabes, Bonhart?, tendra un trabajo all para ti. Estable, bien pagado, que no te absorbera. Y estupendo para una persona sensible: nada de estircol, nada de lombrices. Estoy listo para escuchar. Sin compromisos, por supuesto. A base de las parcelas que el imperio garantiza a los colonos, con un poco de espritu empresarial y un pequeo capital inicial se puede uno hacer con un latifundio no poco bonito. Entiendo. El cazador se mordisque el bigote. Entiendo adonde te encaminas. Ya s cules son esos intentos relativos a tu propio bienestar. Y no prevs dificultades? Las preveo. De dos tipos. Primero hay que encontrar a unos cuantos hombres de paja que, fingiendo ser colonos, vayan al norte a tomar posesin de las parcelas de manos de los oficiales de asentamiento. Formalmente para s mismos, en la prctica para m. Pero de encontrar a los hombres de paja me encargo yo. A ti te concierne la otra dificultad. Soy todo odos. Algunos de los hombres de paja tomarn la tierra y no estarn luego inclinados a entregarla. Se olvidarn del contrato y de los dineros que tomaran. No creeras, Bonhart, cun profundamente el engao, la ruindad y la hideputez estn enraizados en la naturaleza humana. Lo creo. As que habr que convencer a los que no sean honrados de que la improbidad no compensa. De que se castiga. T te ocupars de ello. Suena bien. Suena como es. Yo tengo ya prctica, ya he hecho antes estos arreglos. Despus de la inclusin formal de Ebbing en el imperio, cuando repartan las parcelas. Y luego, cuando se promulg el Acta de Parcelacin. De este modo Claremont, esta hermosa ciudad, se erige sobre mi tierra, es decir, me pertenece. Todo este terreno me pertenece. Hasta all, lejos, hasta el horizonte cubierto de nieblecilla gris. Todo esto es mo. Todos estos ciento cincuenta campos. Campos imperiales, no de villanos. Esto da treinta mil fanegas. O sea, cien mil novecientas aranzadas. Mir los muros de la patria ma... recit sarcstico Bonhart. Caer ha el imperio en el que todos roban. En el egosmo y la codicia se oculta su debilidad. En esto se oculta su fuerza y su poder. Las mejillas de Houvenaghel se agitaron. T, Bonhart, confundes el robo con el espritu empresarial del individuo. A menudo, adems reconoci impasible el cazador de recompensas. Y qu, vamos a formar sociedad? 79

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Y no estaremos repartindonos demasiado pronto esas tierras del norte? No podramos, para mayor seguridad, esperar a que Nilfgaard gane esta guerra? Para seguridad? No bromees. El resultado de la guerra est decidido de antemano. La guerra se gana con dinero. El imperio lo tiene, los norteos no. Bonhart tosi significativamente. Ya que estamos hablando de dinero... Solucionado. Houvenaghel rebusc en los documentos que yacan sobre la mesa. Esto es un cheque bancario por cien florines. Esto, un poder notarial de cesin de derechos gracias al cual les sacar a los Varnhagenos de Geso la recompensa por las cabezas de los bandidos. Frmalo. Gracias. Todava te debo los royalties de las ganancias de la funcin, pero las cuentas todava no estn cerradas, la caja todava suena. Hay mucho inters, Leo. De verdad. A la gente de mi ciudad les atormenta horriblemente la morria y el aburrimiento. Se detuvo, mir a Ciri. Albergo la sincera esperanza de que no te equivoques con esta persona. De que nos asegurar una diversin digna... De que querr cooperar pensando en el beneficio comn... Para ella Bonhart midi a Ciri con un mirada indiferente no habr beneficio alguno en todo esto. Ella lo sabe. Houvenaghel frunci el ceo y se indign. Eso no est bien, diablos, no est bien que yo lo sepa! No debiera saberlo! Qu te pasa, Leo? Y si ella no quiere ser entretenida, y si resulta ser rabiosa y porfiada? Entonces qu? Bonhart no cambi la expresin del rostro. Entonces dijo le azuzaremos en la arena a tus mastines. Ellos, por lo que recuerdo, siempre fueron entretenidamente poco porfiados. Ciri guard silencio durante mucho rato, acaricindose la mejilla mutilada. Comenc a comprender dijo por fin. Comenc a entender lo que queran hacer conmigo. Me puse en guardia, estaba decidida a escapar a la primera oportunidad... Estaba dispuesta a cualquier riesgo. Pero no me dieron ocasin. Me vigilaban bien. Vysogota callaba. Me arrastraron hasta abajo. All estaban esperando unos invitados del gordo de Houvenaghel. Otros tos raros ms! Vysogota, de dnde diablos salen en este mundo tantos raros extraos? Se multiplican. Reproduccin natural. El primer hombre era bajo y gordezuelo, recordaba ms a un mediano que a un humano, hasta se vesta como un mediano: modesto, bonito, bien cuidado y de tonos pastel. El segundo hombre, aunque no era joven, llevaba traje y apostura de soldado, portaba espada y en el hombro de su jubn negro brillaba un bordado de plata que presentaba a un dragn con alas de murcilago. La mujer era rubia y delgada, tena una nariz ligeramente ganchuda y unos labios anchos. Su vestido de color pistacho tena un poderoso escote. No era una buena idea. El escote no tena mucho que mostrar, a no ser una piel seca, arrugada y pergaminosa, cubierta por una gruesa capa de rosa y blanco. La muy noble marquesa de Nementh-Uyvar present Houvenaghel. Don Declan Ros aep Maelchlad, capitn de la reserva de los ejrcitos de caballera de su majestad imperial el emperador de Nilfgaard, don Pennycuick, burgomaestre de Claremont. Y ste es don Leo Bonhart, pariente, y antiguo conmilitn. Bonhart se inclin rgidamente. As que sta es la pequea bandolera que ha de entretenernos hoy enunci el hecho la delgada marquesa, clavando en Ciri sus ojos azul plido. Tena la voz ronca, sensual, vibrante y terriblemente aguardentosa. No es demasiado guapa, dira. Pero no tiene mala constitucin... Un... cuerpecillo muy agradable... 80

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Ciri se sacudi, apart la mano intrusa, palideciendo de rabia y silbando como una serpiente. No tocar dijo Bonhart en tono glido. No dar de comer. No irritar. Yo no me hago responsable. Un cuerpecillo la marquesa se pas la lengua por los labios sin hacerle caso siempre se puede atar a la cama, entonces es ms accesible. No me la venderais, seor Bonhart? A mi marqus y a m nos gustan estos cuerpecillos y el seor Houvenaghel nos pone peros cuando nos llevamos a las pastorcillas y a los nios de los campesinos de por aqu. El marqus al fin y al cabo tampoco puede perseguir ya a los nios. No puede correr, a causa de esos chancros y enconados que se le han abierto en el perineo... Basta, basta, Matilde dijo Houvenaghel suave pero rpido, viendo que en el rostro de Bonhart iba apareciendo una expresin de asco. Tenemos que ir al teatro. Precisamente le han comunicado al seor burgomaestre que ha llegado a la ciudad Windsor Imbra con la mesnada de infantes del barn Casadei. Es decir, ya es hora. Bonhart sac del seno un frasquito, limpi con la manga la superficie de nice de la mesa, derram sobre ella un montoncillo de polvo blanco. Tir de la cadena de Ciri junto al collarn. Sabes cmo usar esto? Ciri apret los dientes. Absrbelo por la nariz. O tmalo con un dedo ensalivado y te lo pones en las encas. No! Bonhart ni siquiera volvi la cabeza. Lo hars t sola dijo en voz baja o te lo har yo de tal forma que todos los presentes tendrn un poco de regocijo. No slo tienes mucosas en la boca y en la nariz, Ratilla. Tambin en algunos otros lugares bastante divertidos. Llamar a los sirvientes, mandar que te desnuden y te sujeten y lo usar en esos lugares divertidos. La marquesa de Nementh-Uyvar se ri desde la garganta, mientras miraba cmo la mano temblorosa de Ciri se iba hacia el narctico. Lugares divertidos repiti y se pas la lengua por los labios. Una idea curiosa. Merecera la pena probarla algn da! Eh, muchacha, cuidado, no despilfarres ese buen fisstech! Deja un poco para m! El narctico era mucho ms fuerte que el que haba probado con los Ratas. Nada ms ingerirlo, una euforia cegadora embarg a Ciri, los perfiles agudizaron sus contornos, la luz y los colores daaban los ojos, los olores heran la nariz, los sonidos se hicieron insoportables y todo alrededor se volvi irreal, fugaz como un sueo. Y hubo escaleras, hubo paos de ras y tapices que apestaban a gruesas capas de polvo, hubo la ronca risa de la marquesa de Nementh-Uyvar. Hubo un patio, hubo rpidas gotas de lluvia en el rostro, el tirn del collarn que todava llevaba al cuello. Un enorme edificio con una torre de madera y un formidable, nauseabundo y ridculo fresco pintado en el frontn. El fresco representaba a un perro que acosaba a un monstruo: no llegaba a ser ni un dragn, ni un grifo ni un viverno. Delante de la entrada al edificio haba gente. Uno gritaba y gesticulaba. Esto es repugnante! Repugnante y pecaminoso, seor Houvenaghel, el usar lo que una vez fuera templo de un santuario para este proceder tan impo, inhumano y asqueroso! Los animales tambin sienten, seor Houvenaghel! Tambin tienen su dignidad! Es un crimen el azuzar unos contra otros slo por beneficio propio y placer de la plebe! Tranquilzate, hombre santo! Y no te metas en mis iniciativas privadas! Y adems, hoy no se van a azuzar aqu animales! Ni un solo animal! Nada ms que personas! Ah. entonces pido perdn. El interior del edificio estaba a reventar de gente sentada en unas filas de bancos que formaban un anfiteatro. En su centro haba un foso cavado en la tierra, un hoyo de un dimetro de unos treinta pies, rodeado de gruesos maderos, limitado por una balaustrada. El hedor y el ruido entontecan. Ciri sinti de 81

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nuevo un tirn del collarn, alguien la agarr por las axilas, alguien la empuj. Sin saber cmo se encontr sobre el fondo del foso rodeado de maderos, sobre una arena muy pateada. En un ruedo. La primera impresin pas, ahora el narctico slo excitaba y aguzaba sus sentidos. Ciri se cubri los odos con las manos, la muchedumbre que llenaba las gradas del anfiteatro aullaba, gritaba, silbaba, el ruido era insoportable. Se dio cuenta de que llevaba en la mueca y el antebrazo derechos un apretado protector de cuero. No recordaba el momento en que se lo haban atado. Escuch una voz aguardentosa y conocida, vio a la delgada marquesa de color pistacho, al capitn nilfgaardiano, al burgomaestre de tonos pastel, a Houvenaghel y a Bonhart, que ocupaban una logia por encima del ruedo. Se apret otra vez los odos porque alguien haba golpeado de pronto un gong de cobre. Mirad, buenas gentes! Hoy en la arena no hay un lobo, no hay un goblin ni un endriago! Hoy en la arena est la mortfera Falka de los bandoleros llamados los Ratas! Haced vuestras apuestas en la caja de la entrada! No ahorris ni un ochavo, buenas gentes! La diversin no la comes ni la bebes, pero si escatimas en ella, no ganas, sino que pierdes! La multitud aull y aplaudi. El narctico funcionaba. Ciri temblaba de euforia, su vista y su odo registraban todo, cada detalle. Escuch las risotadas de Houvenaghel, la aguardentosa risa de la marquesa, la. voz seria del burgomaestre, el fro bajo de Bonhart, los gritos del sacerdote defensor de los animales, el chillido de las mujeres, el llanto de los nios. Distingui oscuras manchas de sangre en los maderos que delimitaban la arena, el agujero que se abra en ellos, enrejado, apestoso. Y los rostros brillantes de sudor, con las jetas torcidas como bueyes por encima de la balaustrada. Una agitacin repentina, unas voces alzadas, maldiciones. Gente armada, que empujaba a la multitud, pero atascndose, atorndose contra el muro de la guardia armada de alabardas. A uno de ellos ya lo haba visto antes, recordaba la tez morena y el negro bigote que pareca una raya pintada con carbn sobre un labio superior que temblaba con un tic. Don Windsor Imbra? la voz de Houvenaghel. De Geso? El muy noble senescal del barn Casadei? Bienvenido, bienvenido, husped del extranjero. Ocupad un asiento, el espectculo va a comenzar. Pero por favor, no olvidis pagar la entrada! Yo no estoy aqu para divertirme, seor Houvenaghel! Yo estoy aqu de servicio! Bonhart sabe de qu hablo! De verdad? Leo? Sabes de qu habla el seor senescal? Sin bromas! Quince somos! A por Falka vinimos! Ddnosla o algo malo va a pasar! No comprendo tu excitacin, Imbra. Houvenaghel frunci las cejas. Pero te recuerdo que esto no es Geso, ni tierra alguna de los dominios de vuestro barn. Si hacis ruido o incomodis, har que se os eche de aqu por los bigotes! No os ofendis, seor Houvenaghel. Windsor Imbra se mitig. Mas la justicia est de nuestra parte! Bonhart, aqu presente, le prometiera Falka al barn Casadei. Dio su palabra. Que no quiebre ahora la palabra dada! Leo? Las mejillas de Houvenaghel temblaron. Sabes de qu habla? Lo s y le concedo la razn. Bonhart se alz, agit con desgana la mano. No me opondr ni realizar sujecin. He aqu a la moza, doquiera todos la ven. Quien sea su voluntad, que la tome. Windsor Imbra qued estupefacto, el labio le tembl con fuerza. Lo qu? La muchacha repiti Bonhart, hacindole un guio a Houvenaghel est para que quien la quiera la coja de la arena. Viva o muerta, segn gusto y deseo. Lo qu? Voto al diablo, que pierdo poco a poco la paciencia! Bonhart fingi rabia con xito. Y nams que lo qu! Papagayo de mierda! Qu? Pues como quieras! Si es tu voluntad pues envenena 82

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con veneno un cacho carne y chaselo a ella, como a los lobos. Mas no s si ella se lo comera. No tiene aspecto de tonta, no? No, Imbra, quien la quiera coger habr de fatigarse. All, en la arena. Quieres a Falka? Pues cgela! La tu Falka sta me la pasas por las napias cual a un siluro una rana en la pesca ladr Windsor Imbra. No me fo de ti. Mi nariz gele que en esta presa hay un gancho de yerro escondido. Mis enhorabuenas para la nariz que huele el yerro. Bonhart se levant, sac de bajo el banco la espada que haba conseguido en Fano, la extrajo de la vaina y la arroj al ruedo, con tanta habilidad que la hoja se clav perpendicularmente en la arena dos pasos delante de Ciri. Ah, y mirad, hay yerro. A la vista, no est nada escondido. Porque yo no defiendo a esta moza, quien la quiera que la coja. Si es capaz de cogerla. La marquesa de Nementh-Uyvar se ri nerviosamente. Si es capaz de cogerla! repiti con su contralto aguardentoso. Porque ahora el cuerpecillo tiene espada. Bravo, noble Bonhart. Una vergenza me pareca el dar el cuerpecillo desarmado a las mandbulas de estos patanes. Seor Houvenaghel. Windsor Imbra se puso de lado, sin dignar ni una mirada a la esculida aristcrata. Bajo los auspicios vuestros celbrase este beln, este circo de pulgas vuestro. Contadme slo algo: en acordamiento a qu regulas y legislados hemos de actuar aqu? Las vuestras o acaso las de Bonhart? Segn las del teatro se carcaje Houvenaghel, agitando la tripa y las mejillas de bulldog. Porque aunque es verdad que el teatro es mo, al fin y al cabo el cliente es nuestro amo, l paga, l exige! Es el cliente el que pone las reglas. Nosotros los mercaderes, por nuestra parte, hemos de actuar siguiendo esta regla: hay que darle al cliente lo que el cliente desea. Cliente? Queris decir la gente? Windsor Imbra abarc en un amplio gesto los bancos repletos. Esta toda gente acudieron ac y pagaron para divertirse con este divertimiento? El negocio es el negocio respondi Houvenaghel. Si hay demanda de algo, por qu no se lo va a vender? Paga la gente por las peleas de lobos? Por las peleas de endriagos y aardvarkos? Por azuzar los perros a un tejn en barril o a una viverna? Por qu te asombras tanto, Imbra? A las personas los juegos y el circo les son tan necesarios como el pan, puf, ms que el pan. Muchos de los que estn aqu se lo han quitado de la boca. Y mira cmo les brillan los ojos. Se mueren de impaciencia por que empiece el circo. Mas en el circo aadi Bonhart, con una sonrisa venenosa se han de guardar aunque slo sea apariencias de deporte. El tejn, antes de que lo saquen los canes del barril, puede morder con los dientes, as es ms deportivo. Y la muchacha tiene una tizona. As que aqu tambin ser deportivo. Qu, buenas gentes? Tengo razn? Las buenas gentes, incoherentemente pero en ruidoso y regocijado coro, confirmaron que Bonhart tena razn en toda su extensin. El barn Casadei dijo despacio Windsor Imbra no vendr contento, seor Houvenaghel, os digo, no vendr contento. No s si os merece la pena entrar con l en desavenencias. El negocio es el negocio repiti Houvenaghel y agit las mejillas. El barn Casadei lo sabe bien, sus buenos dineros tom prestados de m y a bajo inters, y cuando venga para tomar prestado otra vez entonces arreglaremos nuestras desavenencias de algn modo. Pero no se me va a entrometer a m ningn seor barn extranjero en mi iniciativa privada e individual. Aqu hay ya apuestas, y la gente ha pagado por la entrada. En esta arena, ah, en el ruedo, tiene que correr la sangre. Tiene? se enfad Windsor Imbra. Y una mierda! Ah, me quemo por mostraros que no tiene que correr! Que yo me voy de aqu y me largo, y sin rodearme patrs! Y entonces que corra la vuestra sangre! Me repugna el mero pensamiento de darle regocijo a esta turba! Que se vaya. De la multitud sali de pronto un tipo cubierto de pelo hasta los ojos y vestido con un jubn de piel de caballo. Que se vaya si ha repugnancia. A m no me repugna. Dijeron que a quien apiole a la Ratilla le darn una recompensa. Yo me presento y me echo al ruedo. 83

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Qu cojones! grit de improviso uno de los de Imbra, un hombre bajo pero fibroso y de poderosa constitucin. Tena los cabellos abundantes, desgreados y enmaraados. Nosaltres fuimos los primes! No es verd, compadres? Claro, por mi fe! le apoy un segundo, delgado, con una perilla puntiaguda. Sernos los primeros! Y t no te nos pongas con esos honores, Windsor! Y qu que la pea nos mire? Falka est en el ruedo, basta echar la mano y agarrarla. Y si a los patanes se les saltan los ojos, nos importa un gevo! Y amas hasta pu que nos quedemos con carne en las uas! relinch un tercero, vestido con un dublete de vivo color amaranto. Si hay deporte, pues deporte, no, don Houvenaghel? Y si hay circo, pues circo! No se ha hablao aqu de una recompensa? Houvenaghel adopt una amplia sonrisa y asinti con un movimiento de cabeza, agitando orgullosa y majestuosamente sus enormes mejillas. Y cmo andan las apuestas? se interes el de la perilla. De momento sonri el mercader todava no se apuesta al resultado de la lucha! De momento se est tres a uno a que ninguno de vosotros se atreve a meterse en el cerco. Puuuf! grit Piel de Caballo. Yo me atrevo! Yo estoy listo! Que te quite te dicho! aull Malospelos. Nosaltres fuimos los primes y la primoca es nostra. Va, a qu esperamos? Y en cuntos poemos ir palla, a la plaza? Amaranto se apret el cinturn. Poemos noms que uno en uno? Ah, hijos de la gran puta! grit de pronto y en modo por completo inesperado el burgomaestre de tonos pastel, con una voz de toro que no pegaba para nada con su apostura. Y por qu no vais de diez en diez contra una sola? Y por qu no a caballo? O en cuadrigas? O he de prestaros una catapulta del arsenal de modo que arrojarais a la moza rocas desde lejos? Qu? Vale, vale le interrumpi Bonhart, consultando algo rpido con Houvenaghel. Que sea deportivo entonces, mas y regocijo algo tambin haya. Se puede de dos en dos. En pares, se entiende. Mas la recompensa advirti Houvenaghel no ser doble! Si en par, entonces habr que repartrsela! Qu par ni qu cojones? Qu dos en dos? Malospelos, con un brusco movimiento, se quit la capa de los hombros. No sos come la vergenza, compadres? Mas si es slo una mozuela! Puf! Parta! Yo mesmo voy y me la apalanco. Valiente poblema! Yo quiero tener a Falka viva! protest Windsor Imbra. Me caguen vuestros duelos y desafos! Yo no voy a entrar al circo se de Bonhart, yo quiero a la muchacha! Viva! Iris los dos, t y Stavro. Y me la sacis de ah. Para m repiti Stavro, el de la perilla es un desprecio el ir los dos a por esa escuchimiz. El barn te endulzar el desprecio con florines. Pero slo si est viva! Como es sabido, el barn es un agarrado risote Houvenaghel, agitando tripa y mejillas de bulldog. Y no tiene ni pizca de espritu deportivo. Ni voluntad para jugar a otro juego! Yo, por mi parte, apoyo el deporte. As que aumento la presente recompensa. Quien por s solo se eche al ruedo y solo, con sus propios pies, vaya a por ella, con estas mismas manos de este mismo monedero le pagar no veinte, sino treinta florines. Entonces a qu esperamos! grit Stavro. Yo voy primero! Quedito, quedo! grit de nuevo el pequeo burgomaestre. La moza no ms tiene lino finito en los lomos! As que qutate t tambin, soldado, los ropajones! Esto es deporte! As sus pillis una tia! Stavro se quit el caftn ensartado de hierro, dejando al desnudo un pecho y unos brazos delgados y peludos como un zambo. Sus pillis una tina vos y vuestro deporte de mierda! As voy, en pelotas! O qu? Me quito los pantaladrones tambin?

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Y hasta los calzoncillos! habl con sensual voz ronca la marquesa de Nementh-Uyvar. Lo mismo resulta que de macho slo tienes la chchara! Recompensado con un sonoro aplauso, Stavro, desnudo hasta la cintura, tom el arma, pas un pie sobre los maderos de la barrera, al tiempo que observaba a Ciri con atencin. Ciri cruz los brazos sobre el pecho. No dio ni un paso en direccin a la espada clavada en la arena. Stavro vacil. No lo hagas dijo Ciri, muy bajito. No me obligues... No dejar que me toquen. No me guardes rencor, moza. Stavro cruz la barrera. No tengo na contra ti. Mas los negocios son los negocios... No termin, porque Ciri ya estaba junto a l, ya tena en la mano a Golondrina: as haba llamado en su pensamiento a la gwyhyr gnoma. Utiliz el ataque ms sencillo, casi infantil, una finta llamada tres pasos, pero Stavro se dej atrapar por ella. Dio un paso hacia atrs e instintivamente alz la espada, pero entonces estaba ya a su merced. Despus del salto apoy la espalda en los maderos que contorneaban el ruedo, la hoja de Golondrina estaba a una pulgada de la punta de su nariz. Este truco le aclar Bonhart a la marquesa, por encima de los gritos y de los bravos se llama tres pasos, engao y ataque en tercia. Un nmero simpln, esperaba ms de la muchacha, algo ms refinado. Pero hay que reconocer que si hubiera querido, el to ste ya estara muerto. Mtalo, mtalo! gritaban los espectadores y Houvenaghel y el burgomaestre mostraban sus pulgares dirigidos hacia abajo. La sangre se le retir a Stavro del rostro, en las mejillas se le resaltaron feamente los agujeros y cicatrices dejados por la viruela.Te dije que no me obligaras sise Ciri. No quiero matarte! Pero no me dejar tocar. Regresa all de donde viniste. Ciri retrocedi, se dio la vuelta, baj la espada y mir hacia arriba, hacia la logia. Os diverts conmigo? grit con la voz quebrada. Queris obligarme a luchar? A matar? No me obligaris! No voy a luchar! Has odo, Imbra? reson en el silencio la voz de Bonhart. Negocio limpio! Sin riesgo alguno! No va a luchar. Se la puede coger del ruedo y llevrsela viva al barn Casadei para que juegue con ella a voluntad. Se la puede coger sin riesgo! Con las manos! Windsor Imbra escupi. Stavro, todava con la espalda apretada contra los maderos, aspiraba, aferrando la espada en la mano. Bonhart se ri. Mas yo, Imbra, apuesto brillantes contra avellanas a que no lo consegus. Stavro respir hondo. Le pareci que la muchacha, que estaba de espaldas a l, se encontraba distrada, desconcentrada. l arda de rabia, de vergenza y de odio. Y no se pudo contener. Atac. Rpido y a traicin. Los espectadores no advirtieron el rechazo ni el contraataque. Slo vieron cmo Stavro, que se lanzaba sobre Falka, realizaba un verdadero paso de ballet despus del que, de forma poco bailarina, cay de barriga sobre la arena, y cmo al instante la arena se anegaba en sangre. Los instintos se apoderan de la razn! grit Bonhart por encima de la turba. Los reflejos actan! Qu, Houvenaghel? No te lo dije? Ya vers cmo no van a ser necesarios los alanos! Qu espectculo ms bonito y rentable! Houvenaghel hasta entrecerraba de placer los ojos. Stavro se alz sobre unos brazos que temblaban del esfuerzo, agit la cabeza, grit, emiti un ronquido, vomit sangre y cay sobre la arena. Cmo se llama ese golpe, Bonhart? dijo con su ronca voz sensual la marquesa de NementhUyvar, restregando una rodilla contra la otra. Esto ha sido una improvisacin. Por detrs de los labios del cazador de recompensas, que no miraba en absoluto a la marquesa, relucieron sus dientes. Una improvisacin hermosa, creativa y yo dira que hasta visceral. He odo hablar de un lugar en el que ensean tales improvisaciones para sacar las tripas. Me apuesto a que nuestra seorita conoce ese lugar. Yo ya s quin es ella. 85

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No me obliguis! gritaba Ciri, y en su voz vibraba una nota casi fantasmal. No quiero! Entendis? No quiero! T, puta del infierno! Amaranto salt la barrera con habilidad, enseguida se puso a recorrer la arena para desviar la atencin de Ciri de Malospelos, que estaba saltando a la arena por el lado contrario. Despus de Malospelos cruz la barrera Piel de Caballo. Juego sucio! grit el burgomaestre Pennycuick, pequeo como un mediano y vigilante de la limpieza de! juego. Y junto con l grit la multitud entera. Tres contra una! Juego sucio! Bonhart sonri. La marquesa se pas la lengua por los labios y comenz a restregar las piernas an ms fuerte. El plan del tro era sencillo: empujar a la muchacha hacindola retroceder hasta la valla y luego dos la bloquean y uno mata. No funcion. Por una razn muy simple. La muchacha no retrocedi, sino que atac. Se introdujo entre ellos con una pirueta de ballet, tan hbilmente que casi no rozaba la arena. A Malospelos le asest al vuelo, justo donde haba que asestar. En la arteria del cuello. El corte fue tan leve que no perdi el ritmo, bailando se retorci en un golpe de revs, tan deprisa que no le cay encima ni una gota de sangre, que brotaba del cuello de Malospelos en un flujo casi sin pausa. Amaranto, que se encontraba detrs de ella, quiso cortarla en el cuello, pero su golpe traicionero tintine contra una relampagueante parada realizada por la hoja lanzada a la espalda. Ciri se dio la vuelta como un muelle, cort con las dos manos, reforzando la fuerza del golpe con una violenta torsin de las caderas. La oscura hoja gnoma era como una navaja de afeitar, raj la barriga con un silbido y un chasquido. Amaranto aull y rod por la arena, hacindose un ovillo. Piel de Caballo, acercndose de un salto, lanz un pinchazo a la muchacha en el cuello, pero sta se removi evitndolo, se volvi gil y lo cort breve con el centro de la hoja en el rostro, destrozndole el ojo, la nariz, los labios y la barbilla. Los espectadores gritaron, silbaron, patearon y aullaron. La marquesa de Nementh-Uyvar introdujo ambas manos por entre sus muslos apretados, se lami los labios brillantes y ri con su aguardentoso y nervioso contralto. El capitn nilfgaardiano de la reserva estaba blanco como el papel. Una mujer intentaba taparle los ojos a un nio que se resista. Un anciano de cabello grisceo que estaba en la primera fila vomit violenta y sonoramente, metiendo la cabeza entre las piernas. Piel de Caballo solloz, sujetndose el rostro, bajo los dedos resbalaba la sangre mezclada con saliva y mocos. Amaranto se retorca y chillaba como un cerdo. Malospelos dej de araar los maderos, resbaladizos por la sangre que brotaba de l al ritmo de los latidos de su corazn. Ayuuuda! aull Amaranto, sujetando espasmdicamente las entraas que se le salan de la barriga. Camaraaadaas! Ayuuudaaa! Fiii... buuu... beeee... Piel de Caballo escupa y moqueaba sangre. M-ta-lo! M-ta-lo! gritaban los espectadores, dando patadas rtmicamente. El viejecillo vomitador fue extrado del banco y se le ech a patadas a la galera. Brillantes contra avellanas se distingui entre el barullo el sarcstico bajo de Bonhart a que nadie ms se atreve a salir a la arena. Brillantes contra avellanas, Imbra! Pero qu ms me da, hasta brillantes contra avellanas hueras! Ma-tar! Aullidos, pateos. Ma-tar! Noble seora! grit Windsor Imbra, llamando con gestos a sus subordinados. Permitid sacar a los heridos! Permitidnos entrar en el ruedo y retirar a aqullos que se desangran y mueren! Sed humana, noble seora! Humana repiti Ciri con esfuerzo, sintiendo que slo ahora comenzaba a latir en ella la adrenalina. Se control rpidamente, con una serie de aspiraciones bien estudiadas. Entrad y retiradlos dijo. Pero entrad sin armas. Sed vosotros tambin humanos. Al menos una vez. Nooo! gritaba la multitud, armando escndalo. Ma-tar! Ma-tar! 86

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Vosotros, animales repugnantes! Ciri se volvi con paso de baile, pasando la mirada por las tribunas y los bancos. Vosotros, cerdos infames! Canallas! Malditos hijos de puta! Queris sangre? Bajad aqu, entrad y saboreadla y oledla! Lamedla antes de que se coagule! Animales! Vampiros! La marquesa gimi, tembl, volte los ojos y se apret blanducha contra Bonhart, sin sacar las manos de entre sus muslos. Bonhart frunci el ceo y la apart de s sin esforzarse por ser delicado. La muchedumbre aull. Alguien lanz a la arena un chorizo mordisqueado, otro una bota, otro ms lanz un pepino dirigido a Ciri. Ella raj el pepino con un golpe de espada, provocando un gritero todava mayor. Windsor Imbra y su gente levantaron a Amaranto y Piel de Caballo. Amaranto, cuando lo movieron, grit. Piel de Caballo, por su parte, se desmay. Malospelos y Stavro no daban ya seales de vida. Ciri retrocedi de tal modo que se coloc lo ms lejos que permita el ruedo. La gente de Imbra intentaba mantenerse tambin a distancia de ella. Windsor Imbra se qued inmvil. Esper a que sacaran a los heridos y muertos. Mir a Ciri por debajo de sus prpados fruncidos y tena la mano sobre la empuadura de la espada, que, pese a las promesas, no se haba quitado al entrar en la arena. No le advirti ella, moviendo apenas los labios. No me obligues. Por favor. Imbra estaba plido. La multitud pateaba, gritaba y aullaba. No la escuches! Bonhart volvi a hablar por encima del gritero. Toma la espada! En caso contrario todo el mundo sabr que eres un cagn y un cobarde! Desde el Alba al Yaruga se oir que Windsor Imbra huy de una muchacha de pocos aos, metiendo el rabo entre las piernas como un perrillo faldero! La hoja de Imbra sali una pulgada de la vaina. No dijo Ciri. La hoja volvi a entrar en la vaina. Cobarde! grit alguien entre la multitud. Comemierda! Gallina! Imbra, con el rostro ptreo, anduvo hacia el borde del ruedo. Antes de que agarrara la mano que le tendan sus camaradas, se volvi. Creo que sabes lo que te espera, moza dijo en voz baja. Creo que ya sabes quin es Leo Bonhart. Creo que ya sabes de lo que es capaz. Lo que le excita. Te empujarn a la arena. Matars para regocijar a cerdos y mirones como stos de aqu. Y a otros todava peores que ellos. Y cuando tus matanzas les dejen de divertir, cuando Bonhart se aburra de la violencia que te hace, entonces te matarn a ti. Echarn a la arena a tantos que no sers capaz de defender tu espalda. O te echarn perros. Y los perros te destrozarn y la turba en el tendi oler la sangre y gritar bravo. Y t morirs sobre la arena anegada en sangre. Como stos a los que hoy t has rajado. Te acordars de mis palabras. Extrao, pero slo entonces se dio cuenta ella del pequeo escudo herldico que Imbra llevaba en su pechera esmaltada. Un unicornio de plata erguido sobre un campo de bano. Un unicornio. Ciri baj la cabeza. Mir la hoja calada de la espada. De pronto se hizo el silencio. Por el Gran Sol habl de pronto, Declan Ros aep Maelchlad, el capitn nilfgaardiano de la reserva, quien haba estado callado hasta entonces. No. No lo hagas, muchacha. Ne tuv'en que'ss, luned! Ciri gir a Golondrina en sus manos poco a poco, apoy el pomo en la arena, dobl las rodillas. Sujetando la hoja con la mano derecha, con la izquierda dirigi la punta con precisin hasta colocarla bajo el esternn. La hoja traspas la ropa al instante, le pinch. No voy a llorar, pens Ciri, apoyndose cada vez ms en la espada. No voy a llorar, no hay por quin ni por qu. Un movimiento rpido y se habr acabado todo... Todo... 87

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No sers capaz reson en el absoluto silencio la voz de Bonhart. No sers capaz, brujilla. En Kaer Morhen te ensearon a matar y matas como una mquina. Inconscientemente. Pero para matarse a uno mismo hace falta carcter, fuerza, determinacin y valenta. Y eso nadie te lo pudo ensear. Como ves, tena razn dijo Ciri con esfuerzo. No fui capaz. Vysogota guardaba silencio. Tena en la mano una piel de nutria. Inmvil. Desde haca mucho tiempo. Mientras escuchaba, casi haba olvidado la piel. Me acobard. Fui una cobarde. Y pagu por ello. Como paga todo cobarde. Con dolor, vergenza, una terrible humillacin. Un tremendo asco hacia m misma. Vysogota guardaba silencio. Si aquella noche alguien se hubiera deslizado hasta aquella cabaa con su tejado de blago hundido, si hubiera mirado a travs de las rendijas de los postigos, habra visto en su interior escasamente iluminado a un viejecillo de barba blanca y a una muchacha de cabellos cenicientos sentados junto a la chimenea. Habra visto que ambos guardaban silencio, con la mirada clavada en el carbn de color rub que se iba consumiendo. Pero nadie pudo haber visto aquello. La choza del hundido tejado de blago cubierto de musgo estaba bien escondida entre la niebla y los vapores, entre los caaverales impenetrables, en los cenagales de Pereplut, donde nadie se atreva a adentrarse.

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Captulo quinto
El que derramare sangre de hombre, por el hombre su sangre ser derramada. Gnesis, 9:6 Muchos de entre los que viven merecen morir y algunos de los que mueren merecen la vida. Puedes devolver la vida? Entonces no te apresures a dispensar la muerte, pues ni el ms sabio conoce el fin de todos los caminos. John Ronald Reuel Tolkien Ciertamente, hace falta grande orgullo y grande ceguera para llamar justicia a un cadver que cuelga en un cadalso. Vysogota de Corvo

Qu es lo que busca el brujo en mi terreno? repiti la pregunta Fulko Artevelde, el prefecto de Riedbrune, quien estaba ya visiblemente impaciente por el silencio que se iba alargando. De dnde viene el brujo? Adonde se dirige? Con qu objetivo? Y as se acaba la diversin, pens Geralt, contemplando el rostro del prefecto, marcado por gruesas cicatrices. As se termina el juego del caballeroso brujo que se apiada de una banda de despreciables gentes del bosque. As concluye el deseo de lujo y pernocta en posadas en las que siempre hay un espa. stos son los resultados obtenidos de viajar con una cotorra versificadora. Por ello me hallo ahora sentado en esta habitacin sin ventanas, con aspecto de celda, sobre una silla para interrogatorios, dura y clavada al suelo, y en el respaldo de esa silla, no se puede no advertirlo, hay unos agarraderos y unas cintas de cuero. Para sujetar las manos e inmovilizar el cuello. De momento no las han usado, pero estn ah. Y cmo, por todos los diablos, voy a escapar ahora de este enredo? Cuando despus de cinco das de viaje con los colmeneros de los Tras Ros salieron por fin del monte y entraron en unos pantanosos esteros, la lluvia dej de caer, el viento ahuyent el vaho y la hmeda neblina, el sol se abri paso por entre las nubes. Y bajo el sol brillaron las cumbres de las montaas. Si todava no haca mucho el ro Yaruga haba constituido para ellos una cesura ostensible, un lmite cuyo paso significaba el cruce a la etapa siguiente y ms importante de su aventura, ahora sentan cmo se acercaban a la frontera, a la barrera, al ltimo lugar del que sera todava posible volver atrs. Lo perciban todos, y Geralt el primero. No poda ser de otro modo: todo el da, de la maana a la tarde, se elevaba ante sus ojos una poderosa cadena montaosa, dentada, cubierta de nieves y hielos, que se alzaban al sur y cortaban la ruta de travs. Los Montes de Amell. Y por encima de la sierra de Amell se encumbraba, majestuoso y amenazador, afilado como la espada de la misericordia, el obelisco de la Gorgona, la Montaa del Diablo. No hablaban sobre ello, no discutan, pero Geralt saba lo que todos pensaban. Porque a l, cuando miraba a las cadenas de Amell y la Gorgona, el pensamiento de continuar la marcha hacia el sur tambin le pareca una verdadera locura. Por suerte, result que al final no iban a tener que seguir hacia el sur. Aquella noticia se la trajo el velludo colmenero de los montes por cuya culpa haban estado sirviendo de escolta armada del convoy durante los ltimos cinco das. El padre y marido de las hermosas hamadradas junto a las que tena el aspecto de un jabal junto a una yegua. El que haba pretendido engaarles afirmando que los druidas de Caed Dhu haban marchado a Los Taludes. Ocurri a la maana siguiente de haber llegado a la ciudad de Riedbrune, tumultuosa como un hormiguero, dado que era el objetivo de los colmeneros y tramperos de los Tras Ros. Fue al da siguiente de despedirse de los mieleros escoltados, a los que el brujo ya no les era necesario y a los que esperaba que no iba a volver a ver nunca ms. Por eso fue mayor su asombro. 89

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El colmenero comenz pues con unos exagerados agradecimientos y le alarg a Geralt una bolsa llena de monedas ms bien pequeas: su sueldo de brujo. l la acept, sintiendo sobre s la mirada un tanto burlona de Regis y Cahir, ante quienes se haba quejado durante la marcha ms de una vez de la ingratitud humana y haba subrayado la falta de sentido as como la estupidez del altruismo desinteresado. Y entonces, el excitado colmenero casi grit la novedad: usease, los muerdagueros, usease los druidas, estn, querido seor brujo, usease, en los robleales del lago Loe Monduim, el cual tal lago se encuentra, usease, a unas treinta y cinco millas yendo al oeste. Esta noticia la haba obtenido el colmenero en la tienda de venta de miel y cera de un pariente que viva en Riedbrune, y el pariente, por su parte, saba aquello gracias a un conocido que era buscador de diamantes. Cuando el colmenero se enter de lo de los druidas, se ech a correr como un loco para contrselo. Y ahora hasta lanzaba destellos de felicidad, orgullo y sentimiento de importancia, como todo mentiroso cuando resulta que su mentira, por pura casualidad, acaba siendo verdad. Geralt tuvo intencin de ponerse en marcha hacia Loe Monduirn sin dudar un segundo, pero la compaa protest vivamente. Disponiendo del dinero de los colmeneros, anunciaron Regis y Cahir, y encontrndose en un lugar donde se mercadeaba con todo, convena complementar el equipo y los vveres. Y comprar ms flechas, aadi Milva, puesto que todo el tiempo se requera que ella les proveyera de caza y no iba a andar disparando con palos afilados. Y por lo menos dormir una noche en una posada, aadi Jaskier, tumbarse en la cama despus del bao y con una agradable guarapeta de cerveza. Los druidas, anunciaron todos a coro, no van a salir corriendo. Aunque se trata de un absoluto cmulo de circunstancias aadi con extraa sonrisa el vampiro Regis, nuestro equipo est en el camino absolutamente correcto, se encamina en una direccin absolutamente correcta. De ello se deduce que nos est absoluta y evidentemente predestinado que lleguemos hasta los druidas, por lo que un da o dos de pausa no tienen importancia. En lo que se refiere al apresuramiento aadi, filosfico, esa sensacin de que el tiempo se acaba a toda prisa suele ser seal de alarma que anuncia que hay que reducir la velocidad, actuar poco a poco y con la adecuada reflexin. Geralt no se opuso, ni se pele. Tampoco combati la filosofa del vampiro, pese a que las extraas pesadillas que lo asaltaban por las noches le inclinaban ms bien a apresurarse. Aunque no estuviera en condiciones de recordar el contenido de aquellas pesadillas al despertarse. Era el diecisiete de septiembre, luna llena. Quedaban seis das para el equinoccio de otoo. Milva, Regis y Cahir se echaron entre pecho y espalda la tarea de hacer compras y completar el equipaje. Geralt y Jaskier, por su parte, se encargaron de realizar trabajos de inteligencia y andar preguntando por todo Riedbrune. Situada en una revuelta del ro Neva, Riedbrune era una ciudad pequea, si se tenan en cuenta las construcciones de piedra y madera que se apretaban en el interior del anillo de murallas de tierra rematadas por una empalizada. Pero las apretadas construcciones detrs de los muros slo constituan en aquel momento el centro de la ciudad, all no poda vivir ms de un dcimo de la poblacin. Los otros nueve dcimos habitaban en un ruidoso mar de cabaas, chamizos, chozas, chabolas, chiqueros, tiendas de campaa y hasta carros que hacan las veces de viviendas. Al poeta y al brujo les serva de cicerone el pariente del colmenero, joven, vivo y arrogante, tpico ejemplar de la briba local, que haba nacido en las alcantarillas, que se haba baado en ms de una alcantarilla y en ms de una haba apagado la sed. En medio de la barahnda, el tumulto, la suciedad y el hedor de la ciudad se senta aquel mozuelo como la trucha en un rpido montaraz de aguas cristalinas. Para colmo, la posibilidad de ensear a alguien su desagradable ciudad lo alegraba a todas luces. Sin alterarse por el hecho de que nadie le preguntaba por nada, el barriobajero explicaba todo con verdadera pasin. Explic que Riedbrune constitua una etapa importante para los colonos nilfgaardianos que vagabundeaban hacia el norte en busca de la tierra prometida por el emperador: cuatro campos, o sea, contando a lo bajo cuatrocientas fanegas. Y adems una descarga de impuestos. Riedbrune yace a la 90

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entrada del valle del Neva, que corta los Montes de Amell, delante del desfiladero de Theodula, que une Los Taludes y los Tras Ros con Mag Turga, Geso, Metinna y Maecht, pases que ya haca mucho que eran sbditos del imperio nilfgaardiano. La ciudad de Riedbrune, explic el barriobajero, es el ltimo lugar en el que los colonos pueden contar con algo ms que consigo mismos, su mujer y lo que llevan en los carros. Por eso tambin la mayor parte de los colonos acampa bastante tiempo junto a la ciudad, tomando aliento para el ltimo salto sobre el Yaruga y ms all del Yaruga. Y muchos de ellos, aadi el barriobajero con orgullo de patriota de las alcantarillas, se quedan en la ciudad para siempre, porque la ciudad es, no veas, la cultura y no un quintoelcoo de pueblo que huele a estircol. La ciudad de Riedbrune ola mucho. Y tambin a estircol. Geralt haba estado all, haca muchos aos, pero no reconoca nada. Haba cambiado demasiado. Antao no se vean tantos caballeros con corazas y capas negras y con los emblemas de color de plata en los brazos. Antao no se oa por doquier la lengua nilfgaardiana. Antao no haba all ninguna cantera en la que unos individuos andrajosos, sucios, miserables y ensangrentados quebraban piedras con cincel y martillo, azuzados a palos por vigilantes vestidos de negro. Aqu se estacionan muchos soldados nilfgaardianos, explic el barrio-bajero, pero no permanentemente, slo durante los descansos entre las marchas y las persecuciones a los partisanos de la organizacin Taludes Libres. Vendr una fuerza numerosa de nilfgaardianos cuando ya se alce una fortaleza grande, amurallada, en lugar de la ciudad vieja. Una fortaleza de piedra extrada de la cantera. Los que extraan las piedras eran prisioneros de guerra. De Lyria, de Aedirn, ltimamente de Sodden, Brugge, Angren. Y de Temera. Aqu, en Riedbrune, se afanan cuatro centenares de prisioneros. Ms de cinco centenares trabajan en almacenes, minas y arrugias en los alrededores de Belhaven, y ms de mil construyen puentes y alisan los caminos en el paso de Theodula. En la plaza de la ciudad, tambin en tiempos de Geralt haba un cadalso, pero bastante ms modesto. No haba en l tantas herramientas que despertaran las ms siniestras asociaciones, y en las sogas, palos, biernos y estacas no colgaban tantas decoraciones que apestaran a podredumbre y despertaran el asco. Esto es cosa de don Fulko Artevelde, no hace mucho nombrado prefecto por el gobierno militar, explic el barriobajero, mirando el cadalso y el fragmento de anatoma humana que lo coronaba. Otra vez le dio tormento a alguno don Fulko Artevelde. No hay bromas con don Fulko, aadi. Es un hombre riguroso. El buscador de diamantes, amigo del barriobajero, al que encontraron en una taberna, no le caus a Geralt la mejor impresin. Se encontraba precisamente en ese estado tembloroso, plido, medio sereno, medio borracho, irreal casi, cercano a un ensueo que le produce al hombre el haber estado bebiendo sin parar durante algunos das con sus noches. Al brujo se le hundi la moral al momento. Pareca que las sensacionales noticias sobre los druidas podan tener su origen en un delirium tremens comn y corriente. Sin embargo, el bebido buscador respondi a las preguntas conscientemente y con sentido. Contrarrest graciosamente la objecin de Jaskier de que no pareca un buscador de diamantes contestando que en cuanto encontrara siquiera uno, entonces lo parecera. Asimismo seal el lugar donde estaban los druidas junto al Loc Monduirn de forma concreta y detallada, sin las maneras pintorescas y vanidosas propias de la mitomana. Se permiti a s mismo hacer la pregunta de qu es lo que los interlocutores queran de los druidas y cuando le contest un silencio despectivo avis que penetrar en los robledales de los druidas significaba la muerte cierta, puesto que los druidas acostumbraban a agarrar a los intrusos, meterlos en una mueca llamada la Moza de Esparto y quemarlos vivos acompandolo todo con rezos, cantos y encantamientos. Por lo visto, los rumores infundados y las supersticiones tontas viajaban junto con los druidas, manteniendo el paso bravamente sin quedarse siquiera media legua atrs. No pudieron seguir hablando, pues nueve soldados de uniforme negro y armados con alavesas y que llevaban al hombro el emblema del sol les interrumpieron. Sois vos pregunt el suboficial que diriga a los soldados, al tiempo que se golpeaba en la pantorrilla con un palo de roble el brujo llamado Geralt? 91

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S respondi Geralt al cabo de un instante de reflexin. Lo somos. Sed tan amable entonces de venir con nosotros. Por qu voy a ser tan amable? O es que estoy arrestado? El soldado, en un silencio que pareca no tener fin, le mir con una mirada extraa, como sin respeto. No caba duda de que era su escolta de ocho personas la que le infunda confianza para mirar de tal modo. No dijo por fin. No estis arrestado. No hubo orden para arrestaros. Si hubiera habido tal orden, os hubiera preguntado de otra manera, noble seor. Totalmente distinta. Geralt se coloc el talabarte de forma bastante provocativa. Y yo dijo con tono fro hubiera respondido de otra manera. Bueno, bueno, seores. Jaskier se decidi a entrometerse, poniendo en su rostro algo que, en su opinin, se asemejaba a la sonrisa de un diplomtico experimentado. Por qu ese tono? Somos personas honradas, no tenemos por qu temer a la autoridad, incluso hasta ayudamos gustosamente. Todas las veces que tenemos ocasin, ha de entenderse. Pero tambin por ello nos merecemos algo de las autoridades, no es verdad, seor militar? Aunque no sea ms que una pequea explicacin de los motivos por los que se nos limitan nuestras libertades ciudadanas. Hay guerra, seores respondi el soldado, para nada turbado por el torrente de palabras. Las libertades, como de su propio nombre se desprende, son cosa para tiempos de paz. Por su parte, los motivos todos os los explicar el seor prefecto. Yo cumplo rdenes y no es cuestin ma entrar en disputas. Lo que es verdad, es verdad reconoci el brujo y le hizo un leve guio al trovador. Conducidnos entonces a la prefectura, seor soldado. T, Jaskier, vuelve con los otros, cuenta lo que ha pasado. Haced lo que sea conveniente. Regis ya sabr qu. Qu hace un brujo en Los Taludes? Qu busca aqu? El que planteaba la pregunta era un hombre fornido y de cabello oscuro, con el rostro adornado por los surcos de unas cicatrices y un parche de cuero cubrindole el ojo izquierdo. En una calle oscura, la visin de aquel rostro ciclpeo podra arrancar un gemido de terror de ms de un pecho. Y qu innecesario sera asustarse, teniendo en cuenta que aqul era el rostro del seor Fulko Artevelde, prefecto de Riedbrune, la jerarqua ms alta de la vigilancia de la ley y el orden en aquellos alrededores. Qu busca un brujo en Los Taludes? repiti la ms alta jerarqua de vigilancia de la ley en aquellos alrededores. Geralt suspir, encogi los hombros, fingiendo indiferencia. Conocis pues la respuesta a vuestra pregunta, seor prefecto. El que soy un brujo slo podis haberlo sabido por los colmeneros de los Tras Ros, que me contrataron para proteger su marcha. Y siendo brujo, en Los Taludes, como en cualquier otro lado, busco por lo general la posibilidad de ganarme la vida. As que viajo en la direccin que me sealan los patronos que me contratan. Muy lgico asinti con la cabeza Fulko Artevelde, al menos en apariencia. Os separasteis de los colmeneros hace dos das. Pero tenis intenciones de seguir hacia el sur en una compaa un tanto extraa. Con qu objetivo? Geralt no baj los ojos, sostuvo la mirada ardiente del nico ojo del prefecto. Estoy arrestado? No. De momento no. Entonces el objetivo y la direccin de mi marcha es asunto mo. Creo. Sugerira sin embargo sinceridad y franqueza. Aunque no fuera ms que por demostrar que no escondis culpa ninguna y no temis a la ley, ni a las autoridades que la protegen. Intentar repetir la pregunta: qu objetivo tiene vuestra empresa, brujo? Geralt reflexion un instante. 92

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Intento llegar hasta los druidas que antes vivan en Angren y que ahora al parecer se han instalado en estos alrededores. No fue difcil enterarse de ello por los colmeneros que estuve escoltando. Quin os ha contratado para ir contra los druidas? Acaso los amigos de la naturaleza han quemado en su Moza de Esparto a una persona de ms? Cuentos, rumores y supersticiones, extraos en una persona cultivada. De los druidas yo preciso informacin, no su sangre. Pero de verdad, seor prefecto, me parece que ya he sido hasta demasiado sincero para demostrar que no escondo culpa alguna. No se trata de vuestra culpa. Al menos no slo de ella. Quisiera sin embargo que en nuestra conversacin comenzaran a dominar tonos de deferencia mutua. En contra de las apariencias, el objetivo de esta conversacin es, entre otros, el salvaros la vida a vos y a vuestros compaeros. Habis despertado, seor prefecto dijo Geralt tras un instante, mi ms profunda curiosidad. Entre otras cosas. Escuchar vuestra explicacin con gran atencin. No lo dudo. Llegaremos a esas explicaciones, pero gradualmente. Por etapas. Habis odo hablar alguna vez, seor brujo, de la institucin del testigo de la corona? Sabis qu es eso? Lo s. Alguien que se quiere librar de responsabilidades delatando a sus camaradas. Una simplificacin excesiva dijo sin sonrisa Fulko Artevelde, tpica al fin y al cabo para un norteo. Vosotros enmascaris a menudo los agujeros en vuestra educacin a base de sarcasmo o simplificaciones caricaturescas, que consideris bromas. Aqu, en Los Taludes, seor brujo, acta la ley del Imperium. En rigor, actuar la ley del Imperium cuando se siegue hasta la raz la anarqua que reina aqu. El mejor medio para reprimir la anarqua y el bandolerismo es el cadalso que con toda seguridad habis visto en la plaza. Pero a veces tambin sirve la institucin del testigo de la corona. Hizo una pausa efectista. Geralt no le interrumpi. No hace mucho sigui el prefecto, conseguimos enredar en una emboscada a una banda de jvenes criminales. Los bandidos ofrecieron resistencia y murieron... Pero no todos, verdad? se imagin con brusquedad Geralt, al que toda aquella retrica le estaba ya cansando un poco. A uno de ellos se le cogi con vida. Se le prometi piedad si se converta en testigo de la corona. Es decir, si se chotaba. Y se chot de m. De dnde extrais esa conclusin? Habis tenido contacto con el mundo de la delincuencia local? Ahora o en el pasado? No. No lo he tenido. Ni ahora, ni en el pasado. Por eso, perdonadme, seor prefecto, pero todo este asunto no es ms que un malentendido o un humbugueo. O una provocacin dirigida contra m. En este ltimo caso propongo que no perdamos el tiempo y vayamos al grano. La idea de una provocacin dirigida contra vos no os abandona advirti el prefecto, frunciendo una ceja deformada por una cicatriz. Acaso, pese a las afirmaciones que habis realizado, tenis en verdad motivos para temer a la ley? No. Sin embargo, comienzo a temer que la lucha contra la delincuencia se realice aqu demasiado aprisa, a granel y con poco detalle, sin prolijas esperas, se sea culpable o no. Pero, en fin, puede que esto slo sea una simplificacin caricaturesca, tpica para un lerdo norteo. Norteo el cual todava no comprende de qu forma le est salvando la vida el prefecto de Riedbrune. Fulko Artevelde le mir durante un instante en silencio. Luego dio una palmada. Traedla orden al soldado que haba acudido. Geralt se tranquiliz con unas cuantas inspiraciones. De pronto un cierto pensamiento le haba provocado una aceleracin del corazn y una reforzada produccin de adrenalina. Al cabo de un segundo tuvo que inspirar de nuevo, tuvo incluso que hacer algo sin precedentes una Seal con la mano que mantena oculta bajo la mesa. Y no hubo algo sin precedentes resultado alguno. Le entr calor. Y fro. Porque los guardias empujaron a la habitacin a Ciri. 93

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Oh, mirar dijo Ciri en cuanto que la sentaron en la silla y le ataron las manos a la espalda, detrs del respaldo. Mirar lo que nos trajo el gato! Artevelde realiz un rpido gesto. Uno de los guardianes, un gran mozo con el rostro de un nio no muy despierto, despleg la mano en un lento golpe y le dio una bofetada en la cara que hasta hizo balancearse la silla. Perdonarla, mi seor dijo el guardia con una voz de disculpa sorprendentemente suave. Joven es, y tonta. Y descarada. Angoulme dijo Artevelde lenta y claramente. Te promet que te escuchara. Pero esto significa que voy a escuchar tus respuestas a mis preguntas. No tengo intenciones de escuchar tus payasadas. Sers castigada por ellas. Has entendido? S, abuelete. Un gesto. Una bofetada. La silla se balance. Joven es musit el guardia mientras se restregaba la mano en el muslo. Descarada... De la nariz rota de la muchacha Geralt ya saba que no era Ciri y no poda dejar de asombrarse de su error fluy un delgado hilo de sangre. La muchacha se sorbi los mocos con fuerza y adopt una sonrisa feroz. Angoulme repiti el prefecto. Me has entendido? S, seor Fulko. Quin es ste, Angoulme? La muchacha volvi a inspirar por la nariz, inclin la cabeza, abri unos grandes ojos en direccin a Geralt. Luego agit un flequillo de cabellos desordenados y rubios como la paja, que le caan en molestos mechones sobre las cejas. No le he visto en la vida. Se lami la sangre que le haba bajado hasta los labios. Pero s quin sea. Ya os lo dije, seor Fulko, ahora sabis que no menta. Se llama Geralt. Es un brujo. Hace unos diez das cruz el Yaruga y se dirige a Toussaint. Acierto, abuelete de pelos blancos? Joven es... Descarada... dijo el guardia con rapidez, mirando con un cierto desasosiego al prefecto. Pero Fulko Artevelde tan slo frunci el ceo y agit la cabeza. T todava vas a engalanar el cadalso, Angoulme. Bueno, sigamos. Con quin, segn t, viaja este brujo Geralt? Tambin os lo dije! Con un guaperas de nombre Jaskier, que es trovador y lleva un lad consigo. Con una mujer joven, con los pelos de color rubio oscuro, cortados a la altura de la nuca. No s cmo se llama. Y con un hombre del que nada se dijo, su nombre tampoco. Juntos todos son cuatro. Geralt apoy la barbilla en los pulgares, mirando con atencin a la muchacha. Angoulme no baj la vista. Cuidado que tienes ojos dijo ella. Ojosmalojos! Sigue, sigue, Angoulme la espole, frunciendo el ceo, don Fulko. Quin ms pertenece a esa compaa brujeril? Nadie. Lo dije, son cuatro. No tienes orejas, abuelete? Un gesto, una bofetada, un balanceo. El guardia se frot la mano en el muslo, contenindose de soltar ms sentencias acerca de la descarada mocedad. Mientes, Angoulme dijo el prefecto. Cuntos son, pregunto por segunda vez? Como vos queris, seor Fulko. Como vos queris. Vuestro gusto. Son doscientos. Trescientos! Seiscientos! Seor prefecto. Geralt se anticip rpido y brusco a la orden de golpear. Dejmoslo, si se puede. Lo que ha dicho es tan preciso que no se puede hablar de mentira, sino ms bien de informacin incompleta. Pero, de dnde ha salido esa informacin? Ella misma ha reconocido que me ve por vez primera en su vida. Yo tambin la veo por vez primera. Os lo prometo. 94

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Gracias por la ayuda en la investigacin. Artevelde le mir de reojo. Muy valiosa. Cuando comience a interrogaros a vos, cuento con que seis tambin tan hablador. Angoulme, has odo lo que ha dicho el seor brujo? Habla. Y no me obligues a tener que apurarte. Se dijo la muchacha se lami la sangre que le caa de la nariz que si a las autoridades se les denunciaba algn crimen planeado, si se dijera quin planea alguna truhanera, entonces se mostrara benevolencia. Pues no lo he dicho yo? S de un crimen en ciernes, quiero evitar un acto malvado. Escuchar lo que digo. Ruiseor y su cuadrilla estn esperando en Belhaven al brujo aqu presente y han de cargrselo. Les dio este encargo un medioelfo, forastero, el diablo sabe de dnde sali, nadie lo conoce. Todo dijo el tal medioelfo: quin es, qu aspecto tiene, de dnde vendr, cundo vendr, en qu compaa. Les reconvino de que era un brujo, no un paleto cualquiera, sino perro viejo, que no se las dieran de listos, sino que le apualaran por la espalda, le tiraran de ballesta, y lo mejor, que le envenenaran cuando bebiera o comiera algo en Belhaven. El medioelfo le dio al Ruiseor dinero. Mucho dinero. Y le prometi ms despus del trabajo. Despus del trabajo advirti Fulko Artevelde. De modo que el medioelfo todava est en Belhaven? Con la banda del Ruiseor? Pudiera ser. No lo s. Hace ya ms de dos semanas que hu de la cuadrilla del Ruiseor. As que se es el motivo por el que los delatas? sonri el brujo. Ajustes de cuentas personales? Los ojos de la muchacha se estrecharon, sus tumefactos labios se torcieron en un gesto horrible. Una mierda te importan a ti mis ajustes de cuentas, abuelo! Y con eso de que delato, te salvo la vida, no? No vendra mal un agradecimiento! Gracias. Geralt de nuevo se adelant a la orden de golpear. Slo quera comentar que si se trata de un ajuste de cuentas tu credibilidad se rebaja, testigo de la corona. La gente delata cuando quiere salvar el pellejo y la vida, pero miente cuando quiere vengarse. Nuestra Angoulme no tiene ni la ms mnima posibilidad de salvar la vida le interrumpi Fulko Artevelde. Pero el pellejo, por supuesto, quiere salvarlo. A mi juicio se trata de una motivacin absolutamente creble. Eh, Angoulme? Quieres salvar el pellejo, verdad? La muchacha apret los labios. Y palideci manifiestamente. Valenta de bandoleros dijo el prefecto con desprecio. Y de mocosos tambin. Atacar en ventaja, robar a los dbiles, matar a indefensos, eso s se puede. Pero mirar cara a cara a la muerte es ms difcil. Eso ya no podis. Todava lo veremos ladr ella. Veremos repiti serio Fulko. Y lo escucharemos. Gritars en el patbulo hasta que se te salgan los pulmones, Angoulme. Prometisteis benevolencia. Y mantendr mi promesa. Si lo que has confesado resulta ser verdad. Angoulme se retorci en la silla, sealando a Geralt con un movimiento que se dira de todo su delgado cuerpo. Y esto grit qu es? No es verdad? Que niegue que no es brujo y que no es Geralt! Me van a decir aqu que no soy creble! Pues que se vaya a Belhaven, y tendr mejor prueba de que no miento! Su cadver lo hallarn a la maana en las canales. Slo que entonces diris que no previne el delito y que de benevolencia nada! No? Fulleros, su puta madre, es lo que sois! Fulleros y eso es todo! No la golpeis dijo Geralt. Por favor. En su voz haba algo que detuvo a mitad de camino las manos alzadas del prefecto y del guardia. Angoulme se sorbi las narices, mirndolo penetrantemente.

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Gracias, abuelete dijo. Pero pegar no es nada, si quieren que peguen. A m me pegaban desde pequea, estoy acostumbrada. Si quieres hacerme bien, confirma entonces que digo la verdad. Que mantengan su palabra. Que me cuelguen, su puta madre. Llevosla orden Fulko, intentando acallar con un gesto las protestas de Geralt. No nos es ya necesaria aclar, cuando se quedaron solos. Ya s todo y os lo aclarar. Y luego os pedir reciprocidad. Primero la voz del brujo era fra aclaradme de qu iba este ruidoso final, terminado con una extraa peticin de ahorcamiento. Al fin y al cabo la muchacha, como testigo de la corona, ya ha hecho lo suyo. Todava no. Cmo que no? Homer Straggen, llamado Ruiseor, es un truhn extraordinariamente peligroso. Cruel y desvergonzado, astuto e inteligente, y para colmo con suerte. Su impunidad estimula a otros. Tengo que acabar con esto. Por eso he hecho un trato con Angoulme. Le promet que si como resultado de su declaracin, Ruiseor es atrapado y su cuadrilla deshecha, Angoulme ser ahorcada. Cmo? El asombro del brujo no era fingido. sta es la institucin del testigo de la corona? A cambio de colaborar con las autoridades, la soga? Y por negarse a colaborar, qu? El palo. Precedido de sacarle los ojos y arrancarle los pechos con tenazas al rojo. El brujo no dijo ni una palabra. Esto se llama ejemplo por el miedo sigui al cabo, Fulko Artevelde. Una cosa muy necesaria en la lucha contra el bandolerismo. Por qu apretis tanto los puos que hasta casi se oyen crujir vuestros pulgares? Acaso sois partidario de matar humanitariamente? Pero vos os podis permitir ese lujo, al fin y al cabo combats principalmente a seres que, por muy ridculo que pueda sonar, tambin matan humanitariamente. Yo no puedo permitirme el lujo. Yo he visto caravanas de mercaderes y casas asaltadas por el Ruiseor y otros parecidos. He visto lo que le hicieron a la gente para que sealaran escondrijos o dijeran las consignas mgicas de cajas y cofres. He visto mujeres despus de que el Ruiseor hubiera comprobado con un cuchillo si no escondan bienes preciados. He visto a personas a las que se les hicieron cosas todava peores para simple diversin bandoleril. Angoulme, cuyo destino tanto os preocupa, tom parte en tales diversiones, eso es seguro. Estuvo el tiempo suficiente en la banda. Y si no fuera por el mero azar, por el hecho de que huyera de la banda, la hubierais conocido de otra forma. Puede que fuera ella quien os hubiera disparado en la espalda con la ballesta. No me gustan los y si. Sabis el motivo por el que escap de la cuadrilla? Sus declaraciones fueron escasas en este sentido, y mis gentes no quisieron divulgarlo. Pero todos saben que Ruiseor es del tipo de hombre que gusta de poner a las mujeres en su papel diramos natural. Si no resulta de otro modo, les impone ese papel por la fuerza. A esto se aadi seguramente un conflicto generacional. Ruiseor es un hombre maduro y la ltima compaa de Angoulme eran unos crios igual que ella. Pero esto son especulaciones, en realidad todo ello no me incumbe. Y a vos, me permito preguntar, por qu os importa tanto? Por qu desde el primer momento que la visteis os produce Angoulme tan vivas emociones? Extraa pregunta. La muchacha denuncia un ataque contra m que al parecer preparan sus antiguos camaradas por encargo de algn medioelfo. Cosa en s bastante extraordinaria porque no tengo ninguna cuenta pendiente con ningn medioelfo. Aparte de ello, la muchacha sabe en qu compaa viajo. Con tales detalles como que el trovador se llama Jaskier y la mujer se ha cortado la coleta. Precisamente esa coleta hace que sospeche que todo esto no es ms que mentira o provocacin. No sera muy difcil atrapar y preguntar a uno de los colmeneros del bosque con los que viaj la semana pasada. Y montar rpidamente una comedia... Basta! Artevelde golpe con el puo en la mesa. Un poco demasiado os aceleris, seor mo. Quiere decir esto que yo estoy montando una comedia? Y con qu objetivo? Para engaaros, 96

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embaucaros? Y quin sois vos para temer tales provocaciones y engaos? Quien se pica ajos come, seor brujo! Ajos come! Dadme otra explicacin. No, ddmela vos! Lo siento. No tengo otra. Podra decir algo ms. El prefecto sonri con malignidad. Pero, por qu? Dejemos las cosas claras. A m no me interesa saber quin os quiere ver muerto y por qu. No me importa de dnde ha sacado ese alguien tan estupenda informacin sobre vos, incluyendo hasta el color y la longitud de vuestros cabellos. An ms: yo hasta podra incluso no haberos informado de este atentado, brujo. Podra haber tratado a vuestra compaa como a un cebo involuntario para el Ruiseor. Seguir, esperar hasta que Ruiseor pique el anzuelo, el sedal, el plomo y el corcho. Y entonces atraparlo como a un lucio. Porque l es el que me interesa, el que quiero. Y que para entonces a vosotros se os estuviera comiendo ya la tierra? Ja, mal necesario, a costes propios! Se call. Geralt no hizo ningn comentario. Sabis, mi seor brujo sigui al cabo el prefecto, yo me jur a m mismo que la ley va a reinar en estos terrenos. A cualquier precio y por cualquier medio, per fas et nefas. Porque la ley no es la jurisprudencia, no es un grueso libro lleno de pargrafos, no son tratados filosficos, no son exageradas habladuras sobre la justicia, no son gastadas frases sobre moralidad o tica. La ley son caminos y carreteras seguros. Son callejas de ciudad por las que se puede pasear incluso despus de la puesta de sol. Son posadas y tabernas de las que se puede salir al retrete dejando la bolsa sobre la mesa y a la mujer a la mesa. La ley es el sueo tranquilo de las gentes que estn seguras de que las despertar el canto del gallo y no el gallo rojo de las llamas! Y para los que violan la ley: la soga, el hacha, el palo y el hierro al rojo! Un castigo que atemorice a otros. Los que violan la ley se merecen ser capturados y castigados. Por todos los medios y formas posibles. Eh, brujo! Acaso esa desaprobacin que se pinta en tu rostro se refiere al objetivo o a los mtodos? Supongo que a los mtodos! Porque es fcil criticar los mtodos, pero a todos nos gustara vivir en un mundo seguro, no? Venga, responde! No hay mucho de qu hablar. Pues yo pienso que s. A m, don Fulko dijo sereno Geralt hasta me gusta ese mundo de tu visin y tu idea. De verdad? Tu gesto dice lo contrario. Tu mundo ideal es un mundo perfecto para m. Nunca le faltar trabajo en l a un brujo. En vez de cdigos, pargrafos y frases exageradas acerca de la justicia, tu idea produce ilegalidad, anarqua, arbitrariedad y bsqueda del inters propio por parte de los reyes y reyezuelos, el exceso de celo de carreristas que quieren complacer a sus superiores, la venganza ciega de los fanticos, la crueldad de los esbirros, la revancha y el desquite sdico. Tu visin es un mundo de terror, no de miedo ante los bandidos sino ante los guardianes de la ley, porque siempre y en todo lugar el efecto de las grandes caceras de bandoleros ha sido que los bandoleros ingresen en masa en las filas de los guardianes de la ley. Tu visin es un mundo de sobornos, chantaje y provocacin, un mundo de testigos de la corona y de falsos testigos. Un mundo de espas y confesiones forzadas. E inevitablemente llegar el da en que en tu mundo las tenazas arrancarn los pechos a la persona equivocada, en que se colgar o empalar a un inocente. Y entonces ser ya un mundo criminal. Hablando en plata termin, un mundo en el que un brujo se sentira como pez en el agua. Vaya dijo al cabo de un instante de silencio Fulko Artevelde, tocndose el ojo cubierto por el parche de cuero. Un idealista! Brujo. Profesional. Especialista en matar. Y sin embargo, un idealista. Y moralista. Algo un poco peligroso en tu profesin, brujo. Seal de que comienzas a cansarte de tu trabajo. Un da de estos vacilars si rajar a una estrige o no, porque, y si resulta que es una estrige inocente? Y si se trata slo de venganza ciega y ciego fanatismo? No te deseo que se llegue a eso. Y si alguna vez... tampoco te lo deseo, pero es posible que alguien dae de forma cruel y sdica a alguna persona cercana a ti. Entonces volvera gustoso a esta conversacin, al problema del castigo proporcional 97

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a la pena. Quin sabe si entonces nuestras opiniones seran tan diferentes? Pero hoy, aqu, ahora, tal cosa no va a ser objeto de consideraciones ni de debate. Hoy vamos a hablar de cosas concretas. Y lo concreto eres t. Geralt alz las cejas levemente. Aunque has hablado con sarcasmo acerca de mis mtodos y de mi visin del mundo de la ley, ayudars, mi querido brujo, a realizar esta visin. Repito: yo me jur a m mismo que aqullos que violen la ley recibirn lo suyo. Todos. Desde aquel pequeo que falsifica las medidas en el mercado a aqul que asalt un da en el camino un transporte de arcos y flechas para el ejrcito. Bandoleros, salteadores, ladrones, desertores. Los luchadores por la libertad integrantes de la organizacin terrorista sonoramente llamada Taludes Libres. Y Ruiseor. Sobre todo Ruiseor. Ruiseor debe ser castigado, da igual por qu mtodo. Y rpido. Antes de que se anuncie una amnista y se libre... Brujo. Hace meses que estoy esperando algo que me permita adelantarme a l en un paso. Que me permita engaarlo, lograr que cometa un error, ese error decisivo que lo conduzca a la perdicin. Tengo que seguir hablando o ya has adivinado? Lo he adivinado, pero sigue hablando. El misterioso medioelfo, al parecer iniciador e instigador del atentado, le previno del brujo a Ruiseor, le recomend precaucin, desaconsej descuido, arrogancia soberbia y fanfarronadas. S que no sin motivo. Sin embargo, las advertencias sern en vano. Ruiseor cometer un error. Atacar a un brujo prevenido y listo para defenderse. Atacar a un brujo que est esperando el ataque. Y ste ser el final del bandido Ruiseor. Quiero sellar contigo un pacto, Geralt. Vas a ser mi brujo de la corona. No me interrumpas. Es un pacto sencillo, cada parte se compromete a algo, cada una mantiene su compromiso. T acabas con Ruiseor. Yo, a cambio... Se call por un instante, sonri malicioso. No pregunto quines sois, de dnde vens, adonde vais y por qu estis en el camino. No pregunto por qu uno de vosotros habla con un ligero acento nilfgaardiano, y por qu a otro lo evitan algunos perros y caballos. No ordenar que le arranquen al trovador Jaskier el tubo con los escritos ni examinar de lo que tratan esos apuntes. Y slo informar a los servicios secretos imperiales cuando Ruiseor est muerto o en mis mazmorras. Incluso despus, para qu apresurarse? Os dar tiempo. Y una oportunidad. Una oportunidad para qu? Para llegar hasta Toussaint. A ese ridculo condado de cuento, cuyas fronteras ni siquiera los servicios secretos imperiales se atreveran a violar. Luego puede cambiar mucho. Habr amnista. Puede que haya un alto el fuego al otro lado del Yaruga. Puede que hasta una paz duradera. El brujo guard silencio largo rato. El rostro mutilado del prefecto estaba inmvil, su nico ojo arda. De acuerdo dijo por fin Geralt. Sin mercadeos? Sin condiciones? Con dos. Cmo podra ser de otro modo. Te escucho. Antes debo ir unos cuantos das al sur. Al Loe Monduirn. A ver a los druidas, puesto que... Me tomas por tonto o qu? le interrumpi con brusquedad Fulko Artevelde. Acaso quieres lirmela? Todo el mundo sabe adonde conduce tu viaje! Y entre ellos, Ruiseor, quien precisamente est preparando una trampa en tu camino. Al sur, en Belhaven, en el lugar donde el valle del Neva corta al valle de Sansretour que conduce hasta Toussaint. Eso quiere decir... ... que los druidas ya no estn en Loe Monduirn. Desde hace cerca de un mes. Se fueron por el valle de Sansretour hasta Toussaint, a esconderse bajo el ala protectora de la condesa Anarietta de Beauclair, quien tiene debilidad por todo gnero de estrafalarios, chiflados y rarezas. Y concede 98

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gustosamente asilo a los tales en su paisillo de cuento de hadas. Y t lo sabes, brujo. No me tomes por tonto. No intentes lirmela! No lo intentar dijo Geralt lentamente. Te doy mi palabra de que no lo har. Maana me pondr en camino hacia Belhaven. No te olvidas de algo? No, no me he olvidado. Mi segunda condicin: quiero a Angoulme. Adelantas la amnista para ella y la liberas de la mazmorra. Al brujo de la corona le es necesario tu testigo de la corona. Rpido, ests de acuerdo o no? Lo estoy dijo casi de inmediato Fulko Artevelde. No tengo salida. Angoulme es tuya. Porque al fin y al cabo s que si accedes a colaborar conmigo es slo por ella. El vampiro, que iba al lado de Geralt, escuchaba con atencin, no le interrumpi. El brujo no se equivoc al confiar en su agudeza. Somos cinco, no cuatro resumi rpido en cuanto que Geralt termin de contarlo. Viajamos los cinco desde final de agosto, los cinco juntos cruzamos el Yaruga. Y Milva no se cort la trenza hasta que estuvimos en .los Tras Ros. Hace como una semana. Tu rubia protegida sabe lo de la trenza de Milva. Y no saba que ramos cinco. Extrao. Es lo ms extrao de toda esta extraa historia? Casi. Lo ms extrao es Belhaven. Una ciudad donde al parecer se nos ha tendido una trampa. Una ciudad situada muy dentro de las montaas, en la ruta del valle del Neva y del paso de Theodula... Y adonde no tenamos planeado ir concluy el brujo, mientras azuzaba a Sardinilla, que comenzaba a quedarse atrs. Hace tres semanas, cuando el tal bandolero Ruiseor acept de un medioelfo el encargo de matarme, estbamos en Angren, nos dirigamos a Caed Dhu, llenos de aprensin por los pantanos de Ysgith. Al diablo, nosotros mismos no lo sabamos esta maana... Lo sabamos le interrumpi el vampiro. Sabamos que buscbamos a los druidas. Lo mismo esta maana que hace tres semanas. Ese misterioso medioelfo ha preparado la trampa en el camino que conduce a los druidas, seguro de que ste iba a ser nuestro camino. l simplemente... ... sabe mejor que nosotros por dnde discurre este camino. El brujo se tom la revancha de que le hubieran quitado la palabra. Y cmo lo sabe? Eso habr que preguntrselo a l. Por ello es por lo que aceptaste la propuesta del prefecto, no es cierto? As es. Cuento con que vaya a poder charlar un ratito con el seor medioelfo sonri Geralt ominoso. Antes de que ello llegue, sin embargo, no se te impone por s misma una explicacin? Acaso ella misma no lo pide? El vampiro le contempl durante un rato en silencio. No me gusta lo que hablas, Geralt dijo por fin. No me gusta lo que piensas. Considero que se no es un pensamiento adecuado. Una reflexin tomada a la ligera, sin pensrselo. Que surge de prejuicios y resentimientos. Y cmo entonces explicar...? Como quieras. Regis le interrumpi con un tono que Geralt jams le haba escuchado. Lo que quieras excepto eso. No tomas en consideracin, por ejemplo, que tu rubia protegida simplemente podra estar mintiendo? Vaya, vaya, abuelete! grit Angoulme, que iba detrs de ellos en la mua llamada Draakul. No me acuses de mentirosa si pruebas de ello no tienes! No soy tu abuelete, mi querida nia. Y yo no soy tu querida nia, abuelete! Angoulme. El brujo se dio la vuelta en la silla. Cllate. 99

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Como ordenes Angoulme se tranquiliz al instante. T tienes derecho a mandar. T me sacaste de la trena, me arrancaste de las zarpas de Fulko. A ti te obedezco, t eres ahora el caudillo, el cabecilla de la hansa... Cllate, por favor. Angoulme murmur por lo bajo, dej de azuzar a Draakul y se qued atrasada, cuanto ms que Regis y Geralt se apresuraron, alcanzando a Jaskier, Cahir y Milva que iban en cabeza. Cabalgaban en direccin a las montaas, por la orilla del ro Neva, que saltaba impetuoso por entre piedras y peas con sus aguas turbias de color entre amarillo y bronce a causa de las recientes lluvias. No estaban solos. Constantemente se cruzaban o eran superados por escuadrones de la caballera nilfgaardiana, jinetes solitarios, carros de colonos y caravanas de mercaderes. Al sur, cada vez ms cerca y cada vez ms amenazadores, se alzaban los Montes de Amell. Y la aguja picuda de la Gorgona, la Montaa del Diablo, sumergida entre nubes que pronto cubrieron todo el cielo. Cundo se lo vas a decir? dijo el vampiro, sealando con la mirada al tro que iba en cabeza. Cuando acampemos. Jaskier fue el primero que tom la palabra cuando Geralt termin de contarlo. Corrgeme si me equivoco dijo. Esta muchacha, Angoulme , a la que alegre y despreocupadamente has incorporado a nuestra pandilla, es una criminal. Para salvarla de un castigo al fin y al cabo merecido, aceptaste colaborar con los nilfgaardianos. Te has dejado contratar. Bah, no slo a ti mismo, sino a todos nosotros. Tenemos todos que ayudar a los nilfgaardianos a atrapar o a matar a un bandolero local. En pocas palabras: t, Geralt, te has convertido en mercenario de los nilfgaardianos, en cazador de recompensas, en asesino a sueldo. Y nosotros hemos ascendido a ser tus aclitos... o tus fmulos... Tienes un increble talento para simplificar, Jaskier murmur Cahir. Acaso de verdad no has entendido de qu se trata? O hablas por hablar? Calla, nilfgaardiano. Geralt? Comencemos por que en esto que planeo el brujo lanz al fuego el palito con el que se entretena desde haca mucho tiempo nadie tiene que ayudarme. Puedo arreglrmelas solo. Sin aclitos ni fmulos. Atrevido eres, abuelete intervino Angoulme. Mas la nansa del Ruiseor son veinte y cuatro buenos mozos, de los cuales ni siquiera un brujo se libra tan ligero, y si de asuntos de espada hablamos, y aunque fuera verdad lo que de los brujos se habla, un hombre solo no resiste a dos docenas. Me has salvado la vida, de modo que yo te pago igualmente. Con una advertencia. Y con ayuda. Qu diablos es una nansa? Aen hanse explic Cahir significa en nuestro idioma banda, pero una a la que unen lazos de amistad... Compaa? Oh, eso mismo. La palabra, por lo que veo, ha entrado en el argot local... Una nansa es una hansa le interrumpi Angoulme. Y como en mi tierra: cuadrilla o hato. Para qu hablar ms? Aviso en serio. Uno solo no tiene ni una posibilidad contra toda la hansa. Y para colmo de males, sin conocer ni al Ruiseor, ni en general a nadie de Belhaven y alrededores, ni enemigos, ni amigos y aliados. Que no conoce los caminos que conducen a la ciudad, y a la ciudad conducen muy diversos. Yo digo esto: no ser capaz el brujo solo. No s cules sern en vuestra tierra las costumbres, mas yo no dejo solo al brujo. l a m, como dijo el abuelete Jaskier, alegre y desenfadadamente me acept en la vuestra banda, aunque soy una crimnala... Pues todava me huelen a criminal los pelos, tiempo no hubo de lavarlos... El brujo y no otro me sac de esa criminalidad hacia la luz del da. Por ello le estoy agradecida. Por eso yo no lo dejar solo. Lo conducir a Belhaven, al Ruiseor y ese medioelfo. Ir junto con l. 100

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Yo tambin dijo de inmediato Cahir. Y yo igualmente! dijo Milva con brusquedad. Jaskier se apret contra el pecho el tubo con los manuscritos, de los que no se separaba ltimamente ni por un momento. Baj la cabeza. Se vea que luchaba con sus pensamientos. Y que sus pensamientos vencan. No medites, poetale dijo suave Regis. Al fin y al cabo no hay de qu avergonzarse. Para luchar en cruentas batallas a espada y pual eres todava menos adecuado que yo. No nos han enseado a mutilar a nuestros semejantes con el acero. Adems... Yo, adems... Pos sobre el brujo y Milva unos ojos brillantes. Soy un cobarde reconoci en pocas palabras. Si no me veo obligado, no quiero vivir otra vez lo que en la barcaza y el puente. Nunca. Por eso pido que se me excluya del grupo de luchadores que ha de ir a Belhaven. De los tales barcaza y puente dijo Milva con voz sorda me asacastes en tus costillas cuando me atac la debilidad de los pieces. Si all habra habido en vez tuyo algn cobarde, hubiraselas pirado dejndome all. Mas all no hubo cobarde alguno. En cambio estabas t, Regis. Bien dicho, abuelilla dijo Angoulme con convencimiento. Mal me hago a la idea de qu estis hablando, mas pienso que bien dicho. No soy abuela tuya ni las narices! Los ojos de Milva brillaron amenazadores. Cuidao, moza! Me llamas otra vez as y ya vers! Qu ver? Tranquilas! aull alto el brujo. Basta ya, Angoulme! Vosotros todos tambin, veo que hay que llamar al orden. Se termin el viajar a ciegas, hacia un espejismo. Porque resulta que hay algo all, detrs del espejismo. Ha llegado el momento de acciones concretas. El momento de rebanar pescuezos. Porque por fin hay a quin rebanar. Aqullos que hasta ahora no lo han entendido, que lo entiendan: tenemos por fin a un enemigo concreto al alcance de la mano. El medioelfo que quiere nuestra muerte es agente de fuerzas enemigas. Gracias a Angoulme estamos preparados, y hombre preparado vale por dos, que dice el proverbio. Tengo que coger a ese medioelfo y sacarle para quin trabaja. Lo has entendido por fin, Jaskier? Resulta que entiendo ms y mejor que t dijo el poeta con serenidad. Sin ningn atrapamiento ni sacamiento me pienso que el enigmtico medioelfo acta por rdenes de Dijkstra, a quien dejaste lisiado ante mis propios ojos en Thanedd, clavndole un palo en el tobillo. Dijkstra, a juzgar por lo que cont el mariscal Vissegerd, sin duda nos tiene por espas nilfgaardianos. Y despus de nuestra huida del corpus de partisanos lyrios, a buen seguro la reina Meve aadi algunos puntos a la lista de nuestros crmenes... Te equivocas, Jaskier se entrometi Regis en voz baja. No es Dijkstra. Ni Vissegerd. Ni Meve. Entonces, quin? Todo juicio y toda conclusin seran precipitadas. Estoy de acuerdo le concedi Geralt con voz glida. Por eso hay que investigar las cosas a pie de obra. Y extraer las conclusiones de la autopsia. Y yo Jaskier no se resign sigo pensando que sta es una idea idiota y arriesgada. Bien est que se nos haya advertido de la trampa, que sepamos de ella. Si lo sabemos, dejmosla entonces a un lado. Que ese elfo o medioelfo nos est esperando lo que quiera, nosotros nos apresuraremos a irnos por nuestro camino... No le interrumpi el brujo. Basta de discursos, queridos mos. Fin de la anarqua. Ha llegado el momento de que nuestra... hansa... tenga por fin un cabecilla. Todos, sin excluir a Angoulme, le miraron en un silencio expectante. 101

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Angoulme, Milva y yo dijo vamos a Belhaven. Cahir, Regis y Jaskier se separarn de nosotros en el valle de Sansretour e irn a Toussaint. No dijo Jaskier presto, apretando con fuerza su tubo. Por nada del mundo. Yo no puedo... Cllate. Esto no es una discusin. Esto es una orden del caudillo de la hansa! Iris a Toussaint, t, Regis y Cahir. All nos esperaris. Toussaint significa la muerte para m declar el trovador sin nfasis. Si me reconocen en Beauclair, en el castillo, se acab. Tengo que contaros que... No tienes le interrumpi brusco el brujo. Demasiado tarde. Podras haberte vuelto, no quisiste. Te quedaste en la banda. Para salvar a Ciri. No es verdad? S. As que irs con Regis y Cahir por el valle de Sansretour. Nos esperaris en las montaas, de momento sin cruzar las fronteras de Toussaint. Pero si... si hay necesidad, tenis que cruzar la frontera. Porque en Toussaint, al parecer, estn los druidas, los de Caed Dhu, amigos de Regis. Si hay necesidad, recabaris informacin de los druidas e iris a buscar a Ciri... vosotros solos. Cmo que solos? Prevs...? No preveo nada, considero la posibilidad. El as llamado por si acaso. El ltimo recurso, si lo prefieres. Puede que todo vaya bien y no tengamos que hacernos ver por Toussaint. Pero en cualquier caso... Lo importante es que a Toussaint no os seguir ninguna partida de nilfgaardianos. Cierto, no os seguirn introdujo Angoulme. Raro es, pero Nilfgaard respeta las fronteras de Toussaint. Yo misma una vez me escond all. Mas los caballeros de aquellas tierras no mejores son que los Negros! Galanes, corteses en el habla, mas prestos de espada y de puntapis. Y patrullean la frontera sin descanso. Se llaman andantes. Cabalgan solos, o de dos en dos o hasta tres. Y combaten el bandolerismo. Es decir: a nosotros. Brujo, se pudiera cambiar una cosa en los tus planes. -Qu? " Si hemos de ir hacia Belhaven y vrnoslas con el Ruiseor, vendris conmigo t y don Cahir. Y que con ellos se vaya la abuelilla. Y eso por qu? Geralt, con un gesto, retuvo a Milva. Para este trabajo hacen falta mozos. Qu te recueces, abuelilla? Yo lo s, os digo. Si se llega a algo, habr que actuar ms bien con el miedo que con la mera fuerza. Y ninguno de los de la nansa de Ruiseor se amedrentar con un tro en el que a un mozo le caen dos hembras. Milva vendr con nosotros. Geralt apret los dedos sobre la mueca de la arquera, que estaba rabiosa de verdad. Milva, no Cahir. No quiero cabalgar con Cahir. Y eso por qu? preguntaron casi al mismo tiempo Angoulme y Cahir. Precisamente dijo Regis lentamente. Por qu? Porque no confo en l anunci rpido el brujo. El silencio que cay era desagradable, pesado, viscoso casi. Desde el bosque, al lado del cual estaba acampada una caravana de mercaderes y un grupo de otros viajeros, les alcanzaron unas voces alzadas, unos gritos y unos cantos. Aclrate dijo por fin Cahir. Alguien nos ha traicionado dijo seco el brujo. Despus de la conversacin con el prefecto y las revelaciones de Angoulme no hay duda alguna. Y si se piensa bien, uno llega a la conclusin de que el traidor est entre nosotros. Y para adivinar quin es no hay que darle muchas vueltas. T, por lo que me parece Cahir frunci el ceo, te has permitido sugerir que ese traidor soy yo? No escondo la voz del brujo era fra que me ha asaltado tal pensamiento, es verdad. Mucho apunta en esa direccin. Mucho se aclarara as. Muchsimo. Geralt dijo Jaskier. No vas un poco demasiado lejos? 102

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Que hable. Cahir torci la boca. Que hable. Que no se detenga. Os habris preguntado Geralt pas la vista por los rostros de los compaeros cmo se pudo llegar a ese error en la cuenta. Sabis de qu hablo. De que somos cinco, no cuatro. Podemos pensar que simplemente alguien se equivoc: el misterioso medioelfo, el bandido Ruiseor o Angoulme. Pero, y si rechazamos la versin del error? Entonces aparece la siguiente versin: el grupo cuenta con cinco miembros, pero Ruiseor ha de matar slo a cuatro. Porque el quinto es un aliado de los atacantes. Alguien que les informa constantemente de los movimientos del grupo. Desde el principio, desde el momento en que despus de haber comido la famosa sopa de pescado se formara el grupo. Aceptando en su composicin a un nilfgaardiano. Un nilfgaardiano que tiene que atrapar a Ciri y llevrsela al emperador Emhyr porque de ello dependen su vida y su carrera,.. As que no me he equivocado dijo despacio Cahir. As que soy un traidor. Un falso renegado y vil? Geralt habl de nuevo Regis. Perdona mi sinceridad, pero tu teora tiene ms agujeros que un colador viejo. Tu pensamiento, ya te he dicho antes, no es muy adecuado. Soy un traidor repiti Cahir, como si no hubiera odo las palabras del vampiro. Sin embargo, por lo que he entendido, no hay prueba alguna de mi traicin, no hay ms que turbios indicios e imaginaciones brujeriles. Por lo que entiendo, sobre m recae el peso de demostrar mi inocencia. Soy yo el que va a tener que demostrar que no soy un feln. No es cierto? Sin patetismos, nilfgaardiano ladr Geralt, ponindose delante de Cahir y golpendolo con la mirada. Si tuviera pruebas de tu culpa no perdera tiempo charloteando, sino que te abrira en dos como a un arenque! Conoces la regla de cui bono? Entonces respndeme: quin, excepto t, tendra siquiera el ms mnimo motivo para traicionar? Quin, excepto t, ganara algo traicionando? Desde el campamento de la caravana de mercaderes les lleg un chasquido fuerte y agudo. Sobre el oscuro cielo estrellado estall un roncador rojo y amarillo, unos cohetes dispararon un enjambre de abejas doradas que cayeron en una lluvia multicolor. No soy un feln dijo el joven nilfgaardiano con una voz poderosa y sonora. Por desgracia, no puedo demostrarlo. Puedo hacer otra cosa. Lo que me es propio, lo que estoy obligado a hacer cuando se me insulta y se me denigra, cuando se ensucia mi honor y se escupe sobre mi dignidad. Su movimiento fue rpido como el rayo, pero pese a ello no hubiera sorprendido al brujo si no hubiera sido por su doloroso movimiento de rodilla, que lo complicaba todo. As, Geralt no consigui evitarlo y el puo envuelto en el guante de monta le golpe en la mandbula con tanta fuerza que vol hacia atrs y cay directamente en el fuego, alzando una nube de chispas. Se alz, otra vez demasiado despacio por culpa del dolor de la rodilla. Cahir ya estaba junto a l. Y esta vez el brujo ni siquiera acert a inclinarse, el puo le atiz a un lado de la cabeza, y en sus ojos brillaron fuegos artificiales ms hermosos incluso que los que haban lanzado los mercaderes. Geralt lanz una terrible maldicin y se ech sobre Cahir, lo aferr por los hombres y lo derrib en tierra, se retorcieron sobre la grava, golpeando con los puos hasta que sonaron truenos. Y todo esto se desarrollaba bajo la luz fantasmal e innatural de los fuegos artificiales que salpicaban el cielo. Dejadlo! grit Jaskier. Dejadlo ya, idiotas de mierda! Cahir le quit hbilmente a Geralt la tierra bajo los pies y cuando intent levantarse le golpe en los dientes. Y le volvi a dar hasta que son como una campana. Geralt se encogi, se distendi y le dio una patada, no le acert en sus partes bajas, le alcanz en el muslo. Se engancharon de nuevo, se cayeron, se revolcaron, cada uno atizando al otro donde poda, cegados por los golpes y el polvo y la arena que les llenaban los ojos. Y de pronto se separaron, se dirigieron hacia lados opuestos, cojeando y protegiendo la cabeza de los estallidos de los cohetes. Milva se haba quitado de los muslos un grueso cinturn de cuero, lo mantena agarrado por la hebilla y enrollado alrededor del puo cerrado y se haba acercado a los luchadores y haba comenzado a 103

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darles lea, desde la oreja, con todas sus fuerzas, sin condolerse ni del cinto ni de la mano. El cinturn silbaba y con seco chasquido caa sobre manos, hombros, espaldas y brazos, ya fuera de Cahir, ya de Geralt. Cuando se separaron, Milva salt de uno a otro como un grillo, todava azotndolos de justicia, de modo que ninguno recibiera menos ni ms que el otro. Idiotas idiotos! gritaba, atizndole en la espalda con un chasquido a Geralt. Tontos tontainas! Os voy a ensear razones, a los dos! Ya? grit todava ms fuerte, golpendole a Cahir en las manos con las que se guardaba la cabeza. Ya sus ha pasado? Sus habis calmado? Ya! grit el brujo. Basta! Basta! grit a coro Cahir, que estaba hecho un ovillo. Suficiente! Es suficiente dijo el vampiro. De verdad que es suficiente, Milva. La arquera respir pesadamente, se limpi la frente con el puo que llevaba envuelto con el cinturn. Bravo habl Angoulme. Bravo, abuelilla. Milva se gir sobre sus tacones y la golpe con todas sus fuerzas en el hombro con el cinturn. Angoulme grit, se sent y se puso a llorar. Te dije jade Milva que no me llamaras as. Te lo dije! No ha pasado nada! Jaskier, con una voz un tanto trmula, tranquiliz a mercaderes y viajantes que haban acudido -all desde el fuego vecino. Slo un malentendido entre amigos. Una pelella de compadres. Ya se pas. El brujo se toc con la lengua un diente que se mova, escupi sangre que le brotaba de un labio partido. Senta cmo en la espalda y en los brazos le estaban saliendo cardenales, cmo se le inflamaba hasta el tamao de una coliflor, le pareca la oreja azotada por el cinto. Junto a l, en el suelo, Cahir se remova desmaadamente, la mano puesta en la mejilla. En sus antebrazos crecan a ojos vista unas rayas rojas. Sobre la tierra cay una lluvia que apestaba a azufre, cenizas del ltimo cohete. Angoulme sollozaba con tristeza, sujetndose el hombro. Milva tir el cinturn, tras un instante de duda corri hacia ella, la abraz y la acarici sin palabras. Propongo habl el vampiro con una voz fra que os deis la mano. Propongo que nunca, pero nunca jams, volvamos a tocar este asunto. De pronto les golpe una susurrante racha de viento, venida de las montaas, en la que daba la sensacin de que resonaban unos aullidos, gritos y voces fantasmales. Las nubes arrastradas por el cielo tomaban formas fantsticas. La hoz de la luna se volvi roja como la sangre. El coro rabioso y el revuelo de las alas de los chotacabras les despertaron antes del alba. Se pusieron en camino a poco de salir el sol, cuyo fuego cegador encendi despus la nieve de las cimas de las montaas. Se pusieron en marcha mucho antes de que el sol consiguiera mostrarse por detrs de las cumbres. Antes de que se viera que el cielo estaba cubierto de nubes. Cabalgaban entre bosques, y el camino conduca cada vez ms alto y ms alto, lo que se dejaba notar por los cambios en la vegetacin. De pronto se acabaron los robles y los ojaranzos, entraron en la lobreguez de los hayedos, acolchados de hojas cadas, que olan a moho, a tela de araa y hongos. Hongos haba en abundancia. El hmedo final del verano haba hecho crecer a los hongos como en un verdadero otoo. La cubierta de hayas desapareca a trechos entre los sombrerillos de los boletos, los mizcalos y las oronjas. Los hayedos estaban silenciosos, pareca que la mayor parte de los pjaros cantores haba volado ya a sus cuarteles de invierno. Slo los empapados cuervos cracaban al pie de la vegetacin. Luego se acabaron las hayas, aparecieron los abetos. Ola a resina. 104

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Cada vez con ms frecuencia tropezaban con montecillos pelados y abras donde el viento les golpeaba. El ro Neva espumeaba entre saltos y cascadas, sus aguas pese a las lluvias estaban cristalinas y transparentes. En el horizonte se elevaba la Gorgona. Cada vez ms cerca. Desde los angulosos costados de la poderosa montaa se deslizaban todo el ao glaciares y nieves, a causa de lo cual la Gorgona tena siempre el aspecto de estar cubierta por un echarpe blanco. La cumbre de la Montaa del Diablo, como la cabeza y el cuello de una misteriosa prometida, estaba incansablemente envuelta en el velo de las nubes. A veces la Gorgona, como una bailarina, agitaba su blanca cubierta, una vista hermosa pero que traa la muerte. Desde los despeaderos de las paredes de la montaa bajaban avalanchas que arrastraban todo en su camino hasta llegar al desgalgadero situado al pie de monte, y an ms abajo, por la pendiente, hasta el gran bosque de abetos junto al desfiladero de Theodula, junto a los valles del Neva y Sansretour, sobre los ojos negros de los lagos de las montaas. El sol, que pese a todo haba conseguido atravesar las nubes, se esfum demasiado deprisa. Simplemente se escondi detrs de la montaa al oeste, quemndola con su resplandor dorado y prpura. Pernoctaron. El sol sali. Y lleg el momento de separarse. Se rode minuciosamente la cabeza con el pauelo de seda de Milva. Se coloc el sombrero de Regis. Volvi a revisar la situacin del sihill en la espalda y de ambos estiletes en las caas de las botas. Al lado, Cahir afilaba su larga espada nilfgaardiana. Angoulme se cruzaba la frente con una cinta de algodn, se guardaba en la caa el cuchillo de cazador que le haba regalado Milva. La arquera y Regis estaban montados. El vampiro le haba dado a Angoulme su caballo negro, l estaba sobre la mula Draakul. Estaban listos. Slo les quedaba por hacer una cosa. Venid aqu, todos. Se acercaron. Cahir, hijo de Ceallach comenz Geralt, intentando no sonar pattico. Te insult con una sospecha sin fundamento y me comport vilmente hacia ti. Con el presente acto me disculpo, ante todos, bajando la cabeza. Me disculpo y te pido que me perdones. Tambin a todos vosotros os pido perdn, porque fue vil el obligaros a contemplar y escuchar aquello. Desahogu sobre Cahir y sobre vosotros mi furia, mi rabia y mi pena. Que surga de que yo s quin nos traicion. S quin nos traicion y rapt a Ciri, a quien nosotros queremos salvar. Mi furia nace de que se trata de una persona que me fue antao muy cercana. Dnde estamos, qu pretendemos, por dnde vamos y adonde nos dirigimos... todo result descubierto con ayuda de la magia escaneadora, descubridora. No es demasiado difcil para una maestra de la magia el descubrir y observar a distancia a una persona que fuera antes bien conocida y cercana, con la que se tuvo un largo contacto psquico que permitiera crear una matriz. Pero la hechicera y el hechicero de los que hablo cometieron un error. Se han desenmascarado. Se equivocaron al contar a los miembros del grupo, y este error los traicion. Dselo, Regis. Geralt puede tener razn dijo Regis con lentitud. Como todos los vampiros, soy invisible para las sondas mgicas de visin y escaneo, o sea, a los encantamientos descubridores. Se puede seguir a un vampiro con un encantamiento analtico, de cerca, pero no es posible descubrir a distancia a un vampiro con un hechizo escaneador. Un hechizo escaneador no mostrar al vampiro. All donde est el vampiro el buscador contestar que no hay nadie. As que slo un hechicero pudo haberse equivocado con nosotros: escane a cuatro donde en realidad haba cinco, es decir, cuatro personas y un vampiro. Nos aprovecharemos de este error de los hechiceros sigui de nuevo el brujo. Yo, Cahir y Angoulme iremos a Belhaven a hablar con el medioelfo que ha contratado a asesinos contra nosotros. No le preguntaremos al elfo por orden de quin acta, porque eso ya lo sabemos. Le preguntaremos 105

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dnde estn los hechiceros a cuyas rdenes acta. Y cuando nos enteremos de dnde es, iremos all. Y nos vengaremos. Todos guardaron silencio. Hemos dejado de contar las fechas, por eso ni siquiera nos dimos cuenta de que ya estamos a veinticinco de septiembre. Hace dos das fue la noche del Equilibrio, el equinoccio. S, precisamente esa noche en la que pensis. Veo vuestro desaliento, veo lo que tenis en los ojos. Recibisteis la seal entonces, en aquella terrible noche cuando en el campamento vecino los mercaderes se daban nimos con aquavit, cantos y fuegos artificiales. Seguramente recibisteis tambin los presentimientos menos claramente que Cahir y yo, pero os lo imaginis. Lo sospechis. Y me temo que vuestras sospechas son ciertas. Graznaron los cuervos que volaban sobre la abra. Todo apunta a que Ciri est muerta. Hace dos noches, en el equinoccio, recibi la muerte. En algn lugar lejano, sola, entre enemigos y gente extraa. Y a nosotros no nos queda ms que la venganza. Una venganza terrible y cruel, de la que todava circularn leyendas dentro de cien aos. Leyendas que la gente temer escuchar cuando caiga la noche. Y a aqullos que quisieran repetir tal crimen, les temblar la mano al pensar en nuestra venganza. Daremos un ejemplo por el miedo que los atemorice! El mtodo de don Fulko Artevelde, el sabio don Fulko que sabe cmo hay que tratar a los miserables y a los canallas. El ejemplo por el miedo que daremos le asombrar hasta a l. As que comencemos y que el infierno nos ayude! Cahir, Angoulme, a los caballos. Vamos a ir Neva arriba, a Belhaven. Jaskier, Milva, Regis, vosotros os dirigiris hacia Sansretour, a la frontera con Toussaint. No os perderis, el camino os lo marca la Gorgona. Hasta la vista. Ciri acariciaba al gato negro, el cual, con la costumbre de todos los gatos del mundo, volvi a la choza en los pantanos cuando el hambre, el fro y las incomodidades vencieron a su amor por la libertad y la golfera. Ahora estaba tendido en las rodillas de la muchacha y pona el cuello bajo su mano con un ronroneo que evidenciaba su intenso placer. Lo que la muchacha estaba contando no le importaba un pimiento al gato. Aqulla fue la nica vez que so con Geralt sigui Ciri. Desde aquel momento, desde que nos separramos en la isla de Thanedd, desde la Torre de la Gaviota, nunca lo haba visto en sueos. Por ello juzgaba que no viva. Y de pronto lleg aquel sueo, uno como haca tiempo que no tena, un sueo de los que Yennefer deca que son profticos, precognitivos, que muestran o bien el pasado o bien el futuro. Fue el da anterior al equinoccio. En una ciudad cuyo nombre no recuerdo. En el stano en el que me haba encerrado Bonhart. Despus de que me torturara y me obligara a reconocer quin soy. Le reconociste quin eras? Vysogota alz la cabeza. Le contaste todo? Por mi cobarda trag saliva pagu con vergenza y desprecio por m misma. Cuntame ese sueo. En l vi una montaa, enorme, escarpada, angulosa como un cuchillo de piedra. Vi a Geralt. Escuch lo que deca. Exactamente. Cada palabra, como si estuviera all mismo. Recuerdo que quera gritar que no era as, que no era verdad, que se haba equivocado terriblemente... Que haba equivocado todo! Que no era el equinoccio en absoluto, que incluso si haba sido as que yo mora en el equinoccio, no deba decir que estaba muerta antes, cuando todava estaba viva. Y no deba acusar a Yennefer y decir aquellas cosas de ella... Se call por un instante, acarici al gato, sorbi las narices. Pero no pude alzar la voz. No pude siquiera respirar... Como si me ahogara. Y me despert. Lo ltimo que haba visto, que recordaba de aquel sueo, fue a tres jinetes. Geralt y otros dos, galopando por una garganta por cuyas paredes caan cascadas... Vysogota guardaba silencio. 106

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Si al caer la noche alguien se hubiera deslizado hasta la cabaa del hundido tejado de blago, si hubiera mirado a travs de la rendija en los postigos, habra visto en su interior escasamente iluminado a un viejecillo de barba blanca escuchando concentrado el relato de una muchacha de cabellos cenicientos con la mejilla destrozada por una terrible cicatriz. Hubiera visto a un gato negro que yaca en las rodillas de la muchacha, ronroneando perezosamente, dejndose acariciar para alegra de los ratones que correteaban por la habitacin. Pero nadie pudo haber visto aquello. La choza del hundido tejado de blago cubierto de musgo estaba bien escondida entre la niebla y los vapores, entre los caaverales impenetrables, en los cenagales de Pereplut, donde nadie se atreva a adentrarse.

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Captulo sexto
Sabido es que el bruxo, cuando otorga tormento, sufrimiento y muerte, recibe similsimos placeres y gustos cual el hombre piadoso no ms tiene en tanto que coyunda con su legtima cnyuge, ibidem cum eiaculatio. De esto desprndese que y hasta en esta materia es el bruxo monstruo contrario a natura, inmoral y malvolo degenerado, nacido del fondo del ms oscuro y apestoso infierno, puesto que del sufrimiento y el tormento slo el diablo puede lograr placer. Annimo, Monstrum o descripcin de los bruxos

Se salieron de la carretera principal que iba hacia el valle del Neva, cabalgaron por un atajo a travs de las montaas. Iban tan deprisa como les permita el sendero, estrecho, retorcido, pegado a unas rocas de fantsticas formas, cubiertas de una alfombra de lquenes y musgos. Cabalgaban entre despeaderos de rocas verticales desde los que caan las cintas quebradas de cascadas y saltos de agua. Atravesaron gargantas y barrancos, a travs de puentecillos que se balanceaban tendidos sobre precipicios en cuyo fondo burbujeaba la blanca espuma de unos arroyos. La espada de granito de la Gorgona pareca alzarse justo por encima de sus cabezas. No se poda ver la punta de la Montaa del Diablo, estaba sumergida entre nubes y nieblas que encapotaban el cielo. El tiempo, como suele suceder en las montaas, empeor en unas pocas horas. Comenz a lloviznar, a lloviznar de forma viva y molesta. Cuando fue acercndose el ocaso, los tres empezaron a mirar a su alrededor con impaciencia y nerviosismo, buscando un chozo de pastor, un redil arruinado o aunque fuera una cueva. Algo que les protegiera durante la noche del agua que caa del cielo. Creo que ya ha dejado de llover dijo Angoulme con esperanza en la voz. Slo cae agua por los agujeros en el techo del chozo. Maana, por suerte, andaremos ya aprs Belhaven y en los arrabales siempre se puede pernotar en alguna choza o establo. No vamos a entrar en la ciudad? Ni hablar de entrar. Unos forasteros a caballo resaltan demasiado y el Ruiseor tiene en el pueblo un montn de informantes. Estbamos pensando en meternos voluntariamente en la trampa... No le interrumpi. Es un mal plan. El que estemos juntos levanta sospechas. El Ruiseor es un rufin astuto, y de seguro que la noticia de mi captura ya se ha extendido. Si algo le quita el sosiego al Ruiseor, tambin el medioelfo se enterar. As que, qu propones? Arrodearemos la ciudad por el este, desde la salida del valle de Sansretour. All hay unas minas. En una de esas minas tengo un compadre. Iremos a verlo. Quin sabe, si tenemos suerte, puede que esta visita nos valga la pena. Puedes hablar ms claro? Lo dir maana. En la mina. Para no dar mala suerte. Cahir aadi al fuego unas hojas de abedul. Haba llovido todo el da, otras maderas no ardan. Pero el abedul, aunque mojado, slo chasque un poco y enseguida comenz a arder con un poderoso fuego azulado. De dnde eres, Angoulme? De Cintra, brujo. Es un pas junto al mar, en la desembocadura del Yaruga... S dnde est Cintra. Entonces, por qu preguntas si tanto sabes? Tanto lo precisas? Digamos que un poco. 108

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Guardaron silencio. La hoguera chasqueaba. Mi madre dijo por fin Angoulme, mirando al fuego era una noble de Cintra y al parecer de alto linaje. En el blasn, el linaje ste tena un gato de mar, te lo enseara, pues un medalloncito tena con ese gato de mierda, de mi madre, mas lo perd a los dados... Mas el tal linaje, me cagen su perro marino, me mand a frer grgaras, pues al parecer mi madre se haba arrejuntado con no s qu bellaco, parceme que mozo de cuadra, y yo era una bastarda, una cagada, vergenza y mancha en el honor. Me entregaron a unos parientes lejanos para que me cuidaran, stos, todo sea dicho, no tenan en el blasn ni gato ni perro ni puta alguna, pero no fueron malos conmigo. Me mandaron a la escuela, me pegaban poco... Aunque muy a menudo me recordaban quin era, una bastarda concebida en el pajar. Mi madre vino a verme igual tres o cuatro veces cuando era pequea. Luego dej de venir. A m, al fin y al cabo, me importaba una puta mierda... Y cmo es que acabaste entre los delincuentes? Preguntas como un juez de cargo! buf, torciendo el gesto en forma grotesca. Entre delincuentes, fuuu! Desde el camino de la virt, puf! Regru un poco, se rebusc en el seno, sac algo que el brujo no pudo ver con claridad. El tuerto de Fulko dijo pronunciando indistintamente, frotndose algo con fuerza en la enca y respirando hondo por la nariz es, de todos modos, un to legal. Lo que se llev se lo llev, pero el polvo me lo dej. Una pizca, brujo? No. Y preferira que t tampoco lo tomaras. Por qu? Porque no. Cahir? No tomo fisstech. Pues no me han tocado dos santurrones agit la cabeza. Ahora seguro que me vais a salir con moralinas, que si los polvos te dejan ciego, sordo y calvo. Que si voy parir crios retrasados. Djalo, Angoulme. Y termina de contar la historia. La muchacha estornud con fuerza. Vale, como quieras. En qu estaba yo... Ah. Estall la guerra, sabes, con Nilfgaard, los parientes perdieron todo su patrimonio, tuvieron que dejar su casa. Tenan tres hijos propios, y yo me convert en un peso para ellos, as que me dieron a un orfanatorio. Lo llevaban unos sacerdotes de no s qu santuario. Un sitio alegre, result ser. Un lupanar comn y corriente, un burdel, ni ms ni menos, para los que les gustan las frutas acidas con pipas blancas, entiendes? Muchachillas jvenes. Y muchachos tambin. Yo, cuando llegu, estaba ya demasiado desarrollada, crecida, no tena aficionados... Inesperadamente, se cubri de rubor, que era visible incluso a la luz del fuego. Casi no tena aadi entre dientes. Cuntos aos tenas entonces? Quince. Conoc all una muchacha y cinco muchachos, de mi edad y un poco mayores. Y nos pusimos de acuerdo al punto. Conocamos, por supuesto, las leyendas y los cuentos. Del Loco Dei, de Barbanegra, de los hermanos Cassini... Nos tiraba el camino, la libertad, el bandolerismo! Qu es eso, nos dijimos, slo porque nos dan aqu de comer dos veces al da tenemos que ponerle el culo a placer a unos mariconazos... Cuida tu lenguaje, Angoulme. Sabes que lo mucho empalaga. La muchacha gargaje estruendosamente, escupi al fuego. Vaya santurrones! Vale, voy al grano, que no tengo ganas de hablar. En la cocina del orfanatorio se encontraron cuchillos, bastaba afilarlos bien con una piedra y esconderlos al cinto. De las patas de una silla de roble nos salieron buenos palos. Slo nos eran necesarios caballos y dinero, as que esperamos a que vinieran dos depravados, clientes asiduos, unos vejestorios, puf, lo menos cuarentones. Vinieron, se 109

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sentaron, se tomaron su vinillo, esperaron hasta que los sacerdotes, como era costumbre, les ataran a la mozuela elegida a un curioso mueble especial... Mas aquel da no encularon a nadie, no! Angoulme. Vale, vale. En pocas palabras: degellamos y apaleamos a ambos dos viejos depravados, a tres sacerdotes y a un paje, el nico que no sali corriendo y defendi los caballos. Al dispensador del santuario, que no quera soltar la llave del cofre, le pusimos al fuego hasta que la solt, pero le perdonamos la vida, porque era un viejo amable, siempre bueno y generoso. Y nos echamos al monte, al camino. Nuestra suerte posterior fue muy variada, a veces bien, a veces mal, a veces nos dieron, a veces nosotros les dimos. A veces hartos, a veces hambrientos. Ja, hambrientos las ms de las veces. De lo que se arrastra he comido en mi vida todo lo que se dejara, su puta madre, cazar. Y de lo que vuela hasta una cometa que me com una vez, porque estaba pegada con harina. Se call, se restreg con brusquedad sus cabellos claritos como la paja. Ah, lo que pas, pas. Esto te dir: de los que huyeron conmigo del orfanatorio, no vive ya ninguno. A los dos ltimos, Owen y Abel, se los cargaron hace unos das los infantes de don Fulko. Abel se entreg, como yo, mas lo rajaron igual, por mucho que haba arrojado la espada. A m no me mataron. No pienses que por bondad de corazn. Ya me estaban tirando de espaldas y me abran de patas, mas se alleg un oficial y no les permiti la diversin. Y luego t me salvaste del cadalso... Guard silencio un instante. Brujo. Dime. Yo s mostrar gratitud. Si quieres... Qu? Voy a ver qu tal los caballos dijo Cahir rpido y se levant, envolvindose con la capa. Dar un paseo... por los alrededores... La muchacha estornud, sorbi los mocos, carraspe. Ni una palabra, Angoulme se anticip Geralt, verdaderamente enfadado, verdaderamente avergonzado, verdaderamente confundido. Ni una palabra! Carraspe de nuevo. De verdad que no tienes ganas de m? Ni un poquitito? Ya te dio Milva con el cinto, mocosa. Si no te callas ahora mismo te voy a dar yo tambin una buena. Ya no digo ms. Buena chica. En una pendiente poblada de pinos retorcidos y encorvados se abran cuevas y agujeros, revestidos y tapados con tablas, ligados con pasarelas, escalerillas y andamiajes. De los agujeros surgan unas plataformas apoyadas sobre unos postes entrecruzados. Por algunas de aquellas plataformas se afanaban unas personas que empujaban carretillas y vagonetas. El contenido de las carretillas y las vagonetas, que pareca al primer golpe de vista una sucia tierra pedregosa, era vertido desde las plataformas a una artesa cuadrangular, o ms bien a un complejo de artesas cada vez ms pequeas, divididas por tablas. A travs de la artesa corra una corriente continua y ruidosa de agua conducida desde la colina boscosa con ayuda de unos canalones de madera apoyados en unos caballetes bajos. Y de igual forma era luego despachada hacia abajo, al despeadero. Angouleme baj del caballo, hizo una seal para que Geralt y Cahir desmontaran tambin. Dejaron a los animales junto a la valla y anduvieron en direccin a los edificios, hundindose en el barro provocado por las cercanas artesas y canalones, que dejaban traspasar el agua. Lavan mena de yerro dijo Angouleme, sealando la estructura. De all, de los pozos, sacan el mineral, lo amontonan en la artesa y echan agua que toman del ro. El mineral se asienta en los 110

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lavaderos, de all se lo recoge. Alrededor de Belhaven hay muchas minas y muchos de estos lavaderos. Y el mineral se lleva al valle, a Mag Turga, all hay hornos y fbricas puesto que all hay ms bosques y para el beneficio de los metales hace falta madera... Gracias por la leccin le cort Geralt, cido. Ya he visto en mi vida ms de una mina y s lo que hace falta para beneficiar los metales. Cundo nos vas a revelar por fin para qu hemos venido aqu? Para platicar con un conocido mo. El capataz local. Venid conmigo. Ja, ya lo veo! Oh, all, al lado de la carpintera! Vamos. Es el enano? S. Se llama Golan Tordilho. Es, como he dicho... El capataz local. Lo has dicho. Lo que no has dicho ha sido de qu quieres hablar con l. Mirad vuestras botas. Geralt y Cahir la obedecieron, su calzado estaba hundido en un barro de un extrao color rojizo. El medioelfo que buscamos Angouleme se adelant a sus preguntas tambin tena las mismitas manchas de limo rojizo en las polainas. Entendis? Ahora s. Y el enano? No hablis con l. Yo me ocupar de la chachara. Ha de teneros a vosotros por unos que no hablan, sino que degellan. Poned cara de duros. No tuvieron que poner ninguna cara especial. Algunos de los picadores que los miraban apartaban los ojos rpidamente, otros se quedaban pasmados y con la boca abierta. Aqullos que se cruzaban en su camino se salan de l a toda prisa. Geralt se imagin por qu. En el rostro de Cahir y en el suyo propio todava se vean los cardenales, rasguos, cicatrices y las hinchazones resultado de su pintoresca lucha y de la paliza que les haba atizado Milva. As que tenan el aspecto de individuos que encuentran gusto en darse en los morros mutuamente y a los que tampoco hay que convencer mucho rato para romperle la cara a un tercero. El enano amigo de Angouleme estaba al lado de un edificio con un letrero que pona Carpintera y pintaba algo en una tablilla hecha de dos listones de madera pulidos. Contempl a los que se acercaban, solt el pincel, pos el cubo con la pintura, los mir con los ojos entornados. En su fisonoma adornada con una barba llena de manchas se pint de pronto una expresin de profundo asombro. Angoulme? Buenas, Tordilho. Eres t? El enano abri la barbada boca. Eres t en verdad? No. No soy yo. Soy el profeta Lebioda, recin resucitadito. Haz otra pregunta, Golan. Para variar, una que sea inteligente. No te mofes, Clara. Yo ya no me esperaba echarte el ojo encima nunca. Noms hace cinco das estuvo aqu el Mulillas, choche que te haban cazado y clavado en un palo en Riedbrune. Jur que era cierto! Siempre hay algn beneficio. La muchacha se encogi de hombros. Si ahora el Mulillas viniera a pedirte dinero y jurara que te lo va a devolver t ya sabrs lo que valen sus juramentos. Yo ya lo saba le repuso el enano, removiendo y encogiendo la nariz con rapidez exactamente igual que un conejo. A l yo ni un real de velln roto que le prestara, ni aunque se cagara aqu mesmo y se comiera la tierra. Mas ests viva y salva, malegro, malegro, je! Y pudiera ser que me devolvieras lo que me debes, eh? Pudiera, quin sabe? Y quines estn contigo, Clara? Unos buenos amigos. Ah, qu lengua... Y ande te llevan los dioses? 111

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Como de costumbre, por el mal camino. Angoulme, sin importarle para nada la mirada fulminante del brujo, se meti en la nariz una pizca de fisstech, el resto se lo frot en las encas. Una rayita, Golan? Por supuesto. El enano puso el dedo, se meti el polvillo de narctico ofrecido en el agujero de la nariz. Hablando en serio sigui la muchacha, pienso que a Belhaven. No sabrs si acaso no ande por all el Ruiseor con la hansa? Golan Tordilho inclin la cabeza. A ti, Clara, lo mejor te sea evitar al Ruiseor. Enrabietao est, dicen, contigo, como al oso cuando le despiertan de la invernada. Oh, venga! Y cuando la noticia llegole de que me ensartaron en una estaca afila tirando de los tiros de dos caballos, no se le cambi el corazn? No lo lament? Lagrimillas no vertiera, no se tir de la barba? Na de na. Dicen que habl as: tiene sta, Angoulme, lo que hace tiempo se mereciera, un palo en el culo. Hala, malhablado. Ser vulgar el gan. El seor prefecto Fulko dira: el fondo de la sociedad. Yo, en cambio, digo: el fondo de la cloaca! Mejor para ti, Clara, que no digas tales cosas ante sus ojos. Y no andurrear por Belhaven, arrodear la villa y no entrar en ella. Y si has de entrar, lo mejor desfrazada. Eh, Golan, no le ensees a tu padre cmo se hacen los hijos. Ni matrevera. Escucha, enano. Angoulme apoy la bota en un peldao de la escalera de la carpintera. Te har una pregunta. No has de apresurarte a responder. Pinsalo bien primero. Pregunta. No te ha pasao por delante ltimamente un medioelfo? Forastero, no de aqu? Golan Tordilho aspir aire, estornud con fuerza, se limpi la nariz con la manga. Un medioelfo, dices? Qu medioelfo? No te hagas el tonto, Tordilho. Uno que le contrat a Ruiseor para un trabajo. Un trabajo sucio. Para cierto brujo... Un brujo? Golan Tordilho sonri, alz del suelo su tablilla. No me digas na! Nosotros, por un casual, andamos buscando a un brujo, oh, mira, pintamos tales letreros y los colgamos por los alredores. Mira: Se necesita brujo, buena paga, y ams manutencin y cobijo, pormenores en la oficina de la mina La Pequea Babette...Cmo se escribe, pormenores o promenores? Pon: detalles. Y para qu queris vosotros un brujo en la mina? Vaya una pregunta. Y pa qu, si no pa los moustros? Para cules? Pa los llamadores y barbeglaces. Se nos han llenao que no veas las galeras ms bajas. Angoulme mir a Geralt, que le confirm con un gesto de la cabeza que saba de qu se trataba. Y con un carraspeo le hizo seal de que era hora de volver al tema. Volviendo al tema. La muchacha lo entendi al vuelo. Qu es lo que sabes de ese medioelfo? No s na de ningn medioelfo. Te he dicho que lo pienses bien. Y tal hice. Golan Tordilho adopt de pronto un gesto maligno. Y me pens que no me merece la pena saber na de este asunto. Es decir? 112

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Es decir, que esto est peligroso. La comarca est peligrosa y los tiempos estn peligrosos. Bandas, nilfgaardianos, guerrilleros de Taludes Libres... Y varios otros alementos, medioelfos. Y tos ardiendo en ganas de darte un disgusto... Es decir? Es decir, que t unas perras me debes, Clara. Y en vez de devolverlas, quis hacer otras deudas. Deudas mu serias, pos por lo que me preguntas pu ser que le levanten a uno por la testa, y no con las manos desnudas, sino con una hoz. Qu gano yo de to esto? Me merece la pena saber algo de ese medioelfo, eh? O me llevar arguna cosilla? Porque si no hay ms que riesgo y ningn beneficio... Geralt estaba harto. Le aburra la conversacin, le molestaba el argot y las maneras usadas. Con un movimiento fulminante agarr al enano por la barba, lo agit y empuj. Golan Tordilho se tropez con el cubo de pintura, cay. El brujo se acerc a l de un salto, apoy la rodilla sobre el pecho y le puso un cuchillo ante los ojos. Beneficio bram puede ser el de salir con vida. Habla. Pareca que los ojos de Golan iban a salirse al instante siguiente de sus rbitas y se iban a ir a dar un paseo por los alrededores. Habla repiti Geralt. Habla lo que sepas. Si no, te voy a rajar la nuez de tal modo que te asfixiars antes de desangrarte... Rialto... jade el enano. En la mina Rialto... La mina Rialto se diferenciaba en muchos aspectos de la mina La Pequea Babette, as como de otras minas y canteras que Angoulme, Geralt y Cahir haban pasado por el camino, y que se llamaban Manifiesto de Otoo, La Mena Vieja, La Mena Nueva, La Mena Julieta, Celestina, Asuntos Comunes y Agujero de Fortuna. En todas se trabajaba mucho, en todas se sacaba de los pozos o de las excavaciones la tierra sucia y se la echaba en las artesas y se la lavaba en los lavaderos. En todas haba por todos lados el caracterstico barro rojo. Rialto era una mina grande, excavada cerca de la cumbre de una colina. La cumbre estaba truncada y formaba una cantera, es decir, una mina a cielo abierto. El lavadero se localizaba en una terraza excavada en la pendiente de la colina. All, junto a una pared vertical en la que resaltaban las aberturas de las galeras y los pozos, haba artesas, lavaderos, canalones y dems parafernalia de la industria minera. All tambin se levantaba un asentamiento de casuchas de madera, chozas, chabolas y hutas con el tejado cubierto de corteza. No conozco aqu a nadie dijo la muchacha, mientras ataba las riendas a una valla. Mas intentaremos hablar con el capataz. Geralt, si puedes, no lo agarres tan pronto del gaznate ni lo amenaces con el bardeo. Primero platicaremos... No le ensees a tu padre cmo se hacen los hijos, Angoulme. No tuvieron tiempo de hablar. No tuvieron ni siquiera tiempo de acercarse al edificio en el que suponan se encontraba la oficina del capataz. En la placita, donde se cargaba la gandinga en los carros, se encontraron de pronto con cinco jinetes. Oh, mierda dijo Angoulme. Oh, mierda. Mira lo que nos ha trado el gato. Qu pasa? Son gente de Ruiseor. Han venido a por la mordida por la proteccin. Ya me han visto y reconocido... Su puta madre! La hemos liado... Sers capaz de escaquearte? murmur Cahir. No cuento con ello. Por? Rob a Ruiseor, cuando hua de la hansa. No me lo perdonarn. Mas lo intentar... Vosotros callad. Tened los ojos bien abiertos y estad dispuestos. A todo.

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Los jinetes se acercaron. En vanguardia iban dos, un tipo de largos cabellos grises vestido con una piel de lobo y un zagaln con barba, que se haba dejado a todas luces para cubrir las cicatrices del acn. Fingan indiferencia pero Geralt distingui un oculto brillo de odio en las miradas con las que contemplaban a Angoulme. Clara. Novosad. Yirrel. Hola. Bonito da. Una pena que llueva. El de las cicatrices se baj del caballo o, mejor dicho, salt de la silla, pasando enrgicamente la pierna derecha por encima de la testa del caballo. Los dems tambin desmontaron. El de las cicatrices le dio las riendas al zagaln de la barba, llamado Yirrel, y se acerc a ellos. Vaya dijo. Nuestra urraca parlanchna. Y no resulta que vives y ests sana? Y doy brincos con los pies. Mocosa deslenguada! El rumor deca que dabas brincos, pero en lo alto de un palo. El rumor deca que te haba agarrado el tuerto Fulko. El rumor deca que habas cantado en el potro como una trtola, que habas chotado todo lo que te preguntaban! El rumor deca resopl Angoulme que tu madre, Novosad, slo peda a sus clientes cuatro chavos y nadie quera dar ms de dos. El bandolero le escupi a los pies con un gesto de odio. Angoulme buf de nuevo, exactamente igual que un caballo. Novosad dijo descarada, ponindose en jarras. Tengo algo entre manos para el Ruiseor. Curioso. Porque l tambin tiene algo entre manos para ti. Cierra el pico y escucha mientras entoava tengo ganas de chamullar. Hace dos das, a una milla de Riedbrune, yo y estos los mis amigos nos cargamos al brujo se por el que haba el precio. Entiendes? Novosad mir significativamente a sus camaradas, luego se quit el guante, valor con la mirada a Geralt y Cahir. Tus nuevos amigos repiti despacio. Ja, veo por sus jetas que no son curas. Dices que mataron al brujo? Y cmo? Con un estilete en la espalda? O en sueos? Eso son promenores sin importancia. Angoulme frunci el ceo como un mono. El promenor importante es que el tal brujo se pudre bajo tierra. Escucha, Novosad. Yo no quiero importunar al Ruiseor ni ponrmele por medio. Mas el negocio es el negocio. El medioelfo os dio un adelanto por el trabajo, de esto no hablo, es vuestro dinero, por los costes y la fatiga. Mas la otra parte, la que prometi el medioelfo para despus del trabajo es, segn la ley, ma. Segn la ley? As es! Angoulme no prest atencin al tono sarcstico. Nosotros fuimos quienes acabamos el contrato, matamos al brujo, de lo que podemos mostrar pruebas al medioelfo. Tomar entonces lo que sea mo y me ir adonde el dios perdi el gorro. Con el Ruiseor, como dije, no quiero competencias, porque Los Taludes son demasiado pequeos para m y para l. Dile esto, Novosad. Slo esto? De nuevo un sarcasmo venenoso. Y mis besos resopl Angoulme. Puedes chuparle el culo de mi parte, per procura. Me se ocurri a m mejor idea que sa anunci Novosad, mirando de reojo a los compaeros . Yo le llevar tu culo en original al Ruiseor, Angoulme. Yo te me entrego atadita, Angoulme, y l entonces ya hablar todo y se pondr de acuerdo en todo contigo. Y lo regular. Todo. La disputa de a quin le pertenecen los dineros del contrato con el medioelfo Schirr. Y el pago de lo que le robaras. Y lo de que en Los Taludes no hay sitio para los dos. De este modo todo se soluciona. Al detalle. Hay una pega. Angoulme baj las manos. Y cmo quieres llevarme hasta el Ruiseor, Novosad? Oh, as! El bandido estir las manos. Por el pescuezo! 114

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Geralt, con un movimiento relampagueante, desenvain el sihill y se lo puso a Novosad bajo la nariz. No te lo recomiendo. Novosad retrocedi, ech mano a la espada. Con un siseo, Yirrel sac un sable curvo de una vaina que llevaba a la espalda. Los otros siguieron su ejemplo. No te lo recomiendo repiti el brujo. Novosad maldijo. Mir a sus compaeros. No era muy ducho en aritmtica, pero le sali que cinco es bastante ms que tres. Atacad! grit, al tiempo que se lanzaba sobre Geralt. Matad! El brujo evit el golpe con una media vuelta y lo raj del revs en la sien. Antes de que cayera Novosad, Angoulme se inclin en un pequeo impulso, un cuchillo brill en el aire. Yirrel, que estaba atacando, se detuvo: bajo su barbilla sobresala un mango de hueso. El bandolero dej caer el sable, agarr el cuchillo en el cuello con las dos manos, borboteando sangre, y Angoulme, con un impulso, le golpe en el pecho y lo ech al suelo. Entre tanto Geralt haba degollado a un segundo bandido. Cahir raj a otro ms. Bajo el poderoso golpe de la espada nilfgaardiana algo en forma de un pedazo de sanda cay del crneo del bandolero. El ltimo esbirro desert, salt sobre el caballo. Cahir baj la espada, la agarr por la hoja y la lanz como una jabalina, acertando al ladrn exactamente entre los omoplatos. El caballo relinch y agit la cabeza, se ech para atrs, pate, arrastrando por el barrizal rojizo el cadver que llevaba la mano enganchada en las riendas. Todo aquello no dur ms que cinco latidos del corazn. Paisanooos! grit alguien por entre los edificios. Paisanooos! Ayudaaa! Asesinos, asesinos, que matan a alguien! Al ejrcito! Llamad al ejrcito! grit un segundo minero, mientras espantaba a los nios que, siguiendo la costumbre ancestral de todos los nios del mundo, haban aparecido de no se saba dnde para mirarlo todo y enredarse en los pies de los mayores. Que alguien corra a por el ejrcito! Angoulme recobr su cuchillo, lo limpi y lo introdujo en la caa. Venga, que corran! grit, mirando a su alrededor. Es que vosotros, picadores, estis ciegos o qu? Ha sido en defensa propia! Nos asaltaron estos truhanes! Y es que no los conocis? Es que no sus hicieron poco mal? No os sacaron sus buenas mordidas? Estornud con fuerza. Luego le arranc a Novosad, que todava temblaba, la bolsa que llevaba al cinto, se arrodill junto a Yirrel. Angoulme. Qu? Djalo. Y por qu? Esto es el botn! Te sobra el dinero? Angoulme... Eh, vosotros se oy de pronto una voz sonora. Venid ac, si os place. En las puertas abiertas de una barraca que haca las veces de almacn de herramientas estaban de pie tres hombres. Dos eran esbirros, con el pelo muy corto, de frentes bajas y seguramente bajo ingenio. El tercero el que les haba gritado era extraordinariamente alto, de cabellos negros, un hombre apuesto. Sin quererlo escuch la conversacin que precedi al incidente dijo el hombre. No estaba muy por la labor de creer en la muerte del brujo, pensaba que se trataba de fanfarronadas. Ahora ya no lo creo. Venid aqu, a la barraca. Angoulme respir sonoramente. Mir al brujo y asinti con la cabeza en un ademn apenas perceptible. 115

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El hombre era un medioelfo. El medioelfo Schirr era alto, tena ms de seis pies de estatura. Llevaba los largos cabellos negros atados sobre el cuello, formando una cola de caballo que le caa sobre las espaldas. Su sangre mezclada se revelaba en sus ojos, grandes, de forma de almendra, azules y amarillos, como de gato. As que vosotros habis matado al brujo repiti, con una sonrisa fea. Adelantndoos a Homer Straggen, llamado Ruiseor. Interesante, interesante. En una palabra, que tengo que pagaros cincuenta florines. La segunda parte. As que Straggen se gan la otra media centena por no hacer nada. Porque no creo que pensis que os la va a devolver. Cmo me las arregle con el Ruiseor, eso ya es asunto mo dijo Angoulme, sentada sobre un bal y balanceando las piernas. Y el contrato relativo al brujo era un contrato por obra. Y nosotros realizamos esa obra. Nosotros, no el Ruiseor. El brujo est bajo tierra. Sus compaeros, los tres, bajo tierra. As que resulta que el contrato ha sido cumplido. Eso al menos es lo que decs. Cmo lo hicisteis? Angoulme no dej de balancear las piernas. Cuando sea vieja declar, con su acostumbrado tono de descaro escribir la historia de mis andanzas. Describir en ella cmo sucediera esto y aquesto. Hasta entonces vais a tener que aguantaros, seor Schirr. Hasta tal punto os avergonzis advirti el mestizo con voz fra. Tan despreciable y traicionero cometisteis el acto. Os molesta? intervino Geralt. Schirr le mir atentamente. No respondi al cabo. El brujo Geralt de Rivia no se mereca mejor suerte. Era un inocente y un tonto. Si hubiera tenido una muerte mejor, ms honrada, ms honorable, se hubiera convertido en una leyenda. Y l no se mereca ser una leyenda. La muerte es siempre la misma. No siempre. El medioelfo mene la cabeza, mientras intentaba mirar a los ojos de Geralt, escondidos por la sombra de la capucha. Os aseguro que no siempre. Imagino que t le diste el golpe mortal. Geralt no respondi. Senta unas ganas terribles de agarrar al mestizo por su cola de caballo, tirarlo al suelo y sacar de l todo lo que saba, rompindole uno tras otro los dientes con el pomo de la espada. Se contuvo. La razn le deca que la mistificacin de Angoulme podra dar mejores resultados. Como queris dijo Schirr, sin esperar respuesta. No voy a insistir en que narris los acontecimientos. Est claro que no tenis mucho que contar, est claro que no hay mucho de lo que alabarse. Eso si, por supuesto, vuestro silencio no proviene de algo completamente distinto... Por ejemplo, de que no haya pasado absolutamente nada. Tenis alguna prueba de la verdad de vuestras palabras? Le cortamos al brujo, despus de muerto, la mano derecha respondi descaradamente Angoulme. Pero luego nos la quit un mapache y se la comi. As que slo tenemos esto. Geralt se desat lentamente la camisa y sac el medalln con la cabeza de lobo. El brujo lo llevaba al cuello. Dame. Geralt no vacil mucho. El medioelfo sopes el medalln en la mano. Ahora lo creo dijo lentamente. El bibelot emana una magia poderosa. Algo as slo poda tenerlo un brujo. Y un brujo no se lo dejara quitar termin Angoulme si todava respirara. Es decir, sta es una prueba concluyente. As que, seor mo, versus colocando las perras en la mesa. Schirr guard delicadamente el medalln, se sac del seno un pliego de papeles, los coloc sobre la mesa y los enderez con la mano. 116

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Venid ac, por favor. Angoulme salt del bal, se acerc, haciendo moneras y retorciendo las caderas. Se inclin sobre la mesa. Y Schirr, como un rayo, la agarr por los cabellos, la ech sobre la mesa y le puso un cuchillo en la garganta. A la muchacha no le dio tiempo ni a gritar. Geralt y Cahir ya tenan las espadas en la mano. Demasiado tarde. Los ayudantes del elfo, los esbirros de estrechas frentes, aferraban unos ganchos de hierro. Pero no se atrevieron a acercarse. Tirad las espadas al suelo grit Schirr. Ambos, espadas al suelo. De otro modo le amplo la sonrisa a esta puta. No le hagis caso... comenz Angoulme, y termin con un grito, porque el medioelfo retorci el puo con el que le agarraba los cabellos y apret el pual contra la piel, unas brillantes lneas rojas comenzaron a correr por el cuello de la muchacha. Tirad la espada al suelo! Yo no bromeo! Y no podemos llegar a un acuerdo? Geralt, sin hacer caso de la rabia que bulla dentro de l, se decidi a ganar tiempo. Como gente civilizada? El medioelfo sonri venenosamente. Un acuerdo? Contigo, brujo? A m me enviaron para acabar contigo, no para hablar. S, s, imitante. Tu fingas, jugabas a los tteres y yo ya te haba reconocido desde el principio, desde que te ech el primer vistazo. Me habas sido descrito con todo detalle. No te imaginas quin te describi tan detalladamente? Quin me dio detalladas explicaciones de dnde y en qu compaa te encontrara? Oh, seguro que te lo imaginas. Deja a la muchacha. Pero yo no slo te conozco por las descripciones continu Schirr, sin pensar en absoluto en soltar a la muchacha. Yo ya te haba visto. Yo incluso hasta te segu una vez. En Temera. En julio. Fui contigo hasta la ciudad de Dorian. Hasta el bufete de los abogados Codringher y Fenn. Comprendes? Geralt volvi la espada de tal modo que la hoja se reflej en los ojos del medioelfo. Siento curiosidad dijo con voz glida por saber cmo planeas librarte de esta situacin tan embarazosa, Schirr. Yo veo dos salidas. Primera: sueltas inmediatamente a la muchacha. Segundo: matas a la muchacha... Y un segundo despus tu sangre colorear hermosamente las paredes y el techo. Vuestras armas Schirr tir del cabello a Angoulme con brutalidad han de encontrarse en el suelo antes de que cuente tres. Luego comenzar a cortar a la puta. Veremos cunto te va a dar tiempo a cortar. Yo pienso que no mucho. Uno! Dos! comenz Geralt su propia cuenta, agitando el sihill en un silbante molinete. Un ruido de cascos, relinchos y bufidos de caballos, unos gritos humanos les llegaron desde el exterior. Y ahora qu? se ri Schirr. Estaba esperando esto. Ya no estamos en tablas, esto es un jaque mate! Han venido mis amigos. De verdad? dijo Cahir, mirando por la ventana. Veo uniformes de la caballera ligera imperial. As que es jaque mate, pero para ti dijo Geralt. Has perdido, Schirr. Suelta a la muchacha. Seguro. Las puertas de la barraca cedieron ante unos puntapis, unas cuantas personas entraron, la mayora iban vestidas de negro y con el mismo uniforme. Los diriga uno con barbas, de cabellos rubios, y con una seal de un oso de plata en el hombro. Que aen suecc's? pregunt amenazador. Qu pasa aqu? Quin es el responsable de este alboroto? De estos cuerpos en el patio? Hablad al punto! 117

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Seor jefe... Glaeddyvan vort! Tirad la espada! Obedecieron. Porque les estaban apuntando con ballestas y arbaletes. Angoulme, a quien Schirr haba soltado, intent levantarse de la mesa, pero de pronto se encontr en el abrazo de un rufin rechoncho, vestido de colores, con unos ojos saltones como una rana. Ella quiso gritar, pero el rufin le apret sobre la boca una mano enguantada. Evitemos el uso de la violencia propuso Geralt con voz fra al jefe que llevaba el oso en el hombro. No somos delincuentes. Lo que t digas. Actuamos con conocimiento y beneplcito de don Fulko Artevelde, prefecto de Riedbrune. Lo que t digas repiti el Oso, haciendo una seal para que alzaran y recogieran las espadas de Geralt y Cahir. Con conocimiento y beneplcito. De don Fulko Artevelde. El importante seor Artevelde. Habis odo, muchachos? Su gente, los negros y los coloreados, risotearon a coro. Angoulme se revolvi en el abrazo del ojos de rana, intentando gritar en vano. No era necesario. Geralt ya lo saba. Antes de que el sonriente Schirr comenzara a apretar las manos que se le tendan. Antes de que cuatro negros nilfgaardianos agarraran a Cahir y otros tres le dirigieran las ballestas directamente al rostro. El ojos de rana empuj a Angoulme hacia sus camaradas. La muchacha colg en su abrazo como una mueca de trapo. Ni siquiera intentaba ofrecer resistencia. El Oso se acerc lentamente a Geralt y de pronto le golpe en la ingle con un puo embutido en un guante de armadura. Geralt se dobl, pero no cay. Una rabia fra le mantuvo en pie. Puede que te alegre la noticia le dijo el Oso de que no sois los primeros idiotas que el tuerto Fulko ha utilizado para sus propios objetivos. Los rentables negocios que yo llevo a cabo aqu junto con el seor Straggen, por algunos llamado Ruiseor, son para l como una piedra en el zapato. A Fulko se le llevaron los diablos cuando, en lo que concierne a estos negocios, tom a Homer Straggen al servicio de su emperador y lo nombr jefe de una compaa de voluntarios para proteger la minera. As que, como no puede vengarse oficialmente, contrata a picaros diversos. Y a brujos intervino Schirr, quien sonrea venenosamente. En el exterior dijo en voz alta el Oso hay cinco cadveres empapndose con la lluvia. Habis asesinado a personas que estaban al servicio del emperador! Habis estorbado el trabajo en la mina! No hay ninguna duda: sois espas, saboteadores y terroristas. En estas tierras rige la ley marcial. Por la presente y en va sumaria, os condeno a muerte. El ojos de rana se carcaje. Se acerc a Angoulme, a quien sujetaban los bandidos, la agarr con un rpido movimiento por un pecho y apret con fuerza. Eh, y qu, Clara? grit, y result que tena la voz todava ms de rana que los ojos. El sobrenombre del bandido, si era l mismo el que se lo haba dado, denotaba sentido del humor. Y si se trataba de un mote para camuflarse, entonces haba acertado extraordinariamente. As que nos encontramos de nuevo! grit otra vez el batracio Ruiseor, pellizcando a Angoulme en el pecho. Te alegras? La muchacha gimi dolorosamente. Y dnde tienes, puta, las perlas y las piedras que me robaste? Las tom en depsito el tuerto Fulko! grit Angoulme, intentando sin xito aparentar que no tena miedo. Presntate a l para recogerlas! El Ruiseor grit y desencaj los ojos, ahora tena el aspecto de una verdadera rana, daba la impresin de que estaba a punto de ponerse a cazar moscas con la lengua. Apret a Angoulme todava 118

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con ms fuerza, ella se agit y gimi todava ms dolorosamente. Por detrs de la roja niebla de rabia que cubri los ojos de Geralt, la muchacha otra vez comenz a parecerse a Ciri. Llevoslos orden el Oso con impaciencia. Al patio con ellos. Es un brujo dijo inseguro uno de los bandidos de la compaa ruiseora de proteccin de la minera. Un meigo! Cmo lo vamos a coger con las manos desnudas? Lo mesmo nos echa algn hechizo o algo as... No tengis miedo. Schirr, sonriente, se palme los alrededores del bolsillo. Sin su amuleto brujeril no puede hechizar y su amuleto lo tengo yo. Cogedlo sin miedo. En el exterior esperaban ms nilfgaardianos armados vestidos con capas negras y ms miembros de la coloreada hansa del Ruiseor. Se haba reunido tambin un grupo de mineros. Alrededor revoloteaban los ubicuos nios y perros. Ruiseor perdi de pronto el dominio de s mismo. Exactamente igual que si lo hubiera posedo el diablo. Croando de rabia agredi a Angoulme con los puos, y cuando cay la pate varias veces. Geralt se arranc de la sujecin de los bandidos, por lo que recibi un golpe en la nuca con algo duro. Decan cro Ruiseor, mientras saltaba sobre Angoulme como un sapo loco que te haban clavado en un palo por el culo, all en Riedbrune, mala pcora! Escrito te estaba el palo! Y en el palo vas a reventar! Eh, muchachos, buscadme por aqu alguna estaquilla y sacdmela punta! Presto! Seor Straggen. El Oso frunci el ceo. No veo motivo para entretenernos con una ejecucin tan bestial y que precisa de tanto tiempo. Hay que colgar sin ms a los prisioneros... Se call ante la mirada de furia de los ojos de rana. Estaos calladito, capitn cro el bandido. Demasiado os pago para que me vengis haciendo propuestas innecesarias. Yo le jur a Angoulme una mala muerte y ahora voy a jugar un poquillo con ella. Si queris, colgad a esos dos. A mi ni me van ni me vienen. Pero a m s intervino Schirr. Ambos me son necesarios. Sobre todo el brujo. Especialmente l. Y dado que el empalamiento de la muchacha va a tardar un poco, yo tambin voy a aprovechar ese tiempo. Se acerc, clav en Geralt sus ojos de gato. Has de saber, imitante dijo, que yo fui quien acab con tu amigo Codringher en Dorian. Lo hice por orden de mi seor, el maestro Vilgefortz, al que sirvo desde hace aos. Pero lo hice con verdadero placer. Ese viejo canalla de Codringher sigui el medioelfo sin esperar a la reaccin tuvo la desvergenza de meter la nariz en los asuntos del maestro Vilgefortz. Lo destrip con mi cuchillo. Y a ese asqueroso monstruo de Fenn lo quem vivo entre sus papeles. Podra simplemente haberlo acuchillado, pero sacrifiqu un poco de tiempo y esfuerzo para escuchar cmo aullaba y grua. Y aullaba y grua, te digo, como un cerdo en la matanza. Nada humano haba en aquellos aullidos, absolutamente nada. Sabes por qu te hablo de todo esto? Porque tambin a ti podra simplemente acuchillarte o mandar acuchillarte. Pero sacrificar un poco de tiempo y esfuerzo. Voy a escuchar cmo aullas. Dijiste que la muerte es siempre la misma? Ahora vers que no todas. Muchachos, calentadme alquitrn en unas graseras. Y traedme unas cadenas. Algo se deshizo con un estruendo en el carbn de la barraca y explot al instante con fuego y un estruendo estremecedor. Otro recipiente con aceite de roca Geralt lo reconoci por el olor acert directamente en la grasera, un tercero estall junto al que sujetaba los caballos. Hubo un estruendo, borbotearon las llamas, los caballos se volvieron locos. Hubo un tumulto, del tumulto emergi un perro ardiendo y aullando. Uno de los bandidos del Ruiseor extendi de pronto los brazos y cay sobre el fango con una flecha en la espalda. Vivan Los Taludes libres! 119

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En la cima de la colina, detrs de los andamiajes y los soportes, se entrevean unas siluetas con capotes grises y gorros de piel. Sobre las personas, los caballos y las barracas de la mina seguan cayendo ms proyectiles incendiarios, especie de susurros que arrastraban consigo unas trenzas de fuego y humo. Dos cayeron sobre el taller, el suelo lleno de virutas y serrines. Vivan Los Taludes libres! Muerte al ocupante nilfgaardiano! Silbaban las trayectorias de las flechas y las saetas. Rod bajo el caballo uno de los negros nilfgaardianos, se derrumb con la garganta atravesada uno de los bandidos ruiseores, cay con una saeta en la nuca uno de los esbirros de pelo corto. El Oso cay lanzando un macabro gemido. La flecha le haba atravesado el pecho, bajo el esternn, ms abajo del emblema. Eran aqullas aunque nadie poda saberlo saetas robadas a un transporte militar, el modelo estndar del ejrcito imperial, con unas pequeas modificaciones. La amplia punta dos hojas haba sido aserrada en algunos lugares para lograr un efecto de expansin. La punta se expansionaba maravillosamente en las entraas del Oso. Abajo con el tirano Emhyr! Los Taludes libres! Ruiseor grit, se ech mano a un brazo al que le haba rozado una flecha. Uno de los nios cay sobre el barro hacindose una bola, estaba atravesado de parte a parte por la flecha de uno de los luchadores por la libertad con mala puntera. Cay uno de los que sujetaban a Geralt. Se derrumb uno de los que sujetaban a Angoulme. La muchacha se libr del otro, sac como un rayo el cuchillo de la caa de la bota, cort con un amplio mpetu. Con la pasin del momento fall la garganta de Ruiseor, pero le destroz maravillosamente la mejilla, casi hasta los propios dientes. El Ruiseor cro si cabe todava peor que de costumbre y sus ojos se desencajaron todava ms. Cay de rodillas, la sangre brotando por entre las manos con las que se aferraba el rostro. Angoulme aull reprobatoria y se acerc para terminar su obra. Pero no lo consigui, pues entre ella y Ruiseor explot otra bomba, borboteando de fuego y ondas de humo apestoso. A su alrededor ya crepitaba el fuego y reinaba un pandemonium gneo. Los caballos se haban desbocado, relinchaban y coceaban. Los bandidos y los nilfgaardianos gritaban. Los mineros corran en pnico, unos huan, otros intentaban apagar los edificios que estaban ardiendo. Geralt haba conseguido ya alzar el sihill que haba dejado caer el Oso. A una alta mujer con una cota de malla que intentaba golpear a Angoulme con una maza la cort rpido en la frente. A un negro nilfgaardiano que se le acercaba con un regatn en la mano le raj el muslo. Al siguiente, que simplemente se le cruz, le cort la garganta. Junto a l, un caballo enloquecido, quemado, corriendo a ciegas, derrumb y pate a otro nio. Coge los caballos! Coge los caballos! Cahir apareci junto a l, le seal los dos alazanes con unos golpes enrgicos de la espada. Geralt no oa, no vea. Desventr a otro nilfgaardiano, estaba buscando a Schirr. Angoulme, de rodillas, a una distancia de tres pasos, dispar con una ballesta que tena alzada, metindole un virote en el bajo vientre a uno de los bandidos de la compaa de proteccin de la minera, que la estaba atacando en aquel momento. Luego se levant y agarr las riendas de un caballo que pas trotando al lado. Coge alguno, Geralt! grit Cahir. Y a correr! El brujo se carg a otro nilfgaardiano con un golpe desde arriba, desde el esternn hasta la cadera. Con un brusco movimiento de la cabeza se limpi de sangre las cejas y las pestaas. Schirr! Dnde ests, canalla? Un golpe. Un grito. Gotas calientes en el rostro. Piedad! se lament un muchacho vestido de uniforme negro que estaba arrodillado en el barro. El brujo vacil. Vuelve en ti! grit Cahir, agarrndolo por los hombros y agitndole con fuerza. Vuelve en ti! Es que te has vuelto loco! 120

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Angoulme volvi al galope, tirando de las riendas de otro caballo. La perseguan dos jinetes. Uno cay bajo las flechas de un luchador por la libertad de Los Taludes. Al otro lo barri de la silla la espada de Cahir. Geralt salt al caballo. Y entonces, a la luz de los incendios, vio a Schirr, reuniendo a gritos a los despavoridos nilfgaardianos. Junto al medioelfo croaba y gritaba maldiciones Ruiseor, que con su jeta ensangrentada tena el aspecto de un verdadero troll antropfago. Geralt bram con rabia, dio la vuelta al caballo, hizo un molinete con la espada. Junto a l, Cahir grit y maldijo, se tambale en la silla, sangre proveniente de la frente le aneg al instante los ojos y el rostro. Geralt! Ayuda! Schirr reuni a su alrededor a un grupo, aull, orden disparar con las ballestas. Geralt dio palmadas con la hoja en las ancas del caballo, listo para un ataque suicida. Schirr deba morir. El resto no tena importancia. No contaba. Cahir no contaba. Angoulme no contaba... Geralt! grit Angoulme. Ayuda a Cahir! Volvi en s. Y se avergonz. Lo detuvo, lo apoy. Cahir se limpi los ojos con la manga, y la sangre le volvi a anegar de inmediato. No es nada, unos araazos... La voz le temblaba. Al caballo, brujo... Al galope, detrs de Angoulme... Al galope! Desde los pies de la loma les lleg un enorme grito, desde all se acercaba corriendo una muchedumbre armada de picos, palancas y hachas. En ayuda de sus compaeros y compadres de la mina Rialto acudan los mineros de las minas vecinas, del Agujero de Fortuna o de Asuntos Comunes. O de alguna otra. Quin poda saberlo? Geralt golpe al caballo con los talones. Se lanzaron a galopar, en un loco ventre terre. Corrieron a toda velocidad sin mirar a su alrededor, pegados a los cuellos de los caballos. El mejor caballo le toc a Angoulme, un pequeo pero fogoso alazn bandoleril. El caballo de Geralt, un bayo con arreos nilfgaardianos, ya haba comenzado a roncar y a resollar, tena problemas para mantener la cabeza alta. El caballo de Cahir, tambin militar, era ms fuerte y resistente, pero a cambio el jinete tena problemas, se columpiaba en la silla, apretaba maquinalmente los muslos y arrojaba un fuerte flujo de sangre sobre las crines y el cuello de su montura. Pero el galope continuaba. Angoulme, que se haba situado en cabeza, les estaba esperando en una curva, en un lugar en el que el camino se diriga hacia abajo, retorcindose entre las rocas. Los perseguidores... jade, limpindose la porquera del rostro. Nos van a perseguir, no nos lo perdonarn... Los mineros vieron por dnde nos fuimos. No debiramos quedarnos en el camino... Tenemos que entrar en el bosque, en los despoblados... Perderlos... No protest el brujo, mientras escuchaba con preocupacin los sonidos que escapaban de los pulmones del caballo. Tenemos que ir por el camino. Por la ruta ms fcil y corta hasta Sansretour... Por qu? No hay ahora tiempo para hablar. En marcha! Sacad de los caballos lo que se pueda... Cabalgaron. El bayo del brujo resollaba. El bayo no estaba en condiciones de seguir. Apenas poda caminar sobre unas patas rgidas como estacas, se iba mucho para los lados, exhalaba aire con un relincho ronco. Por fin cay de lado, pate entumecido, mir a su jinete y en sus martirizados ojos haba un reproche. El caballo de Cahir estaba en mejor estado, pero a cambio su jinete estaba peor. Cay simplemente de la silla, se alz, pero slo a cuatro patas, vomit violentamente aunque no tena mucho que vomitar. Cuando Geralt y Angoulme intentaron tocar su cabeza ensangrentada, grit. 121

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Maldita sea dijo la muchacha. Vaya un corte de pelo que me le han hecho. La piel sobre la frente y la sien del joven nilfgaardiano, junto con los cabellos, estaba separada en una longitud bastante significativa del hueso del crneo. Si no hubiera sido porque la sangre ya haba coagulado, la lonja desprendida habra cado hasta la oreja. Tena un aspecto macabro. Cmo pas? Le lanzaron un hacha derechito a la testa. Para que fuera ms gracioso, no fueron ni los negros ni los de Ruiseor, sino uno de los picadores de la mina. Ahora no importa quin la lanzara. El brujo vend la cabeza de Cahir con un pedazo de la manga de la camisa. Lo importante y afortunado es que el hachero era bien malo, slo le escalp, y poda haberle destrozado el crneo. Pero el hueso del crneo tambin sufri bastante. Y hasta el cerebro lo ha sentido. No se mantendr en la silla, ni siquiera si el caballo consiguiera soportar su peso. Y qu habremos de hacer entonces? Tu caballo la palm, el suyo casi, y el mo hasta gotea de sudor... Y nos persiguen. No podemos quedarnos aqu... Tenemos que quedarnos. l y yo. Y el caballo de Cahir. T sigue adelante. Deprisa. Tu caballo es fuerte, aguantar el galope. E incluso si tuvieras que derrengarlo... Angoulme, en algn lugar del valle de Sansretour nos estn esperando Regs, Milva y Jaskier. No saben nada y pueden caer en las garras de Schirr. Tienes que encontrarles y avisarles y luego los cuatro tenis que ir lo ms deprisa que os lleven los caballos hasta Toussaint. All no os perseguirn. Espero. Y t y Cahir? Angoulme se mordi los labios. Qu ser de vosotros? Ruiseor no es tonto, cuando vea un caballo medio reventao buscar cada escondrijo de los alrededores. Y t con Cahir no irs lejos! Schirr, que es el que nos persigue, ir detrs de ti. Piensas? Estoy seguro. Cabalga. Qu dir la abuelilla cuando aparezca sin vosotros? Se lo explicars. No a Milva, sino a Regis. Regs sabr lo que hay que hacer. Y nosotros... Cuando la cabellera de Cahir se pegue un poco ms fuerte al crneo, iremos a Toussaint. All os encontraremos de alguna manera. Venga, no pierdas tiempo, muchacha. Al caballo y en marcha. No dejes que se acerquen los que te persiguen. No permitas que te tengan a ojo. No ensees a tu padre cmo se hacen los hijos! Cuidaos! Hasta la vista! Hasta la vista, Angoulme. No se alej demasiado del camino. No pudo negarse a echarles un vistazo a los perseguidores. Y en realidad no tema que aqullos hicieran algo: saba que no perderan tiempo, que iran detrs de Angoulme. No se equivoc. Los jinetes, que aparecieron por el paso poco menos de cuarto de hora despus, se detuvieron, es verdad, al ver al caballo tendido, gritaron un poco, discutieron, patearon los matojos que haba al lado de la ruta, pero casi de inmediato renovaron la persecucin por el camino, indudablemente consideraron que de los tres fugitivos dos iban ahora en un solo caballo y se les iba a poder atrapar pronto si no se perda tiempo. Geralt vio que algunos de los caballos de los perseguidores tampoco estaban en un estado especialmente bueno. Entre los perseguidores no haba demasiadas capas negras de la caballera ligera nilfgaardiana, dominaban los multicolores bandoleros de Ruiseor. Geralt no pudo distinguir si el propio Ruiseor tomaba parte en la persecucin o si se haba quedado curando la cara desfigurada. Cuando el tableteo de los perseguidores se fue debilitando, Geralt se levant de su escondrijo entre las caas, alz y sujet a Cahir, que jadeaba y gema. El caballo est demasiado dbil para llevarte. Vas a poder andar? 122

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El nilfgaardiano emiti un sonido que podra haber sido tanto una afirmacin como una negacin. U otra cosa. Pero coloc los pies, y precisamente de esto se trataba. Entraron en el barranco hacia la corriente. Cahir super los ltimos pies de las resbaladizas rocas en un deslizarse no del todo voluntario. Se arrastr hasta el arroyo, bebi, se ech abundante agua helada sobre el vendaje de la cabeza. El brujo no le apresur, l mismo respir intensamente, recolectando fuerzas. Anduvo corriente arriba, sujetando a Cahir y, al mismo tiempo, tirando del caballo, chapoteando en el agua, tropezndose con los cantos rodados y los troncos desmochados. Cahir, al cabo de un tiempo, se neg a colaborar, no pona ya los pies en forma adecuada, dej de moverlos en absoluto; el brujo, simplemente, lo arrastr. No se poda seguir avanzando as, sobre todo porque el cauce del arroyo estaba obstaculizado por quebrados y por saltos de agua. Geralt jade, se ech al herido a la espalda. El ir tirando del caballo tampoco se lo haca ms fcil. Cuando por fin salieron del barranco, el brujo simplemente se derrumb sobre la pendiente mojada y yaci all, jadeando, completamente exhausto, junto a Cahir, que no paraba de quejarse. Yaci all largo rato. Otra vez le comenz a pulsar la rodilla con un dolor rabioso. Por fin Cahir dio seales de vida, y poco despus sorpresa se incorpor, maldiciendo y agarrndose la cabeza. Se pusieron en marcha. Cahir anduvo bien al principio. Luego redujo el paso. Luego cay. Geralt se lo ech a la espalda y se arrastr, gimiendo, resbalndose en las piedras. La rodilla le arda de dolor, avispas negras y ardientes le cruzaban por los ojos. Hace slo un mes... gimi a su espalda Cahir... quin hubiera pensado que me ibas a cargar a los lomos... Calla, nilfgaardiano... Cuando hablas, te haces ms pesado... Cuando por fin llegaron a las rocas y a las paredes de roca, ya era casi de noche. El brujo ni siquiera busc una cueva, ni la encontr. Cay sin fuerzas junto al primer agujero que hallaron. En el yacente de la cueva se amontonaban crneos humanos, costillas, pelvis y otros huesos. Pero, lo que era ms importante, tambin haba all ramas secas. Cahir tena fiebre, tiritaba, se agitaba en sueos. Haba soportado valiente y conscientemente el que le cosiera la lonja de piel al crneo con ayuda de hilo y una aguja torcida. La crisis lleg despus, por la noche. Geralt encendi un fuego en la cueva, menospreciando las medidas de seguridad. En el exterior estallaba la lluvia y bramaba el viento, as que era poco probable que alguien anduviera por los alrededores y descubriera el brillo del fuego. Y Cahir necesitaba calentarse. La fiebre le dur toda la noche. Tembl, gimi, delir. Geralt no se durmi, se dedic a mantener el fuego. Y la rodilla le dola espantosamente. Siendo un muchacho joven y fuerte, Cahir volvi en s por la maana temprano. Estaba plido y sudoroso, se perciba cmo lata en l la fiebre. El castaeteo de dientes complicaba un poco la articulacin. Pero se entenda lo que hablaba. Y hablaba conscientemente. Se quejaba de dolor de cabeza, algo bastante normal para alguien a quien un hacha le haba arrancado del crneo la piel junto con el cabello. Geralt reparti el tiempo entre unas siestecillas agitadas y el capturar el agua de lluvia que resbalaba por las rocas con un recipiente hecho de corteza de abedul. Tanto a l como a Cahir los devoraba la sed. Geralt? Dime. Cahir estaba arreglando la lumbre con ayuda de un hueso del muslo que haba encontrado. En la mina, cuando estuvimos luchando... Me asust, sabes? Lo s. Por un instante pareca que habas cado en una locura asesina. Que ya nada contaba para ti... excepto el matar... 123

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Lo s. Tena miedo termin sereno de que en tu estado de amok degollaras a ese Schirr. Y de un muerto no podramos sacar informacin. Geralt carraspe. El joven nilfgaardiano le gustaba cada vez ms. No slo era valiente, sino tambin inteligente. Hiciste bien en mandar a Angoulme que se fuera sigui Cahir, con slo un leve castaeteo de dientes. Esto no es para muchachas... Ni siquiera para tales como ella. Nosotros solos lo solucionaremos, nosotros dos. Iremos detrs de los perseguidores. Pero no para matarlos en una locura de berserk. Lo que entonces dijiste acerca de la venganza... Geralt, incluso en la venganza tiene que haber algn mtodo. Atraparemos a ese medioelfo... Lo obligaremos a que diga dnde est Ciri... Ciri est muerta. No es verdad. No creo en esa muerte... Y t tampoco crees. Reconcelo. No quiero creer. En el exterior silbaba el viento, murmuraba la lluvia. En la cueva se estaba confortable. Geralt? Dime. Ciri est viva. Tuve otro sueo... Cierto, algo sucedi en el equinoccio, algo fatal... S, sin duda, yo tambin lo sent y lo vi... Pero ella est viva... Vive, con toda seguridad. Dmonos prisa... Pero no para ir a la venganza y la muerte. Sino para a ir a ella. S. S, Cahir. Tienes razn. Y t? Ya no tienes sueos? Los tengo dijo con nfasis. Pero pocos, desde que cruzamos el Yaruga. Y nunca los recuerdo cuando me despierto. Algo se ha acabado dentro de m, Cahir. Algo se ha quemado. Algo se ha cortado... No importa, Geralt. Yo voy a soar por los dos. Se pusieron en marcha al alba. Haba dejado de llover, pareca incluso que el sol intentaba encontrar algn agujero por entre la grisura que cubra el cielo. Cabalgaban despacio, ambos en un solo caballo con arreos militares nilfgaardianos. El caballo chapoteaba en las riberas, iba al paso por la orilla del Sansretour, un riachuelo que discurra hacia Toussaint. Geralt conoca el camino. Ya haba estado alguna vez all. Haca muchsimo tiempo, mucho haba cambiado desde entonces. Pero no se haba cambiado el valle ni el riachuelo Sansretour, el cual, segn avanzaban, se iba convirtiendo cada vez ms en el ro Sansretour. No haban cambiado los Montes de Amell ni el obelisco de la Gorgona, la Montaa del Diablo, que los dominaba. Algunas cosas tenan esa propiedad, simplemente no cambiaban. Un soldado no cuestiona las rdenes dijo Cahir, masajendose el vendaje en la cabeza. No las analiza, no reflexiona sobre ellas, no espera que le expliquen su significado. Esto es lo primero que en mi pas se le ensea a un soldado. As que puedes imaginarte que ni siquiera por un segundo reflexion sobre la orden que me haban impartido. La pregunta de por qu precisamente yo tena que capturar a aquella infanta o princesa cintriana ni siquiera se me pas por la cabeza. Una orden es una orden. Estaba enfadado, es cierto, porque quera obtener gloria luchando con la caballera, con el ejrcito regular... Pero el trabajo para el servicio secreto se considera en nuestra tierra un honor. Si solamente se hubiera tratado de una tarea ms difcil, de un prisionero importante... Pero, una muchacha? Geralt ech al fuego las raspas de la trucha. Antes de que cayera la noche haban pescado en un arroyuelo que caa en el Sansretour suficientes peces como para hartarse. Las truchas estaban en la poca de desove y se dejaban atrapar con facilidad. Escuchaba la narracin de Cahir, y la curiosidad luchaba en l con un sentimiento de profunda tristeza. 124

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Al fin y al cabo se trat del azar dijo Cahir, mirando la lumbre. El ms puro azar. Tenamos, por lo que me enter ms tarde, un espa en la corte de Cintra, el camarero mayor. Cuando conquistamos la ciudad y nos preparbamos para rodear el castillo, el espa se escap y nos hizo saber que se estaba intentando sacar a la princesa de la ciudad. Se formaron varios grupos como el mo. Por una casualidad, fue con el mo con el que se tropezaron los que transportaban a Ciri. Comenz una persecucin por las calles, en barrios que ya estaban ardiendo. Aquello era el mismo infierno. Nada, excepto el rugido de las llamas, paredes de fuego. Los caballos no queran avanzar y las personas, para qu hablar ms, tampoco tenan muchas ganas de azuzarlos. Mis subordinados, eran cuatro, comenzaron a agitarse, a gritar que me haba vuelto loco, que los conduca a la perdicin... Apenas consegu recuperar el control... Los perseguimos a travs de aquella sartn de fuego y los alcanzamos. De pronto los tuvimos ante nosotros, cinco cintrianos a caballo. Y comenz la escabechina antes de que tuviera tiempo de gritar que tuvieran cuidado con la muchacha. La cual, al fin y al cabo, se hall en el suelo al momento, puesto que el que la llevaba en el arzn fue el primero en caer. Uno de los mos la alz y la subi al caballo, pero no fue muy lejos, alguno de los cintrianos le pinch en la espalda y lo atraves. Vi cmo la hoja pas a una pulgada de la cabeza de Ciri, quien volvi a caer al barro. Estaba medio inconsciente a causa del miedo, vi cmo se apretaba junto al muerto, cmo intentaba arrastrarse por encima de l... Como un gatillo por encima de una gata muerta... Se call, se escuch cmo tragaba saliva. Ni siquiera saba que se aferraba a un enemigo. A un odiado nilfgaardiano. Nos quedamos solos dijo al cabo. Yo y ella, y alrededor haba cadveres y fuego. Ciri se arrastraba por un charco y el agua mezclada con sangre comenzaba ya a evaporarse. Una casa se hundi, ya casi no vea nada a causa del humo y las chispas. El caballo no quera acercarse. La llam, le dije que viniera hacia m, bram por encima de los ruidos del incendio. Me vio y me escuch, pero no reaccion. El caballo no quera moverse y yo no poda controlarlo. Tuve que desmontar. Apenas pude cogerla a ella con una mano y con la otra sujetar el caballo, el caballo se resisti tanto que por poco no me tir al suelo. Cuando la alc, comenz a gritar. Luego se tens y se desmay. La envolv con la capa, que haba empapado en el charco, en el barro, el estircol y la sangre. Y nos fuimos. Directamente a travs del fuego. Yo mismo no s cmo conseguimos escapar de all. Pero de pronto apareci una grieta en la muralla y nos encontramos junto al ro. Mala suerte, justo en un lugar que haban elegido los norteos para huir. Tir el casco de oficial, porque me hubieran reconocido al instante, aunque las alas se haban quemado ya. El resto de la ropa estaba tan sucia que no poda traicionarme. Pero si la muchacha hubiera estado consciente, si hubiera gritado, me hubieran hecho pedazos con las espadas. Tuve suerte. Cabalgu con ellos dos leguas, luego me qued retrasado y me escond en los matorrales, junto al ro lleno de cuerpos. Se call, carraspe, se masaje la cabeza vendada con las dos manos. Y enrojeci. O se trataba tan slo del brillo de la lumbre? Ciri estaba terriblemente sucia. Tuve que desnudarla... No se defendi, no grit. Slo temblaba, tena los ojos cerrados. Cuantas veces la toqu, para lavarla o limpiarla, se tens y se qued rgida... S que hubiera hecho falta hablar con ella, tranquilizarla... Pero de pronto no pude encontrar palabras en vuestra lengua... En la lengua de mi madre, que s desde nio. Como no pude encontrar palabras, quise tranquilizarla con caricias, con delicadeza... Pero ella se tensaba y gimoteaba... Como un pollito... Esto la persigui en sus pesadillas susurr Geralt. Lo s. A m tambin. Qu pas despus? Se durmi. Y yo tambin. De cansancio. Cuando me despert, ya no estaba junto a m. No estaba por ningn lado. No recuerdo el resto. Quienes me encontraron afirman que corra en crculo y aullaba como un lobo. Tuvieron que atarme. Cuando me tranquilic se ocuparon de m gente del servicio secreto, 125

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gentes de Vattier de Rideaux. Les interesaba Cirilla. Dnde estaba, cundo y adnde haba huido, de qu forma se me haba escapado, por qu le haba permitido huir. Y otra vez, desde el principio, dnde est, adnde ha huido... Rabioso, grit algo sobre el emperador que persigue a las muchachas como un gaviln. A causa de aquel grito pas ms de un ao en la ciudadela. Y luego recuper la gracia imperial porque yo era necesario. En Thanedd era necesario alguien que hablara la comn y supiera qu aspecto tena Ciri. El emperador quera que fuera a Thanedd... Y que esta vez no fallara. Que le trajera a Ciri. Guard silencio un instante. Emhyr me dio la oportunidad. Podra haberla rechazado, objetado. Esto hubiera supuesto caer en desgracia y el olvido definitivo y total, para toda la vida. Pero podra haberla rechazado si hubiera querido. Pero no la rechac. Porque sabes, Geralt... yo no haba podido olvidarla. No te voy a mentir. Yo la vea sin descanso en mis sueos. Y no como la nia delgada que haba sido en el ro, cuando la desnud y la lav. La vea... y todava la veo... como una mujer, hermosa, consciente, provocativa... Con tales detalles como una rosa tatuada en la ingle... De qu hablas? No s, yo mismo no lo s... Pero as era y as sigue siendo. Yo la sigo viendo en sueos, de la misma forma que la vea entonces... Por eso me ofrec a la misin a Thanedd. Por eso luego quise unirme a vosotros. Yo... Yo quiero volverla a ver. Quiero tocar otra vez sus cabellos, contemplar sus ojos... Quiero mirarla. Mtame si quieres. Pero no voy a fingir ms. Yo pienso... pienso que la quiero. Por favor, no te ras. No es en absoluto para rerse. Precisamente por esto voy con vosotros. Entiendes? La quieres para ti o para tu emperador? Soy realista susurr. Ella no me quiere a m. Y como esposa del emperador al menos podra verla. Como realista buf el brujo debieras saber que primero tenemos que encontrarla y salvarla. Pongamos que tus sueos no mienten y que Ciri de verdad est viva. Lo s. Y cuando la hallemos? Entonces, qu? Veremos. Veremos, Cahir. No me des largas. S sincero. Por supuesto no permitirs que me la lleve. No respondi. Cahir no repiti la pregunta. Hasta entonces pregunt fro podemos ser amigos? Podemos, Cahir. Te pido perdn otra vez por aquello. No s lo que me pas. En realidad nunca sospech seriamente que fueras un traidor o un mentiroso. No soy un traidor. Yo nunca te traicionar, brujo. Cabalgaron por un profundo barranco labrado en las montaas por el agitado y ya muy amplio ro Sansretour. Caminaban hacia el este, hacia la frontera del condado de Toussaint. La Gorgona, la Montaa del Diablo, se alzaba sobre ellos. Para mirar su cumbre tenan que echar la cabeza haca atrs. Pero no la echaban. Primero percibieron el humo, luego, un poco despus, vieron el fuego, y sobre l un espetn en el que se asaban unas truchas abiertas en dos. Vieron tambin a un individuo solitario sentado junto al fuego. No mucho tiempo atrs todava se habra redo Geralt, se habra burlado sin piedad y habra tenido por un completo idiota a cualquiera que se hubiera atrevido a afirmar que l, el brujo, se iba a sentir embargado por una gran alegra al ver a un vampiro. Oh dijo con tranquilidad Emiel Regis Rohellec Terzieff-Godefroy, colocando el espetn. Mirad lo que nos ha trado el gato. 126

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Captulo sptimo
Llamador, tem nombrado knaker, coblynau, polterduk, karkonos, rubezahl, tesorero, pukacz y desertarlo. Es variante del kobold, del cul el ll. en porte y podero en grande medida lo descuella. Portan tambin los ll. barbas descomunales, lo cul los koboldes no acostumbran. Habita el ll. en galeras, pozos de mina, escombreras, abismos, cavernas oscuras, dentro de las peas y en todo espcimen de grutas, cuevas y piedras gecas. All donde mora, de seguro haya escondidas en la tierra riquezas, ya sean menas, metales, carbones, sal o aceite de roca. Destomismo, al ll. a menudo puede encontrrselo en las minas, las ms de las veces ya sin uso, mas y en las minas vivas gusta de mostrarse. Maligno truhn y daador, maldicin y verdadero castigo divino para mineros y picadores, a los que el ll. enseoreado por el camino de la amargura lleva, con sus llamamientos en las peas confunde y amedranta, las escalas les desface, las yerramientas y avos todos propios de los mineros hurta y esconde, y tampoco le es impropio el echar palos a la testa desde detrs del carbn. Mas puede comprrselo, para que no menoscabe en demasa, colocando dosea, en corredor oscuro o en los pozos, pan con manteca, requesn o una lonja de maharrana ahumada. Cuanto quier lo mejor sea una garrafa de orujo, ya que el ll. muy goloso de ello acostumbra a ser. Physiologus

Estn seguros le confirm el vampiro, espoleando a la mula Draakul. El tro entero. Milva, Jaskier y por supuesto Angoulme, se entiende, quien nos alcanz a tiempo en el valle de Sansretour y nos cont todo, sin ahorrarse palabras pintorescas. Nunca he podido entender por qu vosotros, humanos, extrais la mayor parte de las maldiciones e insultos de lo relacionado con la esfera ertica. Pero si el sexo es hermoso, y se relaciona con la belleza, la alegra, el placer. Cmo se puede usar en forma de sinnimo vulgar el nombre de la herramienta sexual... Ajstate al tema, Regis le interrumpi Geralt. Por supuesto, perdn. Avisados por Angoulme de la llegada de los bandidos, cruzamos sin vacilar la frontera de Toussaint. Milva, es verdad, no estaba contenta, rabiaba por darse la vuelta e ir a buscaros a ambos a toda prisa. Consegu persuadirla. Y Jaskier, sorpresa, en vez de alegrarse por el asno que nos ofrecan las fronteras del condado, andaba a todas luces de capa cada... No sabes por casualidad qu es lo que l teme tanto en Toussaint? No lo s, pero me lo imagino respondi Geralt cido. Porque no sera el primer lugar donde nuestro amigo el bardo ha hecho de las suyas. Ahora se contiene un tanto, porque viaja en compaa de personas decentes, pero cuando era joven no exista nada sagrado para l. Incluso dira que ante l slo estaban seguros los erizos y aquellas mujeres que eran capaces de trepar a la misma punta de un rbol muy alto. Y a menudo, los maridos de aquellas mujeres le tenan esto a mal al trovador, no se sabe por qu. En Toussaint con toda seguridad hay algn marido al que ver a Jaskier puede avivar los recuerdos... Pero esto, al fin y al cabo, no tiene importancia. Volvamos a las cosas concretas. Qu hay de los perseguidores? Espero que... No creo sonri Regs que nos siguieran hasta Toussaint. La frontera est atestada de caballeros andantes que se aburren soberanamente y buscan ocasin para una pelella. Aparte de ello, nosotros, junto con un grupo de peregrinos que encontramos en la frontera, nos llegamos enseguida a la floresta sagrada de Myrkvid. Y ese lugar despierta el temor. Incluso los peregrinos y enfermos que viajan hasta Myrkvid "desde los ms lejanos rincones para recuperar la salud se detienen en una aldea no muy lejos del borde del bosque, sin atreverse a entrar en su interior. Porque corren rumores de que quien se atreve a entrar en el robledal sagrado termina ardiendo en una hoguera dentro de la Moza de Esparto. Geralt tom aire. Es decir... 127

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Por supuesto. El vampiro de nuevo no le permiti terminar. En la floresta de Myrkvid habitan los druidas. Aqullos que antes vivan en Angren, en Caed Dhu, que luego se trasladaron al Loc Monduirn y por fin a Myrkvid, a Toussaint. Nos estaba predestinado que los bamos a encontrar. No me acuerdo, dije que nos estaba predestinado? Geralt espir con fuerza. Cahir, que iba a su espalda, tambin. Est tu amigo entre esos druidas? El vampiro sonri de nuevo. No es mi amigo, sino mi amiga explic. S, est entre ellos. Hasta ha ascendido. Dirige un Crculo entero. Una hierofanta? Flaminica. As se llama el ttulo drudico ms alto cuando lo lleva una mujer. Slo los hombres se denominan hierofantes. Cierto, lo haba olvidado. As que Milva y el resto... Estn ahora bajo los cuidados de la flaminica y su Crculo. El vampiro, siguiendo su costumbre, respondi a la pregunta mientras se estaba haciendo, despus de lo que inmediatamente proceda a contestar una pregunta que todava no se haba hecho. Yo, por mi parte, me apresur a venir a buscaros. Puesto que sucedi una cosa enigmtica. La flaminica, cuando comenc a presentar nuestro asunto, no me dej terminar. Afirm que ya lo saba todo. Que desde haca algn tiempo espera nuestra visita... Cmo? Yo tampoco pude ocultar mi incredulidad. El vampiro detuvo la mua, se alz sobre los estribos, mir a su alrededor. Ests buscando algo o a alguien? pregunt Cahir. Ya no busco, lo he encontrado. Descabalguemos. Preferira que cuanto ms deprisa... Descabalguemos. Te contar todo. Tuvieron que hablar ms fuerte para poder entenderse a causa del ruido de una cascada que caa desde una impresionante altura por la pared vertical de un despeadero rocoso. Abajo, all donde la cascada se derramaba sobre una laguna bastante grande, se abra en la roca la negra boca de una cueva. S, sa es Regs confirm las suposiciones del brujo. Acud a encontrarme contigo porque me ordenaron dirigirte aqu. Tendrs que entrar en esa cueva. Ya te dije, los druidas saban de ti, saban de Ciri, saban de nuestra misin. Y se enteraron de ello a travs de la persona que vive ah. Esta persona, si creemos a los druidas, desea hablar contigo. Si creemos a los druidas repiti con nfasis Geralt. Yo ya he estado en estos alrededores antes. S lo que vive en las profundas cuevas bajo la Montaa del Diablo. All habitan diversos tipos de gentes. Pero en su mayora no se puede hablar con ellos, a no ser que sea con la espada. Qu ms es lo que ha dicho tu druidesa? En qu ms tengo que creer? De forma muy clara el vampiro clav sus negros ojos en Geralt me dio a entender que, en general, no le vuelven loca los personajes que destruyen y matan a la naturaleza viva y, en particular, los brujos. Le expliqu que en este momento eres brujo ms bien de nombre. Que no perjudicas en absoluto a la naturaleza viva en tanto sta no te perjudica a ti. La flaminica, has de saber que es una mujer de extraordinaria inteligencia, se dio cuenta al punto de que has abandonado el brujerismo no debido a un cambio de tu forma de pensar, sino obligado por las circunstancias. S perfectamente, dijo, que la desgracia ha afectado a una persona cercana al brujo. As que el brujo se vio obligado a abandonar el brujerismo y a apresurarse a acudir a salvarla... Geralt no hizo ningn comentario pero su mirada era suficientemente significativa como para que el vampiro se apresurara con las aclaraciones.

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Afirm, cito: No siendo brujo, el brujo demuestra que es capaz de humildad y sacrificio. Entrar en las oscuras simas de la tierra. Desarmado. Abandonando toda arma, todo hierro afilado. Todos los pensamientos malvados. Toda agresin, rabia, furia, arrogancia. Entrar con humildad. Y una vez all, en las simas de la tierra, el humilde no brujo encontrar las respuestas a las preguntas que lo mortifican. Encontrar la respuesta a muchas preguntas. Pero si el brujo sigue siendo brujo, no encontrar nada. Geralt escupi en direccin a la cascada y la cueva. Esto es la chorrada de siempre afirm. Un juego! Una burla! Clarividencias, sacrificios, encuentros secretos en grutas, respuestas a preguntas... Tan elaboradas artimaas slo las usan los viejos cuentistas ambulantes. Alguien se est burlando de m. En el mejor de los casos. Y si no es una broma... No lo llamara broma en ningn caso dijo Regis categrico. En ningn caso, Geralt de Rivia. Entonces, qu es? Una de las famosas rarezas drudicas? No lo sabremos habl Cahir mientras no nos convenzamos. Venga, Geralt, entraremos juntos... No. El vampiro neg con la cabeza. La flaminica fue, en ese aspecto, categrica. El brujo tiene que entrar all solo. Sin armas. Dame tu espada. Me ocupar de ella durante tu ausencia. Que los diablos... comenz Geralt, pero Regis le interrumpi con un rpido gesto. Dame tu espada extendi la mano. Y si tienes alguna otra arma, djamela tambin. Recuerda las palabras de la flaminica. Nada de agresin. Sacrificio. Humildad. Sabes a quin voy a encontrar all? Quin... o qu me est esperando en esa cueva? No, no lo s. Los seres ms diversos habitan los pasadizos subterrneos de la Gorgona. Que me parta un rayo! El vampiro carraspe bajito. Eso tampoco se puede descartar dijo serio. Pero tienes que acometer el riesgo. Al fin y al cabo, s que lo vas a acometer. No se haba equivocado. Tal y como se esperaba, la entrada a la cueva estaba cubierta de una impresionante alfombra de calaveras, costillas, pelvis y huesos. Sin embargo, no se perciba olor a corrupcin. Aquellos restos de la vida terrena tenan por lo visto siglos tras de s y cumplan el papel de decoracin para asustar a intrusos. O al menos eso pensaba l. Entr en la oscuridad, los huesos crepitaron y chasquearon bajo sus pies. La vista se le adapt enseguida a la oscuridad. Se encontraba en una gigantesca cueva, una caverna de roca cuyas medidas el ojo no estaba en condiciones de abarcar, puesto que las proporciones se quebraban y desaparecan en el bosque de estalactitas que colgaban del techo en pintorescos manojos. Del yacente de la cueva, brillante de humedad y entreverado de gravilla multicolor, surgan estalagmitas blancas y rosas, toscas y achaparradas en la base, esbeltas por arriba. Algunas de las puntas alcanzaban muy por encima de la cabeza del brujo. Algunas se unan por arriba con las estalactitas, formando acolumnadas estalagmitas. Nadie le gritaba. El nico sonido que se poda or era el eco del agua goteando y chapoteando. Anduvo, despacio, directamente enfrente, en la oscuridad, entre las columnas de estalagmitas. Saba que le estaban observando. La falta de la espada a la espalda se haca sentir con fuerza, importuna y claramente. Como la falta de un diente roto haca poco tiempo. Redujo el paso. Algo que todava un segundo antes haba tomado por unas piedras redondas yaciendo a los pies de una estalagmita clavaba ahora en l unos ojos enormes y brillantes. En una masa compacta de greas grisceas cubiertas de polvo se abran unas enormes mandbulas y relucan unos colmillos cnicos Barbeglaces. 129

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Anduvo despacio y asentando los pies con cuidado. Los barbeglaces estaban por todos lados, grandes, medianos, pequeos, yacan en su camino, sin intenciones de apartarse. Hasta el momento se comportaban con tranquilidad; no estaba seguro, sin embargo, de lo que pasara si pisaba a alguno. Las estalagmitas eran ya como un bosque, no era posible caminar derecho, tena que rodearlas. Desde arriba, desde la bveda erizada de agujas como carmbanos, goteaba el agua. Los barbeglaces cada vez haba ms le acompaaban en su marcha, revolcndose y amontonndose por el yacente. Escuch su montono chamulleo y sus bufidos. Percibi su olor penetrante y cido. Tuvo que detenerse. En su camino, entre dos estalagmitas, en un lugar que no le era posible evitar, yaca un equinopes bastante grande, una masa erizada de largas espinas. Geralt trag saliva. Saba bien que los equinopes podan disparar las espinas hasta una distancia de diez pies. Las espinas tenan una propiedad especial: una vez clavadas en el cuerpo, se quebraban y las afiladas puntas se hundan y paseaban cada vez ms profundamente, hasta que por fin alcanzaban algn rgano sensible. Brujo tonto escuch en la oscuridad. Brujo cobarde! Tiene miedo, ja, ja! La voz sonaba extraa y ajena, pero Geralt ya haba escuchado voces as ms de una vez. As hablaban seres que no estaban acostumbrados a comunicarse con ayuda del habla articulada, por eso tena una acentuacin y una entonacin extraa, que alargaba las slabas innaturalmente. Brujo tonto! Brujo tonto! Se abstuvo de comentar nada. Se mordi los labios y pas junto al equinopes. Las espinas del monstruo ondearon como los tentculos de una actinia. Pero slo por un momento; luego el equinopes se qued inmvil y comenz a recordar de nuevo a un gran montn de hierba del pantano. Dos enormes barbeglaces se cruzaron por su camino, farfullando y gruendo. Desde arriba, de lo alto de la bveda, le lleg el revoloteo de unas alas membranosas y unas risillas siseantes, una seal inequvoca de la presencia de portahojas y vespertilos. Ha venido aqu un asesino, un matarife! Un brujo! Por la oscuridad se extendi la misma voz que haba escuchado antes. Entr aqu! Se atrevi! Pero no tiene espada, el matarife. Cmo quiere matar? Con la mirada? Ja, ja! O puede se oy una voz con una articulacin todava ms innatural que nosotros lo matemos? Jaaa? Los barbeglaces chamullaron en un coro furioso. Uno, grande como una calabaza madura, se acerc mucho y chasque sus dientes junto a los talones de Geralt. El brujo ahog una maldicin que le sali a los labios. Sigui adelante. Caa agua de las estalactitas, resonaba con un eco argentino. Algo se peg a su pierna. Se contuvo para no agitarla con violencia. El ser era pequeo, no mucho mayor de un perro pequins. Tambin recordaba un poco al pequins. En el rostro. Lo dems pareca de mono. Geralt no tena ni idea de lo que era. En su vida haba visto algo parecido. Burujo! articul el pequins con voz estridente, pero por completo inteligible, espasmdicamente agarrado a la bota de Geralt. Burujujo! Jojoputa! Sultate dijo l a travs de sus apretados dientes. Sultate de la bota o te doy una patada en el culo. Los barbeglaces chamullaron todava en tao ms alto, violento y amenazador. Algo bram en las tinieblas. Geralt no vio lo que haba sido. Sonaba como una vaca, pero el brujo se apostaba cualquier cosa que no haba sido una vaca. Burujo! Jojoputa! Suelta mi bota repiti, controlndose a duras penas. He venido aqu sin armas, en paz. Me ests entorpeciendo...

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Se detuvo y se atosig con una ola de repugnante olor a causa del cual le lloraron los ojos y se le puso la carne de gallina. El ser pequinoforme aferrado a su muslo desencaj los ojos y le defec directamente sobre la bota. El asqueroso hedor estaba acompaado de sonidos todava ms asquerosos. Lanz una palabrota adaptada a la situacin y separ de la pierna a la repugnante criatura. Mucho ms delicadamente de lo que le corresponda. Pero y aun as sucedi lo que se esperaba. Ha pegado una patada al pequeo! grit algo en la oscuridad, por encima de los huracanados chamulleos y bufidos de los barbeglaces. Ha pegado una patada al pequeo! Ha daado a uno menor que l! Los barbeglaces ms cercanos se le apretaron a los pies. Sinti cmo sus patillas nudosas y duras como una piedra lo agarraban e inmovilizaban. No se defendi, estaba completamente resignado. En la piel del ms grande y ms agresivo se limpi la bota enmendada. Le tiraron de las ropas, se sent. Algo grande se arrastr por una estalactita, salt al suelo. Enseguida supo lo que era. Un llamador. Rechoncho, panzudo, peludo, de pies torcidos, de un ancho de tripa de como una braza, con una barba pelirroja que era incluso ms ancha. Al acercarse el llamador le iban acompaando unos temblores del suelo, como si no fuera el llamador el que se acercara, sino un perchern. Los pies callosos y anchos del monstruo tenan por muy raro que esto sonara una longitud cada uno de pie y medio. El llamador se inclin sobre l y eman una peste a vodka. Los tunantes se destilan aqu su propio aguardiente, pens Geralt maquinalmente. Has golpeado a uno menor que t, brujo le ech la peste en la cara el llamador. Sin dar razn alguna atacaste y daaste a una criaturilla pequea, amable e inocente. Sabamos que no se poda confiar en ti. Eres agresivo. Posees instintos asesinos. Cuntos de nosotros has matado, canalla? No le pareci adecuado responder. Oooh! El llamador le asfixi todava ms con el hedor de su alcohol digerido. Soaba con esto desde nio! Desde nio! Por fin se han cumplido mis sueos. Mira a la izquierda. Mir como un idiota. Y recibi un puo derecho en los dientes de tal forma que vio la ms absoluta claridad. Ooooooh! El llamador ense unos grandes dientes curvos desde el interior de una densa y apestosa barba. Soaba con esto desde nio! Mira a la derecha. Basta. Desde algn lugar en lo profundo de la caverna se escuch una orden alta y sonora. Basta de estos juegos y chanzas. Dejadlo ir. Geralt escupi la sangre de su labio parido. Lav la bota en una corriente de agua que caa de la pared. La mofeta con rostro de pequins sonri sarcstica, pero desde una distancia segura. El llamador tambin sonri, mientras se masajeaba el puo. Ve, brujo ladr. Ve hacia l, ya que te llama. Yo esperar. Porque al fin al cabo habrs de volver por aqu. La caverna en la que entr, sorpresa, estaba llena de luz. A travs de unas aberturas en la bveda preada de estalactitas caan unas columnas de claridad que se cruzaban, arrancando de las rocas y formaciones sedimentarias un espectculo de brillos y colores. Adems, en el aire colgaba una bola mgica de ardiente claridad, apoyada por los reflejos del cuarzo en las paredes. Pese a toda aquella iluminacin, los lmites de la caverna se perdan en la oscuridad, en una perspectiva de columnas de estalagmitas que desaparecan en la negra oscuridad. En una pared, a la que la naturaleza haba como preparado para aquel objetivo, se estaba creando en aquel momento una enorme escena de pinturas rupestres. El artista pintor era un alto elfo de cabello rubio, vestido con una toga manchada de pintura. En el brillo mgico-natural, su cabeza pareca estar rodeada por un halo luminoso. 131

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Sintate. El elfo, sin apartar la vista de la pintura, le seal una roca a Geralt con un movimiento del pincel. No te han hecho dao? No. La verdad es que no. Tienes que perdonarlos. Cierto. Tengo. Son un poco como nios. Se alegraron terriblemente de tu venida. Ya lo he visto. Slo entonces le mir el elfo. Sintate repiti. En un momento estar a tu disposicin. Ya estoy terminando. Lo que estaba terminando el elfo era un animal estilizado, seguramente un bisonte. De momento slo tena listo el contorno, desde los imponentes cuernos hasta el no menos maravilloso rabo. Geralt se sent en la roca sealada y se prometi a s mismo ser paciente y humilde. Hasta las fronteras de lo posible. El elfo silboteaba bajito a travs de sus dientes apretados, sumergi el pincel en un recipiente con pintura y con rpidos movimientos pint su bisonte de color violeta. Al cabo de un momento de reflexin pint en un costado del animal unas rayas de tigre. Geralt le contemplaba en silencio. Por fin el elfo retrocedi un paso, admirando el fresco rupestre que mostraba ya toda una completa escena de caza. Unas delgadas figuritas humanas, armadas de arcos y lanzas y pintadas con unos negligentes toques de pincel, perseguan en salvajes saltos al bisonte violeta y rayado. Qu se supone que tiene que ser esto? Geralt no pudo resistirse. El elfo le mir de pasada, mientras se llevaba la punta limpia del pincel a los labios. Esto es explic una pintura prehistrica realizada por los primeros hombres que habitaron en esta caverna hace miles de aos y se ocupaban sobre todo de cazar al ya largo tiempo extinguido bisonte violeta. Algunos de estos cazadores prehistricos eran artistas, sentan una profunda necesidad de reaccionar artsticamente. Eternizar aquello que les rondaba en el espritu. Fascinante. Claro que s admiti el elfo. Vuestros cientficos merodean desde hace aos por las cavernas buscando las huellas de los hombres prehistricos. Y cuantas veces las encuentran, se sienten fascinados sin medida. Puesto que encuentran pruebas de que no sois extraos en esta esfera y en este mundo a la vez. La prueba de que vuestros antepasados han habitado aqu desde hace siglos, de que por ello a sus herederos les pertenece este mundo. En fin, cada raza tiene derecho a algunas races. Incluso la vuestra, la humana, cuyas races hay que buscar ms bien en la copa del rbol. Ja, un retrucano gracioso, no crees? Digno de un epigrama. Te gusta la poesa ligera? Qu ms piensas que se puede pintar aqu? Dibuja a los cazadores prehistricos unos enormes falos tiesos. Es una buena idea. El elfo sumergi el pincel en la pintura. El culto flico es tpico de las civilizaciones primitivas. Puede tambin servir para que se forje la teora de que la raza humana padece de degeneracin fsica. Los antepasados tenan falos como porras, y a los descendientes no les quedaron ms que unas ridculas pollitas... Gracias, brujo. No hay de qu. Oh, me rondaba en el espritu. La pintura tiene un aspecto demasiado reciente como para ser prehistrica. Al cabo de tres o cuatro das los colores palidecen por influjo de la sal que colma la pared y la imagen se hace tan prehistrica que te caes de espaldas. Vuestros cientficos se van a mear de gusto cuando lo vean. Apuesto la cabeza a que ninguno reconoce mi comedia. Lo reconocern. Y cmo? Porque no vas a ser capaz de no firmar tu obra maestra. 132

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El elfo se ri seco. Tocado! Me has descifrado sin error. Ah, es difcil que el artista apague la hoguera de las vanidades. Ya he firmado la pintura. Oh, aqu. Eso no es una liblula? No. Es un ideograma que significa mi nombre. Me llamo Crevan Espane aep Caomhan Macha. Por comodidad utilizo el alias de Avallad! y tambin de este modo puedes dirigirte a m. No dejar de hacerlo. A ti, por tu parte, te llaman Geralt de Rivia. Eres un brujo. Sin embargo, en la actualidad no te dedicas a perseguir a monstruos y bestias, te ocupas de buscar a muchachas desaparecidas. Las noticias se extienden asombrosamente rpido. Y asombrosamente lejos. Y asombrosamente profundo. Al parecer has predicho que yo iba a aparecer por aqu. Entonces, he de entender que sabes predecir el futuro? Predecir el futuro Avallach se limpi las manos en un trapo puede hacerlo cualquiera. Y todo el mundo lo hace, porque en realidad es fcil. Lo difcil es acertar. Un argumento elegante y digno de un epigrama. T, est claro, sabes acertar. Y bastante a menudo. Yo, querido Geralt, s muchas cosas y s hacer muchas cosas. Al fin y al cabo, esto lo seala mi ttulo acadmico, como dirais vosotros, humanos. Al completo: Aen Saevherne. Un Sabedor. Exactamente. Y que tiene ganas, espero, de compartir su saber? Avallach guard silencio durante un instante. Compartir? dijo por fin, arrastrando las slabas. Contigo? El saber, querido mo, es un privilegio, y el privilegio slo se comparte con los que son iguales a uno. Y por qu yo, elfo, Sabedor, miembro de la lite, tendra que compartir nada con el descendiente de un ser que apareci en el universo hace nada ms que cinco millones de aos, evolucionando a partir del mono, la rata, el chacal u otro mamfero? Un ser que precis alrededor de un milln de aos para descubrir que con ayuda de dos manos peludas poda realizar no s qu operacin con un hueso mordisqueado? Y que despus de lo cual se meti ese hueso en el ano, gimiendo de felicidad? El elfo guard silencio, se dio la vuelta y clav los ojos en su pintura. Por qu repiti te atreves a juzgar que voy a compartir contigo cualquier saber, humano? Dmelo! Geralt se limpi la bota de los restos de mierda. Puede replic seco que porque sea inevitable? El elfo se dio la vuelta bruscamente. Qu pregunt a travs de los dientes apretados es inevitable? Puede Geralt no tena ganas de alzar la voz que porque cuando pasen unos cuantos aos ms los humanos se vayan a aduear por su cuenta de todo saber, sin importarles si alguien quiere compartirlo con ellos o no? Incluyendo el saber acerca de lo que t, elfo y Sabedor, tan hbilmente escondes tras unos frescos rupestres? Contando con que los humanos no van a querer destrozar con picos esa pared, pintada con falsas pruebas de la existencia de hombres primitivos? Qu? Tu hoguera de las vanidades? El elfo buf. Muy alegre. Oh, s dijo. Una vanidad verdaderamente ligada a la estupidez sera considerar que no vais a destrozar algo. Lo destrozis todo. Slo que, qu pasa con ello? Qu pasa con ello, humano? No lo s. Dmelo. Y si no lo consideras adecuado, entonces me ir. Lo mejor, por otra salida, porque en aqulla est esperndome tu traviesa compaa con el deseo de romperme las costillas. 133

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De acuerdo. El elfo extendi la mano con un brusco movimiento y la pared de roca se abri con un chirrido y un chasquido, partiendo brutalmente en dos al bisonte violeta. Vete entonces. Sal a la luz. En sentido literal o figurado, suele ser el camino correcto. Da un poco de pena murmur Geralt. Me refiero al fresco. Bromeas dijo el elfo al cabo de un instante de silencio, sorprendentemente suave y amistoso. Al fresco no le pasar nada. Con un hechizo idntico cerrar la roca, no quedar ni la huella de una grieta. Ven. Saldr contigo, te guiar. He llegado a la conclusin de que s que tengo algo que contarte. Y que mostrarte. Al otro lado reinaba la oscuridad, pero el brujo enseguida supo que la cueva era enorme, por la temperatura y el movimiento del aire. La grava sobre la que caminaban estaba hmeda. Avallach hizo luz con un hechizo, al modo lfico, slo con un gesto, sin pronunciar un encantamiento. La bola luminiscente vol hacia el techo, unas formaciones de cristal de roca en las paredes de la gruta ardieron con una mirada de reflejos y brillos, las sombras bailaron. Contra su propia voluntad, el brujo lanz un suspiro. No era la primera vez que vea esculturas y relieves lficos, pero cada vez, la sensacin era la misma. Que las figuras de elfos y elfas congeladas en pleno movimiento, en mitad de un parpadeo, no eran obra del cincel de un escultor sino efecto de algn poderoso hechizo capaz de transformar los tejidos vivos en blanco mrmol de Amell. La estatua ms cercana representaba a una elfa sentada con los pies recogidos sobre una placa de basalto. La elfa volva la cabeza como si se hubiera alarmado por unos pasos que se acercaran. Estaba completamente desnuda. El mrmol blanco, pulido hasta lograr un brillo lcteo, lograba que hasta se sintiera el calor emanando de la estatua. Avallach se detuvo y se apoy sobre una de las columnas que delimitaban el camino entre el paseo de estatuas. Por segunda vez habl despacio me has descifrado al momento, Geralt. S, tenas razn, las pinturas de bisontes en la roca eran un camuflaje. Que se supone que tena que evitar que cavaran y atravesaran la pared. Que se supone que tena que proteger todo esto del robo y la devastacin. Todas las razas, la lfica tambin, tienen derecho a sus races. Lo que ves aqu son nuestras races. Pisa, por favor, con cuidado. Esto es, en realidad, un cementerio. Los reflejos de luz que bailaban en los cristales de roca arrancaban ms detalles a las tinieblas: detrs del paseo de las estatuas se vean columnatas, escaleras, galeras de anfiteatros, arqueras y peristilos. Todo de mrmol blanco. Quisiera sigui Avallach, detenindose y sealando con una mano que todo esto perdurara. Incluso cuando nosotros nos vayamos, cuando todo este continente y todo este mundo se encuentre bajo una capa de una milla de espesor de hielo y nieve, Tir n Ba Arainne perdurar. Nos iremos de aqu, pero volveremos algn da. Nosotros, los elfos. Nos lo ha prometido Aen Ithlinnespeath, las profecas de Ithlinne Aegli aep Aevenien. De verdad creis en ella? En esa pitonisa? Tan profundo es vuestro fatalismo? Todo el elfo no le miraba a l sino a la columna de mrmol cubierta de un relieve delicado como una tela de araa ha sido ya predicho y profetizado. Vuestra llegada al continente, la guerra, la sangre de elfo y de humano vertida. El desarrollo de vuestra raza y la decadencia de la nuestra. La lucha de los gobernantes del norte y del sur. Y la rebelin del rey del sur contra los reyes del norte y la invasin de sus tierras como si fuera una inundacin. Ellos sern aplastados y sus naciones destruidas... Y as comenzar el fin del mundo. Recuerdas el texto de Mina, brujo? Quien est lejos, morir de la peste. Quien est cerca, caer por la espada. Quien se esconda, morir de hambre. Quien perviva, se perder por el fro... Puesto que se acerca Tedd Deiredh, el Tiempo del Fin, el Tiempo de la Espada y el Hacha, el Tiempo del Odio, el Tiempo del Invierno Blanco y de la Ventisca del Lobo... Poesa. 134

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Lo prefieres menos potico? A causa de un cambio en el ngulo de cada de los rayos solares se desplazar, y mucho, la frontera de los hielos eternos. El hielo que vendr del norte destrozar estas montaas y se arrastrar lejos hacia el sur. Todo quedar cubierto por la blanca nieve. Una capa de ms de una milla de espesor. Y har fro, mucho fro. Tendremos que llevar calzoncillos largos dijo Geralt sin emocin. Zamarras. Y gorros de piel. Me lo has quitado de la boca el elfo, sereno, concedi. Y con esos calzoncillos y esas zamarras sobreviviris hasta que algn da volvis aqu, a cavar y a registrar estas cavernas, para destruir y robar. La profeca de Itlina no lo dice, pero yo lo s. No hay forma de destruir por completo ni a los humanos ni a las cucarachas, siempre queda por lo menos una parejita. En lo que concierne a nosotros, los elfos, Itlina es bastante ms decidida: slo se salvarn aqullos que sigan a Golondrina. La Golondrina, el smbolo de la primavera, es la salvadora, aqulla que abrir la Puerta Prohibida, el camino de la salvacin. Y permitir la resurreccin del mundo. La Golondrina, la Hija de la Antigua Sangre. Es decir, Ciri? Geralt no aguant. O un hijo de Ciri? Cmo? Y por qu? Avallach, daba la sensacin, no haba escuchado. La Golondrina de la Antigua Sangre repiti. De su sangre. Ven. Y mira. Incluso entre aquellas otras estatuas increbles por su realismo, atrapadas en un movimiento o un gesto, la sealada por Avallad! se distingua. Una elfa de mrmol blanco, que medio yaca en una plataforma, produca la impresin como si, habindola despertado, fuera a sentarse y levantarse al momento siguiente. Estaba vuelta con el rostro hacia un lugar vaco a un lado, y la mano alzada pareca tocar all algo invisible. En el rostro de la elfa se pintaba una expresin de serenidad y felicidad. Pas mucho tiempo antes de que Avallach rompiera el silencio. sta es Lara Dorren aep Shiadhal. Por supuesto, esto no es una tumba, sino un cenotafio. Te extraa la posicin de la estatua? En fin, el proyecto de cincelar en el mrmol a los dos legendarios amantes no obtuvo muchos apoyos. Lara y Cregennan de Lod. Cregennan era un humano, hubiera sido una profanacin el despilfarrar el mrmol de Amell en una estatua suya. Hubiera sido una blasfemia colocar aqu la estatua de un ser humano, en Tir n Ba Arainne. Por otro lado, todava un crimen mayor hubiera sido destruir con premeditacin la memoria de aquel sentimiento. As que se lleg al justo medio. Cregennan... formalmente no est aqu. Y sin embargo lo est. En la mirada y en el gesto de Lara. Los amantes estn juntos. Ni siquiera la muerte consigui separarlos. Ni la muerte ni el olvido... Ni el odio. Al brujo le pareci que la voz de indiferencia del elfo se haba transformado por un instante. Pero aquello seguramente no era posible. Avallach se acerc a la estatua, con precaucin, con un movimiento delicado acarici el brazo de mrmol. Luego se dio la vuelta y en su rostro triangular apareci de nuevo su acostumbrada sonrisa levemente burlona. Sabes, brujo, cul es la peor desventaja de una larga vida? No. El sexo. Cmo? Has odo bien. El sexo. Al cabo de menos de cien aos acaba por hacerse aburrido. Nada hay en ello que pudiera fascinar y excitar, que tuviera la belleza excitante de la novedad. Ya se ha hecho de todo... De una u otra forma, pero todo. Y entonces, de pronto, tiene lugar la Conjuncin de las Esferas y aparecis vosotros aqu, los humanos. Aparecen aqu los humanos supervivientes, que provienen de otro mundo, de vuestro antiguo mundo, el cual conseguisteis destruir con vuestras propias manos, todava cubiertas de pelos, apenas cinco millones de aos despus de haberos formado como gnero. Sois apenas un puado, el tiempo de vida media que tenis es ridculamente corto, as que vuestra perduracin depende de la velocidad de multiplicaros, por eso el deseo de lujuria no os abandona nunca, el sexo os 135

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gobierna por completo, es un impulso ms fuerte incluso que el instinto de supervivencia. Morir, por qu no?, siempre y cuando antes pueda uno follar. sa, en pocas palabras, es toda vuestra filosofa. Geralt no le interrumpi ni coment nada, aunque tena muchas ganas de hacerlo. Y de pronto qu sucede? sigui Avallach. Los elfos, aburridos de sus aburridas elfas, se lan con las siempre dispuestas mujeres humanas; las aburridas elfas se entregan, por curiosidad perversa, a vuestros sementales humanos, siempre llenos de vigor y fuerza. Y ocurre algo que nadie ha conseguido explicar: las elfas, que normalmente slo ovulan una vez cada diez o veinte aos, desde que copulan con los humanos, comienzan a ovular con cada intenso orgasmo. Acta no s qu hormona oculta o combinacin de hormonas. Las elfas entienden que, en la prctica, slo pueden tener hijos con los humanos. Fue por las elfas que no os exterminamos cuando an ramos ms fuertes. Y luego vosotros fuisteis ms fuertes y comenzasteis a exterminarnos a nosotros. Pero an tenais aliados entre las elfas. Ellas eran las partidarias de la convivencia, la cooperacin y la coexistencia... y no queran reconocer que, en realidad, se trataba del coacostarse. Y qu tiene que ver todo esto conmigo? gru Geralt. Contigo? Absolutamente nada. Pero mucho con Ciri. Puesto que Ciri es descendiente de Lara Dorren aep Shiadhai, y Lara Dorren era partidaria de la coexistencia con los humanos. Principalmente con un humano. Con Cregennan de Lod, hechicero humano. Lara Dorren coexisti con el mencionado Cregennan a menudo y con xito. Ms claro: se qued embarazada. Tambin esta vez el brujo guard silencio. El problema yaca en que Lara Dorren no era una elfa comn y corriente. Era un depsito gentico. Especialmente preparado. El resultado de muchos aos de trabajo. En unin con otro depsito, un elfo, se entiende, haba de dar a luz a un nio todava ms especial. Concibiendo de la semilla de un humano, enterr aquella posibilidad, tir por la borda el resultado de cientos de aos de planes y preparaciones. As por lo menos se pens entonces. Nadie sospech que el mestizo engendrado por Cregennan pudiera heredar de su valiosa madre algo positivo. No, un matrimonio tan desigual no poda traer consigo nada bueno... Y por ello le interrumpi Geralt fue severamente castigado. No de la forma que piensas. Avallach le lanz una rpida mirada. Aunque la unin de Lara Dorren y Cregennan produjo un perjuicio incalculable a los elfos mientras que a los humanos slo les poda venir bien, fueron los humanos, no los elfos, los que asesinaron a Cregennan. Los humanos, no los elfos, produjeron la perdicin de Lara. Exactamente as fue, pese a que muchos elfos tenan motivos para odiar a los amantes. Tambin motivos personales. A Geralt, por segunda vez, le sorprendi un leve cambio en el tono de voz del elfo. De una u otra forma sigui Avallach, la coexistencia estall como una burbuja de jabn, las razas se echaron mutuamente a la garganta. Comenz la guerra que perdura hasta hoy. Y en este tiempo, el material gentico de Lara... existe, como seguro que ya te has imaginado. E incluso se ha desarrollado. Por desgracia, ha sufrido mutacin. S, s. Tu Ciri es una mutante. Tampoco esta vez el elfo esper a que dijera algo. En esto metieron las narices por supuesto vuestros hechiceros, que unieron hbilmente al individuo criado con una parejita, pero tambin se les escap de su control. Pocos son los que se imaginan por qu milagro el material gentico de Lara Dorren se reaviv con tanta potencia en Ciri, cul fue el disparador. Pienso que Vilgefortz lo sabe, ese mismo Vilgefortz que te moli las costillas en Thanedd. Los hechiceros que hacan experimentos con los descendientes de Lara y Riannon, llevando a cabo durante algn tiempo una crianza regular, no obtuvieron los resultados deseados, se aburrieron y abandonaron el experimento. Pero el experimento continu, slo que ahora autnomamente. Ciri, hija de Pavetta, nieta de Calanthe, tataranieta de Riannon, es una verdadera descendiente de Lara Dorren. Vilgefortz se enter de ello seguramente por casualidad. Tambin lo sabe Emhyr var Emreis, emperador de Nilfgaard. Y t tambin lo sabes. 136

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Yo, de hecho, s mucho ms que los dos. Pero esto no tiene importancia. El molino de la predestinacin acta, muele el grano del destino... Lo que est predestinado, habr de pasar. Y qu tendr que pasar? Lo que est predestinado. Lo que fuera decidido desde el principio; dicho esto, por supuesto, en sentido figurado. En fin, algo que est determinado por la accin infalible de un mecanismo en cuyas bases yace el Objetivo, el Plan y el Resultado. Esto es o bien poesa o bien metafsica. O lo uno y lo otro, porque a veces es difcil distinguirlas. No sera posible que dijeras algo concreto? Aunque fuera minimamente? Con gusto discutira contigo de esto y aquello, pero resulta que tengo prisa. Avallach lo midi con una mirada penetrante. Y por qu tienes tanta prisa? Ah, perdona... T, me da la impresin, no has entendido nada de lo que he dicho. As que te lo dir directamente: tu gran aventura de salvamento carece de sentido. Lo ha perdido por completo. Hay varios motivos sigui el elfo mirando el rostro ptreo del brujo. En primer lugar es demasiado tarde ya, el mal fundamental ya ha sido realizado, no ests en situacin de salvar a la muchacha. En segundo lugar, ahora, cuando ha entrado ya en el camino verdadero, Golondrina sabr arreglrselas sola estupendamente, posee una fuerza demasiado poderosa dentro de s como para tener miedo de nada. As que tu ayuda es innecesaria. Y en tercer lugar... Hummm... Te. estoy escuchando todo el tiempo, Avallach. Todo el tiempo. En tercer lugar... en tercer lugar, otra persona la est ayudando ahora. Creo que no sers tan arrogante para creer que el destino slo y exclusivamente te haya ligado a ti con ella. Eso es todo? S. Entonces, hasta la vista. Espera. Ya te he dicho. Tengo prisa. Pongamos por un momento le dijo sereno el elfo que yo de verdad s lo que va a pasar, que veo el futuro. Si te digo que lo que ha de pasar pasar independientemente de tus esfuerzos. De tus iniciativas. Si te comunico que podras buscar un lugar tranquilo en la tierra y sentarte all, sin hacer nada, esperando a que se cumplan las consecuencias inevitables de la cadena de circunstancias, te decidiras a hacer algo as? No. Y si te comunico que tu actividad, que atestigua tu falta de fe en el inquebrantable mecanismo del Objetivo, el Plan y el Resultado, puede, aunque la probabilidad sea exigua, cambiar en verdad algo, pero exclusivamente para peor? Volveras a pensrtelo? Ah, ya veo en tu gesto que no. As que te preguntar simplemente: por qu no? De verdad quieres saberlo? De verdad. Pues porque simplemente no creo en tus vulgaridades metafsicas acerca de objetivos, planes y pensamientos primigenios de los creadores. No creo tampoco en vuestra famosa profetisa Itlina ni en otras pitonisas. La considero a ella, imagnate, la misma chorrada y el mismo humbug que tus pinturas rupestres. Un bisonte violeta, Avallach. Nada ms. No s si es que no puedes o no quieres ayudarme. Sin embargo, no te guardo rencor... Dices que no puedo o no quiero ayudarte. De qu modo podra? Geralt reflexion durante un momento, completamente consciente de que de la apropiada formulacin de la pregunta dependan muchas cosas. 137

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Voy a recuperar a Ciri? La respuesta fue inmediata. La recuperars. Slo para perderla de inmediato. Y esta vez para siempre, sin vuelta atrs. Antes de que se llegue a eso, perders a todos los que te acompaan. Uno de tus camaradas lo perders en las prximas semanas, puede que incluso das. Puede que incluso horas. Gracias. Todava no he terminado. Una consecuencia directa y rpida de tu injerencia en la rueda del molino del Objetivo y el Plan ser la muerte de varias decenas de miles de personas. Lo que al fin y al cabo no tiene gran importancia, puesto que no mucho tiempo despus perdern la vida varias decenas de millones de personas. El mundo como lo conoces simplemente desaparecer, dejar de existir, para que, al cabo del tiempo necesario, resucite de una forma completamente distinta. Pero sobre ello precisamente nadie tiene ni tendr la mnima influencia, nadie es capaz de impedirlo ni de invertir el orden de las cosas. Ni t, ni yo, ni los hechiceros, ni los Sabedores. Ni siquiera Ciri. Qu dices a eso? Un bisonte violeta. Pero con todo ello, te lo agradezco, Avallad!, En cierto modo el elfo se encogi de hombros, siento cierta curiosidad por saber lo que puede causar una piedra que caiga en la rueda del molino... Puedo hacer algo ms por ti? Creo que no. Porque supongo que mostrarme a Ciri no podrs, no? Quin ha dicho eso? Geralt contuvo el aliento. Avallada se dirigi con rpidos pasos en direccin a la pared de la caverna, haciendo una seal al brujo para que le siguiera. Las paredes de Tir n Ba Arainne seal los centelleantes cristales de roca poseen propiedades especiales. Y yo, modestia aparte, poseo habilidades especiales. Pon tus manos aqu. Mira fijamente. Piensa con intensidad. En que ella te necesita mucho ahora. Y declara que se muestre aqu tu deseo de ayudarla. Piensa que quieres correr en su auxilio, estar a su lado, algo de este estilo. La imagen debiera aparecer sola. Y ser clara. Contempla, pero abstente de reacciones violentas. No digas nada. Ser una visin, no una comunicacin. Obedeci. La primera visin, pese a lo prometido, no era clara. Era confusa, pero a cambio, tan violenta que retrocedi inconscientemente. Una mano cortada sobre una mesa... La sangre salpicando sobre una tabla vtrea... Esqueletos humanos montados en esqueletos de caballos... Yennefer, cargada de cadenas... Una torre? Una torre negra? Y detrs de ella, al fondo... la aurora-boreal? Y de pronto, sin advertencia, la imagen se aclar. Hasta demasiado clara. Jaskier! grit Geralt, Milva! Angoulme! Eh? se interes Avallad!. Ah, s. Me parece que lo has destrozado todo. Geralt retrocedi de la pared de la caverna, a poco no se cay sobre el suelo de basalto. No me importa una mierda! grit. Escucha, AvallacTi, tengo que ir lo ms deprisa posible a ese bosque de los druidas... A Caed Myrkvid? Cierto! A mis amigos les amenaza all un peligro mortal! Una lucha por sobrevivir! Tambin estn amenazadas otras personas... Por dnde ms deprisa...? Ah, al diablo! Vuelvo a por el caballo y la espada... Ningn caballo le interrumpi el elfo con serenidad ser capaz de llevarte hasta la floresta de Myrkvid antes de que caiga la oscuridad... Pero yo...

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Todava no he terminado. Ve a por esa tu famosa espada y yo entretanto te buscar una montura. Una montura perfecta para las sendas de la montaa. Se trata de una montura un poco, dira, atpica... Pero gracias a ella estars en Caed Myrkvid dentro de menos de media hora. El llamador apestaba como un caballo, y aqu se acababa todo parecido. Geralt haba visto una vez en Mahakam un concurso de doma de muflones organizado por los enanos y le haba parecido el deporte ms extremo posible. Pero slo ahora, subido a los lomos de un llamador que corra como un loco, supo lo que era lo verdaderamente extremo. Para no caer, clavaba convulsivamente los dedos en las speras greas y apretaba con los muslos los peludos costados del monstruo. El llamador apestaba a sudor, orina y vodka. Corra como si estuviera posedo, la tierra temblaba bajo los golpes de sus gigantescos pies, como si las plantas fueran de bronce. Reduciendo apenas la velocidad, se lanz por la pendiente y corri por ella tan deprisa que el aire le aullaba en las orejas. Volaba por sobre unas aristas, unos senderos y unos salientes tan estrechos que Geralt apret los prpados para no mirar abajo. Cruz saltos de agua, cascadas, abismos y grietas que no las saltara un mufln y cada uno de sus saltos culminados con xito eran acompaados por un salvaje y ensordecedor rugido. Es decir, todava ms salvaje y ensordecedor de lo acostumbrado, puesto que el llamador bramaba prcticamente sin pausa. No corras as! La fuerza del viento volva a introducir las palabras del brujo en su garganta. Por qu? Por que has bebido! Uuuuuuuaaahaaaaah! Volaban. Le silbaban los odos. El llamador apestaba. El golpeteo de los enormes pies sobre las rocas se redujo, crujieron los pedregales y los canchales. Luego el firme se hizo menos pedregoso, pas raudo algo verde que podra haber sido un pino enano. Luego cruz fugaz una mancha verde y broncnea, porque el llamador en sus locos brincos atravesaba un bosque de abetos. El olor de la resina se mezcl con el hedor del monstruo. Uaaahaaah! Se acabaron los abetos, crepitaban las hojas cadas. Ahora los colores eran el rojo, el burdeos, el ocre y el amarillo. Ms despacioooooo! Uaaahaaah! El llamador atraves de un largo salto un montn de troncos cados. Geralt por poco no se mordi la lengua. La furiosa cabalgata se termin de la misma forma poco ceremoniosa en que haba empezado. El llamador clav el taln en la tierra, bram y tir al brujo sobre una pendiente cubierta de hojas. Geralt yaci all un instante, no poda ni siquiera maldecir. Luego se levant, gruendo y masajendose la rodilla, en la que de nuevo se le haba presentado el dolor. No te has cado afirm el llamador, y la voz era de asombro. Vaya, vaya. Geralt no dijo nada. Ya hemos llegado. El llamador seal con su pata peluda. Esto es Caed Myrkvid. Bajo ellos yaca un valle cubierto de niebla. Por encima del vaho sobresalan las puntas de altos rboles. Esta niebla el llamador se anticip a su pregunta no es natural. Aparte de ello, se siente el humo desde aqu. En tu lugar, me dara prisa. Eeeh, ira contigo... Me muero de ganas de lucha! Y ya cuando nio soaba con cargar algn da sobre los humanos con un brujo a los lomos! Pero Avallach me prohibi mostrarme. Por la seguridad de toda nuestra comunidad... Lo s. 139

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No me guardes rencor porque te diera en los morros. No te lo guardo. Eres un hombre de verdad. Gracias. Tambin por estas palabras. El llamador mostr los dientes desde debajo de su roja barba y exhal un olor a vodka. El gusto ha sido mo. La niebla que anegaba el bosque de Myrkvid era densa y tena unos perfiles irregulares, que recordaban a un montn de nata que un cocinero falto de razn hubiera colocado encima de una tarta. Aquella niebla le recordaba al brujo a Brokiln. El bosque de las dradas a menudo estaba cubierto por un vaho mgico de proteccin y camuflaje parecido. Un parecido tambin a Brokiln haba en la atmsfera solemne y amenazadora del bosque, all, en los bordes, que en su mayor parte se componan de alisos y de hayas. Y de la misma forma que en Brokiln, ya al borde del bosque, en un sendero cubierto de hojas, Geralt casi se tropez con unos cadveres. Los cuerpos horriblemente destrozados no eran ni de druidas ni de nilfgaardianos, y con toda seguridad tampoco pertenecan a la hansa de Ruiseor y Schirr. Antes de que Geralt entreviera en la niebla las siluetas de unos carros record que Regis le haba hablado de unos peregrinos. Daba la sensacin de que la peregrinacin haba terminado de forma no muy afortunada para algunos peregrinos. El hedor del humo y los fuegos, desagradable en el aire hmedo, se iba volviendo cada vez ms manifiesto, sealaba el camino. Luego el camino lo sealaron tambin unos sonidos. Gritos. Y la msica desafinada, con sonido a gato, de una zanfona. Geralt aceler el paso. En un camino anegado por la lluvia haba un carro. Junto a una rueda haba ms cadveres. Uno de los bandidos rebuscaba en el carro, tiraba al camino objetos y herramientas. El segundo sujetaba a los caballos, un tercero le quitaba al peregrino muerto un capote de linces cruzados.. El cuarto haca girar el arco de una zanfona que deba de haber encontrado entre el botn. Por nada en el mundo pareca ser capaz de extraer de ella siquiera una nota limpia. La cacofona le vino bien. Ocultaba el sonido de los pasos de Geralt. La msica se interrumpi con brusquedad, las cuerdas de la zanfona lanzaron un gemido desgarrador, el ladrn cay sobre las hojas y las reg de sangre. El que sujetaba los caballos ni siquiera acert a gritar, el sihill le cort la yugular. El tercer ladrn no consigui saltar del carro, cay, bramando, rajada la arteria femoral. El ltimo consigui incluso extraer la espada de la vaina. Pero ya no alcanz a alzarla. Geralt se limpi con el pulgar una mancha de sangre. S, hijos dijo en direccin al bosque y al olor a humo. Fue una idea tonta. No tendrais que haber hecho caso a Ruiseor y Schirr. Haba que haberse quedado en casa. Al poco se top con el siguiente carro y los siguientes muertos. Entre los muchos peregrinos rajados y golpeados yacan tambin druidas con sus manchadas tnicas blancas. El humo de un lejano fuego se arrastraba bajito sobre la tierra. Esta vez los ladrones estaban ms alerta. Slo consigui acercarse sin ser advertido a uno, que estaba ocupado en arrancar unos anillos y pulseras de baratillo del brazo de una mujer muerta. Geralt, sin pensar, le dio un tajo al bandido, el bandido grit y entonces los otros, que eran bandoleros mezclados con nilfgaardianos, se lanzaron sobre l con un aullido. Retrocedi al bosque, junto al rbol ms cercano, para guardarse las espaldas con el tronco de un rbol. Pero antes de que le alcanzaran los ladrones, sonaron unos cascos de caballo y de entre los arbustos y la niebla surgi un gigantesco caballo cubierto con una gualdrapa ajedrezada al sesgo de color amarillo y rojo. El caballo transportaba a un jinete en completa armadura, con una capa blanca como la nieve y un 140

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yelmo con una visera en pico cubierta de agujeros. Antes de que los bandidos consiguieran reponerse, ya tenan encima al caballero y ste les estaba dando tajos a diestro y siniestro y la sangre brotaba como de una fuente. Era una hermosa vista. Geralt, sin embargo, no tena tiempo para andar contemplando nada, pues dos enemigos se le echaban encima, uno era un bandido con un jubn de color cereza y el otro un nilfgaardiano de negra vestimenta. Al bandolero, que logr cubrirse por pura casualidad, le cort a travs de la boca. El nilfgaardiano, al ver dientes volando por el aire, puso pies en polvorosa y desapareci entre la niebla. A Geralt casi le aplast un caballo con una gualdrapa ajedrezada. Galopaba sin jinete. Sin vacilar, salt sobre los matorrales hacia el lugar del que provenan unos gritos, unas maldiciones y unos golpes. Tres bandidos haban tirado de la silla al caballero de la capa blanca y ahora intentaban asesinarlo. Uno, que estaba con las piernas abiertas, blanda un hacha, un segundo daba tajos con la espada, un tercero, pequeo y pelirrojo, saltaba a su alrededor como una liebre buscando la ocasin y un lugar no cubierto por la armadura para clavarle una lanza. El cado caballero gritaba algo ininteligible desde el interior de su casco y rechazaba los golpes con un escudo que sujetaba con ambas manos. Tras cada golpe del hacha, el escudo estaba cada vez ms bajo, ya casi se apretaba contra el pecho. Estaba claro que uno o dos golpes ms y las tripas del caballero fluiran a travs de las grietas de la armadura. En tres saltos, Geralt se encontr en mitad del torbellino, le saj en la nuca al pelirrojo de la lanza, dio un amplio corte en la barriga al del hacha. El caballero, gil pese a su armadura, le sacudi al tercer bandido en la rodilla con el escudo y cuando cay le aporre tres veces en la cara hasta que la sangre le salpic la rodela. Se puso de rodillas, palp entre los juncos en busca de su espada, zumbando como un enorme tbano de latn. De pronto vio a Geralt y se qued inmvil. En manos de quin me encuentro? tron desde lo profundo del casco. En manos de nadie. stos que aqu yacen son tambin mis enemigos. Ah... El caballero intent elevar la visera, pero la chapa estaba golpeada y el mecanismo se haba bloqueado. Por mi honor! Gracias mil por vuestra ayuda. A vos. Al fin y al cabo fuisteis vos quien acudi en mi ayuda. De verdad? Cundo? No ha visto nada, pens Geralt. Ni siquiera me advirti a travs de los agujeritos de esa olla de acero. Cmo sois llamado? pregunt el caballero. Geralt. De Rivia. Armas? No es hora, seor caballero, para la herldica. Por mi honor, verdad decs, valiente gentilhombre Geralt. El caballero encontr su espada, se levant. Su escudo mellado como la gualdrapa de su caballo estaba cubierto por un diseo ajedrezado al sesgo de color amarillo y rojo, en cuyos campos se vean alternativamente las letras A y H. ste no es el escudo de mi linaje zumb aclarndolo. Son las iniciales de mi seora, la condesa Anna Henrietta. Yo me llamo el Caballero del Ajedrez. Soy caballero andante. No me est permitido revelar mi nombre ni mis atributos. Hice juramento de caballero. Por mi honor, de nuevo, gracias por la ayuda, caballero. Mo ha sido el placer. Uno de los bandoleros cados gimi e hizo susurrar las hojas. El Caballero del Ajedrez se acerc y con una potente pualada lo clav a la tierra. El bandido agit las manos y los pies como una araa clavada a un alfiler. Aprestmonos dijo el caballero. Todava merodean los malandrines por estos lares. Por mi honor, no es hora de descansar! 141

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Cierto reconoci Geralt. Una banda deambula por el bosque, matando a peregrinos y druidas. Mis amigos estn en peligro... Disculpad un momento. Otro bandido daba seales de vida. Tambin result clavado con bro y con sus pies extendidos hizo tal trenza que hasta se le cayeron las botas. Por mi honor. El Caballero del Ajedrez se limpi la espada al musgo. Difcil les resulta a estos truhanes el separarse de la vida! No os ha de sorprender, oh caballero, que d la puntilla a los heridos. Por mi honor, antes no lo haca. Mas estos bellacos recobran la salud con tal prontitud, que el hombre honrado no puede ms que envidiarlos. Desde que hubiera de medirme con un tunante tres veces seguidas, comenc a rematarlos cuidadosamente. De modo que fuera para siempre. Entiendo. Yo, como veis, soy un andante. Mas mi honor no tiene mella! Oh, aqu est mi caballo. Ven aqu, Bucfalo. El bosque se hizo ms espacioso y claro, comenzaron a dominar los grandes robles de coronas amplias, pero poco densas. El humor y el hedor de los incendios se senta ya cerca. Y al poco, los vieron. Ardan los tejados cubiertos de juncos de las cabaas de un poblado no muy grande. Ardan las lonas de unos carros. Entre los carros yacan cadveres, muchos de ellos con blancas tnicas drudicas visibles desde lejos. Los bandidos y los nilfgaardianos, dndose a s mismos valor a base de aullidos y escondindose tras unos carros que empujaban delante de s, atacaban una gran casa que se alzaba sobre pilotes. La casa estaba construida de slidas vigas de madera y cubierta con tejas de madera dispuestas en pendiente, por las que resbalaban sin hacer dao las antorchas arrojadas por los bandidos. La casa sitiada se defenda y contraatacaba con xito: ante los ojos de Geralt uno de los bandidos se asom descuidadamente por fuera del carro y cay, como tocado por un rayo, con una flecha en el crneo. Vuestros amigos alarde de perspicacia el Caballero del Ajedrez deben de estar en aquel edificio! Por mi honor, en arduo asedio se encuentran! Vayamos, aprestmonos a ayudarles! Geralt escuch unos chillones alaridos y unas rdenes, reconoci al bandolero Ruiseor con la faz vendada. Vio tambin por un momento al medioelfo Schirr, que se cubra tras los nilfgaardianos y sus capas negras. De pronto bramaron los cuernos hasta que las hojas empezaron a caer de los robles. Tronaron los cascos de los alazanes guerreros, brillaron las armaduras y las espadas de caballeros cargando. Con un rugido, los bandoleros echaron a correr en diversas direcciones. Por mi honor! mugi el Caballero del Ajedrez, espoleando a su caballo. Son mis camaradas! Nos han alcanzado! Al ataque, para que nos quede tambin algo de gloria! Ataca, mata! Galopando sobre Bucfalo, el Caballero del Ajedrez cay sobre los ladrones que se escabullan. Fue el primero, en un instante raj a dos y al resto los espant como un halcn espanta a los gorriones. Dos se volvieron en direccin a Geralt, que se acercaba. El brujo los elimin en un abrir y cerrar de ojos. El tercero le dispar con un gabriel. El autodisparador en miniatura lo haba diseado y patentado un tal Gabriel, artesano de Verden. Lo anunciaba con el eslogan: Defindete solo. Alrededor tuyo campan el bandidaje y la violencia, deca el anuncio. La ley es impotente y sin fuerza. Defindete solo! No salgas de casa sin el auto-disparador manual de la marca Gabriel. Gabriel es tu ngel de la guarda, Gabriel os protege a ti y a los tuyos de los bandidos. La venta alcanz un verdadero rcord. Al poco todos los bandidos llevaban un gabriel cuando asaltaban a alguien. Geralt era un brujo, saba evitar una flecha. Pero haba olvidado el dolor de la rodilla. El quiebro se retras una pulgada, la punta en forma de hoja le toc la oreja. El dolor le ceg, pero slo un instante. El 142

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ladrn no tuvo tiempo de tensar el autodisparador y defenderse solo. Geralt, lleno de rabia, le cort las manos y luego le saj la tripas con un amplio corte de sihill. No tuvo tiempo ni siquiera de limpiarse la sangre de la oreja y el cuello cuando ya le estaba atacando un tipo pequeo y vivo como una comadreja, de unos ojos que brillaban innaturalmente, armado con una curvada saberra zerrikana que haca girar con una habilidad digna de admiracin. Ya haba parado dos tajos de Geralt, el noble metal de ambas hojas tintineaba y echaba chispas. Comadreja era rpido y observador. Al momento advirti que el brujo cojeaba, al momento comenz a rodearle y a atacarle por el lado que le era ms beneficioso. Era increblemente rpido, la hoja afilada de la saberra aullaba en tajos ejecutados con el peligroso arte cruzado. Geralt evitaba los golpes con una dificultad cada vez mayor. Y cada vez cojeaba ms, obligado como estaba a apoyar el peso sobre la pierna herida. Comadreja se encogi de pronto, salt, realiz un hbil giro y una finta, cort por la oreja. Geralt lo par al sesgo y le rechaz. El bandido gir gil, ya se pona en posicin de lanzar un peligroso corte bajo, cuando de pronto desencaj los ojos, estornud con fuerza y se le salieron los mocos, bajando al momento la guardia. El brujo le cort rpido en el cuello, la hoja lleg hasta la columna vertebral. Venga, que alguien me diga jade, mirando el cuerpo tembloroso que el uso de los narcticos no es perjudicial. Un bandido que le atacaba con una maza alzada se tropez y cay con la nariz entre el fango, una flecha le sala de la ingle. Ya voy, brujo! grit Milva. Ya voy! Aguanta! Geralt se dio la vuelta, pero ya no haba a quin rajar. Milva dispar al ltimo ladrn que quedaba en los alrededores. El resto huy al bosque, perseguidos por los multicolores caballeros. A algunos los persegua el Caballero del Ajedrez. Los alcanz, porque desde el bosque se oa cuan terrible era su acoso. Uno de los nilfgaardianos negros, no del todo muerto, se alz de pronto y se lanz a la huida. Milva alz y tens su arco en un decir amn, aullaron los timones, el nilfgaardiano cay sobre las hojas con una flecha de pluma gris entre las paletillas. La arquera suspir con fuerza. Nos cuelgarn dijo. Ponqu dices eso? Esto es Nilfgaard. Y ya van para dos meses que mayormente yo echo abajo nilfgaardianos. Esto es Toussaint, no Nilfgaard. Geralt se toc un lado de la cabeza, sac la mano llena de sangre. Joder. Qu pasa ah? Mralo, Milva. La arquera lo contempl con atencin crtica. Slo te ha arrancado la oreja afirm por fin. No hay por qu preocuparse. Qu fcil es hablar para ti. A m me gustaba mucho mi oreja. Aydame a vendarlo con algo porque me corre la sangre hasta el cuello. Dnde estn Jaskier y Angoulme? En la choza, con los peregrinos... Oh, mierda. Retumbaron los cascos y tres jinetes surgieron de la niebla. Iban sobre alazanes de guerra, sus capas y estandartes se agitaban al viento. Antes de que sonara su grito de guerra, Geralt abraz a Milva y la arrastr debajo de un carro. No haba bromas con alguien que cargaba armado con una lanza de catorce pies y daba un alcance efectivo de diez pies por delante de la cabeza del caballo. Salid! Los alazanes de los caballeros pateaban la tierra alrededor del carro. Tirad las armas y salid! Nos cuelgarn murmur Milva. Poda tener razn. Ja, tunantes! grit burln uno de los caballeros, que llevaba un escudo con una cabeza de toro en sable sobre campo de plata. Ja, belitres! Por mi honor que vais a colgar! 143

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Por mi honor! le apoy la juvenil voz de otro, con escudo celeste. Aqu mismo os vamos a despedazar! Pero bueno! Quietos! El Caballero del Ajedrez, montado sobre Bucfalo, sali de entre la niebla. Haba conseguido por fin alzarse la abollada visera, desde debajo de ella surga ahora una abundante masa de pelos de bigote. Liberadles presto! grit. stos no son malandrines, sino gente honrada y de bien. La moza se puso con valenta en defensa de los peregrinos. Y este seor es un buen caballero! Un buen caballero? Cabeza de Toro alz la visera y mir a Geralt con incredulidad. Por mi honor! No puede ser! Por mi honor! El Caballero del Ajedrez se golpe en la pechera con un guante acorazado. Puede ser, mi palabra empeo! Este tan bravo caballero me salv de la opresin cuando los bellacos me tiraron al suelo. Nmbrase don Geralt de Rivia. Armas? No me est permitido revelarlas buf el brujo. Ni el nombre verdadero, ni los atributos. Hice el juramento de caballero. Soy el andante Geralt. Oooh! grit de pronto una voz descarada y bien conocida. Mirad lo que nos ha trado el gato! Ja, abuelilla, ya te dije que el brujo nos iba a venir en socorro! Y en el momento justo! grit, Jaskier, acercndose junto con Angoulme y un grupillo de peregrinos, el lad en una mano y en la otra su inseparable tubo. Ni un segundo demasiado pronto. Tienes sentido de lo dramtico, Geralt. Debieras escribir obras para el teatro! De pronto se qued callado. Cabeza de Toro se inclin en su silla, los ojos le brillaban. Vizconde Julin? Barn de Peyrac-Peyran? Otros dos caballeros salieron de entre los robles. Uno, con un casco de ola adornado con un cisne blanco de alas abiertas de acertado parecido, conduca a dos prisioneros de un lazo. Otro caballero, andante pero prctico, preparaba unas sogas y miraba en busca de unas buenas ramas. Ni Ruiseor ni Schirr. Angoulme advirti la mirada del brujo. Una pena. Una pena reconoci Geralt. Pero intentaremos arreglarlo. Seor caballero... Pero Cabeza de Toro o mejor dicho, el barn de Peyrac-Peyran no le prestaba atencin. No vea, pareca, ms que a Jaskier. Por mi honor dijo arrastrando las palabras. No me engaa la vista! Es el vizconde don Julin en carne y hueso. Ja! Cmo se va a alegrar nuestra seora la condesa! Quin es ese vizconde Julin? se interes el brujo. Yo soy dijo Jaskier a media voz. No te mezcles en esto, Geralt. Cmo se va a alegrar doa Anarietta repiti el barn de Peyrac-Peyran. Ja, por mi honor! Os vamos a llevar a todos al castillo de Beauclair. Nada de excusas, vizconde, no prestar mi odo a excusa alguna! Unos cuantos de los desertores han huido. Geralt se permiti un tono bastante fro. Propongo capturarlos primero. Luego pensaremos qu hacer con un da que comenzara tan interesante. Qu le decs a eso, seor barn? Por mi honor dijo Cabeza de Toro que de todo ello no saldr nada. Es imposible perseguirlos. Los criminales huyeron al otro lado del ro, y nosotros no debemos plantar al otro lado ni siquiera la punta de un casco del caballo. Aquella parte del bosque de Myrkvid es un santuario intocable, y en el espritu de los tratados firmados con los druidas por nuestra amada condesa Anna Henrietta, piadosa seora de Toussaint... Los bandoleros han huido all, joder! le interrumpi Geralt, enfurecindose. En ese santuario intocable se dedicarn a matar! Y vos me vens con no s qu tratados... 144

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Hemos dado palabra de caballero! El barn de Peyrac-Peyran, como result, pareca ms digno de llevar una cabeza de carnero que de toro. No est permitido! Los tratados! Ni un pie en el terreno de los druidas! A quien no le est permitido, no le est permitido buf Angoulme, llevando de las riendas a dos caballos de los bandidos. Deja esa chachara vaca, brujo. Vamos. Tengo an algunas cuentas pendientes con Ruiseor, y t, por lo que imagino, querras todava tener una charlilla con el medioelfo. Voy con vusotros dijo Milva. Presto me buscar una yegua. Yo tambin balbuce Jaskier. Yo tambin voy con vosotros. Pero bueno, esto no! grit el barn cabecitoro. Por mi honor, el seor vizconde Julin ir con nosotros al castillo de Beauclair. La condesa no nos perdonara que, habindolo encontrado, no lo trajramos. A vosotros no os detendr. Sois libres en obras y pensamientos. Como compaeros del vizconde Julin, su merced doa Anarietta os recibira con honores y os hospedara en el castillo, pero en fin, si despreciis su hospitalidad... No la despreciamos le interrumpi Geralt, mitigando con una mirada amenazadora a Angoulme, quien a espaldas del barn realizaba diferentes gestos repugnantes y ofensivos. Lejos estamos de despreciarla. No dejaremos de ir a inclinarnos ante la condesa a ofrecerle el homenaje que se merece. Pero en primer lugar concluiremos lo que tenemos que concluir. Nosotros tambin dimos nuestra palabra, se puede decir que tambin firmamos un pacto. En cuanto lo concluyamos, nos dirigiremos sin tardanza al castillo de Beauclair. Iremos hacia all sin falta. Aunque no sea ms que por dar cuenta aadi significativamente y con nfasis de que deshonor alguno ni menoscabo se le cause a nuestro amigo Jaskier. Es decir, puf, Julin. Por mi honor! sonri de pronto el barn. Ningn deshonor ni menoscabo alguno se le causar al vizconde Julin, estoy presto a dar mi palabra. Puesto que olvid deciros, vizconde, que el conde Raimundo murise hace dos aos de apopleja. Ja, ja! grit Jaskier, con el rostro de pronto radiante. El conde la palm! Esto s que es una nueva maravillosa y alegre! Es decir, me refera a tristeza y pena, congoja y angustia... Que le sea leve la tierra... Sin embargo,' si esto es as, vayamos a Beauclair lo ms presto posible, seores caballeros! Geralt, Milva, Angoulme, nos veremos en el castillo! Vadearon la corriente, espolearon los caballos hacia el bosque, entre robles de ramas muy extensas, entre helechos que les llegaban hasta las espuelas. Milva encontr sin esfuerzo el rastro de la banda de huidos. Iban tan deprisa como podan. Geralt tena miedo por los druidas. Tema que los restos de la banda, al sentirse seguros, quisieran vengar en los druidas el pogromo recibido a manos de los caballeros andantes de Toussaint. Cuidao que ha teno potra el Jaskier dijo de pronto Angoulme. Cuando el Ruiseor nos cerc en la cabaa me cont por qu tena miedo de Toussaint. Me lo haba imaginado respondi el brujo. Slo que no saba que haba apuntado tan alto. Una condesa, jo, jo! Fue hace la tira de aos. Y el conde Raimundo, se que estir la pata, al parecer jur que le iba a arrancar el corazn al poeta, lo mandara cocinar, se lo pondra de cena a la condesa infiel y la obligara a comerlo. Tiene Jaskier suerte de no haber cado en las garras del conde cuanto todava viva. Nosotros tambin tenemos suerte. Eso habr que verlo. Jaskier dice que la tal condesa Anarietta lo ama hasta la locura. Jaskier siempre dice eso. Cerrar el pico! ladr Milva, tirando de las riendas y echando mano al arco. Errando de rbol en rbol corra hacia ellos un ladrn, sin sombrero, sin armas, a ciegas. Corra, se caa, se levantaba, volva a correr de nuevo. Y gritaba. Gritos agudos, penetrantes, horribles. Qu pasa? se asombr Angoulme. 145

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Milva tens el arco en silencio. No dispar, esper hasta que el bandido se acercara y aqul corra directamente hacia ellos, como si no les hubiera visto. Cruz a toda velocidad por entre el caballo del brujo y el de Angoulme. Vieron su rostro, blanco como el papel y deformado por el miedo, vieron sus ojos desencajados. Qu diablos? repiti Angoulme.: Milva se despert de su estupor, se volvi en la silla y le lanz al huido una flecha en la espalda. El bandido grit y cay sobre los helechos. La tierra tembl. De tal forma que de un roble cercano se desgranaron al suelo las bellotas. Me pregunto dijo Angoulme de qu sera de lo que hua... La tierra tembl de nuevo. Los arbustos chasquearon, crujieron las ramas quebradas. Qu es eso? gimi Milva, ponindose de pie sobre los estribos. Qu es eso, brujo? Geralt fij la mirada, vio y lanz un profundo suspiro. Angoulme tambin lo vio. Y empalideci. Su puta madre! El caballo de Milva tambin lo vio. Relinch con pnico, se puso a dos patas y luego pate con las ancas. La arquera vol de la silla y cay pesadamente al suelo. El caballo huy hacia el interior del bosque. La montura de Geralt ech a galopar detrs sin pensarlo, con tan mala fortuna que eligi un camino bajo una rama de roble que colgaba muy baja. La rama barri al brujo de la silla. El golpe y el dolor de la rodilla por poco no le quitaron el sentido. Angoulme fue quien consigui controlar a su enloquecido caballo por ms tiempo, pero tambin al final acab en el suelo. En su huida el caballo por poco no aplast a Milva, que se estaba levantando. Y entonces vieron con mayor claridad la cosa que avanzaba hacia ellos. Y dejaron por completo, pero por completo, de asombrarse del pnico de sus animales. El ser recordaba a un gigantesco rbol, a un audo y nudoso roble. O puede que en verdad fuera un roble. Pero un roble bastante poco tpico. En vez de erguirse tranquilito all en el campo entre hojas y bellotas cadas, en vez de permitir que le corrieran por encima las ardillas y se le cagaran encima los pardillos, aquel roble caminaba con bro por el bosque, pisaba rtmicamente con gruesas races y agitaba las ramas. El rechoncho tronco o el torso del monstruo tena a ojo como unas dos brazas de dimetro y el pico que sobresala de l no era quizs pico, sino ms bien fauces, porque se abra y se cerraba con un sonido que recordaba al de unas pesadas puertas al cerrarse. Aunque bajo su terrible peso temblaba la tierra de forma que haca complicado mantener el equilibrio, el monstruo cruzaba por un barranco con una agilidad pasmosa. Y no lo haca sin objetivo. Ante sus ojos, el monstruo agit las ramas, hizo que susurraran las hojas y extrajo de un rbol cado a un bandido que se esconda all, tan hbilmente como una cigea extrae a una rana escondida entre la hierba. Envuelto en las ramas, el malandrn qued suspendido, gritando que hasta daba pena. Geralt vio que el monstruo llevaba ya tres bandidos colgando de la misma forma. Y un nilfgaardiano. Huid... jade, intentado en vano levantarse. Tena la sensacin como si alguien le estuviera golpeando rtmicamente con un martillo en la rodilla para clavarle un clavo al rojo. Milva... Angoulme... Huid... No te vamos a dejar! El rbol monstruo les escuch, tacone alegre con las races y corri en su direccin. Angoulme, intentando en vano alzar a Geralt, maldijo de forma especialmente blasfema. Milva, con las manos temblorosas, intentaba asentar una flecha en la cuerda. Completamente sin sentido. Huid! Era demasiado tarde. El rbol monstruo ya estaba sobre ellos. Paralizados por el miedo, ahora podan ver con precisin su botn, cuatro ladrones que colgaban en la trenza de ramas. Dos vivan, porque emitan terribles aullidos y meneaban las piernas. El tercero, quiz inconsciente, colgaba inerte. El monstruo, a todas luces, intentaba capturar vivas a sus presas. Pero con el cuarto prisionero no le haba 146

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salido, quiz por falta de atencin haba apretado demasiado fuerte, lo que se dejaba ver por los ojos desencajados de la vctima, y la lengua, que le llegaba muy lejos, hasta la barbilla, manchada de sangre y de vmito. Un segundo despus colgaban ya en el aire, rodeados de ramas, todos gritando a voz en cuello. Mis, mis, mis escucharon desde abajo, desde las races.Mis, mis, Arbolillo. Detrs del rbol monstruo, espolendolo ligeramente con una ramita llena de hojas iba una druidesa jovencita, con una toga blanca y una corona de florecillas en la cabeza. No hagas dao, Arbolillo, no aprietes. Con delicadeza. Mis, mis, mis. No somos unos bandidos... jade Geralt desde lo alto, pudiendo apenas alzar su voz desde un pecho apretado por las ramas. Dile que nos suelte... Somos inocentes... Todos dicen lo mismo. La druidesa espant una mariposa que le rondaba por la ceja. Mis, mis, mis. Me he meado... gimi Angoulme. Me cagent, me he meado! Milva slo carraspeaba. Tena la cabeza sobre el pecho. Geralt lanz una maldicin terrible. Era lo nico que poda hacer. El rbol monstruo, espoleado por la druidesa, avanzaba ligero por el bosque. Durante su carrera a todos los que estaban conscientes les castaeteaban los dientes al ritmo de los saltos del monstruo. Hasta se oa un eco. Al cabo de no mucho tiempo se encontraron en un amplio claro. Geralt vio a un grupo de druidas vestidos de blanco, y junto a ellos otro rbol monstruo. ste haba sido menos afortunado con su caza: de sus ramas slo colgaban tres bandidos, de los que slo pareca vivir uno. Criminales, canallas, gentes indignas! enunci desde abajo uno de los druidas, un viejecillo que se apoyaba en un largo bastn. Miradlo bien. Mirad qu castigo les espera en el bosque de Myrkvid a los criminales e indignos. Miradlo y recordadlo. Os dejaremos ir para que podis contarles a otros lo que vais a contemplar dentro de un momento. Para advertencia! En el mismo centro del claro se amontonaba una gran pila de leos y carrascas, y sobre la pila, apoyada en unos maderos, haba una jaula tejida de esparto que tena la forma de una gran mueca de palo. La jaula estaba llena de gentes gritando y sollozando. El brujo escuch con claridad los gritos de rana, roncos por el miedo, del bandolero Ruiseor. Vio tambin el rostro blanco como el papel y deformado por el pnico del medioelfo Schirr, apretado contra las trenzas de esparto. Druidas! grit Geralt, movilizando para aquel grito todas sus fuerzas para que se escuchara entre la barahnda general. Seora flaminica! Soy el brujo Geralt! Cmo? habl desde abajo una mujer alta y delgada con el cabello de color gris acero, que le caa sobre la espalda, sujeto a la frente con una corona de murdago. Soy Geralt... El brujo... El amigo de Emiel Regis... Repite, porque no te oigo. Geraaalt! El amigo del vampiiiro! Ah! Haberlo dicho antes! A una seal de la druidesa de cabellos de acero, el rbol monstruo los dej en tierra. No demasiado delicadamente. Cayeron, ninguno se pudo levantar por sus propias fuerzas. Milva estaba inconsciente, por la nariz le sala sangre. Haciendo un esfuerzo, Geralt se alz y se arrodill sobre ella. La flaminica de cabellos de acero estaba a su lado, carraspe. Tena el rostro muy fino, incluso delgadsimo, tanto que despertaba asociaciones no demasiado agradables con el crneo de un cadver cubierto de piel. Sus ojos azul celeste como el aciano eran amables y dulces. Creo que tiene una costilla rota dijo, mirando a Milva. Pero ahora la curamos. Enseguida le prestarn ayuda nuestras sanadoras. Me pesa lo que ha sucedido. Pero, cmo iba a saber quines erais? No os invit a venir a Caed Myrkvid y no os conced permiso para entrar en nuestro santuario. Emiel 147

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Regis da fe de vosotros, cierto, pero la presencia en nuestro bosque de un brujo, asesino a sueldo de seres vivos... Me ir de aqu sin un momento de demora, honorable flaminica asegur Geralt. Si slo... Se detuvo, al ver a los druidas portando teas ardiendo que se acercaban a la pila y a la mueca de esparto llena de personas. No! grit, apretando los puos. Deteneos! Esa jaula dijo la flaminica, como si no lo escuchara tena que servir al principio como comedero invernal para animales hambrientos, tena que estar en el bosque llena de heno. Pero cuando agarramos a estos canallas, record los rumores malvados y las calumnias que los humanos cuentan de nosotros. Bien, pens, vais a tener vuestra Moza de Esparto. Vosotros mismos os la sacasteis de la manga, como pesadilla que despierta el miedo, as que yo os voy a proporcionar esa pesadilla... Ordena que se detengan susurr el brujo. Honorable flaminica... No los quemis... Uno de esos bandidos tiene una informacin muy importante para m... La flaminica pos una mano sobre el pecho. Sus ojos de aciano eran amables y dulces. Oh, no dijo con voz seca. No, seor. Yo no creo en la institucin del testigo de la corona. El librarse de la pena es inmoral. Deteneos! grit el brujo. No le prendis fuego! De...! La flaminica realiz un breve gesto con la mano, y Arbolillo, que todava estaba en los alrededores, tacone con sus races y le puso una rama al brujo en el hombro. Geralt se sent y adems con impulso. Prendedle fuego! orden la flaminica. Lo siento, brujo, pero ha de ser as. Nosotros, druidas, valoramos y honramos la vida en cada una de sus formas. Pero el dejar con vida a los criminales es simple estupidez. A los criminales no les asusta ms que el miedo. As que les vamos a dar un ejemplo por el miedo. Albergo la esperanza de que no tenga que repetir este ejemplo. Las carrascas se prendieron muy deprisa, la pila vomit humo y se cubri de llamas. Los gritos y aullidos que salan de la Moza de Esparto ponan los pelos de punta. Por supuesto, no era posible en la cacofona de chasquidos producida por el fuego, pero a Geralt le pareca que distingua el croar desesperado de Ruiseor y los gritos agudos, llenos de dolor, del medioelfo Schirr. l tena razn, pens. La muerte no siempre es igual. Y luego, despus de un tiempo macabramente largo, la pila y la Moza de Esparto explotaron piadosamente en un infierno de fuego estruendoso, un fuego al que nada poda sobrevivir. Tu medalln, Geralt dijo Angoulme, que estaba junto a l. Cmo? carraspe, porque tena la garganta encogida. Qu has dicho? Tu medalln de plata con el lobo. Lo tena Schirr. Ahora ya lo has perdido del todo. Se habr fundido en esas brasas. Qu se le va a hacer dijo al cabo, mirando a los ojos aciano de la flaminica. Ya no soy un brujo. Dej de ser brujo. En Thanedd, en la Torre de la Gaviota. En Brokiln. En el puente sobre el Yaruga. En la cueva de la Gorgona. Y aqu, en el bosque de Myrkvid. No, ya no soy un brujo. As que he de aprender a vivir sin el medalln de brujo.

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Captulo octavo
El rey amaba a su esposa, la reina, ilimitadamente, y ella lo amaba a l con todo su corazn. Algo as slo poda terminar con una desgracia. Flourens Delannoy, Cuentos y leyendas Delannoy, Flourens, lingista e historiador, *1432 en Vicovaro, en los aos 1460-1475 secretario y bibliotecario en el palacio imperial. Infatigable investigador de leyendas y cuentos populares, autor de muchos estudios que son considerados monumentos de la antigua lengua y literatura de las regiones norteas del Imperium. Algunas de sus obras ms importantes son: Mitos y leyendas de los pueblos del norte, Cuentos y leyendas, La sorpresa o el mito de la Antigua Sangre, La saga del brujo y El brujo y la brjula, o de la bsqueda incansable. Desde el ao 1476, profesor de la academia de Castell Graupian, donde en +1510. Effenberg y Talbot, Encyclopaedia Mxima Mundi, tomo IV

El viento soplaba desde el mar, haca gemir las velas, una gara como de pequesimo granizo golpeaba dolorosamente en el rostro. El agua del Gran Canal estaba aceitosa, agitada por el viento, salpicada con el goteo de la lluvia. Por aqu, seor, permitid. El barco est esperando. Dijkstra lanz un pesado suspiro. Estaba ya verdaderamente harto de viajes por el mar, le alegraban aquellos pocos instantes en los que senta bajo los pies el suelo fuerte y estable de la playa, se pona negro cuando pensaba que no tena ms remedio que acercarse otra vez a una cubierta balanceante. Pero qu se le iba a hacer. Lan Exeter, la capital de invierno de Kovir, se diferenciaba de forma significativa de otras capitales del mundo. En el puerto de Lan Exeter los viajeros que llegaban por mar desembarcaban en la piedra del muelle slo para embarcarse de inmediato en la siguiente unidad navegadora: una esbelta nave de alta proa y no mucho ms baja popa, impulsada por multitud de remos. Lan Exeter estaba construida sobre el agua, en el amplio estuario del ro Tango. En vez de calles, la ciudad tena canales, y toda la comunicacin de la ciudad se llevaba a cabo mediante barcas. Se subi a la barca, salud al embajador redano que le esperaba junto a la escala. Se separaron del muelle, los remos golpeaban el agua al unsono, la nave avanzaba, tomaba velocidad. El embajador redano guardaba silencio. El embajador, pens Dijkstra maquinalmente. Desde hace cuntos aos tiene Redania embajador en Kovir? Ms de ciento veinte. Ya hace ciento veinte aos que Kovir y Poviss tienen frontera con Redania. Pero no siempre fue as. Desde el principio de los tiempos Redania trataba a los pases situados al norte, en el golfo de Praxeda, como su propio feudo. Kovir y Poviss eran como se deca en la corte de Tretogor infantados en la joya de la corona. Los condes infantes que se sucedan en aquellos gobiernos reciban el nombre de troidenos, puesto que descendan o afirmaban descender de un antepasado comn, Troiden. El tai prncipe Troiden era hermano del rey de Redania Radowid I, al que luego llamaron el Grande. Ya en su juventud haba sido el tal Troiden un tipo lascivo y extraordinariamente repugnante. Daba miedo pensar lo que saldra de l con los aos. El rey Radowid, que no era una excepcin a este respecto, odiaba a su hermano como a la peste. As que lo nombr conde infante de Kovir, para librarse de l, envindolo tan lejos de s como fuera posible. Y ms lejos que Kovir no se poda. El conde infante Troiden era formalmente vasallo de Redania, pero un vasallo atpico, que no conllevaba carga alguna ni obligaciones feudales. Ni siquiera tena que ofrecer el juramento ceremonial de vasallaje, se exiga de l solamente lo que se denominaba promesa de no perjudicar. Unos decan que, simplemente, Radowid se haba apiadado de l, sabiendo que la joya de la corona kovirana no daba ni para tributos ni para vasallaje. Otros por su parte afirmaban que Radowid simplemente no quera tener 149

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ante sus ojos al conde infante, se mareaba slo de pensar que el hermanillo se poda aparecer personalmente en Tretogor con dinero o ayuda militar. Cmo haba sido en verdad, no lo saba nadie, pero sea como fuere, as se qued. Muchos aos despus de la muerte de Radowid I, en Redania seguan rigiendo las leyes promulgadas en tiempos del viejo rey. En primer lugar: el condado de Kovir es vasallo, pero no tiene ni que pagar, ni que servir. En segundo: el infantado de Kovir es un bien de manos muertas y la sucesin est exclusivamente en manos de la casa de los troidenos. En tercer lugar: Tretogor no se mezcla en los asuntos de la casa de los troidenos. En cuarto: a los miembros de la casa de los troidenos no se les invita a Tretogor para las celebraciones de las fiestas nacionales. En quinto: ni en ninguna otra ocasin. En suma, pocos saban algo de lo que pasaba en el norte y menos an se interesaban por ello. A Redania llegaban principalmente por intermedio de Kaedwen noticias de los conflictos del conde de Kovir con los seores menores del norte. De alianzas y guerras con Hengfors, Malleore, Creyden, Talgar y otros pases de nombres difciles de recordar. Alguien haba vencido a alguien y lo haba absorbido, alguien se haba unido a alguien con un lazo dinstico, alguien haba derrotado a alguien y le exiga tributo. En resumen, nadie saba quin, a quin ni por qu. Sin embargo, las noticias de guerras y luchas atraan al norte a una marabunta de matones, aventureros, buscadores de sensaciones y otros espritus inquietos en busca de botn y posibilidades de enriquecerse. Venan aqullos de todos los rincones del mundo, incluso de pases tan lejanos como Cintra o Rivia. Pero sobre todo, habitantes de Redania y Kaedwen. En especial desde Kaedwen haban salido para Kovir verdaderos pelotones de caballera. El rumor deca incluso que a la cabeza de uno iba la famosa Aideen, la revoltosa hija natural del monarca de Kaedwen. En Redania hasta se deca que en el palacio de Ard Carraigh se jugaba con la idea de anexionarse el condado del norte y arrebatrselo a la corona redana. Incluso se supona que alguien all haba comenzado a gritar que era necesaria una intervencin armada. Sin embargo, Tretogor anunci ostentosamente que no le interesaba el norte. Como reconocieron los juristas reales, la ley que rega era la de la reciprocidad, el principado kovirano no tena obligacin alguna para con la corona, as que la corona no le ofreca ayuda a Kovir. Y cuanto ms que Kovir no haba pedido ayuda alguna. Entretanto Kovir y Poviss haban salido de las guerras del norte ms fuertes y poderosos. Pocos eran los que entonces lo saban. La seal ms clara de la creciente potencia del norte era su cada vez mayor actividad exportadora. Durante decenas de aos se haba dicho que la nica riqueza de Kovir era la arena y el agua marina. Se volvi a recordar la broma cuando la produccin de las fbricas y salinas de Kovir prcticamente monopoliz el mercado mundial del vidrio y la sal. Pero aunque cientos de personas beban en vasos con la seal de las fbricas de Kovir y aliaban la sopa con sal de Poviss, an segua siendo en la consciencia de la gente un pas increblemente lejano, inaccesible, duro y hostil. Y sobre todo, ajeno. En Redania y Kaedwen, en vez de mandar al diablo a alguien se deca echarlo a Poviss. Si no os gusta mi casa, deca el maestro a los aprendices recalcitrantes, camino libre a Kovir. No vamos a tener aqu orden kovirano, les gritaba el profesor a los estudiantes que discutan como locos. A hacerte el listo a Kovir, le deca el campesino a su hijo que criticaba el arado antiqusimo y el sistema de barbecho. A quien no le guste el orden ancestral, camino libre a Kovir! Los receptores de estos mensajes poco a poco comenzaron a reflexionar y al poco se dieron cuenta de que, efectivamente, el camino a Kovir y a Poviss careca de obstculos. Una segunda ola de emigrantes se dirigi hacia el norte. Y como la anterior, aquella ola se compona de gente rara e insatisfecha, que eran diferentes y queran otras cosas. Pero esta vez no se trataba de aventureros enfrentados a la vida y que no caban en ningn sitio. Por lo menos, no slo. Hacia el norte se dirigieron cientficos que crean en sus teoras aunque se les gritara que aquellas teoras eran irreales y locas. Tcnicos y constructores convencidos de que, contra toda opinin general, se podan construir las mquinas y herramientas concebidas por los cientficos. Hechiceros para quienes el uso la magia para crear diques no significaba un desprecio blasfemo. Mercaderes para los que la 150

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perspectiva del incremento del beneficio era capaz de sobrepasar las fronteras rgidas, estticas y cortas de vista del riesgo. Campesinos y ganaderos convencidos de que incluso de los peores suelos se poda hacer un campo fructfero, de que siempre se poda criar un tipo de animal que medrara en aquel clima. Hacia el norte se fueron tambin mineros y gelogos para los que la severidad de las montaas salvajes y las rocas de Kovir significaba una seal inequvoca de que si en la superficie haba tanta pobreza, en el interior tena que haber mucha riqueza. Pues la naturaleza ama el equilibrio. En el interior haba mucha riqueza. Pas un cuarto de siglo y Kovir extraa tantas riquezas mineras como Redania, Aedirn y Kaedwen juntos. En la extraccin y la transformacin del mineral de hierro, Kovir tan slo ceda ante Mahakam, pero hasta Mahakam llegaban transportes koviranos de metal que servan para realizar las aleaciones. A Kovir y Poviss les tocaba un cuarto de la extraccin mundial de mena de plata, nquel, plomo, estao y cinc, la mitad de las extracciones de cobre y cobre nativo, tres cuartos de las extracciones de mena de manganeso, cromo, titanio y volframio, y otro tanto de metales que slo aparecan en forma nativa: platino, ferroaurum, criobelito y dwimerita. Y ms del ochenta por ciento de las extracciones mundiales de oro. El oro a cambio del que Kovir y Poviss compraban todo lo que no creca y no se criaba en el norte. Y lo que Kovir y Poviss no producan. No porque no pudieran ni supieran. No mereca la pena. El artesano de Kovir o Poviss, hijo o nieto de emigrante que llegara aqu con el saco al hombro, ganaba ahora cuatro veces ms que su confrter de Redania o Temera. Kovir comerciaba y quera comerciar con todo el mundo, a una escala cada vez mayor. No pudo. Radowid III fue coronado rey de Redania. Con su bisabuelo Radowid el Grande le ligaba el nombre y tambin la avaricia y la codicia. Aquel rey, por sus lameculos y hagigrafos llamado el Atrevido, y por todos los dems el Pelirrojo, se dio cuenta de lo que antes nadie haba querido darse cuenta. Por qu del gigantesco comercio que Kovir llevaba a cabo Redania no se llevaba ni un real? Pues si Kovir no es ms que un insignificante condado, un feudo, pequea joyita en la corona redana. Era hora de que el vasallo kovirano comenzara a servir a su soberano! Al poco surgi una maravillosa ocasin. Redania tuvo un conflicto fronterizo con Aedirn, se trataba, como de costumbre, del valle del Pontar. Radowid III decidi echar mano a las armas y comenz a prepararse. Promulg un impuesto especial para la guerra llamado el diezmo de Pontar. Haban de pagarlo todos los sbitos y vasallos. Todos. El infante de Kovir tambin. El Pelirrojo se frotaba las manos. Diez por ciento de los ingresos de Kovir, esto s que era algo bueno! Hasta Pont Vanis, del que se pensaba que era un villorrio de murallas de madera, se fueron los enviados redanos. Cuando volvieron comunicaron al Pelirrojo unas nuevas asombrosas. Pont Vanis no es un villorrio. Es una ciudad enorme, la capital de verano del reino de Kovir, cuyo gobernante, el rey Gedovius, enva al rey Radowid la siguiente repuesta: El reino de Kovir no es vasallo de nadie. Las pretensiones y las reclamaciones de Tretogor carecen de fundamento y se apoyan en una ley que es letra muerta, que nunca tuvo vigor. Los reyes de Tretogor no fueron nunca soberanos de Kovir, porque los seores de Kovir, lo que es fcil de comprobar en los anales, nunca pagaron tributo a Tretogor, ni cumplieron obligaciones militares ni, lo que es ms importante, nunca fueron invitados a las celebraciones de las fiestas nacionales. Ni a ninguna otra. Gedovius, rey de Kovir transmitieron los enviados lo siente mucho, pero no puede reconocer al rey Radowid como seor y soberano, ni mucho menos pagarle el diezmo. No puede tampoco hacerlo ninguno de los vasallos ni enfiteutas que rindan vasallaje exclusivo al seoro de Kovir. En una palabra: que Tretogor tenga cuidado de su nariz y no la meta en los asuntos de Kovir, reino independiente. El Pelirrojo estall en una fra clera. Reino independiente? Extranjero? Bien, pues entonces vamos a hacer con Kovir como con un reino extranjero. 151

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Redania y Kaedwen y Temera, obligados por el Pelirrojo, aplicaron a Kovir una aduana retorsiva y un derecho de almacenaje sin piedad. Un mercader de Kovir que viajara hacia el sur tena que exponer sus mercancas, lo quisiera o no, en alguna ciudad redana y venderlas. O regresar. La misma obligacin afectaba al mercader del lejano sur que tuviera intenciones de dirigirse a Kovir. De las mercancas que Kovir transportaba por el mar, sin tocar en puertos redanos o temerios, Redania exiga unos derechos de aduana dignos de un pirata. Los barcos koviranos, por supuesto, no queran pagar, slo pagaban aqullos que no conseguan huir. En aquel juego del gato y el ratn comenzado en el mar, pronto se lleg a un incidente. Un patrullero redao intent arrestar a un mercader kovirano, aparecieron dos fragatas de Kovir, el patrullero ardi. Hubo vctimas. La gota colm el vaso. Radowid el Pelirrojo decidi ensear modales a su vasallo desobediente. Un ejrcito redao compuesto de cuatro mil hombres atraves el ro Braa, y el cuerpo expedicionario de Kaedwen avanz hacia Caingorn. Al cabo de una semana, los dos mil redanos que haban logrado sobrevivir cruzaban la frontera en direccin contraria y los miserables restos del cuerpo kaedweno se arrastraron hacia casa por los desfiladeros de las Montaas del Milano. As se aclar el ltimo objetivo para el que haba servido el oro de las montaas del norte. El ejrcito estable de Kovir lo constituan veinticinco mil profesionales duchos en guerras y atracos, condottieros sacados de los ms lejanos rincones del mundo, incondicionalmente fieles a la corona kovirana gracias una soldada de generosidad nunca vista y una pensin de vejez garantizada por contrato. Dispuestos a enfrentarse a cualquier peligro por recompensas de generosidad nunca vista, pagadas por cada batalla ganada. A estos ricos soldados por su parte, los dirigan unos caudillos experimentados en la guerra, llenos de talento y ahora muy ricos. A estos caudillos el Pelirrojo y el rey Benda de Kaedwen los conocan muy bien: eran los mismos que no haca tanto tiempo haban estado sirviendo en sus propios ejrcitos pero que, inesperadamente, haban pasado a la reserva y se haban ido al extranjero. El Pelirrojo no era tonto y saba aprender de sus errores. Calm a los agitados generales que exigan una cruzada, no prest odos a los mercaderes que exigan un bloqueo econmico, mitig a Benda de Kaedwen, que anhelaba sangre y venganza por la destruccin de su unidad de lite. El Pelirrojo inici negociaciones. No le contuvo ni siquiera la humillacin, una piedra de molino que tuvo que tragar: Kovir accedi a las negociaciones pero en su territorio, en Lan Exeter. La montaa tena que venir al profeta. Acudieron entonces a Lan Exeter como suplicantes, pens Dijkstra, envolvindose en su capa. Como humillados pedigeos. Exactamente como hoy. La escuadra redana entr en el golfo de Praxeda y se dirigi hacia la playa kovirana. Desde la cubierta del buque insignia Alata, Radowid el Pelirrojo, Benda de Kaedwen y el jerarca de Novigrado, que les acompaaba en papel de mediador, contemplaron con asombro el rompeolas que surga del mar y sobre el que se alzaban los muros y rechonchas torres de la fortaleza que defenda la entrada a la ciudad de Pont Vanis. Y navegando hacia el norte, en direccin a la desembocadura del ro Tango, los reyes vieron puerto tras puerto, astillero tras astillero, embarcadero tras embarcadero. Vieron un bosque de mstiles y un ocano blanco de velas que hasta hera los ojos. Kovir, resultaba, ya tena listo el remedio contra bloqueos, retorsiones y guerras aduaneras. Kovir estaba dispuesto, evidentemente, a controlar los mares. El Alata entr en la amplia boca del ro Tango y ech el ancla en las bocas de piedra del antepuerto. Pero a los reyes, para su asombro, todava les esperaba un viaje por el agua. La ciudad de Lan Exeter no tena calles, sino canales. Entre ellos, el Gran Canal, arteria principal y eje de la metrpolis, que conduca directamente desde el puerto hasta la residencia del monarca. Los reyes se trasladaron a una galera decorada con guirnaldas escarlatas y doradas y con un escudo en el que el Pelirrojo y Benda, para su asombro, reconocieron el guila redana y el unicornio kaedweno. Mientras navegaban por el Gran Canal, los reyes y su cohorte miraban a su alrededor y guardaban silencio. En realidad convendra decir que se haban quedado mudos. Se haban equivocado al pensar que saban lo que era riqueza y pompa, que no se les iba a poder sorprender con muestras de bienestar y demostraciones de lujo. 152

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Navegaban por el Gran Canal e iban dejando a un lado el imponente edificio del Almirantazgo, la sede del Gremio de Mercaderes. Navegaban a travs de un bulevar repleto de una multitud multicolor y bien vestida. Navegaban entre una hilera de palacios de nobles y casonas de mercaderes que se reflejaban en el agua del canal en un arco iris de fachadas hermosamente adornadas pero increblemente estrechas. En Lan Exeter se pagaba impuestos por la longitud de la fachada; cuanto ms ancha, ms se incrementaba el impuesto. En las escaleras que bajaban hasta el canal del Palacio de Ensenada, residencia de invierno del monarca y que era el nico edificio de fachada ancha, esperaba ya el comit de bienvenida y la pareja real: Gedovius, seor de Kovir, y su esposa, Gemma. La pareja recibi a los recin llegados con cortesa, amabilidad y... de modo bastante atpico. Querido to, le dijo Gedovius a Radowid. Querido abuelito, sonri Gemma en direccin a Benda. Gedovius era al fin y al cabo un troideno. Gemma, por su parte, result que provena del linaje de la revoltosa Aideen, que haba huido de Kaedwen y por cuyas venas corra sangre de los reyes de Ard Carraigh. El comprobar el parentesco enmend los nimos y despert simpata pero no ayud en las negociaciones. Los nios dijeron en pocas palabras lo que queran, los abuelos escucharon. Y firmaron un documento que luego fue llamado por la posteridad Primer Tratado de Exeter. Para diferenciarlo de los que luego se firmaron, el Primer Tratado llevaba tambin un apelativo extrado de las primeras palabras de su prembulo: Mare Liberum Apertum. El mar es libre y abierto. El comercio es libre. El beneficio es sagrado. Ama al comercio y al beneficio del prjimo como al tuyo propio. Obstaculizarle a alguien el comerciar y obtener beneficio es una violacin de las leyes de la naturaleza. Y Kovir no es vasallo de nadie. Es un reino independiente, autnomo y neutral. No daba la impresin de que Gedovius y Gemma quisieran hacer aunque slo fuera por cortesa una concesin, siquiera la ms pequea, para salvar el honor de Radowid y Benda. Y sin embargo la hicieron. Aceptaron que Radowid el Pelirrojo de por vida usara en los documentos oficiales el ttulo de rey de Kovir y Poviss y Benda de por vida el ttulo de rey de Caingorn y Malleore. Por supuesto, con la advertencia de non preiudicando. Gedovius y Gemma gobernaron durante veinticinco aos. La rama real de los troidenos se acab con su hijo, Gerard. Al trono kovirano subi Estril Thyssen. El fundador de la casa de los Thyssen. Al cabo de poco tiempo, los reyes de Kovir estuvieron ligados por lazos de sangre con el resto de las dinastas del mundo. Observaron con firmeza la letra de los tratados de Exeter. Nunca se mezclaron en los asuntos de los vecinos. Nunca intentaron hacerse con una sucesin ajena, aunque ms de una vez las vueltas de la historia hicieron que el rey o el prncipe de Kovir tuviera todas las razones para considerarse con derecho a suceder al trono de Redania, de Aedirn, de Kaedwen, Cidaris o incluso hasta de Verden o Rivia. Nunca el poderoso Kovir intent anexiones territoriales ni conquistas, no envi nunca caoneras armadas de catapultas y balistas a aguas territoriales extranjeras. Nunca usurp para s el privilegio del dominio sobre las olas. A Kovir le bastaba con el Mare Liberum Apertum, un mar libre y abierto para el comercio. Kovir profesaba la religin del comercio y el beneficio. Y una absoluta e imperturbable neutralidad. Dijkstra se coloc el cuello de castor de su capa para proteger la nuca del viento y las gotas de lluvia que caan. Mir a su alrededor, sacado de su ensoacin. El agua del Gran Canal pareca negra. En el celaje y la niebla hasta el edificio del Almirantazgo, el orgullo de Lan Exeter, tena un aspecto cuartelero. Hasta las casonas de los mercaderes haban perdido su acostumbrado esplendor, y sus estrechas fachadas parecan ms estrechas de lo normal. O puede que hasta sean ms estrechas, joder, pens Dijkstra. Si el rey Esterad ha subido los impuestos, los avaros poseedores de las casonas podran haber estrechado las fachadas. Hace mucho que tenis este tiempo de perros, excelencia? pregunt por preguntar, por romper aquel molesto silencio. Desde mitad de septiembre, conde respondi el embajador. Desde la luna llena. Se anuncia un invierno tempranero. En Talgar ya han cado las primeras nieves. 153

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Pensaba que en Talgar las nieves nunca se fundan dijo Dijkstra. El embajador le mir como asegurndose de que era una broma y no ignorancia. En Talgar brome tambin el invierno comienza en septiembre y termina en mayo. Las otras estaciones del ao son primavera y otoo. Hay tambin verano... Suele caer en el primer martes despus de la nueva de agosto. Y dura hasta el mircoles por la maana... Dijkstra no se ri. Pero incluso all el rostro del embajador se nubl la nieve al final de octubre es un hecho desacostumbrado. El embajador, como la mayor parte de la aristocracia redara, no soportaba a Dijkstra. La obligacin de hospedar y atender al maestro de espas la consideraba un desprecio personal y el hecho de que el Consejo de Regencia le encargara de las negociaciones con Kovir a Dijkstra y no a l era una afrenta mortal. Lo enfureca que l, De Ruyter, de la rama ms famosa del linaje de los ruyteros, barn desde haca nueve generaciones, hubiera de llamar conde a ese malcriado y advenedizo. Pero como experimentado diplomtico esconda maravillosamente su resentimiento. Los remos se alzaban y caan rtmicamente, la nave se deslizaba veloz por el Canal. Justo estaban pasando al lado del Palacio de Cultura y Arte, pequeo pero construido con gusto. Vamos a Ensenada? S, conde confirm el embajador. El ministro de asuntos exteriores seal que desea entrevistarse con vos inmediatamente despus de vuestra llegada, por eso os conduzco directamente a Ensenada. Por la tarde mandar un bote a palacio, puesto que deseara invitaros a la cena... Haga el favor su excelencia de perdonarme le interrumpi Dijkstra, pero las obligaciones no me permiten aceptar. Tengo muchos asuntos que resolver y poco tiempo, habr que solventarlos a costa de los placeres. Cenaremos en otra ocasin. En tiempos ms felices y tranquilos. El embajador se inclin y respir subrepticiamente con alivio. Entr en Ensenada, por supuesto, por una puerta trasera. De lo que se alegr mucho. A la entrada principal de la residencia de invierno del monarca, situada bajo un frontn maravilloso apoyado en esbeltas columnas, se acceda directamente desde el Gran Canal por medio de unas escaleras de mrmol blanco, imponentes pero malditamente largas. Las escaleras que conducan a una de las numerosas puertas traseras eran muchsimo menos impactantes pero tambin mucho ms fciles de culminar. Pese a ello, Dijkstra, segn andaba, se morda los labios y maldeca por lo bajo para que no le escucharan los guardias, lacayos y el mayordomo que le escoltaban. En el interior del palacio esperaban ms escaleras y otra subida. Dijkstra maldijo otra vez a media voz. Seguramente la humedad, el fro y la incmoda posicin en la barca haban hecho que su pie, destrozado y curado a base de magia, comenzara a hacer notar su presencia con un sordo y desagradable dolor. Y malos recuerdos. Dijkstra apret los dientes. Saba que al causante de sus sufrimientos, al brujo, tambin le haban roto los huesos. Abrigaba la esperanza de que al brujo tambin le dolieran y le deseaba de todo corazn que le dolieran lo ms largo y ms fuerte posible. En el exterior haban cado ya las tinieblas, los pasillos de Ensenada estaban oscuros, los caminos que Dijkstra recorri detrs del silencioso mayordomo estaban alumbrados, sin embargo, por una lnea de lacayos con velas no excesivamente densa. Delante de las puertas de madera a las que le condujo el mayordomo haba unos guardias con alabardas, tensos y rgidos como si les hubieran metido en el culo la alabarda de reserva. All haba muchos ms lacayos con velas, la claridad hasta hera los ojos. Dijkstra se asombr un tanto de la pompa con que lo recibieron. Entr en la habitacin y al momento dej de asombrarse. Hizo una profunda reverencia. Bienvenido, Dijkstra dijo Esterad Thyssen, rey de Kovir, Poviss, Narok, Velhad y Talgar. No te quedes en la puerta, ven ac, ms cerca. Deja a un lado la etiqueta, esto no es una audiencia oficial. Mi seora. 154

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La mujer de Esterad, la reina Zuleyka, respondi a su reverencia llena de respeto con una ligera inclinacin de la cabeza y sin dejar de hacer ganchillo. Aparte de la pareja real no haba ni un alma en la habitacin. Cierto. Esterad advirti la mirada. Hablaremos a cuatro, perdn, a seis ojos. Me da a m la sensacin que va a ser mejor. Dijkstra se sent en el escabel que le haban sealado, enfrente de Esterad. El rey tena sobre los hombros una capa carmes con adornos de armio y en la cabeza un chapeau de terciopelo que conjugaba con la capa. Como todos los hombres del clan de los thyssenios, era alto, bien formado y de una belleza un poco salvaje. Siempre tena un aspecto fuerte y saludable, como un marinero que acabara de volver del mar, hasta pareca que emanara de l un aroma a agua marina y fro viento salado. Como con todos los thyssenios, era difcil adivinar la edad exacta del rey. Mirando sus cabellos, su tez y sus manos los lugares que ms inequvocamente hablan de la edad se le poda dar a Esterad como unos cuarenta y cinco aos. Pero Dijkstra saba que el rey tena cincuenta y seis. Zuleyka. El rey se inclin hacia su mujer. Mralo. Si no supieras que es un espa, lo creeras? La reina Zuleyka no era muy alta, sino ms bien bajita y de una falta de belleza simptica. Se vesta de una forma bastante tpica para las mujeres de su belleza, consistente en elegir tales elementos de vestir que no permitieran a nadie pensar que no era su propia abuela. Este efecto lo consegua Zuleyka a base de llevar vestidos amplios, informes y de tonos grises. En la cabeza llevaba un gorrillo heredado de alguna antepasada. No usaba maquillaje alguno ni llevaba tampoco joyas. El Buen Libro dijo ella con una vocecilla bajita y agradable nos ensea que mantengamos la moderacin a la hora de juzgar al prjimo. Porque alguna vez se nos juzgar. Y por cierto no teniendo en cuenta nuestro aspecto. Esterad Thyssen obsequi a su mujer con una mirada clida. Era por todos sabido que la amaba con un amor sin fronteras, que durante veintinueve aos de matrimonio no haba disminuido para nada, al contrario, arda cada vez ms. Esterad, por lo que se afirmaba, no haba traicionado nunca a Zuleyka. Dijkstra no crea demasiado en algo tan poco probable, pero l mismo haba intentado tres veces poner ms bien tender al rey alguna agente impresionante, candidata a favorita, una maravillosa fuente de informacin. No haba servido de nada. No me gusta andarme por las ramas dijo el rey, por eso te voy a desvelar al punto por qu me decid a hablar contigo personalmente. Hay varias razones. En primer lugar, que yo s que no retrocedes ante el soborno. Estoy en general bastante seguro de mis servidores pero, para qu ponerles ante una prueba tan difcil, una tentacin tan grande? Qu mordida tenas intencin de proponerle a mi ministro de asuntos exteriores? Mil coronas novigradas respondi el espa sin pestaear. Si hubiera regateado habra llegado hasta mil quinientas. Y por eso me gustas dijo al cabo de un instante de silencio Esterad Thyssen. Eres un maldito hijo de puta. Me recuerdas mi propia juventud. Te miro y me veo a m a tu edad. Dijkstra se lo agradeci con una inclinacin. Slo era ocho aos ms joven que el rey. Estaba seguro de que Esterad lo saba perfectamente. Eres un maldito hijo de puta repiti el rey, ponindose serio. Pero un hijo de puta honrado y decente. Y eso es una cosa rara en estos tiempos asquerosos. Dijkstra se inclin de nuevo. Sabes sigui Esterad, en cada pas se pueden encontrar personas que son ciegos fanticos de la idea de un orden social. Se entregan a esa idea, dispuestos a todo por ella. Tambin al crimen, puesto que segn ellos el fin justifica los medios y transforma el sentido de los trminos. Ellos no matan, ellos salvaguardan el orden. Ellos no torturan, no chantajean, ellos protegen la razn de estado y luchan por el orden. La vida del individuo, si el individuo altera el orden dado, no vale para estas gentes ni un cntimo, ni un encogimiento de hombros. Ellos nunca llegan a ser conscientes de que la sociedad a la que sirven se 155

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compone precisamente de individuos. Estas personas disponen de lo que se denomina una vista hacia el futuro... y una vista as es la mejor forma de no ver a otras personas. Nicodemus de Boot. Dijkstra no pudo contenerse. Casi, pero no del todo. El rey de Kovir mostr sus dientes de alabastro. Era Vysogota de Corvo. Un filsofo y tico menos conocido, pero tambin muy bueno. Lelo, te lo recomiendo. Todava quedar algn libro en vuestro pas, no los habris quemado todos. Venga, pero al grano, al grano. T, Dijkstra, tambin te sirves sin escrpulos de la intriga, el soborno, el chantaje y las torturas. No pestaeas al condenar a alguien a la muerte u ordenar un asesinato encubierto. El que hagas todo para el reino al que sirves fielmente no te justifica ante mis ojos ni te hace ms simptico. Al menos. Has de saberlo. El espa asinti en seal de que lo saba. T, sin embargo sigui Esterad, eres, como se dijo, un hijo de puta de carcter honrado. Y por ello te aprecio y respeto, por ello te he ofrecido una audiencia privada. Por que t, Dijkstra, teniendo ocasin de hacerte con millones, nunca en tu vida has hecho nada en beneficio propio ni robaste ni un real de la hacienda del estado. Ni siquiera medio real. Zuleyka, mira! Se ha ruborizado o slo me lo parece? La reina alz la cabeza de sus labores. Por su modestia conoceris su honradez cit el prlogo del Buen Libro, aunque seguro que vea que en el rostro del espa no se albergaba ni siquiera un rastro de rubor. Bueno dijo Esterad. Al grano. Es hora de pasar a los asuntos de estado. l, Zuleyka, ha atravesado el mar dirigido por un deber patritico. Redania, su patria, est en peligro. Despus de la trgica muerte del rey Vizimir, reina el caos all. Redania est gobernada por una banda de aristocrticos idiotas llamada Consejo de Regencia. Esta banda, mi Zuleyka, no va a hacer nada por Redania. En el momento de peligro huirn o se echarn como perros a lamer las botas adornadas de perlas del emperador nilfgaardiano. Esta banda desprecia a Dijkstra porque es un espa, asesino, advenedizo y malcriado, Pero ha sido Dijkstra quien ha cruzado el mar para salvar Redania. Demostrando quin es al que de verdad le importa Redania. Esterad Thyssen guard silencio, resopl, cansado del discurso. Se coloc su chapeau carmes armiado, que se le haba desplazado ligeramente hacia la nariz. Venga, Dijkstra sigui. Qu mal aqueja a tu reino? Excepto la falta de dinero, se ha de entender... Excepto la falta de dinero el rostro del espa era como de piedra, nada, todos sanos, gracias. Aja. El rey afirm con la cabeza, otra vez se le desplaz el chapeau hacia la nariz y otra vez hubo de colocarlo. Aja. Entiendo. Entiendo sigui. Y apruebo la idea. Cuando se tiene dinero se puede uno comprar medicamentos para cualquier dolencia. Lo importante es tener dinero. Vosotros no tenis. Si lo tuvieras no estaras aqu. Lo he entendido bien? Sin faltar nada. Y cunto es lo que necesitis, por pura curiosidad? No mucho. Un milln de bisantes. No mucho? Esterad Thyssen, con un gesto exagerado, se agarr el chapeau con las dos manos. Que no es mucho? Ay, ay. Para vuestra majestad balbuce el espa esta cantidad no es ms que una minucia... Una minucia? El rey solt el chapeau y alz las manos hacia el techo. Ay, ay! Un milln de bisantes es una minucia, has odo lo que dice, Zuleyka? Y sabes t, Dijkstra, que tener un milln y no tener un milln, son, sumados, dos millones? Yo entiendo, yo comprendo que t y Filippa Eilhart buscis febrilmente un plan para defenderos de Nilfgaard, pero, qu es lo que queris? Comprar todo Nilfgaard o qu?

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Dijkstra no respondi. Zuleyka haca ganchillo con afn. Esterad, durante un momento, fingi estar admirando las mujeres desnudas pintadas en el techo. Venga, ven. Se levant de pronto, le hizo una seal al espa. Se acercaron a un gigantesco cuadro que representaba al rey Gedovius sentado en un caballo gris y sealndole al ejrcito con un cetro algo que no estaba en el lienzo, seguramente la direccin correcta. Esterad rebusc en su bolsillo una varita dorada, toc con ella el marco de la pintura, pronunci un encantamiento a media voz. Gedovius y el caballo gris desaparecieron y en su lugar apareci un mapa plstico del mundo conocido. El rey toc con la varita un alfiler de plata al borde del mapa y cambi mgicamente la escala, acercando la parte visible del mundo al valle del Yaruga y los Cuatro Reinos. Lo azul es Nilfgaard aclar. Lo rojo sois vosotros. Qu coo miras? Mira aqu! Dijkstra apart la vista de otros cuadros, en su mayora actos y escenas marineras. Se preguntaba cul de ellos sera el camuflaje hechiceril para otro de los famosos mapas de Esterad, se en el que se mostraba el espionaje comercial y militar de Kovir, toda la red de informadores comprados y personas chantajeadas, confidentes, contactos operacionales, saboteadores, asesinos a sueldo, agentes durmientes y residentes legales. Saba que exista tal mapa, haca tiempo que buscaba sin fortuna cmo llegar a l. Los rojos sois vosotros repiti Esterad Thyssen. Tiene mal aspecto, no? Malo, reconoci Dijkstra para s. ltimamente no haca ms que mirar mapas estratgicos, pero ahora, en aquel mapa plstico de Esterad, la situacin pareca todava peor. Los cuadraditos azules se componan en la forma de unas terribles fauces de dragn, listas en cualquier momento para atrapar y destrozar con sus dientes a los pobres cuadraditos rojos. Esterad busc con la mirada algo que le pudiera servir como puntero para el mapa, sac por fin un adornado florete de la panoplia que tena ms cerca. Nilfgaard comenz su leccin, sealando con el florete lo que haca falta atac a Lyria y Aedirn usando como casus belli el ataque al fuerte fronterizo de Glevitzingen. No voy a darle vueltas a quin de verdad atac Glevitzingen y disfrazado de qu. Tambin considero falto de sentido el preguntarse en cuntos das u horas la accin armada de Emhyr precedi a una empresa anloga de Aedirn y Temera. Eso se lo dejo a los historiadores. Ms me interesa la situacin actual y lo que vendr maana. En este momento, Nilfgaard est en el Dol Angra y en Aedirn, protegido por un estado tapn en la forma del dominio lfico de Dol Blathanna, el cual tiene frontera con la parte de Aedirn que el rey Henselt de Kaedwen, por hablar pintorescamente, arranc de la boca a Emhyr y devor l mismo. Dijkstra no hizo ningn comentario. Dejo tambin a los historiadores la valoracin moral de la actuacin del rey Henselt sigui Esterad. Pero una mirada al mapa basta para ver que, con la anexin de la Marca del Norte, Henselt le cort el camino a Emhyr hacia el valle del Pontar. Protegi el flanco de Temera. Y tambin el vuestro, redaos. Debierais agradecrselo. Se lo agradec murmur Dijkstra. Pero por lo bajito. En Tretogor hospedamos al rey Demawend de Aedirn. Y Demawend tiene una valoracin moral bastante definida de la actuacin del rey Henselt. Acostumbra a expresarla en cortas pero sonoras palabras. Me lo imagino. El rey de Kovir afirm con la cabeza. Dejemos esto por un momento, miremos al sur, al ro Yaruga. Al atacar el Dol Angra, Emhyr se asegur al mismo tiempo el flanco firmando una paz separada con Foltest de Temera. Pero inmediatamente despus de terminar las actividades blicas en Aedirn, el emperador rompi el pacto sin ceremonias y atac Brugge y Sodden. Con su cobarde pacto Foltest consigui dos semanas de paz. Ms exactamente: diecisis das. Y hoy es el veintisis de octubre. Lo es. As que el estado de las cosas a veintisis de octubre es el siguiente: Brugge y Sodden ocupados. Las fortalezas de Razwan y Mayena han cado. El ejercito de Temera vencido en la batalla de Maribor, empujado hacia el norte. Maribor sitiado. Esta maana todava resista. Pero ya es de noche, Dijkstra. 157

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Maribor resistir. Los nilfgaardianos no han conseguido ni siquiera cerrar el crculo. Cierto. Fueron demasiado lejos, alargaron demasiado la lnea de aprovisionamientos, dejan un flanco peligrosamente al descubierto. Antes del invierno desistirn del bloqueo, retrocedern ms cerca del Yaruga, acortarn el frente. Pero, qu pasar en la primavera, Dijkstra? Qu pasar cuando la hierba salga de por debajo de la nieve? Acrcate. Mira el mapa. Dijkstra mir. Mira al mapa repiti el rey. Te dir lo que va a hacer en la primavera Emhyr var Emreis. Con la primavera comenzar una ofensiva a una escala nunca vista proclam Carthia van Canten, mientras arreglaba ante el espejo sus rizos de oro. Oh, s que es una informacin en s poco sensacional, que las mozas en los lavaderos de los pueblos se amenizan la colada contndose historias de la ofensiva de primavera. Assire var Anahid, aquel da excepcionalmente enfadada e impaciente, consigui sin embargo contenerse y no expresar la pregunta de por qu en ese caso le molestaba con unas informaciones tan poco importantes. Pero conoca a Cantarella. Si Cantarella comenzaba a hablar de algo, entonces tena razones para ello. Y sola terminar sus narraciones con conclusiones a juego. Yo, sin embargo, s ms que el vulgo continu Cantarella. Vattier me cont todo, todo el desarrollo del consejo ante el emperador. Y adems trajo consigo toda una carpeta de mapas que estuve contemplando cuando se durmi... Sigo hablando? Por supuesto. Assire entrecerr los ojos. Por favor, querida ma. La direccin principal del ataque es, por supuesto, Temera. La frontera del ro Pontar, la lnea de Novigrado-Wyzima-Ellander. Atacar el grupo de ejrcito Mircoles, bajo mando de Merino Coehoom. El flanco lo proteger el grupo de ejrcito Oriente, que atacar desde Aedirn al valle del Pontar y Kaedwen... A Kaedwen? Assire alz las cejas. Acaso ste es el fin de la frgil amistad sellada a base de repartirse el botn? Kaedwen le amenaza el flanco derecho. Carthia van Canten abri ligeramente sus labios llenos. Su boca de muequita estaba en un terrible contraste con las cosas tan inteligentes que estaba diciendo. El ataque tendr carcter preventivo. Un destacamento del grupo de ejrcito Oriente ha de atacar al ejrcito del rey Henselt y sacarle de la cabeza cualquier eventual ayuda para Temera. A1 oeste sigui la rubia atacar el grupo de operaciones Verden, con la tarea de controlar Cidaris y cerrar el bloqueo de Novigrado, Gors Velen y Wyzima. El estado mayor cuenta con la necesidad de sitiar las tres fortalezas. No has mencionado los nombres de los jefes de ambos grupos de ejrcito. El del grupo Oriente, Ardal aep Dahy. Cantarella sonri levemente. El del grupo Verden, Joachim de Wett. Assire alz las cejas. Curioso dijo. Dos prncipes enfadados por haber eliminado a sus hijas de los planes matrimoniales de Emhyr. Nuestro emperador es o muy ingenuo o muy listo. Si Emhyr sabe algo del complot de los prncipes dijo Cantarella, entonces no es por Vattier. Vattier no le dijo nada. Sigue hablando. La ofensiva tiene una escala hasta ahora nunca vista. En total, sumando destacamentos de lnea, reserva, servicios de ayuda y de retaguardia, en la operacin tomarn parte ms de treinta mil personas. Y elfos, ha de entenderse. Fecha de comienzo? No se ha sealado. El problema principal es el aprovisionamiento. Y el problema del aprovisionamiento es el estado de los caminos. Nadie es capaz de prever cundo se terminar el invierno. 158

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Y de qu ms habl Vattier? Se quej, pobrecillo. Los dientes de Cantarella relucieron. El emperador de nuevo lo humill y amonest. Delante de otros. Y otra vez a causa de la desaparicin misteriosa de Stefan Skellen y todo su destacamento. Emhyr llam torpe pblicamente a Vattier, le dijo que era jefe de un servicio que en vez de conseguir que la gente desaparezca sin dejar rastro, se quedan estupefactos con tales desapariciones. Construy sobre este tema un retrucano bastante malvado que Vattier no consigui repetir por completo. Luego el emperador, en broma, le pregunt a Vattier si esto no significaba que se haba formado otra organizacin secreta, encubierta hasta de l. Es astuto nuestro emperador. Ha estado cerca. Cerca murmur Assire. Qu ms, Carthia? El agente que Vattier tena en el destacamento de Skellen y que tambin ha desaparecido se llamaba Neratin Ceka. Vattier deba de valorarlo muchsimo, porque est extraordinariamente furioso por su desaparicin. Yo tambin estoy furiosa, pens Assire, por la desaparicin de Jediah Mekesser. Pero yo, a diferencia de Vattier de Rideaux, voy a saber pronto qu es lo que pas. Y Rience? Vattier no lo volvi a ver? No. No dijo nada. Ambas guardaron silencio durante un instante. El gato en las rodillas de Assire ronrone muy fuerte. Doa Assire. Dime, Carthia. Voy a tener que seguir interpretando mucho tiempo el papel de amante tonta? Me gustara volver a estudiar, dedicarme al trabajo cientfico... No mucho ms la interrumpi Assire. Pero todava un poquito. Aguanta, nia. Cantarella suspir. Terminaron de hablar y se despidieron. Assire var Anahid ech al gato del silln, ley otra vez la carta de Fringilla Vigo, que estaba en Toussaint. Se qued absorta en sus pensamientos, porque la carta le haba intranquilizado. Lea algo entre lneas que poda sentir, pero que no aprehenda. Era ya ms de medianoche cuando Assire var Anahid, hechicera nilfgaardiana, puso en marcha el megascopio y realiz una telecomunicacin con el castillo de Montecalvo, en Redania. Filippa Eilhart estaba en un camisn cortito de tirantes finitos y en las mejillas y el escote tena huellas de labios. Assire, con un enorme esfuerzo de voluntad, contuvo un gesto de desagrado. Nunca, pero nunca, conseguir entender esto. Y tampoco quiero entenderlo. Podemos hablar libremente? Filippa realiz con la mano un amplio gesto, se rode con una esfera mgica de discrecin. Ahora s. Tengo informacin comenz seca, Assire. En s no es muy sensacional, hasta las mozas en los lavaderos hablan de ello. En cualquier caso... Toda Redania dijo Esterad Thyssen, mirando su mapa puede en este momento alistar treinta y cinco mil soldados de lnea, de ellos cuatro mil son caballera pesada. En nmeros redondos, por supuesto. Dijkstra afirm con la cabeza. La cifra era absolutamente precisa. Demawend y Meve tenan un ejrcito parecido. Emhyr los deshizo en veintisis das. Lo mismo les suceder a los ejrcitos de Redania y Temera si no os reforzis. Apruebo vuestra idea, Dijkstra, tuya y de Filippa Eilhart. Os son necesarios soldados. Os hacen falta soldados de caballera experimentados, bien entrenados y bien equipados. Os hace falta una caballera de un milln de bisantos. El espa confirm con un movimiento de cabeza que tampoco a aquella cuenta se le poda poner ninguna pega. 159

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Como t sin duda alguna sabes sigui el rey con sequedad, Kovir siempre fue neutral y siempre lo ser. Un tratado nos enlaza con el imperio de Nilfgaard, firmado por mi abuelo, Estril Thyssen, y el emperador Fergus var Emreis. La letra de ese tratado no permite a Kovir apoyar a los enemigos de Nilfgaard con ayuda militar. Ni dinero ni tropas. Cuando Emhyr var Emreis acabe con Temera y Redania carraspe Dijkstra, entonces mirar hacia el norte. Emhyr no va a tener suficiente. Puede resultar que vuestro tratado de pronto no vaya a valer ni un pimiento. No hace mucho que hemos hablado de Foltest de Temera, cuyos tratados con Nilfgaard no le sirvieron ms que para comprar diecisis das de paz... Oh, querido se burl Esterad. As no se debe argumentar. Los tratados son como el matrimonio: no se los hace pensando en traicionar, y cuando se los hace, no se sospecha. Y al que no le guste pues que no se case. Porque no se puede ser cornudo sin estar casado, pero reconocers que el miedo a los cuernos es una explicacin triste y bastante ridcula para un celibato obligado. Y los cuernos en el matrimonio no son un tema para reflexiones del tipo qu pasara si... Mientras no se llevan cuernos, no se toca ese tema, y si se llevan, entonces no hay de qu hablar. Y hablando de cuernos, cmo le va al marido de la hermosa Marie, el marqus de Mercey, ministro del tesoro redano? Vuestra majestad se inclin rgido tiene informadores dignos de envidia. Ciertamente, los tengo reconoci el rey. Te asombraras de cuntos y cuan honorables. Pero tampoco t tienes que avergonzarte de los tuyos. Los que tienes en mis palacios, aqu y en Pont Vanis. Oh, doy mi palabra de que cada uno de ellos se merece la ms alta nota. Dijkstra ni siquiera pestae. Emhyr var Emreis continu Esterad, mirando las ninfas del techo tambin tiene algunos agentes buenos y bien asentados. Por eso repito: la razn de estado de Kovir es la neutralidad y la regla de pacta sunt servanda. Kovir no viola los tratados. Kovir no los viola ni siquiera para preceder a la violacin del pacto por la otra parte. Me atrevo a advertir dijo Dijkstra de que Redania no intenta convencer a Kovir de que viole los pactos. Redania no intenta conseguir de ninguna forma un pacto o una ayuda militar de Kovir contra Nilfgaard. Redania quiere... tomar prestada una pequea suma, que devolveremos... Ya estoy viendo cmo la vais a devolver le interrumpi el rey. Pero esto son reflexiones en el aire porque no os vamos a prestar ni un duro. Y ahrrame manejos hipcritas, Dijkstra, porque te pegan como a un lobo un babero. Tienes algn otro argumento, serio, inteligente y certero? No tengo. Has tenido suerte de haberte hecho espa dijo Esterad Thyssen al cabo de un instante de silencio. En el comercio no hubieras hecho carrera. Desde que el mundo es mundo, todas las parejas reales han tenido dormitorios separados. Los reyes con muy diversa frecuencia visitaban las habitaciones de las reinas, haba casos en que las reinas visitaban inesperadamente las habitaciones de los reyes. Luego, sin embargo, los matrimonios se separaban, yendo a sus propias habitaciones y camas. La pareja real de Kovir tambin en este sentido era una excepcin. Esterad Thyssen y Zuleyka dorman siempre juntos, en un mismo dormitorio, en una enorme cama con un baldaquino enorme. Antes de dormir, Zuleyka ponindose unas gafas, algo que le daba vergenza mostrar delante de sus sbditos sola leer su Buen Libro. Esterad Thyssen sola hablar. Aquella noche tampoco fue distinto. Esterad se coloc su gorro de dormir y tom el cetro en la mano. Le gustaba sujetar el cetro y divertirse con l, pero oficialmente no lo haca porque tema que los sbditos le llamasen pretencioso. Sabes, Zuleyka dijo, ltimamente tengo unos sueos rarsimos. Ya no s desde hace cuntos das seguidos sueo con esa arpa, mi madre. Est junto a m y repite: Tengo una mujer para Tancredo, tengo una mujer para Tancredo. Y me ensea a una mozuela simptica, pero muy joven. Y sabes, Zuleyka, quin es esa mozuela? Es Ciri, la nieta de Calanthe. Recuerdas a Calanthe, Zuleyka? 160

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La recuerdo, marido. Ciri sigui hablando Esterad, jugueteando con el cetro es la que ahora parece que se quiere casar con Emhyr var Emreis. Un matrimonio raro, sorprendente... As que, de qu forma, diablos, podra llegar a ser la mujer de Tancredo? A Tancredo la voz de Zuleyka se cambi un tanto, como siempre cuando hablaba de su hijo le vendra bien una mujer. Puede que as sentara la cabeza... Puede... Esterad suspir. Aunque lo dudo, pero pudiera ser. En cualquier caso, el matrimonio es una posibilidad. Humm... Esa Ciri... Ja! Kovir y Cintra. La desembocadura del Yaruga! No suena mal, no suena mal. No sera mala unin... Ni mala coalicin... Pero si Emhyr le ha echado el ojo a la pequea... Slo, por qu ella precisamente se me aparece en sueos? Y por qu, diablos, sueo yo estas tonteras? En el equinoccio, recuerdas, entonces te despert tambin... Brrr, qu pesadilla, me alegro de no poder recordar los detalles... Humm... Igual llamamos a algn astrlogo? Una adivina? Un mdium? Doa Sheala de Tancarville est en Lan Exeter. No. El rey frunci el ceo. No quiero a esa hechicera. Demasiado lista. Me crece otra Filippa Eilhart! Estas mujeres sabias huelen demasiado a poder, no se las puede envalentonar con privilegios y confianzas. Como siempre, tienes razn, marido. Ufff... Pero esos sueos... El Buen Libro Zuleyka pas unas cuantas pginas dice que cuando el ser humano duerme, los dioses le abren los odos y le hablan. Por su parte, el profeta Lebioda ensea que al ver un sueo se ve o bien una gran sabidura o bien una gran estupidez. Lo importante est en saberlas reconocer. El matrimonio de Tancredo con la prometida de Emhyr no parece ninguna gran sabidura suspir Esterad'. Y si hablamos de sabidura, me alegrara muchsimo de que una me viniera en sueos. Se trata del asunto que trajo aqu a Dijkstra. Es un asunto difcil. Porque sabes, mi queridsima Zuleyka, la razn no permite alegrarse de que Nilfgaard suba tanto hacia el norte y est dispuesto a conquistar Novigrado cualquier da, porque desde Novigrado todo, incluyendo nuestra neutralidad, tiene otro aspecto que desde el sur. Estara bien que Redama y Temera contuvieran el avance de Nilfgaard, que devolvieran el ataque de vuelta al Yaruga. Pero, estara bien que lo hicieran con nuestro dinero? Me escuchas, querida? Te escucho, marido. Y qu dices de esto? Toda la sabidura se encierra en el Buen Libro. Y dice tu Buen Libro qu hacer si acude un Dijkstra y te pide un milln? El libro Zuleyka parpade desde el otro lado de sus gafas no dice nada del indigno mammn. Pero en uno de los pasajes se dice: dar es mayor felicidad que recibir y el ayudar al pobre con una limosna es noble. Se dice: reparte todo y esto har noble a tu alma. Y de grandes cenas estn las sepulturas llenas murmur Esterad Thyssen. Zuleyka, aparte de los pasajes acerca de nobles repartos y limosneos, tiene el Libro alguna sabidura relativa a los negocios? Qu dice el libro, por ejemplo, de intercambios equivalentes? La reina se coloc los oculares y pas rpida las pginas del incunable. Como Jacobo a los dioses, as los dioses a Jacobo ley. Esterad guard silencio durante un largo rato. Y puede dijo por fin alargando las slabas que algo ms? Zuleyka volvi a pasar las pginas. Encontr anunci de pronto algo entre las sabiduras del profeta Lebioda. Lo leo? Por favor. Y dice el profeta Lebioda: en verdad, da al pobre en abundancia. Mas en vez de dar al pobre toda la sanda, dale media sanda, porque al pobre pudierasele poner tonta la cabeza de la alegra. 161

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Media sanda buf Esterad Thyssen. O sea, medio milln de bisantos? Y sabes, Zuleyka, que tener medio milln y no tener medio milln ya hacen un milln entero? No me has dejado terminar. Zuleyka le lanz al marido una severa mirada desde detrs de sus gafas. Sigue diciendo el profeta: Y todava mejor dar al pobre un cuarto de sanda. Y lo mejor de todo es conseguir que algn otro le d la sanda al pobre. Puesto que yo os digo que siempre se encuentra alguno que tenga una sanda y est presto a compartirla con el pobre, si no por su nobleza, sea por clculo o por otra cualquiera causa. Ja! El rey de Kovir golpe con el cetro en la mesita de noche. De verdad, el profeta Lebioda era un to listo! En vez de dar, conseguir que otro d? Me gusta, esas palabras son miel a mis odos! Busca en la sabidura del tal profeta, mi querida Zuleyka. Estoy seguro de que todava encontrars en ella algo que me permita arreglar mis problemas con Redania y el ejrcito que Redania quiere organizar con mis dineros. Zuleyka pas las pginas del libro durante bastante rato hasta que por fin empez a leer. Djole cierta vez al profeta Lebioda un su discpulo: ensame, maestro, cmo he de actuar. Antjasele a mi prjimo mi ms amado perro. Si doy a mi amado perro, el corazn me estalla de pena. Si por otro lado no lo doy, ser infeliz porque herir a mi prjimo con la negativa. Qu hacer? Tienes acaso algo, pregunt el profeta, que te guste menos que tu perro amado? Tngolo, maestro, respondi el discpulo, un gato travieso, bichejo pellejo. Y no lo amo para nada. Y dijo el profeta Lebioda: toma el tal gato travieso, bichejo pellejo, y reglaselo a tu prjimo. En tal caso hallars felicidad por dos veces. Librraste del gato y alegrars a tu prjimo. Puesto que la mayor parte de las veces, el prjimo no es el regalo lo que anhela, sino ser regalado. Esterad guard silencio durante cierto tiempo, tena la frente arrugada. Zuleyka? pregunt por fin.Pero, era ste el mismo profeta? Toma el tal gato travieso... Ya lo o la primera vez! grit el rey, pero se mitig al momento. Perdname, querida ma. Lo que pasa es que no entiendo mucho lo que tiene un gato... Se call. Y se sumi en profundas meditaciones. Al cabo de ochenta y cinco aos, cuando la situacin cambi tanto que se poda hablar ya sin peligro acerca de ciertos asuntos y personas, habl Guiscard Vermuellen, duque de Creyden, nieto de Esterad Thyssen, hijo de su hija mayor, Gaudemunda. El duque Guiscard era un viejecillo provecto, pero los hechos de los que haba sido testigo los recordaba bien. Precisamente fue el duque Guiscard el que revel de dnde sali el milln de bisantes con los que Redania equip a su caballera para la guerra con Nilfgaard. Aquel milln no proceda, como se supona, del tesoro de Kovir, sino de las arcas del jerarca de Novigrado. Esterad Thyssen, revel Guiscard, consigui el dinero de Novigrado por su participacin en unas compaas recin formadas de comercio ultramarino. La paradoja era que aquellas compaas se haban constituido con la activa cooperacin de comerciantes nilfgaardianos... De las revelaciones del anciano duque se desprenda que la propia Nilfgaard en cierta medida haba pagado la organizacin del ejrcito redao. El abuelo recordaba Guiscard Vermuellen deca algo acerca de unas sandas, sonriendo picaronamente. Dijo que siempre se encuentra quien quiera regalarle al pobre aunque no sea ms que por clculo. Dijo tambin que dado que la propia Nilfgaard aportaba para elevar la fuerza y la capacidad militar del ejrcito redao, no poda tener quejas con respecto a otros. Luego continuaba el viejecillo, el abuelo llam a padre, que era por entonces jefe de los servicios secretos, y al ministro del interior. Cuando se enteraron de la orden que tenan que ejecutar, les entr el pnico. Pues se trataba nada menos que de liberar de prisiones, campos de internamiento y destierro a ms de tres mil personas. Adems, a centenares se les tena que levantar el arresto domiciliario. No, no se trataba slo de bandidos, criminales comunes y condottieros a sueldo. La amnista abarcaba sobre todo a los disidentes. Entre los afectados por la amnista se encontraban los partidarios del 162

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depuesto rey Rhyd "y las gentes del usurpador Idi, sus acrrimos guerrilleros. El ministro del interior estaba asustado, pap muy intranquilo. Por su parte, el abuelo contaba el duque se rea como si se tratara de la mejor de las bromas. Y luego dijo, recuerdo cada palabra: Una gran pena, seores, que no tengis como libro de cabecera el Buen Libro. Si lo leyerais, entenderais las ideas de vuestro monarca. Y de este modo las ejecutaris sin comprenderlas. Pero no os preocupis sin necesidad y por demasa, vuestro monarca sabe lo que se hace. Ahora id y dejad salir a todos mis gatos traviesos, bichejos pellejos. Exactamente as dijo: gatos traviesos, bichejos. Y se trataba, entonces nadie poda saberlo, de los futuros hroes, caudillos cubiertos de gloria y fama. Estos gatos del abuelo eran los luego famosos condottieros: Adam Adieu Pangratt, Lorenzo Molla, Juan Frontino Guttierez... Y Julia Abatemarco, que brill luego en Redania como La Dulce Casquivana... Vosotros, jvenes, no lo recordis, pero en mis tiempos, cuando jugbamos a la guerra, todo chaval quera ser Adieu Pangratt y cada muchacha Julia La Dulce Casquivana... Y para el abuelo stos eran gatos traviesos. Luego murmur Guiscard Vermuellen, el abuelo me tom de la mano y me condujo a la terraza, en la que la abuela Zuleyka echaba de comer a las gaviotas. El abuelo le dijo... dijo... El viejecillo poco a poco y con gran esfuerzo intent recordad las palabras que entonces, haca ochenta y cinco aos, el rey Esterad Thyssen dijera a su esposa, la reina Zuleyka, en una terraza del Palacio de Ensenada que dominaba el Gran Canal. Sabes, mi queridsima esposa, que he visto todava otra sabidura de entre las del profeta Lebioda? Una que me da todava una ventaja ms de haber regalado mis gatos a Redania? Los gatos, Zuleyka ma, vuelven a casa. Los gatos siempre vuelven a casa. Y cuando mis gatos vuelvan, cuando traigan su sueldo, su botn, sus riquezas... les pondr impuestos a los gatos! Cuando el rey Esterad Thyssen habl por vez ltima con Dijkstra, esto tuvo lugar a solas, incluso sin Zuleyka. Ciertamente, en el suelo de la gigantesca sala de baile jugaba un muchacho de unos diez aos, pero ste no contaba, y aparte de ello estaba tan ocupado con sus soldaditos de plomo que no prestaba ninguna atencin a los que hablaban. se es Guiscard aclar Esterad, sealando al muchacho con un movimiento de cabeza. Mi nieto, hijo de mi Gaudemunda y de ese granuja, el conde Vermuellen. Pero este pequeo, Guiscard, es la nica esperanza de Kovir si a Tancredo Thyssen le sucediera... Si algo le pasara a Tancredo... Dijkstra conoca el problema de Kovir. Y especialmente el problema de Esterad. Saba que a Tancredo ya le haba pasado algo. El muchacho, si acaso tuviera redaos para ser rey, como mucho tendra para uno malo. Tu asunto dijo Esterad en el fondo est ya resuelto. Puedes comenzar ya a considerar las formas ms efectivas de uso del milln de bisantos que dentro de poco llegar al tesoro de Tretogor. Se inclin y a hurtadillas tom uno de los soldaditos de plomo, chillonamente pintados, de Guiscard, un soldado de a caballo con una lanza alzada. Toma esto y gurdalo bien. El que te muestre otro soldado como ste, idntico, ser mi enviado, aunque no lo parezca, aunque no puedas dar crdito a que es uno de mis hombres y conoce el asunto de nuestro milln. Toda otra persona ser un provocador y habrs de tratarlo como a un provocador. Redania Dijkstra hizo una reverencia no olvidar esto, vuestra majestad. Yo, por mi parte, en mi propio nombre, quiero aseguraros mi gratitud personal. No asegures y trae ac esos mil con los que planeabas conseguir la benevolencia de mi ministro. Qu pasa, que la benevolencia de un rey no se merece un soborno? Vuestra majestad se rebaja... Se rebaja, se rebaja. Trae ac el dinero, Dijkstra. Tener mil y no tener mil... ... sumado dan dos mil. Lo s. En un ala lejana de Ensenada, en una habitacin de alturas mucho menores, la hechicera Sheala de Tancarville escuchaba con atencin la relacin de la reina Zuleyka. 163

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Perfecto inclin la cabeza. Perfecto, vuestra majestad. Lo hice todo tal y como me recomendasteis, doa Sheala. Gracias por ello. Y os aseguro otra vez que actuamos por una causa justa. Por el bien del pas. Y de la dinasta. La reina Zuleyka carraspe, su voz se transform ligeramente. Y... y Tancredo, doa Sheala? Di mi palabra dijo fra Sheala de Tancarville. Di mi palabra de que a vuestra ayuda respondera con mi ayuda. Vuestra majestad puede dormir tranquila. Me gustara mucho suspir Zuleyka. Mucho. Y ya que hablamos de sueos... El rey comienza a sospechar algo. Esos sueos le sorprenden, y cuando algo le sorprende al rey, comienza a sospechar... Entonces dejar de inspirarle sueos al rey por un tiempo prometi la hechicera. Volvamos al sueo de la reina, repito, debe ser muy tranquilo. El prncipe Tancredo se separar de las malas compaas. No ir ms al castillo del barn Surcratasse. Ni a casa de la seora de Lisemore. Ni a la de la embajadora redana. No volver a visitar a estas personas? Nunca? Las personas mencionadas en los oscuros ojos de Sheala de Tancarville se encendi un brillo extrao no se atrevern nunca ms a invitar ni a embaucar al prncipe Tancredo. No se atrevern ya nunca. Sern conscientes de las consecuencias. Garantizo mis palabras. Garantizo tambin que el prncipe Tancredo volver a estudiar y ser un estudiante aplicado, un joven serio y equilibrado. Dejar tambin de perseguir faldas. Perder la pasin... hasta el momento en que le presentemos a Ciri, princesa de Cintra. Ah, si pudiera creer en ello. Zuleyka dej caer las manos, alz los ojos. Si pudiera creerlo! A veces es difcil creer en el poder de la magia, vuestra majestad. Sheala sonri, inesperadamente hasta para ella misma. Y as ha de ser. Filippa Eilhart se coloc los tirantes finitos como telas de araa de su camisn traslcido, se limpi del escote unas huellas de carmn. Una mujer tan inteligente y no sabe mantener las hormonas en su sitio. Podemos hablar? Filippa se rode de una esfera de discrecin. Ahora s. En Kovir todo arreglado. Positivamente. Gracias. Ya se ha ido Dijkstra? Todava no. Y a qu espera? Mantiene una larga conversacin con Esterad Thyssen. Sheala de Tancarville frunci los labios. Se han cado bien el rey y el espa. Sabes ese chiste sobre el tiempo aqu, Dijkstra? Lo de que en Kovir slo hay dos estaciones del ao... Invierno y agosto. Lo s... Y sabes cmo reconocer que ya ha empezado el verano en Kovir? No. Cmo? La lluvia se hace algo ms clida. Ja, ja. Bromas son bromas dijo serio Esterad Thyssen, pero estos inviernos que cada vez empiezan antes y se hacen ms largos me intranquilizan un poco. Esto fue profetizado. Has ledo, imagino, las profecas de Itlina? All dice que se acercan decenas de aos de interminable invierno. Algunos afirman que se trata de alguna alegora, pero yo albergo ciertos temores. En Kovir tuvimos una vez cuatro aos de 164

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invierno, mal tiempo y malas cosechas. Si no hubiera sido por una enorme importacin de comestibles desde Nilfgaard, la gente hubiera comenzado a morir de hambre en masa. Te lo imaginas? Hablando francamente, no. Y yo s. Un enfriamiento del clima puede hacernos pasar hambre a todos. Y el hambre es un enemigo con el que es malditamente difcil luchar. El espa afirm con la cabeza, pensativo. Dijkstra? Qu, vuestra majestad? Tenis ya tranquilidad en el interior del pas? No mucha. Pero lo intento. Lo s, se habla mucho de ello. De los traidores de Thanedd, slo ha quedado vivo Vilgefortz. Despus de la muerte de Yennefer s. Sabis, rey, que Yennefer result muerta? Muri el ltimo da de agosto, en unas circunstancias enigmticas, en el famoso Abismo de Sedna, entre las islas Skellige y el cabo de Peixe de Mar. Yennefer de Vengerberg dijo Esterad muy despacio no era una traidora. No era una aliada de Vilgefortz. Si quieres, puedo aportarte las pruebas. No quiero respondi al cabo de un instante Dijkstra. O puede que quiera, pero no ahora. Ahora me es ms cmoda como traidora. Comprendo. No confes en los hechiceros, Dijkstra. En Filippa, sobre todo. Nunca he confiado en ella. Pero tenemos que colaborar. Sin nosotros Redania se hundira en el caos y desaparecera. Eso es verdad. Pero si me permites un consejo, afloja un poco. Sabes de qu hablo. Cadalsos y cmaras de tortura por todo el pas, crueldades contra los elfos... Y ese horrible fuerte, Drakenborg. S que lo haces por patriotismo. Pero te construyes a ti mismo una leyenda de malvado. En esa leyenda eres un hombre lobo sediento de sangre inocente. Alguien ha de hacerlo. Y a alguien habr que echarle la culpa. S que intentas ser justo, pero no sers capaz de evitar el error, porque no se puede evitar. No se puede tampoco continuar estando limpio entre tanta sangre. S que nunca has hecho dao a nadie por tus propios intereses, pero, quin lo va a creer? Quin lo va a creer? Un da, la suerte te dar la espalda, te acusarn de matar a inocentes y de sacar provecho de ello. Y la mentira se le pega al ser humano como alquitrn. Lo s. No te darn la posibilidad de defenderte. Te cubrirn de alquitrn... luego. Despus del hecho. Cudate, Dijkstra. Me cuido. No me cogern. Cogieron a tu rey, Vizimir. Por lo que he odo, con un estilete, por un lado, hasta la garganta... Es ms fcil alcanzar a un rey que a un espa. A m no me cogern. Nunca me cogern. Y no debieran. Y sabes por qu, Dijkstra? Porque, su puta madre, en este mundo tiene que haber por lo menos algo de justicia. Y vino un da en que ambos recordaron aquella conversacin. Ambos. El rey y el espa. Dijkstra record aquellas palabras de Esterad de Kovir cuando escuchaba los pasos de los asesinos que se acercaban desde todos lados, por todos los corredores del castillo. Esterad record aquellas palabras de Dijkstra en las ostentosas escaleras de mrmol que llevaban desde Ensenada hasta el Gran Canal. Pudo haber luchado. Los ojos nublados, ciegos, de Guiscard Vermuellen estaban clavados en el abismo de sus recuerdos. Slo eran tres conjurados, el abuelo era un hombre fuerte. Pudo haber luchado, haberse defendido hasta el momento en que llegara la guardia. Pudo simplemente haber huido. 165

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Pero all estaba la abuela Zuleyka. El abuelo cubri y protegi a Zuleyka, slo a Zuleyka, no se cuid de s mismo. Cuando por fin lleg la ayuda, Zuleyka no tena ni un rasguo. Esterad haba recibido ms de veinte pualadas. Muri al cabo de tres horas, sin recuperar el sentido. Has ledo alguna vez el Buen Libro, Dijkstra? No, vuestra majestad. Pero s lo que est escrito all. Yo, imagnate, ayer lo abr al azar. Y me top con esta frase: En el camino a la eternidad todos caminarn por sus propias escaleras, llevando consigo su propio bagaje. Qu piensas de ello? Se nos acaba el tiempo, rey Esterad. Es hora de cargar con el propio bagaje. Cudate, espa. Cuidaos, rey.

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Captulo noveno
Desde la clara y antigua villa de Assengar anduviramos puede que unas seis centenas de leguas al sur, al pas llamado Cien Lagos. Mirando aquel pas desde las alturas de un monte, viramos muchos lagos, los cuales ciertamente por su colocacin y sucesin pudieran tenerse por dibujos de lo ms disparejo. Entre los susodichos dibujos el nuestro gua, el elfo Avallac'h, mand buscramos uno que fuera ensemejante a las hojas de un trifolium. Y en verdad que el tal vimos. Aunque apareciera por fin que no tres, sino cuatro son los lagos, puesto que uno, alargado, tendido del medioda al septentrin, haca como si el tallejo de la hoja fuera. Este lago, nombrado como Tarn Mira, encuntrase rodeado de negra selva y a su confn del norte se eleva cierta torre incgnita. Llmase la Torre .e la Golondrina, nmbranla los elfos en su lengua Tor Zireael. Al pronto nada se viera, no ms que la niebla. Cuando me las arreglara para platicar con el elfo Avallac'h inquiriendo por la dicha torre, ste, haciendo seal de callar la boca, estas palabras dijera: Esperar y tener esperanza. La esperanza vuelve con la luz y con los buenos presagios. Vigilad el agua sin lmites, puesto que all veris los embajadores de la buena nueva. Buyvid Backhuysen, Peregrinaciones por sendas y lugares mgicos Este libro es desde el principio al final un humbug. Las ruinas del lago Tarn Mira han sido investigadas muchas veces. No son mgicas, en contra de los enunciados de B. Backhuysen; no pueden entonces ser los restos de la legendaria Torre de la Golondrina. Ars mgica, ed. XIV

Que vienen! Que vienen! Yennefer se sujet con las dos manos los cabellos agitados por el hmedo viento. Estaba junto a la balaustrada de las escaleras, intentando apartarse del camino de las mujeres que corran hacia la orilla. Empujada por un viento del oeste, la marejada se estrellaba con estruendo contra la orilla, blancas flechas de espuma salan disparadas cada poco tiempo de las grietas entre las rocas. Que vienen! Que vienen! Desde las terrazas superiores de la ciudadela de Kaer Trolde, la fortaleza principal de Ard Skellig, se vea casi todo el archipilago. En frente, al otro lado del estrecho, se extenda An Skellig, llana y baja en su extremo sur, rocosa y quebrada por fiordos en su parte norte, que no se poda ver desde all. A la izquierda, lejos, rompa las olas con los agudos colmillos de sus escollos la alta y verde Spikeroog, con sus montaas de cumbres escondidas entre las nubes. A la derecha se vean los abruptos acantilados de la isla de Undvik, plagada de gaviotas, petreles, cormoranes y alcatraces. Desde detrs de Undvik se elevaba el boscoso cono de Hindarsfjall, la isla ms pequea del archipilago. Pero si se subiera a la misma punta de alguna de las torres de Kaer Trolde y se mirara en direccin al sur, se vera la isla de Faroe, solitaria, alejada de las otras, saliendo del agua como la cabeza de un gigantesco pez para el que el ocano es demasiado poco profundo. Yennefer baj a la terraza inferior, se detuvo ante un grupo de mujeres, a las cuales el orgullo y la posicin social no les permita correr a tontas y a locas hasta la orilla y mezclarse con la muchedumbre excitada. Abajo, a sus pies, yaca la ciudad portuaria, negra e informe, como una enorme concha marina arrojada por las olas. Por el estrecho entre An Skellig y Spikeroog se acercaban, unos tras otros, los drakkars. Las velas ardan al sol en blanco y rojo, brillaban las puntas de azfar de los escudos colgados en la borda. El Ringhorn va el primero afirm una de las mujeres. Detrs de l el Fenris... Trigla reconoci otra con una voz excitada. Detrs de l el Drac... Por detrs el Havfrue... Anghira... Tmara... Dara... No, es el Scorpena... No est el Dara... 167

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Una joven mujer con una gruesa trenza rubia, que rodeaba con las dos manos una barriga de avanzado estado de embarazo, gimi sordamente, palideci y se desmay, derrumbndose sobre las baldosas de la terraza como una cortina arrancada de las anillas. Yennefer se acerc de inmediato, se puso de rodillas, apoy los dedos en la barriga de la mujer y grit un encantamiento, ahogando los espasmos y palpitaciones, evitando con fuerza y seguridad la ruptura del cordn umbilical y la placenta. Para estar segura lanz un hechizo tranquilizador y protector sobre el nio, cuyas patadas senta bajo la mano. A la mujer, para no despilfarrar energa mgica, la reanim con un golpe en el rostro. Llevosla. Con cuidado. Ignorante dijo una de las mujeres mayores. Poco ha faltado para... Histrica... Puede que viva su Nils, igual est en otro drakkar... Gracias por vuestra ayuda, seora maga. Llevosla repiti Yennefer, levantndose. Se trag una maldicin al darse cuenta de que le haban cedido las costuras del vestido al arrodillarse. Descendi a una terraza todava ms baja. Los drakkars iban uno por uno alcanzando la orilla, los guerreros saltaban a la playa. Barbados, cargados con armas, los berserkers de Skellige. Muchos se destacaban por el blanco de los vendajes, muchos para poder andar tenan que usar de la ayuda de los camaradas. A algunos haba que transportarlos. Las mujeres de Skellige arremolinadas en la orilla reconocan, gritaban y lloraban de alegra, si tenan suerte. Si no la tenan, se desmayaban. O se iban, despacio, en silencio, sin un reproche. A veces miraban, con la esperanza de que en el golfo brillara la vela blanca y roja del Dara. No vena el Dara. Yennefer distingui la melena pelirroja de Crach an Craite, yarl de Skellige, por encima de las otras cabezas. Fue uno de los ltimos en bajar de la cubierta del Ringhorn. El yarl gritaba rdenes, realizaba encargos, comprobaba, se preocupaba. Dos mujeres, una rubia y otra morena, tenan los ojos clavados en l y lloraban. De alegra. El yarl, seguro por fin de que haba vigilado todo y de todo se haba ocupado, se acerc a las mujeres, las abraz en una tenaza de oso, las bes a las dos. Y luego alz la cabeza y vio a Yennefer. Sus ojos ardieron, su rostro tostado se endureci como un escollo rocoso, como la punta de azfar de un escudo. Lo sabe, pens la hechicera. Las noticias se extienden pronto. Mientras estaba navegando, el yarl se enter de cmo me pescaron anteayer con una red, en el golfo, detrs de Spikeroog. Saba que me iba a encontrar en Kaer Trolde. Magia o palomas mensajeras? Se acerc a ella sin apresurarse. Ola a mar, a sal, a pez, a cansancio. Ella mir sus ojos claros e inmediatamente reson en sus odos el grito de guerra de los berserker, el golpeteo de los escudos, los chasquidos de las espadas y las hachas. El grito de los asesinados. El grito de gente saltando desde el Dara en llamas. Yennefer de Vengerberg. Crach an Craite, yarl de Skellige. Hizo una ligera reverencia ante l. l no correspondi la reverencia. Malo, pens Yennefer. l vio de inmediato el cardenal de ella, un recuerdo del golpe de remo. El rostro del yarl se endureci de nuevo, le temblaron los labios, mostr por un segundo los dientes. El que te golpeara responder de ello. Nadie me golpe. Me tropec en las escaleras. La mir con atencin, luego se encogi de hombros. No quieres acusar a nadie; como quieras. Yo no tengo tiempo de andar investigando. Y ahora escucha lo que tengo que decir. Atentamente, porque van a ser las nicas palabras que te diga. Te escucho. 168

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Maana se te subir a un drakkar y sers conducida a Novigrado. All sers entregada a los gobernantes de la ciudad y luego a los gobernantes tmenos o redaos, a quien primero acuda. Y s que tanto los unos como los otros te desean firmemente. Eso es todo? Casi. Slo una aclaracin que se te debe, al fin y al cabo. Ha sucedido muchas veces que Skellige ha dado asilo a gentes perseguidas por la ley. No faltan en las islas posibilidades ni ocasiones de comprar las culpas a base de trabajo duro, valenta, sacrificio, sangre. Pero no en tu caso, Yennefer. Yo no te dar asilo; si contabas con ello, te has equivocado. Odio a los que son como t. Odio a quienes para conseguir el poder siembran cizaa, los que ponen por delante su beneficio, los que conspiran con el enemigo y traicionan a aqullos a los que deben no slo obediencia y hasta agradecimiento. Te odio, Yennefer, puesto que precisamente cuando t estabas con tus cofrades y comenzabas una rebelin incitada por los nilfgaardianos en Thanedd, mis drakkars estaban en Attre, mis muchachos les llevaban ayuda a los rebeldes de all. Trescientos de los mos contra dos mil de los negros! Ha de haber alguna recompensa para la valenta y la fidelidad, ha de haber castigo para la vileza y la traicin! Cmo voy a recompensar a los que cayeron? Con cenotafios? Con inscripciones en obeliscos? No! Recompensar y honrar a los cados de otro modo. Por su sangre, que han absorbido las dunas de Attre, tu sangre, Yennefer, gotear bajo la tabla del cadalso. No soy culpable. No tom parte en el complot de Vilgefortz. Las pruebas de ello se las presentars a los jueces. Yo no te voy a juzgar. T no slo me has juzgado. T hasta has emitido la condena. Basta de chchara! Como he dicho, maana al amanecer viajars cargada de cadenas hasta Novigrado, ante el juzgado real. A por un castigo justo. Y ahora dame tu palabra de que no vas a intentar utilizar la magia. Y si no la doy? Marquard, nuestro hechicero, muri en Thanedd; no tenemos ahora mago que pudiera controlarte. Pero has de saber que estars continuamente vigilada por los mejores arqueros de Skellige. Si slo movieras una mano de forma sospechosa, te atravesarn. Est claro afirm ella con la cabeza. As que dar mi palabra. Perfecto. Gracias. Adis, Yennefer. No te acompaar maana. Crach. Se gir sobre sus talones. Dime. No tengo la ms mnima intencin de subir a un barco que se dirija a Novigrado. No tengo tiempo para demostrar a Dijkstra que soy inocente. No puedo arriesgarme a que poco despus de mi arresto muera de un repentino derrame cerebral o que cometa suicidio en mi celda de alguna forma espectacular. No puedo perder tiempo ni asumir tal riesgo. No puedo tampoco aclararte por qu esto es tan arriesgado para m. No ir a Novigrado. l la mir largo rato. No vas a ir repiti. Qu es lo que te permite suponerlo? Acaso el que alguna vez nos uniera un arrebato amoroso? No cuentes con ello, Yennefer. Lo pasado, pasado est. Lo s y no cuento con ello. No ir a Novigrado, yarl, porque me urge ponerme en camino para acudir en ayuda de una persona a la que le promet que nunca dejara sola y sin ayuda. Y t, Crach an Craite, yarl de Skellige, me ayudars en esa empresa. Porque tambin t hiciste una promesa parecida. Hace diez aos. Precisamente aqu, donde estamos, en esta playa. A esa misma persona. Ciri, nieta de Calanthe. La Leoncilla de Cintra. Yo, Yennefer de Vengerberg, considero a Ciri mi hija. Por eso, en su nombre exijo que mantengas tu promesa. Mantena, Crach an Craite, yarl de Skellige. De verdad? Crach an Craite se asegur otra vez. Ni siquiera lo vas a probar? Ninguna de estas exquisiteces? 169

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De verdad. El yarl no insisti. Tom de una cazuela un bogavante, lo coloc sobre la mesa y lo abri con un potente pero preciso golpe de cuchillo. Lo ali con abundante limn y salsa de ajo, comenz a extraer la carne de la concha. Con los dedos. Yennefer coma con distincin, con cuchillo y tenedor de plata. Coma filete de carnero con espinacas, especialmente preparado para ella por el estupefacto y algo irritado cocinero. La hechicera no quera ni ostras, ni salmonetes, ni salmn marinado en su jugo, ni sopa de trigla y moluscos cordiformes, ni rabo seco de rana marina, ni pez espada asado, ni morena frita, ni pulpo, ni cangrejos, ni bogavantes, ni erizos de mar. Ni especialmente algas frescas. Todo lo que oliera algo a mar se le relacionaba con Fringilla Vigo y Filippa Eilhart, con una teleportacin de loco riesgo, con la cada al mar, con la red que haban echado sobre ella... en la que, por cierto, haba unas algas y unos sargazos exactamente iguales que los que haba en aquella cacerola de all. Unas algas y sargazos que fueron destrozados sobre su cabeza y hombros con golpes que dejaban paralizado de un remo de pino. As que continu Crach la conversacin, chupando la carne que se haba quedado entre las articulaciones quebradas de las pinzas del bogavante he decidido darte crdito, Yennefer. No lo hago por ti, has de saberlo. El bloedgeas, juramento de sangre, que le hice a Calanthe, ciertamente me ata las manos. As que si tus intenciones de prestar ayuda a Ciri son verdaderas y honestas, y apuesto por que lo sean, no tengo otra salida: tengo que ayudarte con ellas... Gracias. Pero ahrrame, por favor, ese tono pattico. Repito: no tom parte en la conspiracin de Thanedd. Creme. Acaso es tan importante se enfureci l que yo crea en ello? Convendra comenzar mejor por los reyes, por Dijkstra, cuyos agentes te buscan a todo lo largo y ancho del mundo. Por Filippa Eilhart y los hechiceros fieles a los reyes. De los que, como t misma reconociste, viniste huyendo aqu, a las Skellige. A ellos es a quienes hay que aportarles las pruebas... No tengo pruebas interrumpi Yennefer con rabia, al tiempo que pinchaba con el tenedor en una pequea col que el irritado cocinero haba aadido al filete de carnero. Y si las tuviera no me permitiran presentarlas. No puedo explicarte esto, me obliga la orden de guardar silencio. Cree sin embargo en mis palabras, Crach. Te lo ruego. Te dije... Me lo dijistele interrumpi ella. Me has confirmado tu ayuda. Gracias. Pero sigues sin creer en mi inocencia. Cree. Crach tir la cscara vaca del bogavante, se acerc una olla con salmonetes. Rebusc ruidosamente, escogi el ms grande. De acuerdo dijo por fin, mientras se limpiaba la mano en el mantel. Te creo. Porque quiero creerte. Pero no te conceder asilo ni proteccin. No puedo. Sin embargo, t puedes dejar Skellige cuando quieras e ir adonde quieras. Te sugerira que te apresuraras. Llegaste aqu, permite que tal me exprese, en alas de la magia. Otros pueden seguir tus pasos. Tambin saben hechizos. Yo no busco asilo ni un escondrijo seguro, yarl. Yo tengo que ir a salvar a Ciri. Ciri repiti l, pensativo. La Leoncilla... Era una nia extraa. Era? Ohh. Se enerv de nuera. Mal me expres. Era, porque ya no es una nia. Eso es a lo que me refera. Slo a eso. Cirilla, la Leoncilla de Cintra... Pasaba en las Skellige veranos e inviernos. Ms de una vez hizo unas travesuras que para qu. Diablilla era, y no Leoncilla... Voto a bros, ya dije por segunda vez que era... Yennefer, aqu nos han llegado diversos rumores desde el continente... Unos dicen que Ciri est en Nilfgaard... No est en Nilfgaard. Otros dicen que la muchacha est muerta. 170

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Yennefer guardaba silencio, mordindose los labios. Pero este ltimo rumor dijo el yarl con dureza yo lo rechazo. Estoy seguro de ello. No ha habido seal alguna... Ella est viva! Yennefer alz las cejas. Pero no hizo preguntas. Guardaron silencio largo rato, sumidos en el rumor de las olas que se estrellaban contra las rocas de Ard Skellig. Yennefer dijo al cabo Crach. Del continente nos han llegado otras noticias. S que tu brujo, que despus de la paliza de Thanedd se ocult en Brokiln, se fue de all con intenciones de llegar a Nilfgaard y liberar a Ciri. Repito, Ciri no est en Nilfgaard. No s qu es lo que pretende m, como has querido llamarlo, brujo. Pero l... Crach, no es ningn secreto que yo... le tengo afecto. Pero s que l no salvar a Ciri, no conseguir nada. Lo conozco. l se equivocar, se perder, comenzar a filosofar y a tener piedad de s mismo. Luego descargar su rabia rajando con la espada a quien sea que tenga a mano. Luego, como expiacin, realizar cualquier acto noble pero sin sentido. Al final, con toda seguridad, terminar muerto, de una forma tonta y sin sentido, lo ms probable de una pualada por la espalda... Dicen introdujo a toda prisa Crach, asustado por el tono cambiado, extrao y sombro de la temblorosa voz de la hechicera. Dicen que Ciri le est predestinada. Yo mismo lo vi, entonces, en Cintra, durante la peticin de mano de Pavetta... La predestinacin le interrumpi bruscamente Yennefer puede ser interpretada de formas muy diversas. Muy diversas. Pero es una pena perder el tiempo con divagaciones. Repito que no s lo que Geralt pretende, si es que pretende algo. Pero tengo intenciones de ponerme yo misma manos a la obra. Con mis mtodos. Y activamente, Crach, activamente. Yo no acostumbro a sentarme y llorar, agarrndome la cabeza con las dos manos. Yo acto! El yarl alz las cejas, pero no dijo nada. Actuar repiti la hechicera. Ya tengo un plan pensado. Y t, Crach, me ayudars, siguiendo la promesa que hiciste. Estoy listo afirm con dureza. A todo. Los drakkars estn en el puerto. Ordena, Yennefer. Ella no resisti: tuvo que rerse. Siempre el mismo. No, Crach, ninguna prueba de hombra y valenta. No har falta navegar hasta Nilfgaard y alzar el hacha en combate en la Ciudad de las Torres de Oro. Me har falta una ayuda menos espectacular. Pero ms concreta... Cul es el estado de tus finanzas? Cmo? Yarl Crach an Craite. La ayuda que necesito se puede medir en moneda contante y sonante. Comenz al da siguiente. En las habitaciones dadas para el uso de Yennefer reinaba un loco desorden que slo con el mayor de los esfuerzos poda controlar el senescal Guthlaf, que haba sido asignado a la hechicera. Yennefer estaba sentada a la mesa, casi sin alzar la cabeza de los papeles. Calculaba, sumaba columnas, haca cuentas, con las que de inmediato alguien echaba a correr hacia el tesoro y hacia la filial del banco de los Cianfanelli. Dibujaba y trazaba, y los dibujos y los trazos iban a parar a manos de los artesanos: alquimistas, plateros, vidrieros, joyeros. Durante algn tiempo todo funcion bien; luego comenzaron los problemas. Lo siento, noble hechicera pronunci despacio el senescal Guthlaf. Pero si no hay, no hay. Os hemos dado todo lo que tenamos. Nosotros no sabemos hacer milagros ni hechizos! Y me permito haceros observar que lo que yace ante vos son diamantes de un valor conjunto de... Y a m qu me importa ese valor conjunto? buf Yennefer. Yo necesito uno, pero lo suficientemente grande. Cmo de grande, maestro? El tallador de diamantes mir otra vez el dibujo. Para realizar una talla y unas facetas como stas? Como mnimo treinta quilates. 171

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Una piedra as afirm categricamente Guthlaf no existe en todas las Skellige. No es cierto le contradijo el joyero. Existe. Qu es lo que te piensas, Yennefer? Crach an Craite frunci las cejas. He de enviar a unos hombres armados para que asalten y saqueen ese santuario? Tengo que amenazar a las sacerdotisas con mi furia si no nos dan el brillante? No entra en juego. No soy especialmente religioso, pero un santuario es un santuario, y unas sacerdotisas son unas sacerdotisas. Slo puedo pedrselo educadamente. Hacerlas entender cunto lo necesito y cuan grande sera mi agradecimiento. Pero esto no ser ms que una peticin. Una splica humillante. Que se puede rechazar? As es. Pero no se pierde nada con probar. Qu es lo que arriesgamos? Vayamos los dos a Hindarsfjall, presentaremos esta splica. Yo les har entender a las sacerdotisas lo que haga falta. Y luego todo estar en tus manos. Negocia. Presenta argumentos. Intenta el soborno. Despierta ambiciones. Refirete a todas las razones. Desesprate, llora, revulcate, pide piedad... Por todos los diablos del mar! Voy a tener que ensearte, Yennefer? Eso no sirve de nada, Crach. Una hechicera nunca llegar a un acuerdo con una sacerdotisa. La diferencia de... formas de ver el mundo es demasiado fuerte. Y en la cuestin de permitir a un hechicera el uso de un artefacto o de una reliquia sagrada... No, hay que olvidarse de ello. No hay ni una posibilidad... Para qu exactamente quieres ese brillante? Para construir una ventana. Es decir, un megascopio de telecomunicacin. Tengo que hablar con unas cuantas personas. Mgico? A distancia? Si me bastara con subir a la cumbre de Kaer Trolde y gritar muy fuerte, no te molestara. Las gaviotas y petreles giraban por encima del agua. Los ostreros de rojos picos que anidaban en los abruptos acantilados y fiordos de Hindarsfjall chillaban agudamente, chirriaban y graznaban roncos los alcatraces de amarilla cabeza. Los negros copetes de los cormoranes marinos observaban cmo la barca avanzaba con una atenta mirada de sus brillantes ojos verdes.Esa roca enorme suspendida sobre el agua seal Crach an Craite apoyado en el pretil es Kaer Hemdall, la Guarida de Hemdall. Hemdall es nuestro hroe mtico. La leyenda dice que cuando llegue el Tedd Deiredh, el Tiempo del Fin, el Tiempo de la Helada Blanca y la Tormenta del Lobo, Hemdall se enfrentar a las fuerzas del mal del pas de Morhgg, los espectros, demonios y fantasmas del Caos. Estar en el Puente del Arco Iris y soplar en el cuerno, como seal de que es hora de echar mano al arma y ponerse en formacin de combate. Para Ragh nar Roog, la ltima Batalla, que decidir si cae la noche o despuntar el alba. La barca avanzaba fluidamente por sobre las olas, navegando sobre las aguas ms tranquilas de la ensenada, entre la Guarida de Hemdall y otra roca de formas fantsticas. Esa roca ms pequea es Kambi aclar el yarl. En nuestros mitos, el nombre de Kambi lo lleva un gallo mgico de oro, el cual con su canto advierte a Hemdall de que acude Naglfar, el drakkar infernal que trae al ejrcito de la oscuridad, a los demonios y fantasmas de Morhgg. Naglfar est construido de uas de muertos. No lo creers, Yennefer, pero todava hay en las Skellige personas que antes del entierro les cortan las uas a los cadveres para no darles materiales de construccin a los espectros de Morhgg. Lo creo, conozco la fuerza de las leyendas. El fiordo les cubra un tanto del viento, la vela ondeaba. Haced sonar el cuerno orden Crach a la tripulacin. Nos acercamos a la orilla y hay que dar seal a las seoras santuarias de que vienen invitados. El edificio situado en la cumbre de unas largas escaleras de piedra pareca un gigantesco erizo, de tan cubierto que estaba de musgo, hiedra y arbustos. En su tejado, como observ Yennefer, no slo crecan arbustos, sino hasta pequeos rboles. 172

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Y ste es el santuario afirm Crach. La floresta que lo rodea se llama Hindar y tambin es lugar de culto. De aqu sale el murdago sagrado y en las Skellige, como sabes, todo se decora y cubre de murdago, desde la cuna del recin nacido hasta la tumba... Cuidado, las escaleras son resbaladizas... La religin, je, je, hace crecer el musgo... Permite que te tome por los hombros... Todava el mismo perfume... Yenna... Crach. Por favor. Lo pasado, pasado est. Perdona. Entremos. Delante del santuario esperaban algunas sacerdotisas jvenes y silenciosas. El yarl las salud cortsmente, expres el deseo de hablar con su superiora, que se llamaba Modron Sigrdrifa. Entraron a un interior alumbrado por columnas de luz que surgan de unas vidrieras situadas en alto. Una de aquellas vidrieras iluminaba el altar. Por cien diablos marinos murmur Crach an Craite. Me haba olvidado de lo grande que es este Brisingamen. No haba estado aqu desde nio... Con l hasta se podran comprar todos los astilleros de Cidaris. El yarl exageraba. Pero no mucho. Sobre un sencillo altar de mrmol, sobre unas figurillas de gatos y halcones, sobre una escudilla de piedra para los sacrificios votivos, se ergua la estatua de Modron Freya, la Gran Madre, en su tpico aspecto maternal: una mujer de amplia toga que traicionaba un embarazo exageradamente mostrado por el escultor. Con la cabeza inclinada y los rasgos del rostro cubiertos por un pauelo. Sobre las manos dispuestas en el pecho de la diosa se vea un brillante, una parte de un collar de oro. El brillante era ligeramente celeste en su coloracin. Como el agua ms pura. Grande. A ojo hasta ciento cincuenta quilates. Ni siquiera sera necesario cortarlo susurr Yennefer. Tiene un corte en rosa, exactamente como necesito. Precisamente las facetas para la refraccin de la luz... Es decir, que tenemos suerte. Lo dudo. Dentro de un instante estar aqu la sacerdotisa y yo, como impa, ser insultada y expulsada de aqu con el rabo entre las piernas. Y no exageras? Ni una mica. Bienvenido, yarl, al santuario de la Madre. Seas tambin bienvenida, noble Yennefer de Vengerberg. Crach an Craite hizo una reverencia. Mis saludos, reverenda madre Sigrdrifa. La sacerdotisa era alta, casi tan alta como Crach, lo que quera decir que superaba a Yennefer en una cabeza. Tena los ojos y los cabellos claros, un rostro alargado, no demasiado hermoso ni femenino. Donde la he visto antes?, pens Yennefer. No hace mucho. Dnde? En las escaleras de Kaer Trolde, las que conducan al puerto le record la sacerdotisa con una sonrisa. Cuando los drakkars entraron en la baha. Estaba junto a ti cuando le prestaste ayuda a una mujer embarazada que estuvo a punto de abortar. De rodillas, sin preocuparte de un vestido de pelo de camello muy caro. Lo vi. Y ya jams prestar odo a las historias de que las hechiceras son insensibles y egostas. Yennefer carraspe, inclin la cabeza en una reverencia. Ests delante del altar de la Madre, Yennefer. Que ella te cubra con su merced. Reverenda, yo... Quisiera pedir con humildad... No digas nada, yarl. Con toda seguridad tienes muchas tareas. Djanos solas aqu, en Hindarsfjall. Nosotras nos pondremos de acuerdo. Somos mujeres. No importa de qu nos ocupemos, 173

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quines seamos: siempre servimos a aqulla que es Virgen, Mujer y Anciana. Arrodllate ante m, Yennefer. Inclina la cabeza ante la Madre. Quitarle a la diosa el collar de Brisingamen? repiti Sigrdrifa, y en su voz haba ms de incredulidad que de enfado santurrn. No, Yennefer. Esto es simplemente imposible. No se trata de que ni siquiera me atreviera... Incluso aunque lo quisiera. Brisingamen no se puede quitar. El collar no tiene cierre. Est fundido con la estatua. Yennefer estuvo callada largo rato, midiendo a la sacerdotisa con una mirada serena. Si lo hubiera sabido dijo con voz fra me hubiera ido de inmediato con el yarl de vuelta a Ard Skellig. No, no. El tiempo que he pasado charlando contigo al menos no lo considero perdido. Pero tengo poco tiempo. Muy poco, de verdad. Reconozco que me has sorprendido un poco con tu amabilidad y cordialidad... Soy amable contigo le interrumpi sin emociones Sigrdrifa. Tambin apoyo tus planes, con todo mi corazn. Conoc a Ciri, me gustaba aquella nia, me inquieta su suerte. Te admiro por lo decidida que te aprestas a ir a salvar a esa muchacha. Conceder todos tus deseos. Pero no Brisingamen, Yennefer. No Brisingamen. No pidas eso. Sigrdrifa, para aprestarme a ir a salvar a Ciri tengo que saber urgentemente algo. Conseguir algunas informaciones. Sin ellas no podr hacerlo. Ese conocimiento y esas informaciones slo las puedo conseguir mediante la telecomunicacin. Para poder comunicarme a esta distancia necesito construir con ayuda de la magia un artefacto mgico, un megascopio. Un aparato del tipo de vuestra famosa bola de cristal? Bastante ms complicado. La bola slo permite la comunicacin con otra bola correlacionada. Hasta el banco de enanos local tiene una bola, para comunicarse con la de la central. El megascopio tiene mayores potenciales... Pero, para qu teorizar? Sin el brillante no voy a poder hacer nada de esto. En fin, me despido... No te apresures tanto. Sigrdrifa se levant, atraves la nave, detenindose junto al altar y la estatua de Modron Freya. La diosa dijo tambin es patrona de las sabedoras. De las adivinas. Y de las telpatas. Eso es lo que simbolizan sus animales sagrados: el gato, que oye y ve lo oculto, y el halcn, que ve desde lo alto. Esto es lo que simboliza la joya de la diosa: Brisingamen, el collar de la adivinacin. Para qu construir un aparato que oye y ve, Yennefer? No es ms sencillo volverse a la diosa por ayuda? Yennefer contuvo en el ltimo segundo una maldicin. Al fin y al cabo se trataba de un lugar de culto. Se acerca la hora de la oracin de la vspera sigui Sigrdrifa. Me dedicar a la meditacin junto con otras sacerdotisas. Voy a pedir a la diosa que ayude a Ciri. A Ciri, que estuvo aqu ms de una vez, en este santuario, que ms de una vez contempl Brisingamen en el cuello de la Gran Madre. Sacrifica todava una o dos horas de tu precioso tiempo, Yennefer. Qudate aqu con nosotras, para la hora de la oracin. Apyame cuando est rezando. Con tu pensamiento y t presencia. Sigrdrifa. Por favor. Hazlo por m. Y por Ciri. La joya Brisingamen. En el cuello de la diosa. Ahog un bostezo. Si por lo menos hubiera algn canto, pens, algunas entonaciones, algunos ritos... algn folklore mstico... sera menos aburrido, el sueo no la mortificara tanto. Pero ellas simplemente estn ah de rodillas, con la cabeza baja. Sin movimiento, sin sonido. Pero tambin es verdad que cuando quieren saben utilizar la Fuerza, a veces tan bien como nosotras, las hechiceras. Sigue siendo un enigma cmo lo hacen. Nada de preparaciones, nada de ciencia, nada de estudios... Slo oracin y meditacin. Divinacin? Una forma de autohipnosis? Eso es lo que afirmaba Tissaia de Vries... Absorben energa inconscientemente, en el trance alcanzan la capacidad de 174

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transformarla de forma anloga a nuestros hechizos. Transforman la energa y piensan que se trata de un don y una merced de la divinidad. La fe les da fuerza. Por qu a nosotros, hechiceros, nunca nos es posible hacer algo as? Lo probamos? Utilizamos la atmsfera y el aura de este lugar? Podra intentar entran en trance yo misma... Aunque fuera mirando a ese diamante... Brisingamen... Pensar intensamente en lo bien que cumplira su papel en mi megascopio... Brisingamen... Brilla como la estrella de la maana, all, en la oscuridad, entre la bocanadas del incienso y las velas humeantes... Yennefer. Alz la cabeza. El santuario estaba oscuro. Ola intensamente a humo. Me he dormido? Perdona... No hay nada que perdonar. Ven conmigo. En el exterior el cielo nocturno arda con luces temblorosas, que se transformaban como en un calidoscopio. La aurora boreal? Yennefer se restreg los ojos con asombro. Aurora borealis? En agosto? Qu es lo que ests dispuesta a dar, Yennefer? Cmo? Ests dispuesta a darte a ti misma, Yennefer? Tu valiosa magia? Sigrdrifa dijo con rabia. No intentes conmigo esas inspiradas comedias. Yo tengo noventa y cuatro aos. Pero trata esto, por favor, como un secreto de confesin. Me sincero contigo slo para que comprendas que no me puedes tratar como a una nia. No has respondido a mi pregunta. Y no pienso. Porque es un misticismo que no acepto. Me dorm en vuestro servicio. Me cans y me aburri. Porque no creo en vuestra diosa. Sigrdrifa se dio la vuelta y Yennefer, contra su voluntad, aspir profundamente. No me es demasiado halagea tu falta de fe dijo una mujer de ojos llenos de oro lquido. Pero, acaso tu falta de fe cambia algo? Lo nico que Yennefer fue capaz de hacer fue soltar el aire. Llegar un da dijo la mujer de ojos de oro en el que nadie, absolutamente nadie, incluyendo a los nios, creer en la hechicera. Te lo digo con estudiada maldad. Como una venganza. Ven. No... Yennefer consigui por fin romper con su pasiva aspiracin y espiracin. No! No voy a ningn sitio. Basta de esto! Es un encantamiento o hipnosis! Una ilusin! Un trance! Tengo creados mecanismos de defensa... Puedo deshacer todo esto con un hechizo, oh, as! Rayos... La mujer de ojos de oro se acerc. El diamante en su cuello arda como la estrella de la maana. Vuestro habla poco a poco deja de servir al entendimiento dijo. Se convierte en arte por el arte, cuanto ms incomprensible, ms se considera como ms profunda y ms inteligente. De verdad, os prefera cuando slo sabais hacer e-e y gu-gu. Ven. Esto es una ilusin, un trance... No voy a ningn lado! No quiero obligarte. Sera una vergenza. Al fin y al cabo eres una muchacha inteligente y orgullosa, tienes carcter. Una pradera. Un mar de hierba. Un brezal. Rocas, alzndose entre los brezos como el lomo de una fiera agazapada. T queras mi joya, Yennefer. No puedo drtela sin asegurarme antes de unos cuantos asuntos. Quiero comprobar qu es lo que se oculta dentro de ti. Por eso te he trado aqu, a este lugar, que desde 175

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tiempos inmemoriales es un lugar de Fuerza y Potencia. Tu valiosa magia al parecer est por todos lados. Al parecer basta con alargar la mano. No tienes miedo de absorberla? Yennefer no pudo extraer ni un sonido de su garganta agarrotada. Una Fuerza capaz de cambiar el mundo dijo la mujer a la que no est permitido llamar por su nombre es segn t, caos, artificio y ciencia? Maldicin, bendicin y progreso? Y no ser por casualidad fe? Amor? Sacrificio? Lo oyes? Es el canto del gallo Kambi. Una ola se estrella contra la orilla, una ola empujada por la proa de Naglfar. Resuena el cuerno de Hemdall, que est cara a cara con los enemigos en Bifrost, el arco iris. Se acerca el Fro Blanco, se acerca la tempestad y la tormenta... La tierra tiembla con los violentos movimientos de la Serpiente... El Lobo devora al sol. La luna enrojece. No hay ms que fro y oscuridad. Odio, venganza y sangre... De qu lado vas a estar, Yennefer? Estars en el borde oriental o en el occidental de Bifrost? Estars con Hemdall o contra l? Canta el gallo Kambi. Decide, Yennefer. Escoge. Porque precisamente por ello se te devolvi una vez la vida, para que en el momento adecuado pudieras realizar tu eleccin. Luz u oscuridad? Bien y Mal, Luz y Oscuridad, Orden y Caos? Eso son slo smbolos, en la realidad no existe tal polaridad! La Luz y la Oscuridad estn en cada uno de nosotros, un poco de esto y un poco de aquello. Esta conversacin no tiene sentido. No lo tiene. No me embarcar en el misticismo. Para ti y para Sigrdrifa el Lobo devora al sol. Para m no es ms que un eclipse. Y que as se quede. Se quede? Qu? Ella sinti cmo la tierra le hua de bajo los pies, cmo alguna fuerza monstruosa retorca sus manos, quebraba las articulaciones de los hombros y los codos, tensaba su columna vertebral como en la tortura del strappado. Grit de dolor, se agit, abri los ojos. No, no era un sueo. No poda ser un sueo. Estaba en un rbol, colgaba estirada en las ramas de un gigantesco fresno. Sobre ella, muy alto, volaba en crculos un halcn, bajo ella, abajo, en las oscuridad, escuch el silbido de una serpiente, el susurro de las escamas rozando entre s. Algo se movi a su lado. Por sobre su tenso y dolorido brazo correte una ardilla. Ests lista? pregunt la ardilla. Ests lista para el sacrificio? Qu ests dispuesta a sacrificar? No tengo nada! El dolor la cegaba y paralizada. E incluso aunque lo tuviera no veo el sentido de un sacrificio as! Yo no quiero sufrir por millones! Yo ni siquiera quiero sufrir! Por nada y por nadie! Nadie quiere sufrir. Y sin embargo esto es algo que todos experimentan. Y algunos sufren ms. No necesariamente por propia eleccin. Lo importante no es si se padece dolor. Lo importante es cmo se padece. Mara! Mara! Quita de mi vista a esta monstrua jorobada! No quiero ni mirarla! Es tan hija tuya como ma. De verdad? Los nios que yo he engendrado son normales. Cmo te atreves... Como te atreves a sugerir... En tu familia era en la que haba elfos hechiceros. T fuiste la que abortaste la primera vez. Es por eso. Tienes la sangre y el vientre contaminados de elfo. Por eso das a luz monstruos. Es una pobre nia desgraciada... Fue la voluntad de los dioses! Es tu hija igual que ma! Qu iba a hacer? Ahogarla? No atarle el ombligo? Qu tengo que hacer ahora? Llevarla al bosque y dejarla all? Qu es lo que quieres de m, por los dioses? 176

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Pap! Mam! Largo de aqu, bicho raro. Cmo te atreves? Cmo te atreves apegar as a la nia? Quieto! Adnde vas? Dnde? A su casa, verdad? A casa de ella? Pues claro, mujer. Soy un hombre, me es lcito sofocar mi deseo donde quiera y cuando quiera, es mi derecho natural. Y t me das asco. T y esa fruta de tu vientre podrido. No me esperes con la cena. No volver a dormir. Mam... Por qu lloras? Por qu me pegas y me desprecias? Pero si he sido buena... Mam! Mam! Eres capaz de perdonar? Hace ya mucho que perdon. Saciada por la primera venganza. S. Lo lamentas? No. Dolor, un terrible dolor que le atravesaba las manos y los dedos. S, soy culpable! Es lo que queras escuchar? Confesin y arrepentimiento? Queras escuchar cmo Yennefer de Vengerberg se arrepiente y se humilla? No, no te doy esa satisfaccin. Reconozco mi culpa y espero castigo. Pero no esperes que me vas a escuchar arrepentirme! El dolor alcanza las fronteras de lo que el ser humano es capaz de soportar. Me recuerdas a los traicionados, engaados, utilizados, me recuerdas a quienes murieron por mi mano, por mi propia mano... El que alzara alguna vez la mano contra m misma? Se ve que tendra algn motivo! Y no lamento nada! Aunque pudiera hacer retroceder el tiempo... No lamento nada. El halcn se pos sobre su hombro. La Torre de la Golondrina. La Torre de la Golondrina. Apresrate a la Torre de la Golondrina. Hija ma. Canta el gallo Kambi. Ciri en una yegua mora, con los cabellos grises agitados por el viento en su galope. De su rostro fluye y salpica la sangre, brillante, de rojo vivo. La yegua mora vuela como un pjaro, se desliza ligera hacia la agitacin de un torbellino. Ciri se agarra a la silla, pero no cae... Ciri en medio de la noche, en un desierto de roca y arena, con la mano alzada, de su mano surge una bola luminosa... Un unicornio araando en la grava con su casco... Muchos unicornios... Fuego... Fuego... Geralt en un puente. En una lucha. En el fuego. Las llamas se reflejan en la hoja de su espada. Fringilla Vigo, sus ojos verdes muy abiertos de placer, su oscura cabe-cita de pelo corto sobre un libro abierto, sobre el frontispicio... se ve un fragmento del ttulo: Notas sobre lo inevitable de la muerte... En los ojos de Fringilla se reflejan los ojos de Geralt. Un abismo. Humo. Escaleras que conducen abajo. Escaleras que hay que bajar. Algo se termina. Llega el Tedd Deiredh, el Tiempo del Fin... Oscuridad. Humedad. El terrible fro de las paredes de piedra. El fro del hierro en las articulaciones de las muecas, en los huesos de los tobillos. Dolor palpitante en las manos destrozadas, punzante en los acribillados dedos... Ciri la lleva de la mano. Un largo y oscuro pasillo, columnas de piedra, puede que estatuas... Tinieblas. En ellas susurros, bajitos como el ruido del viento. 177

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Puertas. Una serie infinita de puertas de gigantescas y pesadas hojas se abren ante ella sin ruido. Y al final, en unas tinieblas impenetrables, unas que no se abren solas. Unas que est prohibido abrir. Si tienes miedo, vuelve. Est prohibido abrir estas puertas. T lo sabes. Lo s. Y sin embargo me conduces all. Si tienes miedo, vuelve. Todava ests a tiempo de volver. Todava no es demasiado tarde. Y t? Para m si lo es. Canta el gallo Kambi. Ha llegado el Tedd Deiredh. Aurora borealis. El amanecer. Yennefer. Despirtate. Alz la cabeza. Mir las manos. Tena las dos. Enteras. Sigrdrifa? Me he dormido... Ven. Adonde? susurr. Adonde esta vez? Cmo? No te entiendo. Ven. Tienes que ver esto. Ha pasado algo... Algo extrao. Ninguna de nosotras sabe cmo explicarlo. Y yo me lo imagino. La gracia... Sobre ti ha cado la gracia divina, Yennefer. De qu se trata, Sigrdrifa? Mira. Mir. Y lanz un ruidoso suspiro. Brisingamen, la joya sagrada de la Modron Freya no colgaba ya del cuello de la diosa. Yaca a sus pies. Estoy oyendo bien? se asegur Crach an Craite. Te trasladas con todo tu taller de magia a Hindarsfjall? Las sacerdotisas te permiten usar el diamante sagrado? Te permiten usarlo para esa mquina infernal? Si. Vaya, vaya. Yennefer, acaso te has convertido? Qu es lo que pas en la isla? No importa. Vuelvo al santuario y eso es todo. Y los medios econmicos que pediste? Te sern necesarios? La verdad es que s. El senescal Guthlaf realizar cada orden tuya. Pero, Yennefer, emite esas rdenes rpidamente. Apresrate. He recibido nuevas noticias. Maldita sea, lo estaba temiendo. Saben ya dnde estoy? No, todava no lo saben. Me advirtieron sin embargo que podras aparecer por las Skellige y me ordenaron detenerte de inmediato. Me ordenaron tambin hacer prisioneros en nuestros ataques y divulgar con ellos informaciones, incluso migajas de informacin relacionadas contigo. De tu presencia en Nilfgaard o en las provincias. Yennefer, apresrate. Si te siguieran y atraparan aqu, en las Skellige, me encontrara en una situacin ligeramente complicada. Har lo que est en mi poder. Tambin de forma que no te comprometa. No tengas miedo. Crach sonri. 178

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He dicho que ligeramente. Yo no les temo. Ni a los reyes ni a los hechiceros. No me pueden hacer nada, porque les soy necesario. Y adems, estuve obligado a prestarte ayuda a causa del juramento de vasallaje. S, s, has odo bien. Formalmente sigo siendo vasallo de la corona de Cintra. Y Cirilla tiene derecho formal a esa corona. Al representar a Cirilla, siendo su nica tutora, tienes derecho formal a ordenarme, a exigir de m obediencia y servicio. Sofismas casusticos. Por supuesto. Buf. Yo gritar eso mismo, a grandes voces, si, pese a todo, resulta ser verdad que Emhyr var Emreis obliga a la muchacha a casarse con l. En ese caso, aunque hiciera falta la ayuda de algn picapleitos embrollador, se le quitaran a Ciri todos los derechos al trono y se pondra en l a algn otro, aunque fuera a ese mentecato de Vissegerd. Entonces, sin tardanza, declarar obediencia y jurar vasallaje. Y si Yennefer entorn los ojos pese a todo resultara que Ciri est muerta? Ella est viva dijo Crach con dureza. Lo s con toda seguridad. Cmo? No vas a querer dar crdito. Ponme a prueba. La sangre de las reinas de Cintra comenz Crach est extraamente enlazada con el mar. Cuando muere alguna mujer de esta sangre, el mar entra en una verdadera locura. Se dice que Ard Skellig llora a las hijas de Riannon. Porque la tormenta es entonces tan fuerte que las olas que provienen del oeste se introducen a travs de las rocas y cavernas hasta la parte de oriente y de pronto las rocas dejan brotar torrentes salados. Y toda la isla tiembla. La gente sencilla dice: mira cmo Ard Skellig sozolla. De nuevo ha muerto alguien. Ha muerto la sangre de Riannon. La Vieja Sangre. Yennefer guardaba silencio. No se trata de un cuento de hadas sigui Crach. Yo mismo lo he visto, con mis propios ojos. Tres veces. Despus de la muerte de Adalia la Adivina, despus de la muerte de Calanthe... Y despus de la muerte de Pavetta, la madre de Ciri. Pavetta advirti Yennefer muri precisamente durante una tormenta, as que es difcil decir que... Pavetta le interrumpi Crach, todava pensativo no muri durante la tormenta. La tormenta comenz tras su muerte, el mar como de costumbre reaccion a la muerte de alguien de sangre cintriana. Investigu el asunto el suficiente tiempo. Y estoy seguro de ello. Es decir, de qu? El barco en el que navegaban Pavetta y Duny se hundi en el famoso Abismo de Sedna. No es el primer barco que se pierde all. Seguro que lo sabes. Cuentos. Los barcos son afectados por alguna catstrofe, es una cosa muy natural... En las Skellige le interrumpi l con bastante brusquedad sabemos suficiente acerca de barcos y navegacin como para saber diferenciar las catstrofes naturales de las innaturales. En el Abismo de Sedna los barcos desaparecen de forma innatural. Y no por casualidad. Lo mismo se refiere al barco en el que navegaban Pavetta y Duny. No voy a polemizar. La hechicera suspir. Al fin y al cabo, qu sentido tiene? Al cabo de casi quince aos? Para ella lo tiene. El yarl apret los labios. Yo sacar a la luz este asunto. Slo es cuestin de tiempo. Sabr... Encontrar una aclaracin para todos los enigmas. Tambin al de la poca de la matanza de Cintra... Y cul es ahora este enigma? Cuando los nilfgaardianos entraron en Cintra murmur, mirando por la ventana, Calanthe orden sacar en secreto a Ciri de la ciudad. Lo que pasaba es que la ciudad estaba ya ardiendo, los Negros 179

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estaban por todos lados, las posibilidades de escapar del cerco eran mnimas. Le desaconsejaron a la reina aquella empresa tan arriesgada, se le sugiri que Ciri capitulara formalmente ante los atamanes de Nilfgaard, que de esa manera salvara la vida y la razn de estado cintriana. En las calles llameantes morira con toda seguridad y totalmente sin sentido a manos de la soldadesca. Y la Leona... Sabes lo que respondi, segn los testigos presenciales? No. Mejor que la sangre de la muchacha corra por los adoquines de Cintra que no que sea mancillada. Mancillada, cmo? Por el matrimonio con el emperador Emhyr. Con la inmundicia nilfgaardiana. Yarl, ya es tarde. Maana comienzo al alba... Te tendr informado de todos los adelantos. Cuento con ello. Buenas noches, Yenna... Humm... Qu, Crach? No tendras, humrn, ganas...? No, yarl. Lo pasado, pasado est. Buenas noches. Vaya, vaya. Crach an Craite mir a la recin llegada, inclinando la cabeza. Triss Merigold en carne y hueso. Vaya un vestido ms bonito. Y la piel... Es chinchilla, verdad? Te preguntara qu es lo que te trae aqu, a las Skellige... si no supiera lo que te trae. Pero lo s. Maravilloso. Triss sonri arrebatadoramente, arregl sus hermosos cabellos castaos. Es maravilloso que ya lo sepas, yarl. Eso nos ahorrar la introduccin y las aclaraciones introductorias, nos permite pasar directamente al grano. A qu grano? Crach cruz los brazos sobre el pecho y midi a la hechicera con una fra mirada. Qu es lo que tendramos que preceder con introducciones, cules seran esas aclaraciones? A quin represen-tas, Triss? En nombre de quin has venido aqu? El rey Foltest, al que servas, te agradeci tus servicios con el destierro. Aunque no eras culpable de nada, te ech de Temera. Por lo que he odo, te ha acogido bajo su ala Filippa Eilhart, quien hoy da, junto con Dijkstra, gobierna de hecho en Redania. Como veo, correspondes al asilo como mejor puedes. Ni siquiera vacuas en aceptar el papel de agente secreto para perseguir a tu antigua amiga. Me insultas, yarl. Pido perdn con humildad. Si me he equivocado. Me he equivocado? Guardaron silencio durante largo rato, midindose con una mirada desconfiada. Por fin Triss se enfad, blasfem, dio taconazos. Ah, al diablo! Dejemos de pincharnos el uno al otro! Qu importancia tiene a quin se sirve, quin est con quin, a quin se le da crdito y con qu motivos? Yennefer est muerta. Todava no se sabe dnde y en qu manos est Ciri... Qu sentido tiene jugar a secretismos? No he venido hasta aqu como espa, Crach. Vine aqu por propia iniciativa, como persona privada. Movida por mi preocupacin por Ciri. Todos se preocupan por Ciri. Esa muchacha tiene suerte. Los ojos de Triss lanzaron destellos. Yo no me burlara de ello. Sobre todo en tu lugar. Disculpa. Callaron, ensimismados, mirando por la ventana al rojo sol que se pona al otro lado de las cumbres de Spikeroog. Triss Merigold. Dime, yarl. Te invito a cenar. Ah, el cocinero mand preguntar si todas las hechiceras desprecian los mariscos bien preparados. 180

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Triss no despreciaba los mariscos. Al contrario, comi dos veces ms de lo que tena previsto y ahora comenzaba a temer por su talle, por esas veintids pulgadas de las que estaba tan orgullosa. Decidi ayudar la digestin con vino blanco, el famoso Est Est de Toussaint. De la misma forma que Crach, lo beba en un cuerno. As que sigui ella la conversacin Yennefer apareci por aqu el diecinueve de agosto, cayendo espectacularmente del cielo en una red de pescadores. T, como fiel vasallo de Cintra, le diste asilo. La ayudaste a construir un megascopio... Con quin hablara, por supuesto no lo sabes. Crach an Craite tir fuerte del cuerno y ahog un eructo. No lo s adopt una sonrisa astuta. Claro que no lo s. Qu va a saber un pobre y simple marinero de las cosas de las poderosas hechiceras? Sigrdrifa, la sacerdotisa de Modron Freya, baj la cabeza mucho, como si las preguntas de Crach an Craite le pesaran mil libras. Ella confiaba en m, yarl murmur apenas audible. No me exigi que hiciera juramento de guardar silencio, pero estaba claro que le importaba mucho la discrecin. Yo de verdad no s si... Modron Sigrdrifa le interrumpi serio Crach an Craite. Lo que te pido no es una delacin. Del mismo modo que t, apoyo a Yennefer, del mismo modo que t deseo que encuentre y salve a Ciri. Si yo hasta hice un bloedgeas, un juramento de sangre! En lo que respecta a Yennefer, me mueve la preocupacin por ella. Es una mujer extraordinariamente orgullosa. Incluso yendo a un peligro muy grande, no se rebaja a pedir. As que es posible que haya que apresurarse a ir a ayudarla con ayuda no deseada. Pero para hacer eso, necesito informacin. Sigrdrifa carraspe. Hizo una mueca imprecisa. Y cuando comenz a hablar, la voz le temblaba un tanto. Construy esa mquina... En suma, no es una mquina, porque no tiene mecanismo alguno, slo dos espejos, una cortina de terciopelo negro, una caja, dos lentes, cuatro lmparas, bueno, y por supuesto, Brisingamen... Cuando ella pronuncia un hechizo, la luz de las dos lmparas cae... Dejemos los detalles. Con quin habl? Habl con varias personas. Con hechiceros... Yarl, no escuch todo, pero lo que escuch... Entre ellos son gente miserable. Ninguno quiso ayudar desinteresadamente... Exigieron dinero... Todos exigieron dinero... Lo s murmur Crach. El banco me inform de las transferencias que realiz. Buenas perras, pero buenas, me est costando mi juramento! Pero el dinero es cosa que se consigue. Lo que he dado para Yennefer y Ciri me lo recuperar en las provincias nilfgaardianas. Pero sigue hablando, madre Sigrdrifa. A algunos la sacerdotisa baj la cabeza Yennefer simplemente los chantaje. Les dio a entender que estaba en posesin de informacin comprometedora y que si rehusaban colaborar la revelara a todo el mundo... Yarl... Es una mujer inteligente y, en el fondo, buena... Pero no tiene escrpulo alguno. No se anda con contemplaciones. Ni tiene piedad. Eso lo s. Sin embargo, no quiero conocer los detalles de los chantajes y te aconsejo que t tambin te olvides cuanto antes de ellos. Es un juego peligroso. Con ese fuego no deben jugar quienes estn al margen. Lo s, yarl. A ti te debo obediencia... Y creo que tus objetivos justifican tus medios. Nadie ms se enterar por m de nada. Ni amigo en amistosa conversacin, ni enemigo en las torturas. Bien, Modron Sigrdrifa, muy bien... Recuerdas en torno a qu giraban las preguntas de Yennefer? No lo comprend todo, yarl. Usaban un argot especial que era difcil de entender... A menudo hablaban de un tal Vilgefortz... Cmo poda ser de otro modo. Crach hizo rechinar los dientes de manera audible. La sacerdotisa le contempl con una mirada asustada. Hablaron tambin de elfos y de Sabedoras sigui. Y de portales mgicos. Hasta se habl del Abismo de Sedna... Pero, me da la sensacin, generalmente hablaban de torres. 181

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De torres? S. De dos. De la Torre de la Gaviota y de la Torre de la Golondrina. Lo que me imaginaba dijo Triss. Yennefer comenz por hacerse con el informe secreto de la comisin Radcliffe, que investig los asuntos de Thanedd. No s qu noticias acerca de ello llegaron aqu, a las Skellige... Has odo hablar del teleporte de la Torre de la Gaviota? Y de la comisin Radcliffe? Crach an Craite mir a la hechicera con aire de sospecha. Aqu a las islas frunci el ceo no nos llega ni la poltica ni la cultura. Estamos atrasados. La comisin Radcliffe Triss consider adecuado no prestar atencin ni a su tono ni a su gesto investig detalladamente las huellas de teleportacin que surgan de Thanedd. El portal de Tor Lara, que se encontraba en la isla, mientras exista impeda en un radio bastante grande toda magia teleportadora. Pero como seguramente sabes, la Torre de la Gaviota explot y se deshizo, haciendo posible la teleportacin. La mayor parte de los participantes en los sucesos de Thanedd salieron de la isla gracias a los portales que se pudieron abrir. Ciertamente sonri yarl. T, para no ir ms lejos, volaste directamente a Brokiln. Con el brujo a las costillas. Vaya. Triss le mir a los ojos. No llega la poltica, no llega la cultura, pero las habladuras llegan. Dejemos esto por un momento, volvamos a la comisin Radcliffe. A la comisin le interesaba fijar concretamente quin se teleport de Thanedd y adonde. Usaron lo que se denomina sinopse, unos hechizos capaces de crear la imagen de sucesos del pasado y mostrar las huellas ocultas de teleportacin con las direcciones a las que conducan y en consecuencia asignar a personas concretas los portales que abrieran. Tuvieron xito en casi todos los casos. Excepto en uno. Una de las direcciones de la teleportacin conduca a la nada. Mejor dicho, al mar. Al Abismo de Sedna. Alguien imagin al punto el yarl se teleport a un barco que le esperaba en el lugar y momento acordados. Lo curioso es slo que fuera tan lejos... y en un lugar de tan mala fama. Pero si el hacha cuelga sobre el pescuezo... Precisamente. Tambin la comisin pens lo mismo. Y formul la siguiente conclusin: Vilgefortz, habiendo raptado a Ciri y con los caminos de huida cortados, utiliz una salida de emergencia: se teleport junto con la muchacha al Abismo de Sedna, a un barco nilfgaardiano que estaba esperando all. Segn la comisin, esto aclara el hecho de que Ciri fuera presentada en el palacio imperial de Loc Grim ya el diez de julio, apenas diez das despus de lo sucedido en Thanedd. Bueno, s. El yarl entorn los ojos. Esto aclara muchas cosas. Se entiende, con la condicin de que la comisin no se equivocara. Ciertamente. La hechicera le devolvi la mirada, se permiti hasta una sonrisa burlona. En Loc Grim, se entiende, se podra haber presentado a una doble y no a la verdadera Ciri. Esto puede tambin aclarar mucho. Sin embargo, no aclara un hecho todava que estableci la comisin Radcliffe. Tan extrao que en la primera versin del informe lo omitieron como algo poco creble. En la segunda versin del informe, completamente secreta, se mencionaba ese hecho. Como hiptesis. Hace mucho que soy todo odos, Triss. La hiptesis de la comisin es: el telepuerto de la Torre de la Gaviota estaba abierto, funcionaba. Alguien lo atraves y la energa de dicho paso fue tan fuerte que el telepuerto explot y fue destruido. Al cabo de un instante Triss continu. Yennefer se enter seguramente de ello. De lo que descubri la comisin Radcliffe. Lo que se dice en el informe secreto. Existe alguna posibilidad... la sombra de una posibilidad... de que Ciri pudiera cruzar segura el portal de Tor Lara, sana y salva. Que escapara de los nilfgaardianos y de Vilgefortz... Y dnde est ahora? Yo tambin quisiera saberlo. Estaba diablicamente oscuro. La luna, escondida detrs de cmulos de nubes, no daba luz. Comparndola, sin embargo, con las noches anteriores, aqulla era poco ventosa y gracias a ello no tan 182

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fra. La canoa apenas se balanceaba ligeramente en la superficie de un agua arrugada por las pequeas olas. Ola a pantano. A vegetacin podrida. Y a mucosidades de anguila. En algn lugar junto a la orilla, un castor golpe con su cola en el agua, de tal modo que ambos dieron un respingo. Ciri estuvo segura de que Vysogota haba estado dormitando y el castor le haba despertado. Sigue hablando dijo ella, limpindose la nariz en una parte limpia de las mangas, todava no cubierta de las mucosidades de anguila. No duermas. Cuando te duermes tambin a m se me pegan los ojos, todava se nos va a llevar la corriente y nos despertamos en el mar! Cuntame ms de esos telepuertos! Al huir de Thanedd sigui el ermitao atravesaste el portal de la Torre de la Gaviota, Tor Lara. Y Geoffrey Monck, seguramente la mayor autoridad en cuestiones de teleportaciones, autor de una obra titulada La magia del Antiguo Pueblo, que es como el opus magnum de los telepuertos lficos, escribe que el portal de Tor Lara conduce a la Torre de la Golondrina,. Tor Zireael... El telepuerto de Thanedd estaba roto le interrumpi Ciri. Puede que antes de que se rompiera llevara a alguna golondrina. Pero ahora lleva al desierto. Esto se llama portal catico. He ledo acerca de ello. Pues, aunque no te lo creas, yo tambin buf el viejecillo. Recuerdo mucho de lo ledo. Por eso me asombra tanto tu relato... Algunos de sus fragmentos. Precisamente los que se refieren a la teleportacin... Puedes hablar ms claro? Puedo, Ciri. Puedo. Pero ahora ya es hora de sacar la nasa. Seguro que ya han entrado anguilas en ella. Lista? Lista. Ciri se escupi en la mano y agarr el bichero. Vysogota tom la cuerda que se introduca en el agua. Lo sacamos. Uno, dos... tres! Y a la barca! Agrrala, Ciri, agrrala! A la cesta, antes de que escapen! Ya era la segunda noche que navegaban con la canoa por los pantanosos afluentes del ro, ponan la nasa y los garlitos para las anguilas, que se dirigan en masa hacia el mar. Volvieron a la choza bastante despus de la medianoche, llenos de mucosidades de la cabeza a los pies, hmedos y cansados a ms no poder. Mas no se tumbaron de inmediato a dormir. La pesca destinada al trueque tena que ser metida en cajas y asegurarse bien. Si las anguilas encontraban siquiera la ms pequea fisura, a la maana siguiente no quedara ni una. Despus de terminar el trabajo, Vysogota les quit la piel a dos o tres de las anguilas ms gruesas, las cort en rodajas, las reboz en harina y las fri en una enorme sartn. Luego comieron y hablaron. Sabes, Ciri, hay una cosa que no me deja dormir todo el tiempo. No he olvidado cmo despus de que sanaras no pudimos ponernos de acuerdo en la fecha, y tu herida en la mejilla era el ms perfecto calendario. La herida no poda tener ms de diez horas, mientras que t te empeabas en que te haban herido cuatro das antes. Aunque estaba convencido de que se trataba de un simple error, no pude dejar de pensar en ello, y me haca todo el tiempo la pregunta de dnde podan haberse metido los cuatro das perdidos. Y qu? Dnde se metieron, segn tu opinin? No lo s. Estupendo. El gato dio un largo salto, el ratn clavado a sus uas gimi bajito. El gato le mordi el cuello sin apresuramiento, le sac las tripas y comenz a comerlas con ganas. Ciri le miraba indiferente. El telepuerto de la Torre de la Gaviota comenz otra vez Vysogota conduce a la Torre de la Golondrina. Y la Torre de la Golondrina... 183

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El gato devor todo el ratn, dejando el rabo para postre. El telepuerto de Tor Lara dijo Ciri, dando un gran bostezo est roto y conduce al desierto. Te lo he dicho cien veces. No se trata de eso, sino de otra cosa. De que hay una conexin entre ambos telepuertos. El portal de Tor Lara estaba roto, cierto. Pero todava est el telepuerto de Tor Zireael. Si consiguieras llegar a la Torre de la Golondrina, podras teleportarte de vuelta a la isla de Thanedd. Te encontraras lejos del peligro que te acecha, lejos del alcance de tus enemigos. Eh! Eso me vendra bien. Hay sin embargo un pequeo escollo. No tengo ni idea de dnde est la Torre de la Golondrina. Pues para eso puede que encuentre un remedio. Sabes, Ciri, lo que le dan al ser humano los estudios universitarios? No. Qu? La capacidad de utilizar las fuentes. Saba que lo iba a encontrar dijo Vysogota con orgullo. Buscaba, buscaba y... Su puta madre... Brazados de pesados libros se le cayeron de los dedos, incunables se estrellaron contra el suelo de tierra, hojas se escaparon de encuadernaciones enmohecidas y se repartieron en desorden. Qu es lo que has encontrado? Ciri se arrodill a su lado, le ayud a recoger las pginas cadas. La Torre de la Golondrina! El ermitao espant al gato, que se haba aposentado descaradamente sobre una de las hojas. Tor Zireael. Aydame. Pero cuidado que est todo polvoriento! Hasta se pega! Vysogota? Qu es esto? Aqu, en este dibujo? Este hombre colgando de un rbol? Esto? Vysogota mir la pgina suelta. Una escena con la leyenda de Hemdall. El hroe Hemdall estuvo colgado durante nueve das y nueve noches en el Fresno de los Mundos para, a travs del sacrificio y el dolor, poseer sabidura y fuerza. He soado varias veces con algo as. Ciri se limpi la frente con la mano. Una persona colgada de un rbol... El grabado ha cado, eh, de ese libro. Si quieres puedes leerlo luego. Ahora, sin embargo, es ms importante que... Oh, por fin, lo tengo. Peregrinaciones por sendas y lugares mgicos de Buyvid Backhuysen, un libro considerado por algunos como un apcrifo... O sea, un timo. Ms o menos. Pero tambin ha habido quienes han apreciado este libro... Escucha.... Joder, qu oscuridad hay aqu... Hay luz de sobra, t que ests cegato de viejo que eres dijo Ciri con la verdadera crueldad que da la juventud. Dame, yo misma lo leer. Desde dnde? Aqu seal con un dedo huesudo. Lee en voz alta. Vaya una lengua rara con la que escriba este Buyvid. Assengard era un castillo, si no me equivoco. Pero, cul es ese pas, Cien Lagos? Nunca he odo hablar de l. Y qu es un trifolium? Un trbol. Y cuando termines de leer te contar tambin acerca de Assengard y Cien Lagos. Y, oh pechada, apenas hubiera finiquitado el elfo Avallach de platicar, cuando de las aguas lacustres acudieran los tales pjaros, chicos y prietos, los cuales en el fondo de las honduras todo el invierno habanse guardado del fro. Puesto que la golondrina, como es cosa sabida por la gente de ciencia, a la contra que otras aves no vuela hacia el medioda y torna a la primavera, sino que, aferrndose de las patas, en grande grupo caen a lo profundo de las aguas, transcurren all toda la estacin de las nieves y a lo pronto en la primavera de bajo las aguas de profundis salen. Es por tanto esta ave no slo 184

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smbolo de primavera y esperanza, mas y modelo de la limpieza no tocada, puesto que nunca psase en la tierra y con la suciedad y el asco terrenales no ha contacto alguno. Tornemos pues al nuestro lago. Dirase que las tales aves con sus alas la niebla toda aventaron, puesto que tndem sin haberlo esperado elevrase de la bruma una portentosa torre, necromntica, y nuestros pechos hubieron de lanzar un suspiro de asombramiento puesto que la tal torre era como si hubirase arrancado del roco, habiendo la niebla como fundamentum y a lo ms alto brillaban luceros, una necromntica aurora borealis. Ciertamente, poderoso artefacto mgico haba de ser aquella torre, fuera de la razn humana. Contemplara el elfo Avallac'h nuestra admiracin y dijo: He aqu Tor Zireael, la Torre de la Golondrina. He aqu la Puerta de los Mundos y el Portn del Tiempo. Algrate, humano, que los tus ojos esto vean, puesto que no a todos ni en todo tiempo les es dado verlo. Preguntado pues por nosotros si acaso pudirase acercar a la tal torre, y de cerca verla y acaso tocarla propria manu, sonrirase el elfo Avallac'h y dijera: Tor Zireael es un sueo, no se toca un sueo. Y bien est, aadiera, puesto que la Torre a los Sabedores sirve y aun a unos pocos Elegidos para los que el Portn del Tiempo son portones de esperanza y resurreccin. Mas para los profanos son puertas a la pesadilla. Apenas dijera estas palabras cayeron las nieblas nuevamente y la vista de aquel prodigio fue vedada a nuestros ojos... El pas de Cien Lagos aclar Vysogota se llama hoy Mil Trachta. Es una regin lacustre en la parte norte de Metinna, cerca de la frontera con Nazair y Mag Turga. Buyvid Backhuysen escribe que salieron hacia el lago desde el norte, desde Assengard... Hoy no existe Assengard, slo han quedado ruinas, la ciudad ms cercana es Neunreuth. Buyvid cont seiscientas leguas desde Assengard. Se han venido usando distintos tipos de leguas, pero podemos tomar la ms popular segn la cual seiscientas leguas son, redondeando, cincuenta millas. Al sur de Assengard, que de aqu, de Pereplut, est alejado como unas trescientas cincuenta millas. Por decirlo de otro modo, de la Torre de la Golondrina te separan ms o menos trescientas millas, Ciri. En tu Kelpa, como dos semanas de camino. Por supuesto en primavera. No ahora, cuando en uno o dos das vendrn los hielos. De Assengard, por lo que he ledo murmur Ciri, frunciendo la nariz pensativa, no han quedado de aquellos tiempos ms que ruinas. Y yo he visto con mis propios ojos la ciudad lfica de Shaerrawedd en Kaedwen, estuve all. Los humanos haban robado y saqueado todo, no haban dejado ms que piedras desnudas. Apuesto a que de tu Torre de la Golondrina tampoco han quedado ms que piedras, y slo las grandes, por que las pequeas seguro que las robaron. Y si para colmo all haba un portal... Tor Zireael era mgica. No era visible para todos. Y los telepuertos no son nunca visibles. Cierto reconoci y se sumi en sus pensamientos. El de Thanedd no lo era. Apareci de pronto en la pared desnuda... Y adems justo a tiempo, porque aquel hechicero que me persegua ya estaba cerca... Ya lo oa venir... Y entonces, como respondiendo a una llamada, apareci un portal. Estoy seguro dijo Vysogota en voz baja de que si consiguieras llegar a Tor Zireael, tambin se te aparecera aquel telepuerto. Aunque fuera en las ruinas, entre las piedras desnudas. Estoy seguro de que conseguiras encontrarlo y activarlo. Y l, estoy seguro, obedecera tus rdenes. Porque yo pienso, Ciri, que t eres una elegida. Tus cabellos, Triss, son como el fuego a la luz de las velas. Y tus ojos como lapislzuli. Tus labios como corales... Cllate, Crach. Ests borracho o qu? chame ms vino. Y cuntame. Contarte qu? No finjas! Acerca de cmo Yennefer decidi navegar hasta el Abismo de Sedna. Cmo te va? Cuenta, Yennefer.

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Primero t contesta a mi pregunta: quines son esas mujeres que encuentro siempre cuando voy a tu casa? Y que siempre me regalan unas miradas que normalmente suelen estar reservadas para mirar a una mierda de gato que yace sobre la alfombra? Te interesa el estado formal y jurdico o el fctico? El segundo. En ese caso son mis esposas. Entiendo. Aclrales entonces, cuando tengas ocasin, que lo pasado, pasado est. Ya lo hice. Pero las mujeres son as. No importa. Cuenta, Yennefer. Me interesan los avances en tu trabajo. Por desgracia la hechicera se mordi los labios los progresos son mnimos. Y el tiempo corre. Corre afirm el yarl con la cabeza. Y sigue trayendo nuevas sensaciones. He recibido noticias desde el continente, seguro que te interesan. Provienen del corpus de Vissegerd. Sabes, espero, quin es Vissegerd. Un general de Cintra? Un mariscal. Dirige un cuerpo integrado en el ejrcito temerio que est compuesto por emigrantes y voluntarios cintrianos. Sirven en l suficientes voluntarios de las islas como para tener siempre nuevas de primera mano. Y qu tienes? T llegaste aqu, a Skellige, el diecinueve de agosto, dos das despus de la luna llena. Ese mismo da, es decir, el diecinueve, el corpus de Vissegerd atrap durante una batalla a un grupo de fugitivos entre los que estaban Geralt y ese trovador amigo suyo... Jaskier? Exacto. Vissegerd los acus a ambos de espionaje, los detuvo y tena intenciones de ajusticiarlos, pero ambos prisioneros huyeron y condujeron contra Vissegerd a los nilfgaardianos, con los que parece ser que tenan un acuerdo. Tonteras. Tambin me parece. Pero me ronda por la cabeza que el brujo, pese a lo que t piensas, realiza algn plan inteligente. Queriendo salvar a Ciri, se gana la merced de Nilfgaard... Ciri no est en Nilfgaard. Y Geralt no realiza plan alguno. La planificacin no es su mayor cualidad. Dejmoslo. Lo importante es que estamos ya a veintisis de agosto y yo todava s muy poco. Demasiado poco para emprender nada... A menos que... Se call, mirando por la ventana, jugueteando con la estrella de obsidiana cosida en terciopelo negro. A menos que? Crach an Craite no resisti. En vez de burlarnos de Geralt, probemos sus mtodos. No entiendo. Se puede intentar el sacrificio, yarl. Al parecer, la disposicin al sacrificio otorga rditos, produce consecuencias beneficiosas... Aunque sea en la forma del favor de una diosa. Que ama y valora el sacrificio y el sufrimiento por una causa. Sigo sin entender. l frunci el ceo. Pero no me gusta lo que dices, Yennefer. Lo s. A m tampoco. Pero ya he ido demasiado lejos... El tigre puede ya escuchar los balidos del cabritillo... Esto es lo que me tema susurr Triss. Precisamente esto me tema. Lo que quiere decir que entonces entend bien. Los huesos de las mandbulas de Crach an Craite chasquearon con fuerza. 186

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Yennefer saba que alguien escuchaba las conversaciones que llevaba a cabo con ayuda de aquella mquina infernal. O que alguno de los interlocutores la traicionara vilmente... O lo uno y lo otro. Lo saba. Crach hizo chirriar los dientes. Pero segua haciendo lo que le daba la gana. Porque tena que hacer de cebo? Ella misma iba a ser el cebo? Finga que saba ms de lo que saba para provocar al enemigo? Y naveg hasta el Abismo de Sedna... Lanzando un reto. Provocando. Muy arriesgado, Crach. Lo s. No quera poner en peligro a ninguno de nosotros... Excepto a los voluntarios. Por eso pidi dos drakkars. Tengo para ti los dos drakkars que has pedido. Alcin y Tamara. Y la tripulacin, se supone. El Alcin lo dirigir Guthlaf, hijo de Sven, pidi ese honor, le has gustado, Yennefer. El Tmara lo capitanear Asa Thjazi, capitn, en el que tengo la ms absoluta confianza. Ah, casi lo olvido. En la tripulacin del Tamara tambin ir mi hijo, Hjalmar Bocatorcida. Tu hijo? Cuantos aos tiene? Diecinueve. Pronto empezaste. Le dijo la sartn al cazo. Hjalmar pidi ser aadido a la tripulacin por motivos personales. No le pude rechazar. Por motivos personales? De verdad no conoces esa historia? No. Dime. Crach an Craite baj el cuerno, sonri al recordar. A los nios de Ard Skellig comenz les encanta patinar en el invierno, se mueren esperando que lleguen los hielos. Se lanzan al hielo los primeros, apenas se congela el lago, sobre una superficie tan fina que no soportara a los adultos. Por supuesto la mejor diversin son las persecuciones. Echar a correr y correr cuanto dan las fuerzas de una punta del lago a otra. Los nios compiten en lo que se llama el salto del salmn. Se trata de saltar con los patines por encima de las rocas cercanas a la orilla, que surgen del hielo como los dientes de un tiburn. Del mismo modo que un salmn cuando se lanza por encima del borde de los saltos de agua. Se elige una fila de piedras adecuada, se toma impulso... Ja, yo mismo lo hice cuando era un mocoso... Crach an Craite se quedo pensativo, sonri levemente. Por supuesto continu, estas competiciones las gana y luego alardea de ello como un pavo aqul que salta la fila de rocas ms larga. En su momento, Yennefer, este honor recay a menudo en este tu humilde sirviente y presente interlocutor, je, je. En la poca que nos interesa ms, el campen sola ser mi hijo Hjalmar. Saltaba por encima de tales piedras que ninguno de los muchachos se atreva a saltar. E iba con la nariz alta, retando a todos para que intentaran vencerlo. Y se acept aquel reto. Ciri, hija de Pavetta de Cintra. Ni siquiera era una islea, aunque se consideraba a s misma como una, puesto que pasaba ms tiempo aqu que en Cintra. incluso despus del accidente de Pavetta? Pensaba que Calanthe le haba prohibido venir aqu. Sabes eso? La mir con aire de sospecha. Vaya, Yennefer, sabes mucho. Mucho. La ira y la prohibicin de Calanthe no duraron ms que medio ao, luego Ciri comenz a pasar aqu los veranos y los inviernos... Patinaba como un diablo, pero, saltar al salmn en competicin con los chavales? Y retar a Hjalmar? A nadie le caba en la cabeza! Y salt adivin la hechicera. Salt. Salt ese medio diablo cintriano. Una verdadera Leoncilla de la sangre de la Leona. Y Hjalmar, para que no se burlaran de l, tuvo que arriesgar un salto sobre una fila de piedras todava ms 187

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larga. Se arriesg. Se rompi una pierna, una mano, cuatro costillas y se destroz la cara. Le quedarn cicatrices hasta el final de su vida. Hjalmar Bocatorcida! Y su famosa prometida! Je, je! Prometida? No sabas eso? Tanto sabes y eso no? Ella fue a verle cuando guardaba cama y se estaba curando despus del famoso salto. Le lea, le contaba cosas, le sujetaba de la mano... Y cuando alguien entraba en la habitacin se ponan rojos como dos amapolas. Bueno, y por fin, Hjalmar me comunic que se haban prometido. Por poco no me da algo. Ya te dar yo a ti, mocoso, prometimientos, le dije, pero con un ltigo! Y me embarg un poco el miedo, porque pensaba que la sangre de la Leoncilla es sangre caliente, que ella es de aqu te pillo aqu te mato, que es una temeraria, por no decir una pequea locuela... Por suerte Hjalmar estaba completamente vendado y en tablillas, as que no podan haber hecho tonteras... Cuntos aos tenan entonces? l quince, ella casi doce. Creo que exagerabas un poco con esos temores. Puede que un poco. Pero al menos Calanthe, a la que tuve que contrselo todo, no lo menospreci. S que tenan planes de matrimonio para Ciri, creo que se trataba del joven Tancredo Thyssen, de Kovir, o puede que Radowid de Redania, no estoy seguro. Pero los rumores podan daar los proyectos de matrimonio, incluso rumores de inocentes besos o caricias medio inocentes. Calanthe, sin un instante de vacilacin, se llev a Ciri a Cintra. La muchacha se enfad, grit, llor, pero no sirvi de nada. Con la Leona de Cintra no haba discusin. Luego, Hjalmar estuvo dos das de cara a la pared y no habl con nadie. Apenas san, quiso robar un esquife y navegar solo hasta Cintra. Le di con el cinto y se le pas. Y luego... Crach an Craite call, se qued pensativo. Luego lleg el verano, luego el otoo y ya toda el podero nilfgaardiano se lanz contra Cintra, desde la pared sur, junto a las Escaleras de Marnadal. Y Hjalmar encontr otra ocasin para mostrar su hombra. En Marnadal, en Cintra, luego en Sodden, se enfrent valientemente contra los Negros. Luego tambin, cuando los drakkars fueron a las costas nilfgaardianas, Hjalmar veng con la espada en la mano a su casi prometida, de la que entonces se pensaba que ya no viva. Yo no lo crea porque no haban sucedido los fenmenos de los que te haba hablado... Bueno, y ahora, cuando Hjalmar se enter de la posibilidad de una expedicin de rescate, se ofreci como voluntario. Gracias por esta historia, Crach. He descansado al orte. Me he olvidado de mis... pesadumbres. Cundo te vas, Yennefer? En los prximos das. Puede que incluso maana. Slo me queda por hacer una ltima telecomunicacin. Los ojos de Crach an Craite eran como ojos de azor. Se clavaban profundamente, hasta el fondo. No sabes por casualidad con quin habl Yennefer por ultima vez antes de desmontar la mquina infernal? La noche del veintisiete al veintiocho de agosto? Con quin? Y de qu? Triss cubri los ojos con sus pestaas. El rayo de luz desviado por el brillante revivi con un resplandor la superficie del espejo. Yennefer extendi las dos manos, grit un hechizo. El reflejo cegador se convirti en una niebla retorcida, de la niebla comenz a surgir enseguida una imagen. La imagen de una habitacin de paredes cubiertas con unos tapices multicolores. Un movimiento en la ventana. Y una voz inquieta. Quin? Quin est all? Soy yo, Triss. Yennefer? Eres t? Dioses! De dnde... dnde ests? 188

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No importa dnde est. No bloquees porque la imagen titila. Y quita la lamparilla porque me ciega. Ya. Por supuesto. Aunque era muy tarde, Triss Merigold no estaba ni en neglig ni en roba de trabajo. Llevaba un vestido de calle. Como de costumbre, abrochado muy alto junto al cuello. Podemos hablar libremente? Por supuesto. Ests sola? S. Mientes. Yennefer... No me engaas, mocosa. Conozco ese gesto, estoy harta de verlo. Hacas lo mismo cuando comenzaste a dormir con Geralt a mis espaldas. Entonces tambin te ponas la misma mscara de pollito inocente que veo ahora en tu rostro. Y ahora significa lo mismo que entonces! Triss enrojeci. Y junto a ella apareci en la ventana Filippa Eilhart, vestida con un jubn granate de hombre con bordados de plata. Bravo dijo. Astuta, como siempre, como siempre penetrante. Estoy contenta de verte sana y salva, Yennefer. Estoy contenta de ver que la loca teleportacin desde Montecalvo no termin en una tragedia. Pongamos que de verdad te alegras. Yennefer torci el gesto. Aunque se trata de una suposicin bastante atrevida. Pero dejmoslo. Quin me traicion? Acaso importa? Filippa se encogi de hombros. Ya hace cuatro das que contactas con traidores. Con aqullos para los que la traicin y la venalidad son su segunda naturaleza. Y con aqullos a los que t misma empujaste a la traicin. Uno de ellos te traicion. El orden natural de las cosas. No me digas que no lo esperabas. Por supuesto que me lo esperaba buf Yennefer. La mejor prueba es que contacto con vosotras. No tendra por qu hacerlo. No tendras. Eso quiere decir que quieres algo. Bravo. Astuta, como siempre, como siempre penetrante. Contacto con vosotras para aseguraros que el secreto de vuestra logia est a salvo conmigo. No os traicionar. Filippa la mir a travs de sus pestaas. Si contabas dijo por fin con que esta declaracin te iba a servir para comprarte tiempo, tranquilidad y seguridad, te equivocas. No nos engaemos, Yennefer. Al huir de Montecalvo realizaste una eleccin, te declaraste por un lado de la barricada. Quien no est en la logia est contra ella. Ahora intentas adelantarte a nosotras en la tarea de encontrar a Ciri y los motivos que te mueven a ello son precisamente los contrarios a los nuestros. Actas contra nosotras. No quieres permitir que utilicemos a Ciri para nuestros objetivos polticos. As que nosotras haremos todo lo posible para que no consigas utilizar a la muchacha para los tuyos, sentimentales. As que guerra? Competencia sonri Filippa venenosamente. Slo competencia, Yennefer. Leal y honorable? Ests bromeando. Por supuesto. Sin embargo, al menos hay cierto asunto que querra dejar claro honestamente. Dilo.

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En los prximos das, puede que maana, sucedern unos acontecimientos cuyas consecuencias no estoy en estado de prever. Puede ser que nuestra competencia deje de tener importancia de pronto. Por una causa muy simple. Que no haya competidora. Filippa Eilhart entorn sus ojos, matizados por una sombra celeste. Entiendo. Conseguid entonces que recupere despus de mi muerte mi reputacin y mi buen nombre. Para que no me consideren ms como una traidora y aliada de Vilgefortz. Pido esto a la logia. Te lo pido a ti personalmente. Filippa call un instante. Rechazo la peticin dijo por fin. Lo siento, pero tu rehabilitacin no est dentro de los intereses de la logia. Si mueres, mueres como una traidora. Sers una traidora y una criminal para Ciri, porque entonces ser ms fcil manipular a la muchacha. Antes de que emprendas algo que amenace muerte habl de pronto Triss, djanos... Un testamento? Algo que nos permita... continuar... seguir tus huellas. Encontrar a Ciri. Se trata de su bienestar! De su vida! Yennefer, Dijkstra encontr... ciertas huellas. Si Vilgefortz tiene a Ciri, a la muchacha le amenaza una muerte horrible. Calla, Triss ladr brusca Filippa Eilhart. Aqu no habr mercadeo ni regateos. Os dejar indicaciones dijo Yennefer lentamente. Os dejar informaciones de lo que me enter y de lo que voy a emprender. Os dejar huellas que podris seguir. Pero no gratis. No queris rehabilitarme a ojos del mundo, pues al diablo con vuestro mundo. Pero rehabilitadme siquiera a ojos de un brujo. No respondi casi de inmediato Filippa. Esto tampoco entra dentro de los intereses de la logia. Tambin para tu brujo seguirs siendo una hechicera traidora y nefanda. No entra dentro de los intereses de la logia el que alborotara, buscando venganza, y si te desprecia, no va a querer vengarte. Al fin y al cabo, creo que ya est muerto. O lo estar un da de stos. Informaciones habl Yennefer con voz sorda por su vida. Slvalo, Filippa. No, Yennefer. Porque no entra dentro de los intereses de la logia. En los ojos de la hechicera ardi un fuego violeta. Lo has odo, Triss? sta es tu logia. ste es su verdadero rostro, stos sus verdaderos intereses. Y qu dices a ello? Eras la tutora de la muchacha, casi, como t misma dijiste, su hermana mayor. Y Geralt... No tomes a Triss por la fibra romntica, Yennefer. Filippa se tom la revancha con el fuego de sus ojos. Encontraremos y rescataremos a la muchacha sin tu ayuda. Y si t tuvieras xito, entonces gracias mil, nos la proporcionars, nos ahorrars fatigas. Tu arrancas a la muchacha de manos de Vilgefortz, nosotros de las tuyas. Y Geralt? Quin es Geralt? Has odo, Triss? Perdname dijo sordamente Triss Merigold. Perdname, Yennefer. Oh, no, Triss. Nunca. Triss miraba al suelo. Los ojos de Crach an Craite eran como ojos de azor. Al da siguiente de esta ltima comunicacin secreta dijo despacio el yarl de Skellige, de sa de la que t, Triss Merigold, no sabes nada, Yennefer se fue de Skellige, poniendo curso al Abismo de Sedna. Al preguntarle por qu se diriga precisamente hacia all, me mir a los ojos y respondi que tena intenciones de comprobar en qu se diferencian las catstrofes naturales de las innaturales. Se fue con dos drakkars, el Tmara y el Alcin, con una tripulacin compuesta exclusivamente de voluntarios. Esto fue el veintiocho de agosto, hace dos semanas. No la volv a ver... Cundo te enteraste...? 190

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Cinco das despus. La interrumpi bastante poco ceremoniosamente. Tres das despus de la nueva de septiembre. El capitn Asa Thjazi, sentado delante del yarl, estaba intranquilo. Se lama los labios, se remova en el banco, retorca los dedos de tal forma que hasta saltaban los pulgares. El sol rojo, que haba logrado salir por fin de entre las nubes que cubran el cielo, iba bajando poco a poco hacia Spikeroog. Habla, Asa le orden Crach an Craite. Asa Thjazi tosi con fuerza. Avanzamos muy deprisa sigui. El viento nos era favorable, hacamos mas de doce nudos. Entonces, ya el veintinueve, vimos por la noche la luz del faro de Peixe de Mar. Doblamos un poco hacia el oeste, para no toparnos con algn nilfgaardiano... Y un da antes de la nueva de septiembre, al alba, entramos en la zona del Abismo de Sedna. Entonces, la hechicera nos llam a m y a Guthlaf... Necesito voluntarios dijo Yennefer. Slo voluntarios. Ni uno ms de los que sean necesarios para manejar el drakkar por un corto perodo de tiempo. No s cuntos hacen falta, no s nada de esto. Pero pido que no se deje en el Alcin ni siquiera a una persona ms por encima de la cifra estrictamente necesaria. Y repito: slo voluntarios. Lo que pretendo hacer... es muy arriesgado. Ms que una batalla naval. Comprendo. El viejo senescal afirm con la cabeza. Y me presento como primero. Yo, Guthlaf, hijo de Sven, pido este honor. Yennefer le mir largo rato a los ojos. Est bien dijo. El honor es mo. Yo tambin me present dijo Asa Thjazi, pero Guthlaf no accedi. Alguien, dijo, tiene que llevar el mando del Tmara. Como resultado, se presentaron quince. Entre ellos Hjalmar, yarl. Crach an Craite alz las cejas. Cuntos hacen falta, Guthlaf? repiti la hechicera. Cuntos sobran? Por favor, cuntalo con precisin. El senescal guard silencio algn tiempo, calcul. Con ocho basta dijo por fin. Si no es mucho tiempo... Pero al fin y al cabo aqu todos son voluntarios, as que no hay ninguna necesidad... Selecciona a ocho de entre esos quince le interrumpi con brusquedadElgelos t mismo. Y ordena a los elegidos que pasen al Alcin. El resto se queda en el Tamara. Ah, uno de los que se queda lo selecciono yo. Hjalmar! No, seora! No podis hacerme esto! Me present y estar a vuestro lado! Quiero estar... Calla! Te quedas en el Tamara! Es una orden! Una palabra ms y hago que te aten al mstil! Sigue, Asa. La maga, Guthlaf y los mencionados ocho voluntarios subieron al . Alcin y navegaron hacia el Abismo. Nosotros, con el Tamara, nos mantuvimos a un lado siguiendo las rdenes, pero de modo que no nos alejramos. Con el tiempo, que hasta entonces nos haba sido favorable, alguna diablura comenz a pasar al pronto. S, bien digo, diablura, porque alguna fuerza impura era, yarl... Que me pasen por la quilla si miento... Sigue. All donde nosotros estbamos, el Tamara, se entiende, estaba tranquilo. Aunque soplaba algo el aire y el cielo se puso negro de las nubes, hasta que casi pareca que el da se tornaba noche. Mas all donde estaba el Alcin, se haba abierto el mismo infierno. Un verdadero infierno... La vela del Alcin se agit de pronto con tanta fuerza que escucharon sus estampidos pese a la distancia que los separaba del drakkar. El cielo se ennegreci, las nubes se agruparon. El mar, que 191

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alrededor del Tamara pareca totalmente tranquilo, se enfureci y bulla espumeante junto a la borda del Alcin. Alguien grit de pronto, otro le sigui y al poco gritaban todos. Bajo una masa de negras nubes que se aposentaban sobre l, el Alcin bailaba entre las olas como un corcho, girando, virando y saltando, golpeando en ellas bien con la proa, bien con la popa. A veces el drakkar desapareca de la vista casi por completo. A veces no se vea ms que la vela de bandas de colores. Esto son hechizos! grit alguien a espaldas de Asa. Es magia diablica! Un remolino haca girar al Alcin cada vez ms deprisa y ms deprisa. Los escudos, arrancados por la fuerza centrfuga de las bordas del drakkar, volaban por el aire como discos, revoloteaban a izquierda y derecha los destrozados remos. Arrizar la vela! grit Asa Thjazi. Y a los remos! Vamos all! Hay que salvarlos! Era ya, sin embargo, demasiado tarde. El cielo sobre el Alcin se haba puesto negro, la oscuridad estall de pronto en el zigzag de los relmpagos que rodearon el drakkar como los tentculos de una medusa. Las nubes agrupadas en formas fantsticas se retorcan en un embudo monstruoso. El drakkar giraba en crculo con una increble velocidad. El mstil se quebr como una cerilla, la vela destrozada sali disparada por encima de la cubierta como un gigantesco albatros. A los remos, por mi fe! Por encima de sus propios gritos, por encima del bramido de los elementos que lo amortiguaban todo, escuchaban sin embargo los gritos de la gente del Alcin. Gritos tan increbles que los pelos se ponan de punta. A ellos, viejos lobos de mar, sangrientos berserkers, marineros que haban visto y escuchado mucho. Soltaron los remos, conscientes de su impotencia. Quedaron estupefactos, hasta dejaron de gritar. El Alcin, todava girando, se comenz a elevar lentamente por encima de las olas. Y suba cada vez ms alto y ms alto. Vieron el agua que se escurra, la quilla cubierta de moluscos y algas. Vieron luego una forma negra, una silueta que caa al agua. Luego una segunda. Y una tercera. Estn saltando! bram Asa Thjazi. A remar, muchachos, sin parar! Con todas las fuerzas! Vamos a ayudarlos! El Alcin estaba ya a ms de cien codos de la superficie marina, que bulla como una olla. Segua girando, enorme, el timn rezumando agua, rodeado por una gnea tela de araa de relmpagos, atrado por una fuerza invisible hacia las nubes. De pronto, una explosin que taladraba los odos quebr el aire. Aunque empujado hacia delante por la fuerza de quince pares de remos, el Tmara retrocedi de pronto y vol hacia atrs. A Thjazi le desapareci el suelo bajo sus pies. Cay, se golpe en la frente con la borda. No se pudo levantar por s mismo, tuvieron que alzarlo. Estaba aturdido, agitaba y mova la cabeza, se tambaleaba, balbuceaba sin sentido. Escuchaba los gritos de su tripulacin como desde detrs de una pared. Se acerc a la borda, agarrndose como un borracho, clav los dedos en el reling. El viento enmudeci, las olas se calmaron. Pero el cielo todava segua negro de a causa de los cmulos de nubes. Del Alcin no quedaban ni las huellas. Ni huellas quedaron, yarl. Oh, algn pedacillo, algunos trapos... Pero no ms. Asa Thjazi interrumpi la narracin, miraba al sol, que desapareca por detrs de la cumbre boscosa de Spikeroog. Crach an Craite, pensativo, no le apremi. No se sabe sigui por fin Asa Thjazi cuntos consiguieron saltar antes de que aquella diablica nube se tragara al Alcin. Pero de los que no saltaron, ninguno sobrevivi. Y nosotros, aunque no ahorramos tiempo ni esfuerzo, no conseguimos ms que pescar dos cadveres. Dos cuerpos, llevados por el agua. Slo dos. 192

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La hechicera pregunt el yarl con un tono de voz levemente distinto no estaba entre ellos? No. Crach an Craite guard silencio largo tiempo. El sol se ocult por completo detrs de Spikeroog. Desapareci el viejo Guthlaf, hijo de Sven habl de nuevo Asa Thjazi. Seguro que hasta el ltimo hueso lo han devorado ya los cangrejos del fondo del Sedna... Desapareci completamente la maga... Yarl, la gente comienza a decir... que todo esto es por su culpa... El castigo por su crimen... Tontas habladuras! Muri murmur Asa en el Abismo de Sedna. En el mismo sitio que entonces Pavetta y Duny... Una coincidencia... No fue una coincidencia dijo convencido Crach an Craite. Ni entonces ni ahora; con toda seguridad, no fue una coincidencia.

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Captulo dcimo
Es esencial que el infortunado sufra; su humillacin y sus dolores figuran entre las leyes de la naturaleza y su existencia es til al plan general, tanto como la prosperidad de quien lo aplasta. sta es la verdad que debe sofocar el remordimiento tanto en el alma del tirano como en la del malhechor. Que no se coarte, que se entregue ciegamente a cuantas maldades se le ocurran: la voz de la naturaleza slo le sugiere esta idea, el nico modo posible con que ella nos convierte en agentes de sus leyes. Cuando sus inspiraciones secretas nos predisponen al mal, es porque el mal le es necesario. Donatien Alphonse Francois de Sade

El estampido y el chirrido de las puertas primero abiertas y luego cerradas de la celda despertaron a la ms joven de las hermanas Scarra. La mayor estaba sentada a la mesa, ocupada en rascar unas gachas pegadas al fondo de una escudilla de estao. Y cmo te ha ido en el juicio, Kenna? Joanna Selborne, llamada Kenna, no dijo nada. Se sent en el camastro, apoy los codos en las rodillas y la frente en las manos. Scarra la Joven bostez, eructo y se pey ruidosamente. LeCoq, acurrucado en el camastro de enfrente, murmur algo ininteligible y volvi la cabeza. Estaba enfadado con Kenna, con las hermanas y con todo el mundo. En las prisiones normales todava se divida tradicionalmente a los arrestados segn su sexo. En las ciudadelas militares era distinto. Ya el emperador Fergus var Emreis, confirmando en un decreto la igualdad de derechos de las mujeres en el ejrcito imperial, orden que, si emancipacin, pues emancipacin, la igualdad deba ser igual en todos lados y en todos los aspectos, sin ninguna excepcin, ni especiales privilegios para ninguno de los sexos. Desde aquel momento, en las fortalezas y ciudadelas los prisioneros cumplan su condena en celdas coeducacionales. Y qu entonces? repiti Scarra la Mayor. Te sueltan? Seguro! dijo Kenna con amargura, todava con la cabeza apoyada en las manos. Antoava voy a tener suerte si no me cuelgan. Joder! He declarado toda la verdad, sin ocultar ni miaja, bueno, casi nada, se entiende. Y ese hijoputa comenz a machacarme, hzome primero quedar como una tonta ante todos, luego arresult que soy persona sin credibilidad y elemento criminal y al mismito final va y me sale con participacin en conspiracin dirigida a derrocar. Derrocar. Scarra la Mayor, haciendo como si lo entendiera, mene la cabeza. Aah, si se trata de derrocar... La has cagao, Kenna. Como si no lo supiera. Scarra la Joven se estir, bostez de nuevo, con la boca ms abierta y haciendo ms ruido que un leopardo, salt del camastro de arriba, de una enrgica patada quit de en medio el estorbo del taburete de LeCoq, escupi al suelo junto al taburete. LeCoq gru, pero no se atrevi a ms. LeCoq estaba mortalmente enfadado con Kenna. Y tena miedo de las hermanas. Cuando haca tres das le instalaron a Kenna en la celda, pronto result que LeCoq tena sus propias ideas en lo tocante a la emancipacin y la igualdad de la mujer. En mitad de la noche le ech a Kenna una manta sobre la parte superior del cuerpo con intenciones de servirse de la parte inferior, lo que seguramente hubiera conseguido si no hubiera sido por el hecho de que dio con una emptica. Kenna se le meti en el cerebro de tal forma que LeCoq aull como un lobisome y se arrastr por la celda como si le hubiera picado una tarntula. Kenna, por su parte y por pura venganza, le oblig telepticamente a ponerse a cuatro patas y a golpear con la cabeza en la puerta cubierta de chapa de la celda. Cuando, alarmados por el terrible ruido, los guardianes abrieron la puerta, LeCoq le dio un embate a uno de ellos, 194

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por lo que recibi cinco golpes de palo y otros tantos puntapis. Recapitulando, LeCoq no sabore aquella noche los placeres con los que contaba. Y se enfad con Kenna. Ni siquiera se atrevi a pensar en la revancha, porque al da siguiente les pusieron en la celda a las hermanas Scarra. De modo que el bello sexo estaba en mayora y, para colmo pronto se vio que las opiniones de las hermanas acerca de la igualdad eran parecidas a las de LeCoq, slo que completamente al revs en lo que se refera a los roles adjudicados a los sexos. Scarra la Joven miraba al hombre con ojos de rapaz y emita comentarios inequvocos, mientras que la Mayor se carcajeaba y se frotaba las manos. El efecto fue que LeCoq dorma con su taburete, con el cual, en caso necesario, prevea defender su honor. Pero escasas eran sus posibilidades y perspectivas: ambas Scarra haban servido en el ejrcito de lnea y eran veteranas de muchas batallas, no se rendiran ante un taburete; si queran violar, violaban, incluso si el hombre estaba armado con un hacha. Kenna, sin embargo, estaba segura de que las hermanas slo bromeaban. Bueno, casi segura. Las hermanas Scarra estaban en la trena por haber pegado a un oficial, mientras que en el asunto del guardamangier LeCoq haba una investigacin relacionada con un chanchullo de robo de botn de guerra que era ya grande y famoso y que iba alcanzando cada vez crculos ms altos. La has cagao, Kenna repiti Scarra la Mayor. Entonces te has meti en una buena maraa. O ms bien te han meti. Y por el diablo diablero, que no te anteraras a tiempo que andabas embroll en un pastel poltico! Bah. Scarra la mir sin saber muy bien cmo haba de entender la afirmacin monosilbica. Kenna evit su mirada. No os voy a contar a vosotras lo que silenciara ante los jueces, pens. El que saba en qu juego me estaba metiendo. Ni eso, ni la forma en que me enterara. Mordiste ms de lo que podas tragar afirm sabia la ms joven de las Scarra, la menos desarrollada, la que (Kenna estaba segura) no haba entendido ni jota de lo que se trataba. Y qu pas con la princesa sa de Cintra? no se resign Scarra la Mayor. Al cabo la echastis mano, no? La echamos mano. Si se puede decir as. Qu da es hoy? El ventids de septiembre. Maana es el equinoccio. Ja. Ved cun raro es el decurso del azar. Entonces maana se cumplir el ao desde aquellos hechos... Un ao ya... Kenna se tumb en el camastro, con las manos unidas detrs del cuello. Las hermanas callaban, con la esperanza de que aquello fuera la introduccin para una historia. Nada de eso, hermanillas, pens Kenna, mirando las guarreras escritas y las todava mayores guarreras dibujadas en la tabla del camastro de arriba. No habr ninguna historia. Ni siquiera es porque ese apestoso LeCoq me apesta a m a chota de mierda o a otro testigo de la corona. Simplemente no quiero hablar de ello. No quiero recordarlo. Lo que pas hace un ao... despus de que Bonhart se nos escapara en Claremont. Llegamos all dos das demasiado tarde, record, el rastro ya se haba enfriado. Nadie saba adonde haba ido el cazador de recompensas. Nadie, excepto el mercader Houvenaghel, se entiende. Pero Houvenaghel no quiso hablar con Skellen, ni siquiera le dej entrar en su casa. Le transmiti mediante el servicio que no tena tiempo y no conceda audiencia. Antillo se enrabiet y se inflam, pero, qu iba a hacer? Aquello era Ebbing, no tena all jurisdiccin. Y de otro nuestro modo no se poda agarrar a Houvenaghel, porque l tena en Claremont un ejrcito privado y no se poda empezar una guerra... Breas Mun rastre, Dacre Silifant y Ola Harsheim intentaron el soborno, Til Echrade, la magia lfica, yo sent y le pensamientos, pero no sirvi de mucho. Nos enteramos solamente de que Bonhart se fue de la ciudad por la puerta del sur. Y de que antes de que se fuera... 195

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En Claremont haba un santuario pequeito, de madera de alerce... Junto a la puerta del sur, frente a una placita con mercado. Antes de irse de Claremont, Bonhart, en aquella plaza, delante del santuario, tortur a Falka con un ltigo. Ante los ojos de todos, incluyendo de los sacerdotes del santuario. Grit que le demostrara quin era su seor y amo. Que esto se lo enseara con un palo, como quisiera, y si lo quisiera, la golpeara hasta la muerte, porque nadie tomara parte por ella, nadie la ayudara, ni los hombres ni los dioses. Scarra la Joven miraba por la ventana, colgaba agarrada a las rejas. La Mayor coma gachas de la escudilla. LeCoq tom el taburete, se tumb y se cubri con la manta. Se escuch la campana del cuerpo de guardia, los centinelas se gritaron en la muralla. Kenna se dio la vuelta, el rostro hacia la pared. Algunos das despus, nos encontramos, pens. Yo y Bonhart. Cara a cara. Mir a sus inhumanos ojos de pez: slo pensaba en una cosa, en cmo golpear a esa muchacha. Y le ech un vistazo a sus pensamientos... Slo por un momento. Y fue como meter la cabeza en un tumba abierta... Esto sucedi en el equinoccio. Y el da anterior, el veintids de septiembre, me di cuenta de que se haba metido entre nosotros un invisiblero. Stefan Skellen, coronel imperial, escuchaba sin interrumpir. Pero Kenna vio cmo se le transformaba el rostro. Repite, Selborne pronunci arrastrando las slabas. Repite porque no creo a mis propios odos. Cuidado, seor coronel murmur. Haced como que os enfadis... Como si yo peticin alguna tuviera y vos no quisierais permitirla... En apariencia, se entiende. Yo no me equivoco, segura estoy. Dos das ha que un invisiblero nos ronda. Un espa invisible. Antillo, haba que reconocrselo, era listo; lo pill al vuelo. No, Selborne, no lo concedo dijo en voz alta, pero evitando exageraciones actorales tanto en el tono como en los gestos. La disciplina ata a todos. No hay excepciones. No concedo mi permiso! Pdoos al menos que escucharis, seor coronel. Kenna no tena el talento de Antillo, no escapaba a la artificialidad, pero en la escena que estaban interpretando cierta artificialidad y confusin habran sido aceptables. Pdoos al menos escuchar... Habla, Selborne. Pero corto y conciso! Nos espa desde hace dos das murmur, fingiendo que explicaba sus razones con humildad. Desde Claremont. Ha de ir secretamente tras nos, se acerca en los vivaques, invisible, andurrea entre la gente, escucha. Escucha, el puto espa. Skellen no tena que fingir enfado ni severidad, su voz vibraba de rabia. Cmo lo descubriste? Cuando antenoche dierais junto a la posada las rdenes al seor Silifant, un gato que al punto andaba durmiendo en un poyo sise y puso las orejas. Raro se me hiciera aquello, puesto que no haba nadie en aqueste lado.... Y luego sent algo, como un pensamiento, ajena voluntad. Cuando alredor noms hay pensamientos de los nuestros, normales, un pensamiento ajeno es entonces para m, seor coronel, como si alguien gritara a lo loco... Principi a estar atenta, fuerte, doblemente, y lo sent. Lo puedes sentir siempre? No. No siempre. Ha de tener alguna proteccin mgica. No ms lo siento de muy cerca, y esto no de continuo. Por esto hay que guardar la apariencia, puesto que no se sabe si justamente anduviera por ac. No lo espantemos Antillo arrastr las slabas. No lo espantemos... Yo lo quiero vivo, Selborne. Qu propones? Lo vamos a hacer creps. 196

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Creps? Ms bajito, seor coronel. Pero... Ah, no importa. De acuerdo. Te dejo mano libre. Maana hacer que tomemos cuartelillo en alguna aldea. Yo apaar el resto. Y ahora, para las apariencias, gritarme severamente y yo me ir. No s cmo gritaros le sonri con los ojos y gui levemente, tomando de inmediato gesto de caudillo severo. Porque estoy satisfecho de vos, doa Joanna. Dijo doa. Doa Joanna. Como a un oficial. Hizo de nuevo un guio. No! dijo, y agit la mano, interpretando estupendamente su papel. Peticin rechazada! Idos! A la orden, seor coronel. Al da siguiente, por la tarde, Skellen arregl que se quedaran en una aldea junto al ro Lete. La aldea era rica, rodeada por una empalizada, se entraba en ella por una elegante puerta giratoria de tablones nuevos de pino. La aldea se llamaba Licornio. Y tomaba este nombre de una pequea capilla de piedra en la que haba un mueco de paja que representaba a un unicornio. Recuerdo, dijo para s Kenna, cmo nos burlamos de aquel diosecillo de paja, y el alcalde, con un gesto serio, aclar que el santo licornio que protega la ciudad haba sido, haca aos, de oro, luego de plata, luego de cobre, luego hubo algunas versiones de hueso y de maderas nobles. Pero todos haban sido robados y saqueados. Slo desde que el licornio era de paja haba tranquilidad. Extendimos el campamento en la aldea. Skellen, como estaba convenido, ocup la sala del concejo. Al cabo de menos de una hora hicimos del espa invisible un crep. De una forma clsica, de manual. Por favor, acercaos orden en voz alta Antillo. Por favor, acercaos y echadle un vistazo a este documento... Ahora? Estn ya todos? Que no tenga que explicarlo dos veces. Ola Harsheim, que estaba precisamente bebiendo crema agria algo diluida con leche cortada en un cubo de ordear, se limpi los labios de los chorrillos de la crema, solt el vaso, mir a su alrededor, cont. Dacre Silifant, Bert Brigden, Neratin Ceka, Til Echrade, Joanna Selborne... No est Dufficey. Llamadlo. Kriel! Duffi Kriel! Al mando, una reunin! A por rdenes importantes! Aprisa! Dufficey Kriel, jadeando, entr en la choza. Todos presentes, seor coronel anunci Ola Harsheim. Dejad la ventana abierta. Aqu apesta a ajo que te mueres. Dejad tambin abiertas las puertas, para hacer corriente. Brigden y Kriel, obedientes, abrieron puertas y ventanas. Kenna advirti de nuevo cmo Antillo habra sido un excelente actor. Por favor, seores, acercaos. He recibido del emperador este documento, secreto y de una importancia inaudita. Os pido que atendis... Ahora! grit Kenna, enviando un fuerte impulso direccional cuya accin sobre el pensamiento era semejante a ser tocado por un rayo. Ola Harsheim y Dacre Silifant agarraron los cubos y lanzaron la crema al mismo tiempo en el lugar sealado por Kenna. Til Echrade arroj con bro un corcho de harina que estaba escondida bajo la mesa. En el suelo de la habitacin se materializ una forma cremo-harinosa,- al principio irregular-. Pero Bert Brigden vigilaba. Valorando sin error alguno dnde poda estar la cabeza del crep, llam con todas sus fuerzas a tal cabeza con ayuda de una sartn de hierro fundido. 197

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Luego todos se echaron sobre el espa cubierto de crema y harina, le quitaron de la cabeza el gorro de la invisibilidad, le agarraron por las manos y los pies. Dieron la vuelta a la mesa, ataron las extremidades del prisionero a las patas de la mesa. Le quitaron las botas y los peales, uno de los peales se lo introdujeron en la boca mientras la abra para gritar. Para coronar la obra, Dufficey Kriel le asest con deleite una patada en las costillas al prisionero y el resto contempl con satisfaccin cmo al pateado se le desencajaban los ojos. Buen trabajo valor Antillo, el cual durante aquel corto espacio de tiempo no se haba movido del sitio, con las manos cruzadas sobre el pecho. Bravo. Os felicito. Sobre todo a vos, doa Joanna. Joder, pens Kenna. Si esto sigue as, de verdad que me colocan de oficial. Seor Brigden dijo Stefan Skellen con voz fra, de pie junto a los pies del prisionero extendidos y atados a la mesa, por favor, ponga el hierro al fuego. Seor Echrade, por favor, vigile que en los alrededores de la sala del concejo no haya nios. Se inclin, mir al prisionero a los ojos. Hace mucho que no te has mostrado, Rience dijo. Ya haba comenzado a pensar que te haba ocurrido alguna desgracia. Son la campana del cuerpo de guardia, la seal del cambio de guardia. Las hermanas Scarra roncaban melodiosamente. LeCoq mascullaba en sueos, aferrando su taburete. Intent drselas de valiente, record Kenna, fingi no tener miedo, el Rience aqul. El hechicero Rience, hecho un crep, atado a las patas de una mesa con los pies desnudos hacia arriba. Intentaba drselas de valiente. Aunque no engaaba a nadie y a m la que menos. Antillo me haba advertido de que era un hechicero, as que le remov los pensamientos para que no pudiera hacer hechizos ni pedir ayuda mgicamente. De paso lo le. Defendi la entrada, pero cuando oli el humo del fuego de carbn en el que se estaba calentando el hierro, sus defensas y bloqueos mgicos se abrieron por todos lados como unos calzones viejos y pude leerlo a mi gusto. Sus pensamientos no se diferenciaban para nada de los de otros que haba ledo en situaciones similares. Pensamientos desvariados, temblorosos, llenos de miedo y desesperacin. Pensamientos fros, viscosos, hmedos y malolientes. Como el interior de un cadver. Bueno, venga, Skellen! Me habis pillado, vuestra es la captura! Te felicito. Me inclino ante la tcnica, el saber hacer y la profesionalidad. Es de envidiar, una gente extraordinariamente bien entrenada. Y ahora, por favor, librame de esta posicin tan incmoda. Antillo se acerc una silla, se sent sobre ella del revs, apoyando las manos entrelazadas y la barbilla en el respaldo. Mir al prisionero desde arriba. Guardaba silencio. Ordena que me suelten, Skellen repiti Rience. Y luego pide a tus subordinados que salgan. Lo que tengo que decir est destinado slo a tus odos. Seor Brigden pregunt Antillo, sin volver la cabeza. Qu color tiene el hierro? Todava hay que esperar un poco, seor coronel. Seora Selborne? Se le lee ahora peor. Kenna se encogi de hombros. Demasiado miedo tiene, el miedo ahoga todos sus otros pensamientos. Y hay tambin otros pensamientos que no veas. Y algunos que esconder intenta. Tras de barreras mgicas. Mas esto no es difcil para m, pudiera... No ser necesario. Lo intentaremos con el clsico hierro al rojo. Diablos! grit el espa. Skellen! No tendrs intenciones de... Antillo se inclin, el rostro se le transform ligeramente. En primer lugar: seor Skellen pronunci arrastrando las palabras. En segundo: s, tengo intenciones de ordenar que te tuesten las plantas de los pies. Lo har adems con una satisfaccin inenarrable. As que trtalo como expresin de justicia histrica. Me apuesto a que no lo entiendes. Rience guardaba silencio, as que Skellen continu. 198

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Sabes, Rience, yo aconsej a Vattier de Rideaux que te quemara los talones ya entonces, hace siete aos, cuando te arrastraste hasta los servicios secretos imperiales como un perro, suplicando la merced y el privilegio de ser un traidor y un agente doble. Lo volv a decir hace cuatro aos, cuando te metiste en el culo de Emhyr sin vaselina, mediando en los contactos con Vilgefortz. Cuando, con ocasin de la caza a la cintriana, ascendiste de mercenario comn y corriente a jefecillo casi. Apost con Vattier a que si te tostbamos nos contaras a quin sirves... No, digo mal. Que nos mencionaras uno por uno todos a los que sirves. Y a todos a los que traicionas. Y entonces, le dije, vers, te vas a asombrar, Vattier, de hasta qu punto coinciden las dos listas. Pero en fin, Vattier de Rideaux no me hizo caso. Y ahora con toda seguridad lo lamenta. Pero nada se ha perdido. Yo no te voy a tostar ms que un poquillo, y cuando sepa lo que quiero saber, te pondr a disposicin de Vattier. Y l te va a sacar la piel, poco a poco, en pequeos fragmentos. Antillo sac un pauelo y una botellita de perfume del bolsillo. Roci abundantemente el pauelo y se lo puso en la nariz. El perfume ola agradablemente a almizcle, y sin embargo casi hizo vomitar a Kenna. El hierro, seor Brigden. Os sigo por orden de Vilgefortz! grit Rience. Se trata de la muchacha! Siguindoos a vosotros tena la esperanza de llegar antes a ese cazador de recompensas! Tena que intentar comprarle la muchacha! A l y no a vosotros! Porque vosotros queris matarla y a Vilgefortz le es necesaria viva! Qu ms queris saber? Lo dir! Lo dir todo! Vaya, vaya! grit Antillo. Ms despacio! De tanto ruido y abundancia de informacin hasta le puede a uno doler la cabeza. Os imaginis, seores, lo que pasar cuando se le tueste? Nos va a volver locos a gritos! Kriel y Silifant se carcajearon a plena voz. Kenna y Neratin Ceka no se unieron a la alegra comn. Tampoco se uni a ella Bert Brigden, quien precisamente haba sacado del fuego la varilla y la contemplaba crticamente. El hierro estaba tan caliente que pareca transparente, como si no fuera un hierro sino un tubo de cristal relleno de fuego lquido. Rience lo mir y grazn. Yo s cmo encontrar al cazador y a la muchacha! grit. Lo s! Os lo dir! Pues claro. Kenna, que segua intentando leer sus pensamientos, hasta frunci el ceo al recibir una ola de rabia desesperada e impotente. En el cerebro de Rience de nuevo se rompi algo, otra barrera ms. De tanto miedo que tiene va a decir algo, pens Kenna, algo que pensaba mantener hasta el final, como carta de triunfo, un as que podra haber superado a otros ases en el ltimo y decisivo palo y la apuesta ms alta. Ahora, de puro y duro miedo al dolor, va a echar esa carta sobre el tapete. De pronto, algo se verti en su cabeza, sinti calor en las sienes, luego fro repentino. Y lo supo. Conoci los pensamientos ocultos de Rience. Por los dioses, pens. Vaya un embrollo en el que me he metido... Lo dir! aull el hechicero, enrojeciendo y clavando sus ojos desencajados en el rostro del coronel. Te dir algo verdaderamente importante, Skellen! Vattier de Rideaux... Kenna escuch de pronto otra mente, extraa. Vio cmo Neratin Ceka, con la mano en el estilete, se acercaba a la puerta. Golpeteo de botas. Boreas Mun entr en sala del concejo. Seor coronel! Deprisa, seor coronel! Han venido... no vais a creer... quines! Skellen, con un gesto, detuvo a Brigden, que se inclinaba con el hierro sobre los talones del espa. Debieras jugar a la lotera, Rience dijo, mirando a la ventana. No he visto en mi vida a nadie que tenga tanta potra como t.

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Por la ventana se vea gente agrupndose, y en el centro del grupo, una pareja a caballo. Kenna supo de inmediato quines eran. Supo quin era aquel delgado gigante de plidos ojos de pez, que iba en un espigado bayo. Y quin era la muchacha de cabellos grises montada en una hermosa yegua mora. Con las manos atadas y una cadena al cuello. Con cardenales sobre su mejilla hinchada. Vysogota volvi a la choza con un humor de perros, constipado, silencioso, enfadado incluso. La causa era una charla con un aldeano que haba venido en canoa a recoger las pieles. Igual la ltima vez antes de la primavera, dijo el aldeano. El tiempo peor cada da, una lluvia y un viento que hasta da miedo ir en barca. A la maana se hielan los charcos, no ms que veas que vengan los nevizos, y aluego vendrn los yelos, no ms que veas como el ro se pare y se yele, ya puedes entonces meterte la canoa en el chozo y sacarte el trineo. Mas en el Pereplut ni con los trineos se puede ir uno, calvero tras calvero... El labrador tena razn. Por la tarde el cielo se nubl, se volvi granate y cayeron blancas plaquitas. Un impetuoso viento del oeste derrib los matorrales secos, juguete con blancas rfagas por los lodazales. El fro se hizo penetrante y doloroso. Pasado maana, pens Vysogota, es la fiesta de Saovine. Segn el calendario lfico, dentro de tres das ser ao nuevo. Segn el calendario de los humanos habr que esperar todava dos meses para el ao nuevo. Kelpa, la yegua mora de Ciri, pateaba y bufaba en el establo. Cuando entr en la choza, encontr a Ciri que rebuscaba en los cofres. l se lo haba permitido, incluso la haba animado. En primer lugar, era una ocupacin completamente nueva, despus de cabalgar en Kelpa y repasar los libros. En segundo, en las cajas haba bastantes cosas de su hija y la muchacha necesitaba ropa ms abrigada. Varias mudas de ropa, porque en el fro y la humedad pasaban largos das antes de que las ropas lavadas se secaran finalmente. Ciri elega, se probaba, rechazaba, colocaba. Vysogota se sent a la mesa. Comi dos patatas cocidas y un ala de pollo. Callaba. Buena artesana. Le mostr un objeto que no haba visto desde haca aos y hasta haba olvidado que lo tena. Pertenecan tambin a tu hija? Le gustaba patinar? Le encantaba. Esperaba con ansia el invierno. Puedo cogerlos? Coge lo que quieras se encogi de hombros. A m no me sirven para nada. Si a ti te sirven y si las botas te vienen bien... Pero, es que ests preparando el equipaje, Ciri? Te preparas para irte? Ella clav sus ojos en un montn de ropa. S, Vysogota dijo al cabo de un instante de silencio. Lo he decidido. Porque sabes... No hay tiempo que perder. Tus sueos. S reconoci al cabo. He visto en sueos unas cosas poco agradables. No estoy segura de si han tenido ya lugar, o si slo es el futuro... Pero tengo que irme. Ves, yo, en cierto momento, me quej de que mis amigos no haban acudido en mi ayuda. Que me dejaron a merced del destino... Y ahora pienso que quiz ellos necesiten mi ayuda. Tengo que ir. Se acerca el invierno. Precisamente por eso tengo que irme. Si me quedo, me quedar atascada hasta la primavera... Hasta la primavera me reconcomer en esta inactividad e inseguridad, perseguida por las pesadillas. Tengo que ir, tengo que ir ahora, intentar encontrar esa Torre de la Golondrina. Ese telepuerto. T mismo has calculado que hasta el lago hay quince das de camino. Estara all antes de la luna llena de noviembre. No puedes dejar ahora tu escondite murmur con esfuerzo. Ahora no. Date cuenta, Ciri... Tus perseguidores estn... bastante cerca. No puedes ahora... 200

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Tir al suelo una blusa, se levant como impulsada por un muelle. Te has enterado de algo afirm brusca un hecho. Del aldeano que vino a por las pieles. Dilo. Ciri... Habla, por favor! Lo dijo. Y luego se arrepinti. El diablo los trajo, seor ermitao murmur el campesino, interrumpiendo por un momento la cuenta de las pieles. El diablo sera, digo yo. Ende el Igualamiento que andurrean por los montes, no s qu moza dicen que buscan. Asustaron, gritaron, amenazaron mas luego furonse, ni tiempo hubieron pa cansarse de dar voces. Mas agora vinieron con otra mald: han ido dejando por pueblos y aldeas unos... como se ice... viejolantes o algo as. Y nada de viejos, oh, no, sino tres o cuatro bandidos tunantes comunes y corrientes, no ms que pa joder. Paece ser que van a andar haciendo guardia to el invierno, no sea que la moza que buscan saque el hocico del esconderijo suyo y lo meta en el pueblo. Y en tal caso habrn los viejolantes de agarrarla. Y tambin los hay en vuestro pueblo? No, en nuestro pueblo no, por ventura. Mas en Dun Dre, a media jornada de nosotros, hay cuatro. Aposentronse en la posada de los arrabales. Canallas, seor ermitao, canallas redomados y asquerosos. Se les echaron encima a las mozas, y cuando los mozos les plantaron cara los zurraron, seor ermitao, sin carid. Hasta la muerte... Han matado a gente? A dos. Al alcalde y a otro ms. Y dgame ust, seor ermitao, si es que no hay castigo pa tales cabrones! No hay ley? Ni ley ni castigo! Un concejal que vino ende Dun Dre con la parienta y la cra deca que antao rumbeaban por esos mundos de los dioses los brujos... Y les arrejustaban las cuentas a to tipo de cabronazos. Falta hara llamar a Dun Dre a algn brujo pa que echara a esos hideputas... Los brujos mataban monstruos y no gente. stos son cabrones y no gente, seor ermitao, cabrones mandaos por el diablo. Un brujo hace falta, carallo, un brujo... Bueno, mas hora es ya de echarse al camino, seor ermitao... Uh, vaya fro! Bien pronto habr que meter en el pajar la canoa y sacar el trineo...! Y pa los cabrones de Dun Dre, buen ermitao, un brujo hace falta. Tiene razn repiti Ciri a travs de sus dientes apretados. Toda la razn. Hace falta un brujo... O una bruja. Cuatro, verdad? En Dun Dre, no? Y dnde est ese maldito Dun Dre? Ro arriba? Llegara cruzando el islote? Por los dioses, Ciri se asust Vysogota. No lo pensars en serio... No se jura por los dioses si no se cree en ellos. Y yo s que t no crees. Dejemos en paz mis ideas! Ciri, vaya unos pensamientos diablicos que te rondan por la cabeza! Cmo puedes siquiera... Ahora deja t en paz mis ideas, Vysogota. Yo s lo que tengo que hacer! Soy una bruja! Eres una persona joven y desequilibrada! estall. Eres una nia que ha sufrido unos sucesos traumticos, una nia herida, neurtica y cercana al ataque de nervios. Y sobre todo ests enferma con tu ansia de venganza! Es que no lo entiendes? Lo entiendo mejor que t! grit ella. Porque t no tienes ni idea de lo que significa ser herido! No tienes ni idea de la venganza, porque nadie te ha hecho verdadero mal! Sali corriendo de la choza, dando un portazo, un viento helado penetr en un momento a travs de las puertas al zagun y a la habitacin. Al cabo de un rato escuch un relincho y el sonido de los cascos. Enfadado, golpe con el plato en la mesa. Que se vaya, pens furioso, que eche la rabia fuera de s. No tena miedo por ella, haba ido a travs de los pantanos a menudo, de da y de noche, conoca las sendas, las presas, los islotes y los bosques. Y si se perdiera, le bastara con soltar las riendas. La mora Kelpa conoca el camino a casa, al establo de la cabra. 201

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Al cabo de un tiempo, cuando oscureci mucho, sali, colg una lmpara en una estaca. Se qued junto a un seto, aguz el odo para escuchar el sonido de los cascos, el chapoteo del agua. Sin embargo, el viento y el ruido de los arbustos ahogaban todos los ruidos. La lmpara en la estaca se agit primero como loca, luego se apag. Y entonces lo escuch. Desde lejos. No, no del lado por el que se haba ido Ciri. Del lado opuesto. Desde el pantano. Un grito salvaje, inhumano, agudo, quejumbroso. Un chotacabras. Un instante de silencio. Y de nuevo. Beann'shie. El espectro lfico. El heraldo de la muerte. Vysogota tembl de fro y de miedo. Volvi rpido junto a la choza, murmurando y mascullando, para no escuchar, porque aquello no deba ser escuchado. Antes de que consiguiera encender de nuevo la lmpara, Kelpa surgi de entre la niebla. Entra en la choza dijo Ciri, suave y conciliadora. Y no salgas. Horrible noche. Volvieron a pelearse durante la cena. Resulta que sabes mucho de los problemas del bien y el mal! Porque lo s! Y no de los libros de la universidad! No, claro. T lo sabes todo por propia experiencia. Por la prctica. Has recopilado muchas experiencias en tu larga vida de diecisis aos. Bastantes. De sobra! Te felicito. Colega cientfica. T te burlas rechin los dientes sin tener siquiera idea de cunto mal habis hecho al mundo vosotros los cientficos seniles, los tericos con vuestros libros, con siglos de experiencia en la lectura de tratados morales, tan concienzudos que ni siquiera tuvisteis tiempo de mirar por la ventana y ver qu aspecto tiene de verdad el mundo. Vosotros, filsofos, que mantenis artificialmente una filosofa artificial para cobrar vuestros sueldos en la universidad. Y como ni el tonto del pueblo os pagara por contar la asquerosa verdad sobre el mundo, os inventasteis vuestra tica y moral, ciencias bonitas y optimistas. Pero mentirosas y tramposas! No hay nada ms tramposo que un juicio prejuzgado, mocosa! Que una sentencia apresurada y desequilibrada! No habis encontrado remedio para el mal! Y yo, una brujilla mocosa, lo he encontrado! Un remedio infalible! l no respondi, pero algo debi traicionarle en su rostro porque Ciri se alz de la mesa con brusquedad. Consideras que digo tonteras? Que hablo por hablar? Considero respondi tranquilo que hablas as por rabia. Considero que planeas una venganza por rabia. Y te exhorto calurosamente a que te tranquilices. Yo estoy tranquila. Y la venganza? Respndeme: por qu no? En nombre de qu? De razones superiores? Y qu mejor razn que un orden de las cosas en que los hechos malvados reciben castigo? Para tu filosofa y tu tica la venganza es un acto feo, censurable, falto de tica, al fin, ilcito. Y yo pregunto: y dnde est el castigo para el mal? Quin lo ha de confirmar, juzgar y medir? Quin? Los dioses en los que no crees? El gran demiurgo creador con el que decidiste sustituir a los dioses? O puede que la ley? Quiz la justicia nilfgaardiana, los tribunales imperiales, los prefectos? Viejo ingenuo! As que ojo por ojo, diente por diente? Sangre por sangre? Y por esta sangre, ms sangre an? Un mar de sangre? Quieres ahogar el mundo en sangre? Ingenua y herida muchacha? As quieres luchar con el mal, brujilla? 202

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S. Exactamente as! Porque yo s de lo que tiene miedo el mal. No de tu tica, Vysogota, no de las prdicas ni de los tratados morales sobre la vida digna. El mal tiene miedo del dolor, de la mutilacin, del sufrimiento, de la muerte al fin y al cabo! El mal herido alla de dolor como un perro! Se retuerce en el suelo y grue, mirando cmo la sangre surge de las venas y arterias, viendo un hueso que asoma de un mun, viendo cmo las tripas se escapan de la barriga abierta, sintiendo cmo se acerca la fra muerte. Entonces y slo entonces al mal se le ponen los pelos de punta y grita entonces el mal: Piedad! Lamento esos pecados! Voy a ser bueno y honrado, lo juro! Pero salvadme, sujetad esa sangre, no me dejis sucumbir de forma tan terrible!. S, ermitao. As es como se combate el mal! Si el mal quiere prepararte un perjuicio, causarte dao, adelntate a l, lo mejor all donde el mal no se lo espera! Sin embargo, si no has podido adelantarte a l, si el mal te ha daado, hzselo pagar entonces! Alcnzalo, lo mejor cuando ya no se lo espera, cuando ha olvidado, cuando se siente seguro. Hzselo pagar el doble. El triple. Ojo por ojo? No! Los dos ojos por un ojo! Diente por diente? No, todos los dientes por un diente! Hazle pagar al mal! Consigue que alle de dolor, que le estallen los globos oculares de tanto aullar. Y entonces, cuando lo mires en el suelo, puedes decir con seguridad y sin miedo que esto que yace aqu ya no va a daar a nadie, que no supone un peligro para nadie. Porque, cmo va a ser un peligro si no tiene ojos? Si le faltan las dos manos? Cmo puede daar a nadie si sus tripas se arrastran por la arena y la arena absorbe su sangre? Y t dijo el ermitao lentamente ests con la espada ensangrentada en la mano, miras la sangre que absorbe la arena. Y tienes la insolencia de pensar que has resuelto el problema eterno, que has alcanzado el sueo de todo filsofo. Piensas que la naturaleza del mal ha cambiado? S dijo ella retadoramente. Porque lo que yace en el suelo y sangra ya no es el mal. Puede que todava no sea el bien, pero con toda seguridad ya no es el mal! Dicen dijo Vysogota lentamente que la naturaleza no aguanta el vaco. Lo que yace en la tierra y sangra, lo que cay bajo tu espada, ya no es el mal. Entonces, qu es? Has reflexionado acerca de ello? No. Soy una bruja. Cuando me ensearon, jur combatir el mal. Siempre. Y sin reflexionar. Porque cuando se comienza a reflexionar aadi Ciri con voz sorda el matar deja de tener sentido. La venganza deja de tener sentido. Y eso no se puede permitir. l agit la cabeza, pero ella, con un gesto, le impidi argumentar. Es hora de que termine mi narracin, Vysogota. Te la estuve contando durante treinta noches, desde el equinoccio a Saovine. Pero no te cont todo. Antes de que me vaya has de saber lo que sucedi el da del equinoccio en una aldea que se llamaba Licornio. Ella gimi cuando la arranc de la silla. El muslo en el que le haba golpeado el da anterior le dola. l tir de la cadena por el collarn, la arrastr en direccin a un edificio iluminado. A las puertas del edificio haba unos cuantos hombres armados. Y una mujer muy alta. Bonhart dijo uno de los hombres, delgado, de cabello moreno, de rostro chupado, que llevaba en la mano un guincho de azfar. Hay que reconocer que sabes dar sorpresas. Hola, Skellen. El llamado Skellen la mir durante algn tiempo directamente a los ojos. Ella tembl bajo aquella mirada. Y entonces? Se volvi de nuevo hacia Bonhart. Lo aclara todo de una vez o poco a poco? No me gusta aclarar nada en la plaza del pueblo, que entran moscas en la boca. Se puede entrar a la casa? Adelante. Bonhart tir del collarn.

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En la casa haba todava otro hombre, desgreado y plido, quiz un cocinero, porque estaba ocupado en limpiar de su ropa manchas de harina y crema agria. Al ver a Ciri, los ojos le brillaron. Se acerc. No era un cocinero. Ella lo reconoci al punto, recordaba aquellos ojos terribles y la quemadura en la cara. Era aqul que junto con los Ardillas la haba estado persiguiendo en Thanedd, de l se haba escapado saltando por la ventana y l orden a los elfos ir tras ella. Cmo lo llam el elfo aqul? Rens? Vaya, vaya! dijo l con voz venenosa, al tiempo que con fuerza dolorosa le plantaba la mano en un pecho. Doa Ciri! No nos hemos visto desde Thanedd. Hace mucho, mucho que os buscaba, seorita. Y por fin os he encontrado! No s, vuesa merc, quin seis dijo Bonhart con voz fra. Mas lo que dijerais que encontrarais, resulta que es mo, as que poneros las patas bien lejos, si es que le tenis gusto a vuestros deditos. Me llamo Rience. Los ojos del hechicero brillaron de forma desagradable. Haced la merced de recordarlo, seor cazador de recompensas. Y quin yo sea ya se ver. Tambin se ver a quin le pertenecer la doncella. Mas no adelantemos los hechos. De momento quiero solamente dar recuerdos y hacer cierta promesa. No tenis nada en contra, espero. Sois libre de esperar lo que queris. Rience fue hacia Ciri, le mir a los ojos muy de cerca. Tu protectora, la meiga Yennefer arrastr venenosamente las palabras me afrent una vez. As que, cuando cay en mis manos, le ense lo que era el dolor. Con estas manos, con estos dedos. Y le hice la promesa de que cuando caigas en mis manos, tambin a ti te ensear lo que es el dolor. Con estas manos, con estos dedos... Muy arriesgado dijo Bonhart en voz baja. Un grande riesgo, don Rience, o como sos llamis, es el afrentar a mi moza y amenazrmela. Ella es vengativa, no sos olvidar. Mejor que lejos de ella, repito, mantuvierais vuestras manos, dedos y algorras partes del cuerpo. Basta cort Skellen sin levantar de Ciri una mirada curiosa. Djalo, Bonhart. Y t, Rience, clmate tambin. Te he concedido piedad, pero puedo pensrmelo mejor y mandar atarte otra vez a las patas de la mesa. Sentaos ambos. Hablemos como gente civilizada. Los tres, a tres pares de ojos. Porque, me parece a m, hay de qu hablar. Y al objeto de la conversacin lo ponemos por el momento bajo guardia. Seor Silifant! Mas vigilrmela bien! Bonhart le tendi la punta de la cadena a Silifant. Como a la nia de tus ojos. Kenna se mantuvo a un lado. Por supuesto, quera ver a la muchacha de la que se haba hablado tanto en los ltimos tiempos, pero senta un extrao reparo a meterse en la multitud que rodeaba a Harsheim y a Silifant, quienes conducan a la enigmtica prisionera junto a la picota en la plaza del pueblo. Todos se empujaban, se amontonaban, miraban, intentaban incluso tocar, pinchar, araar. La muchacha estaba rgida, cojeaba un poco pero tena la cabeza bien alta. La golpe, pens Kenna. Pero no la dobleg. As que es Falka. Mozuela apenas! Mozuela? Truhana! A lo visto se carg a seis hombres, la bruta, en la arena de Claremont... Y a cuntos no habr matao antes... Diablilla... Una loba!

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Y la yegua, mirarla, la yegua. Maravilla de sangre pura... Y all, ajunto las alforjas de Bonhart, qu espada... Vaya maravilla... Dejadla! ladr Dacre Silifant. No la toquis! Qu es eso de meter la mano en cosas ajenas? Tampoco toquis ni empujis a la moza, no la insultis ni la hagis desprecios! Mostrad algo de compasin. No huye, de modo que no habr que castigaila antes del alba. Que al menos hasta entonces tenga un sueo reparador. Si la moza ha de ir a la muerte mostr los dientes Cyprian Fripp el Joven a lo mesmo podamos alegrarla y endulzarla sus horas ltimas, no? Echarla a la paja y jodmosla? Claro! se ri Cabernik Turent. Podrase! Preguntemos a Antillo, si podemos... Yo os digo que no podis! le cort Dacre. No sus ronda ms que una cosa por los cerebelos, jodidos pajilleros! Dije que dejarais a la moza en paz. Andrs, Stigward, quedarsus aqu con ella. No la quitis el ojo de encima, no sus vayis ni un pie. Y a quienes se acerquen, con el palo! Oh, vaya! dijo Fripp. Si es no, pues no, nos da igual. Vamos, chachos, al ro, que los del pueblo andan asando cochinillo y camero pa la comilona. Que hoy es el Igualamiento, la romera. Mientras los seoritos parlotean, bien podemos nosotros celebrarlo. Vamos! Saca, Dede, algn garrafn de aguardiente. A beber! Podemos, seor Silifant? Seor Harsheim? Hoy es fiesta y a la noche talmente que no nos vamos. Vaya una idea donosa! Silifant frunci el ceo. Parrandas y bebercios es lo que tenis en la testa! Y quin se queda aqu, pa ayudar a cuidar de la moza y estar presto a la llamada de don Stefan? Yo me quedo dijo Neratin Ceka. Y yo dijo Kenna. Dacre Silifant los mir con atencin. Por fin agit la mano aceptndolo. Fripp y compaa lo agradecieron con un grito desafinado. Mas tenerme cuidado en la verbena sa! les advirti Ola Harsheim. No sus echis a las mozas no sea que algn aldeano sus pinche con el biemo en las partes blandas! Pero qu va! Vienes con nosotros, Chloe? Y t, Kenna? No vas a cambiar de opinin? No. Me quedo. Me dejaron junto a la picota, encadenada, con las manos atadas. Me vigilaban dos de ellos. Y dos que no estaban lejos me miraban sin pausa, observaban. Una mujer alta y no fea. Y un hombre de apariencia y movimientos algo femeninos. Un poco raro. El gato que estaba sentado en el centro de la habitacin bostez con fuerza, aburrido, porque el ratn martirizado haba dejado de ser ya divertido. Vysogota estaba en silencio. Bonhart, Rience y el tal Skellen o Antillo seguan hablando en la sala del concejo. No saba de qu. Poda esperarme lo peor, pero estaba resignada. Otra arena ms? O simplemente me iban a matar? Pues que lo hagan, pensaba, as se acabar todo por fin. Vysogota callaba. Bonhart suspir. No mires con esos ojos, Skellen repiti. Simplemente quera ganar algunos dineros. Como vers, ya va siendo hora de retirarme, de aposentarme en el balcn, mirar a las palomas. Me dabas por la Ratilla cien florines, la queras muerta a toda costa. Esto me hizo liarme a darle vueltas. Y cunto no valdr la moza, pens. Y me resultaba que si se la mata o se da, la moza sera a lo ms seguro menos valiosa que si se la guarda uno. Una ley vieja de la economa y el comercio. Las mercancas como ella suben to el rato de precio. Podrase entonces regatear... Antillo frunci la nariz como si algo apestara en los alrededores. Eres sincero hasta no poder ms, Bonhart. Pero ve al grano, a las aclaraciones. Huyes con la muchacha por todo Ebbing, y de pronto apareces y explicas todo con leyes de la economa. Aclara qu es lo que pas. 205

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Qu hay que aclarar aqu sonri sarcstico Rience. El seor Bonhart simplemente se ha enterado por fin de quin es de verdad la moza. Y lo que vale. Skellen no se dign mirarlo. Miraba a Bonhart, a sus ojos de pez, faltos de expresin. Y a esta muchacha tan valiosa habl, a este valioso botn que se supone que garantizara tu pensin de vejez, la empujas a la arena en Claremont y la obligas a luchar a muerte? Arriesgas su vida aunque parece que viva es tan valiosa? Cmo es eso, Bonhart? Porque algo no me cuadra aqu. Si hubiera muerto en la arena Bonhart no baj los ojos, eso hubiera significado que no valdra nada. Entiendo. Antillo frunci las cejas. Pero en vez de conducir a la moza a otra arena me la traes a m. Por qu, si me es dado preguntar? Repito. Rience frunci el ceo. Se enter de quin es ella. Listo sois, seor Rience. Bonhart se estir hasta que le sonaron los huesos. Lo adivinasteis. S, ciertamente, con la brujilla entrenada en Kaer Morhen an quedaba un enigma. En Geso, durante el asalto a la baronesa, a la moza se le fue la lengecilla, que ella de tan alta cuna y ttulo, que una baronesa no era pa ella ni una mierda, que hasta debiera arrodillarse ante ella. Entonces, la tal Falka, pens yo mesmo, es por lo menos condesa. Qu curioso. Una brujilla, es lo primero. Es que hay muchas brujas? Que en la banda de los Ratas, es lo segundo. El coronel imperial en persona se apalanca tras ella del Korath hasta Ebbing, la manda matar, lo tercero. Y a ms de ello... una noble, como de alta cuna. Ja, me pens, habr que enterarse por fin de quin es en verdad la mozuela. Call un momento. A lo primero se limpi la nariz con la manga no quera soltarlo. Aunque se lo ped. Con manos, pies y palos que se lo ped. No quera lisiarla... Pero ya hay que tener potra, se nos cruz un barbero. Con apaos para sacar dientes. La at a una silla... Skellen trag saliva sonoramente. Rience sonri. Bonhart se miraba la manga. Me lo solt todo antes... Na ms ver los instrumentos. Esas tenazas dentales y pelcanos. Al punto se hizo ms parlanchna. Result ser que es... La princesa de Cintra dijo Rience, mirando a Antillo. La heredera del trono. Candidata a mujer del emperador Emhyr. Lo cual ms bien no me dijera el seor Skellen. El cazador de recompensas frunci la boca. Me mand cargrmela de lo ms normal, lo recalc varias veces. Matar en el acto y sin piedad! Pero qu es esto, seor Skellen? Matar a una reina? A la futura mujer de vuestro emperador? Con la que, si ha de creerse los rumores, el emperador no piensa ms que en contraer santo matrimonio, tras lo que vendr una gran amnista? Mientras lanzaba su discurso, Bonhart taladraba con la mirada a Skellen. Pero el coronel imperial no baj los ojos. De lo que resulta: un embrollo sigui el cazador. De modo que entonces, aunque con pesar, hube de renunciar a los mos planes relacionados con esta brujilla y princesa. Me traje todo este embrollo aqu, al seor Skellen. Para charlar, ponernos de acuerdo... Porque este embrollo como que le viene un poco grande a un solo Bonhart... Una conclusin muy acertada chill algo desde el seno de Rience. Una conclusin muy acertada, seor Bonhart. Lo que habis capturado, seores, es algo un poco demasiado grande para ambos. Para suerte vuestra, todava me tenis a m. Qu es eso? Skellen se levant de la silla. Pero, qu cono es eso? Mi maestro, el hechicero Vilgefortz. Rience sac de su seno una pequea cajita de plata. Ms exactamente, la voz de mi maestro. Que nos llega desde ese instrumento mgico llamado xenovoce. Saludo a todos los presentes dijo la caja. Una pena que slo pueda escucharos, pero unos asuntos urgentes no me permiten una teleproyeccin o teleportacin. 206

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Su puta madre, lo que nos faltaba ladr Antillo. Pero me lo pude haber imaginado. Rience es demasiado tonto como para actuar por s mismo y en propio beneficio. Poda haberme imaginado que te escondes todo el tiempo en las tinieblas, Vilgefortz. Como una vieja araa gorda, acechas en la oscuridad, esperando que la tela vibre. Vaya una comparacin ms ofensiva. Skellen buf. Y no intentes engaarnos, Vilgefortz. Usas de Rience y su cajilla no porque ests muy ocupado, sino porque tienes miedo del ejrcito de hechiceros, tus antiguos camaradas del Captulo, que escanean todo el mundo buscando rastros de magia o tu algoritmo. Si intentaras teletransportarte, te encontraran en un sus. Que imponente sabidura. No hemos sido presentados. Bonhart se inclin bastante teatral-mente ante la caja de plata. Mas, acaso a orden vuestra y como vuestro apoderado, seor necromntico, su merc Rience jurara dar tormento a la muchacha? No se equivocara? Doy mi palabra, a cada momento ms importante la moza se hace. A todos, resulta, les es necesaria. No hemos sido presentados dijo Vilgefortz desde la caja. Pero yo os conozco, seor Bonhart, os asombrarais de cuan bien. Y la muchacha es, ciertamente, importante. Al fin y al cabo se trata de la Leoncilla de Cintra, de la Antigua Sangre. De acuerdo con las profecas de Mina, sus descendientes gobernarn el mundo en el futuro. Y por qu os es tan necesaria? A m no me es necesaria ms que su placenta. La paria. Cuando le saque la placenta, podis quedaros con el resto. Qu es lo que escucho, unos bufidos? Unos suspiros y aspiraciones llenos de asco? De quin? De Bonhart, que tortura todos los das a la muchacha de las formas ms refinadas, fsica y psquicamente? De Stefan Skellen, que a rdenes de traidores y conspiradores quiere matar a la muchacha? Eh? Los estaba escuchando, recordaba Kenna, tumbada en el camastro con las manos puestas tras la nuca. Estaba de pie en la esquina y senta. Y se me pusieron los pelos de punta. En todo el cuerpo. De pronto entend el terrible embrollo en el que me haba metido. S, s surgi del xenovoce, has traicionado a tu emperador, Skellen. Sin dudarlo, a la primera oportunidad. Antillo buf con desprecio. La acusacin de traicin de la boca de tal architraidor como t eres, Vilgefortz, es de verdad tremenda. Me sentira honrado. Si no lo dijera esa broma de feria barata. Yo no te acuso de traicin, Skellen, yo me burlo de tu ingenuidad y tu incapacidad para la traicin. Porque, para qu traicionas a tu seor? Por Ardal aep Dahy y De Wett, condes heridos en su orgullo enfermo, enfadados porque el emperador menospreci a sus hijas al planear el matrimonio con la cintriana. Y ellos contaban que de sus linajes iba a surgir la nueva dinasta, que sus linajes iban a ser los primeros en el imperio, que creceran rpidamente incluso ms all del trono! Emhyr les quit de un golpe esta esperanza y entonces ellos decidieron cambiar el rumbo de la historia. No estn todava listos para una empresa armada, pero se puede sin embargo eliminar a la muchacha que Emhyr puso por delante de sus hijas. No quieren ensuciar, por supuesto, sus propias y aristocrticas manitas, as que encontraron a un esbirro a sueldo, Stefan Skellen, que padece de ambicin desmedida. Cmo fue eso, Skellen? No quieres contrnoslo? Para qu? grit Antillo. Y a quin? Pero si t como siempre lo sabes todo, gran mago! Rience, como siempre, no sabe nada, y as ha de ser, y a Bonhart no le concierne... T, por tu lado, como ya he sealado, no tienes mucho de lo que enorgullecerte. Los condes te compraron con sus promesas, pero eres demasiado inteligente para no comprender que con los seoritingos no tienes nada que ganar. Hoy les eres necesario como instrumento para eliminar a Ciri, 207

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maana se librarn de ti porque eres un advenedizo de baja cuna. Te prometieron el cargo de Vattier de Rideaux en el nuevo imperio? Ni t mismo crees en ello, Skellen. Vattier les es mucho ms necesario, porque golpes de estado los que quieras, pero los servicios secretos siguen siendo siempre los mismos. Ellos slo quieren matar con tus manos, a Vattier lo necesitan para controlar el aparato de seguridad. Aparte de que Vattier es vizconde y t no eres nada. Ciertamente dijo Antillo. Soy demasiado inteligente como para no haberlo advertido. As que entonces, ahora tengo que traicionar a Ardal aep Dahy y pasarme a tu lado, Vilgefortz? Eso es lo que quieres? Pero yo no soy una veleta en una torre! Si apoyan la idea de la revolucin es por convencimiento e ideologa. Hay que acabar con la tirana autocrtica, introducir una monarqua constitucional y despus la democracia... Lo qu? El gobierno del pueblo. Un sistema en el que gobernar el pueblo. El comn de la ciudadana de todos los estamentos, a travs de los ms dignos y honrados representantes surgidos de elecciones justas... Rience estall en carcajadas. Bonhart se rea con fuerza. De todo corazn, aunque algo chilln, se ri desde el xenovoce el hechicero Vilgefortz. Los tres se rieron durante largo tiempo, echando lgrimas como garbanzos. Venga interrumpi Bonhart la alegra. No nos hemos juntado aqu pa estar de farra, sino pa hacer negocios. La muchacha, de momento, no pertenece al comn de los ciudadanos de todos los estamentos, sino a m. Mas puedo venderla. Qu tiene para ofrecer el seor hechicero? Te interesa el poder sobre el mundo entero? No. Te permitir dijo Vilgefortz muy despacio que ests presente en lo que le voy a hacer a la muchacha. Vas a poder observarlo. S que consideras que este espectculo est por encima de cualquier otro placer. Los ojos de Bonhart brillaron con fuego blanco. Pero estaba tranquilo. Y ms concretamente? Y ms concretamente: estoy dispuesto a pagar tu tarifa por veinte veces. Dos mil florines. Considera, Bonhart, que se trata de una bolsa de dinero que no vas a ser capaz de llevar t mismo, necesitars una mula de carga. Te bastar para la pensin, balcn, palomas y hasta para vodka y putas si mantienes unas medidas razonables. De acuerdo, seor mago. El cazador sonri aparentemente despreocupado. Esa vodka y esas putas ciertamente a mi corazn han llegado. Hagamos el trato. Mas el mencionado espectculo tambin lo aadira. Ms de mi gusto sera, cierto, mirar cmo muere en la arena, mas tambin con deleite echar un vistazo a vuestro trabajo de cuchillera. Aadirlo como bonificacin. Trato hecho. Rpido os ha ido valor spero Antillo. De verdad, Vilgefortz, rpido y sin problemas has formado con Bonhart una sociedad. Sociedad que es y ser societas leonina. Pero, no os habis olvidado de algo? La sala del concejo en la que estis, y la cintriana con la que mercadeis, estn rodeadas de dos docenas de hombres armados. De mis hombres. Querido coronel Skellen reson la voz de la caja de Vilgefortz. Me insultas juzgando que con este intercambio deseo perjudicarte. Antes al contrario. Pretendo ser extraordinariamente liberal. No puedo asegurarte lo que has dado en llamar democracia. Pero te garantizo ayuda material, apoyo logstico y acceso a la informacin gracias a la que dejars de ser para los conspiradores un mero instrumento y te convertirs en socio. Uno con cuya persona y opinin tendrn que contar el infante Joachim de Wett, el duque Ardal aep Dahy, el conde Broinne, el conde d'Arvy y todo el resto de conspiradores de sangre azul. Qu ms da que se trate de una societas leonina? Cierto, si el botn es Cirilla, tomar la parte del len de ese botn por mis, como me parece, merecimientos. Tanto te duele? Al fin y al cabo vas a tener un 208

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beneficio que no es pequeo. Si me das a la cintriana, el puesto de Vattier de Rideaux lo tendrs en el bolsillo. Y siendo el jefe de los servicios secretos, Stefan Skellen, podrs realizar tus diversas utopas, incluyendo la democracia y elecciones justas. Como ves, a cambio de una delgada quinceaera, te concedo que se cumplan las ambiciones y deseos de tu vida. Lo ves? No. Antillo mene la cabeza. Slo lo escucho. Rience. S, maestro? Dale al seor Skellen una prueba de la calidad de nuestra informacin. Dile qu es lo que sacaste de Vattier. En este destacamento dijo Rience hay un espa. -Qu? Lo que has odo. Vattier de Rideaux tiene aqu un topo. Sabe todo lo que hacis. Por qu lo haces y para quin. Vattier os ha metido a su agente. Se acerc a ella muy despacio. Casi no la oy. Kenna. Neratin. Estabas abierta a mis pensamientos. All, donde el concejo. Sabes en lo que estaba pensando. As que sabes quin soy. Escucha, Neratin... No. Escucha t, Joanna Selborne. Stefan Skellen traiciona a la patria y al emperador. Conspira. Todos los que estn con l terminarn en el cadalso. Los descuartizarn los caballos en la plaza del Milenario. Yo no s nada, Neratin. Yo slo cumplo rdenes... Qu es lo que quieres de m? Yo sirvo al coronel... Y a quin sirves t? Al imperio. Al seor de Rideaux. Qu es lo que quieres de m? Que muestres sentido comn. Vete. No te traicionar, no dir nada... pero vete, por favor. Yo no puedo, Neratin. Soy una mujer sencilla. Esto no es para mi cabeza... No s qu hacer. Skellen dice: doa Joanna. Como a un oficial. A quin sirve? Al emperador? Al imperio? Y cmo lo voy a saber yo? Kenna despeg su espalda de la esquina de la choza, con unos manotazos y unos murmullos amenazadores espant a los muchachos de la aldea que estaban mirando curiosos a la que estaba sentada junto a la picota. A Falka. Oy, en bonito embrollo me he metido. Oy, el aire huele a soga. Y a estircol de caballo en la plaza del Milenario. No s cmo se va a acabar esto, pens Kenna. Pero tengo que entrar en ella. En esa Falka. Sentir sus pensamientos aunque sea slo por un instante. Saber quin es. Comprender. Se acerc dijo Ciri, acariciando al gato. Era alta, bien cuidada, muy diferente del resto de aquella pandilla... Incluso hermosa, en cierta forma. Y produca respeto. Los dos que me vigilaban, dos simplones vulgares, dejaron de maldecir cuando se acerc. Vysogota guardaba silencio. Entonces ella sigui Ciri se inclin, me mir a los ojos. Al momento percib algo... algo extrao... Como si algo me crujiera en la parte posterior de la cabeza, dola. Me zumbaban los odos. Por un momento hubo mucha claridad ante mis ojos... Algo entr en m, repugnante y viscoso... Yo ya lo 209

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conoca. Yennefer me lo ense en el santuario... Pero a aquella mujer no pensaba permitrselo... As que simplemente empuj aquello que estaba penetrndome, lo empuj y lo ech de m con toda a fuerza que poda. Y la mujer alta se dobl y se estremeci como si le hubieran dado un puetazo, dio dos pasos para atrs... Y le sali sangre por la nariz. Por los dos agujeros. Vysogota guardaba silencio. Y yo Ciri alz la cabeza comprend de pronto lo que haba pasado. De pronto sent la Fuerza dentro de m. La haba perdido all, en el desierto de Korath, haba renunciado a ella. Y ella, aquella mujer, me dio la Fuerza, puso el arma en mi mano. Aqulla era mi oportunidad. Kenna se tambale y se sent pesadamente en la arena, moviendo la cabeza y tocando el suelo como borracha. La sangre brotaba de su nariz y se derramaba por los labios y la barbilla. Qu pasa...? Andrs Fyel se levant, pero de pronto se agarr la cabeza con las dos manos, abri la boca, de sus labios surgi un grito. Con los ojos muy abiertos mir a Stigward, pero de la nariz y la boca del pirata tambin sala la sangre y en sus ojos surga una niebla. Andrs cay de rodillas, mirando a Neratin Ceka, que estaba a un lado y contemplaba todo con serenidad... Nera... tin... Ayuda... Ceka no se movi. Mir a la muchacha. sta volvi sus ojos hacia l, y l se estremeci. No hace falta le previno l con rapidez. Estoy de tu lado. Quiero ayudarte. Deja, te cortar las ligaduras... Aqu tienes un cuchillo, brete tu misma el collarn. Yo traer los caballos. Ceka... surgi de la sofocada laringe de Andrs Fyel. Traidor... La muchacha lo golpe con la mirada y cay sobre Stigward, que yaca inmvil en posicin fetal. Kenna segua sin poder levantarse. La sangre le salpicaba en gruesas gotas el pecho y el vientre. Alarma! grit de pronto Chloe Stitz, saliendo de detrs de la choza y tirando a un lado una costilla de carnero. Alarmaaa! Silifantl Skellen! La muchacha escapa! Ciri ya estaba en la silla. Tena la espada en la mano. Yaaaaa, Kelpa! Alarmaaa! Kenna ara la arena. No poda levantarse. Tampoco le obedecan los pies, eran como de madera. Una psinica, pens. Me he topado con una superpsinica. La muchacha es diez veces ms fuerte que yo... Menos mal que no me ha matado... Por qu milagro sigo todava consciente? Desde las casas se acercaba ya un grupo a cuya cabeza iban Ola Harsheim, Bert Brigden y Til Echrade, y se apresuraron tambin a la plaza los guardianes del torno Dacre Silifant y Boreas Mun. Ciri se volvi, aull, galop hacia el ro. Pero tambin desde all acudan ya hombres armados. Skellen y Bonhart salieron del concejo. Bonhart tena la espada en la mano. Neratin Ceka grit, se acerc a ellos con el caballo y los derrib. Luego, directamente desde la silla, se tir sobre Bonhart y lo sujet al suelo. Rience apareci en el umbral y miraba como atontado. Agarradla! grit Skellen, levantndose. Agarradla o matadla! Viva! grit Rience. Vivaaa! Kenna vio cmo le hacan alejarse a Ciri de la empalizada del ro, cmo daba la vuelta y se lanzaba en direccin al torno. Vio cmo Cabernik Turent se acercaba y quera tirarla de la silla, vio cmo brill la espada, vio cmo del cuello de Turent flua una lnea de color carmn. Dede Vargas y Fripp el Joven tambin lo vieron. No se decidieron a ponerse en el camino de la muchacha, se metieron entre las chozas. Bonhart se levant, con un golpe del pomo de la espada alej a Neratin Ceka y le dio un tajo terrible, oblicuo, en el pecho. Y al momento salt detrs de Ciri. El herido y sangrante Neratin Ceka consigui todava agarrarlo por el pie, slo lo solt cuando result clavado a la arena de un pinchazo. Pero aquellos pocos segundos fueron suficientes. La muchacha espole a la yegua al pasar ante Silifant y Mun. Skellen, inclinado como un lobo, vena corriendo desde la izquierda, moviendo la mano. Kenna vio cmo algo brillaba en el vuelo, vio 210

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cmo la muchacha se agitaba y se tambaleaba en la silla, y cmo de su rostro brotaba una fuente de sangre. Se inclin hacia atrs de forma que por un instante yaci con la espalda sobre las ancas de la yegua. Pero no cay, se enderez, se sujet en la silla, aferrndose al cuello del caballo. La yegua negra pisote a los hombres armados y se lanz directamente hacia el torno. Detrs de ella corran Mun, Silifant y Chloe Stitz con una ballesta. No va a saltar! La tenemos! grit Mun triunfante. Ningn caballo salta siete pies! No dispares, Chloe! Chloe Stitz no lo oy en el gritero general. Se detuvo. Se puso la ballesta a la mejilla. Todo el mundo saba que Chloe no fallaba nunca. Un cadver! grit. Un cadver! Kenna vio cmo un hombre de baja estatura, cuyo nombre no saba, se acerc, alz una ballesta y dispar de cerca a Chloe en el pecho. El virote la atraves de parte a parte en una explosin de sangre. Chloe cay sin un gemido. La yegua negra galop hasta el torno, ech ligeramente hacia atrs la cabeza. Y salt. Se alz y vol por encima de la puerta, extendiendo con gracia las patas delanteras se desliz como una negra lnea de terciopelo. Los cascos traseros, recogidos, ni siquiera rozaron la viga superior. Dioses! grit Dacre Silifant. Por los dioses, qu caballo! Vale su peso en oro! La yegua para el que la atrape! grit Skellen. A los caballos! A los caballos y a perseguirla! A travs del tomo por fin abierto galop un grupo en persecucin, alzando polvo. Delante de todos, en cabeza, cabalgaban Bonhart y Boreas Mun. Kenna se levant con esfuerzo. Y al momento se tambale y se sent pesada en la arena. Le hormigueaban dolorosamente los pies. Cabernik Turent no se mova, yaca en un charco de sangre con las piernas y brazos muy abiertos. Andrs Fyel intentaba levantar al todava inconsciente Stigward. Encogida en la arena, Chloe Stitz pareca pequea como un nio. Ola Harsheim y Bert Brigden trajeron a Skellen al hombre de baja estatura, el que haba matado a Chloe. Antillo suspir. Y hasta tiritaba de rabia. De la bandolera que llevaba cruzada al pecho extrajo una segunda estrella de metal, como la que haca un instante haba herido el rostro de la muchacha. Que te trague el infierno, Skellen dijo el hombre de baja estatura. Kenna record su nombre. Mekesser. Jediah Mekesser. Un gemmeriano. Lo haba conocido en Rocayne. Antillo se encorv, agitando la mano con brusquedad. La estrella de seis puntas aull en el aire y se clav profunda en el rostro de Mekesser, entre el ojo y la nariz. Ni siquiera grit, comenz slo a temblar espasmdicamente y con fuerza en el abrazo de Harsheim y Brigden. Tembl largo rato, y le entrechocaban tanto los dientes que todos volvieron la cabeza. Todos menos Antillo. Scale mi orin, Ola dijo Stefan Skellen, cuando el cadver por fin colg inerte en los brazos que le sujetaban. Y meted a esta carroa en el estercolero, junto con esa otra carroa, ese hermafrodita. Que no quede ni rastro de estos asquerosos traidores. De pronto aull el viento, fluyeron las nubes. De pronto hizo mucho fro. La guardia se llamaba sobre los muros de la ciudadela. Las hermanas Scarra roncaban a do. LeCoq meaba haciendo mucho ruido en una bacinilla vaca. Kenna se subi la manta hasta la barbilla. No alcanzaron a la muchacha. Desapareci. Simplemente desapareci. Breas Mun increble perdi el rastro de la yegua mora al cabo de unas tres millas. De pronto, sin advertencia, se hizo la oscuridad, el viento dobl los rboles casi hasta el suelo. Rompi a llover, incluso bramaron los truenos, brillaron los rayos. 211

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Bonhart no desista. Volvieron a Licornio. Se gritaron los unos a los otros: Bonhart, Antillo, Rience y el cuarto, la enigmtica e inhumana voz chillona. Luego pusieron en pie a toda la hansa, excepto a aqullos que como yo no estaban en estado de viajar. Juntaron a unos campesinos con antorchas, se metieron en el bosque. Volvieron hacia el alba. Volvieron sin nada. Descontando el miedo que tenan en los ojos. Los rumores, recordaba Kenna, slo comenzaron algunos das despus. Al principio todos tenan miedo de Antillo y Bonhart. stos estaban tan rabiosos que era mejor quitarse del paso. Por cualquier palabra descuidada hasta Bert Brigden, el oficial, recibi un palo con el asta del guincho. Pero luego se habl de lo que haba pasado durante la persecucin. Del pequeo unicornio de paja que creci de pronto hasta el tamao de un dragn y asust a los caballos de tal modo que los jinetes cayeron al suelo, slo por un milagro no se rompieron los cuellos. Y de la cabalgada celestial de espectros de ojos de fuego montados en esqueletos de caballos y conducidos por el terrible esqueleto de un rey que ordenaba a su servidores fantasmas que borraran las huellas de los cascos de la yegua negra con los jirones de sus capas. Del macabro coro de chotacabras que gritaban Liiic-oorr de sangre, liiic-oorr de sangre!. De los aullidos terrorficos de la fantasmagrica beann'shie, la mensajera de la muerte... Viento, lluvia, nubes, arbustos y rboles de formas fantsticas, sumados al miedo que grandes ojos ha, como dijo Boreas Mun, que, al fin y al cabo, all tambin estuvo. sa era toda la explicacin. Y los chotacabras? Los chotacabras, como chotacabras, aadi, siempre gritan. Y el rastro, las huellas de los cascos que de pronto desaparecen, como si el caballo hubiera echado a volar? El rostro de Breas Mun, rastreador capaz de rastrear a un pez en el agua, se endureca ante esta pregunta. El viento, el viento borr las huellas con arena y hojas. No haba otra explicacin posible. Algunos hasta lo creyeron, record Kenna. Algunos hasta creyeron que todo aquello haban sido fenmenos naturales o quimeras. Y hasta se rieron de ellos. Pero dejaron de rerse. Despus de Dun Dre. Despus de Dun Dre ya no se volvi a rer nadie. Cuando la vio, retrocedi inconscientemente, tomando aire. Ella haba mezclado grasa de ganso con tizones de la chimenea, haciendo una gruesa masa con la que haba ennegrecido las cuencas de los ojos y los prpados, alargando las lneas hasta las orejas y las sienes. Tena el aspecto de un demonio. Desde el cuarto islote hasta el bosque alto, por el mismo margen l repiti las indicaciones. Luego siguiendo el ro hasta los tres rboles secos, desde all por la arboleda de sauces directa hacia el oeste. Cuando aparezcan los pinos, cabalga al borde y cuenta las sendas. Tuerces en la novena y luego no tuerzas ya ms. Luego vendr la aldea de Dun Dre, el arrabal est en su parte norte. Unas cuantas cabaas. Y detrs de ellas, en el cruce, la taberna. Lo recuerdo. Lo encontrar, no te preocupes. Sobre todo ten cuidado con los meandros del ro. Gurdate de los sitios donde los arbustos son escasos. De los lugares de centinodias crecidas. Y si acaso te sorprendiera la oscuridad antes del bosque de pinos, detente y espera la maana. En ningn caso cabalgues por el pantano de noche. Ya es casi luna nueva, y para colmo hay nubes... Lo s. Si se trata del Pas de los Lagos... Dirgete al norte, por las colinas. Evita los caminos principales, los caminos principales estn llenos de soldados. Cuando llegues a un ro, a un gran ro, que se llama Sylte, llevars ms de la mitad del camino. Lo s. Tengo el mapa que me dibujaste. Ah, s, cierto.

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Ciri comprob de nuevo los atalajes y la alforja. Maquinalmente, sin saber qu decir. Intentando evitar lo que al fin y al cabo era necesario decir. Ha sido un placer tenerte, brujilla l se le adelant. De verdad. Adis, brujilla. Adis, ermitao. Gracias por todo. Ya estaba sentada en la silla, ya se aprestaba a espolear a Kelpa, cuando l se acerc y la agarr de la mano. Ciri. Qudate. Espera que pase el invierno... Llegar al lago antes de los hielos. Y luego, si es tal y como dijiste, ya nada va a tener significado. Volver por el telepuerto a Thanedd. A la escuela de Aretusa. A doa Rita... Vysogota... Cunto tiempo hace de ello... La Torre de la Golondrina es una leyenda. Recuerda. Slo una leyenda. Yo tambin soy slo una leyenda dijo con amargura. De nacimiento. Zireael, Golondrina, Nia de la Sorpresa. Elegida. Nia del destino. Hija de la Vieja Sangre. Me voy, Vysogota. Que tengas salud. Que tengas salud, Ciri. La posada en el cruce detrs de los arrabales estaba vaca. Cyprian Fripp el Joven y sus tres camaradas haban prohibido el acceso a los lugareos y espantado a los viajeros. Ellos, sin embargo, festejaban y beban das enteros, sentados en aquel local fro y lleno de humo, que apestaba como suelen apestar las posadas en invierno, cuando no se abren las ventanas ni la puerta: a sudor, gatos, ratones, calcetines, madera de pino, de abedul, grasa, ceniza y ropa hmeda y humeante de vapor. Vaya una perra suerte repiti quizs por centsima vez Yuz Jannowitz, gemmeriano, haciendo una seal a las sirvientas para que trajeran vodka. As se pudra el Antillo. Hacernos quedar en este pueblo de mierda! Mejor irse con la patrulla por esos bosques! Anda que no ests tonto le respondi Dede Vargas. All afuera hace un fro del copn! Yo prefiero a lo calentito. Y cabe las mozas! Le dio una palmada con mpetu a la muchacha en la nalga. La muchacha chill, no demasiado convincente y con evidente indiferencia. Era, la verdad sea dicha, algo retrasada. El trabajo en la posada slo le haba enseado que si daban palmadas o pellizcaban, haba que chillar. Ya al segundo da de estar all, Cyprian Fripp y sus compaeros se haban lanzado sobre las dos mozas de servicio. El posadero tena miedo de protestar y las muchachas eran demasiado poco despiertas como para pensar en protestar. La vida les haba enseado ya que si una moza protesta, le pegan. As que ms razonable era esperar a que se aburrieran. La Falka sa Rispat La Pointe, aburrido, retom el otro tema estndar de sus aburridas conversaciones nocturnas la gi all en los bosques, sus digo. Yo vi cmo entonces el Skellen le jodio la jeta con un orin, y cmo la sangre le retaaba como una fuente! De ello, sus digo, no pudo reposarse! Antillo fall dijo Yuz Jannowitz. No ms la roz con el orin. Cierto que le hizo en la jeta no poco dao. Mas, acaso estorbara aquello a la moza para saltar por encima del torno? Se cay del caballo? No te jode! Y luego midieron el torno: siete pies y dos pulgadas, te cagas. Y qu? Lo salt! Y entre la silla y el culo no podras haber metido ni el filo de un chuchillo. Le brotaba la sangre como de una tina protest Rispat La Pointe. Cabalg, cabalg y luego se cay y la gi en algn barranco, los lobos y los pjaros se comieron la carroa, las martas lo terminaron y los gusanos arrelimpiaron las gellas. Sacab, deiredh! De modo que nosotros, sus digo, estamos aqu esperando en vano, bebindonos las perras. Y es por esto porque a la zorra sa no se la ve! No puede ser as porque de la muerta ni rastro que ha quedao dijo Dede Vargas con seguridad. Siempre algo queda, el crneo, las caers, algn geso gordo. Rience, el fechicero, por fin dar con Falka. Y entonces sabr acabao to. 213

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Y pu que entonces nos den caza de tal modo que hasta con gusto nos vamos a acordar de esta vagancia y de esta puta pocilga. Cyprian Fripp el Joven pas su aburrida mirada por la pared de la posada, de la que se conoca ya cada clavo y cada mancha, Y de este puto aguardiente. Y de las dos stas, que apestan a cebolla y cuando las follas se estn quietas como ganao, miran al techo y se rebuscan en los dientes. Cualquier cosa mejor que este coazo sentenci Yuz Jannowitz. Hasta dan ganas de echarse a gritar! La puta, hagamos algo! Lo que sea! Le prendemos fuego al pueblo, o as? Chirriaron las puertas. El sonido era tan poco cotidiano que los cuatro se levantaron. Fuera! grit Dede Vargas. Lrgate, abuelo! Pordiosero! Apestoso! Fuera, a la calle! Djalo Fripp agit una mano aburrida. Ves, carga una gaita. Es un viejo rondador, a lo seguro antao soldado, que tocando y cantando por las tabernas gnase en algo la vida. En la calle diluvia y yela. Que se siente aqu... Pero lejitos de nosotros. Yuz Jannowitz le seal al abuelete dnde tena que sentarse. Pos nos llena de pulgas. Ende aqu veo cmo se le comen. Se dira que no son pulgas sino tortugas. Dale alguna vianda, posadero! Fripp el Joven hizo un gesto de mando. Y a nosotros aguardiente! El vejete se quit de la cabeza un gran gorro de piel y con gracia extendi a su alrededor un hedor terrible. Gracias os sean dadas, vuesas mercedesas dijo. Puesto que hoy es la vegilia de Saovine, es fiesta. Y en fiesta no cuadra que se eche a naide, para que se moje y se yeie en la lluvia. Lo que cuadra en da de fiesta es envitar... Es verdad. Rispat La Pointe se dio una palmada en la frente. Ciertamente hoy es la vegilia de Saovine! El final de octubre! La noche de los prodigios. El vejete sorbi la sopa aguada que le haban trado. Noche de los fantasmas y los espetros! Joj! dijo Yuz Jannowitz. El vejete, veris, nos va a enregalar con un cuento de viejas! Que nos enregale bostez Dede Vargas. Cualquier cosa mejor que este coazo! Saovine repiti el abatido Cyprian Fripp el Joven. Ya hace cinco semanas desde Licornio. Y dos semanas ya que andamos aqu encaramaos. Dos putas semanas, ja! La noche de los moustros. El vejete lami la cuchara, eligi algo con un dedo del fondo del cuenco y se comi ese algo. La noche de los espetros y de los encantamientos! Y no lo deca yo? Yuz Jannowitz sonri. Habremos cuento de viejas! El anciano se enderez, se rasc y dio un hipido. La vegilia de Saovine comenz con nfasis, la ltima noche antes de que suba la nueva de noviembre, es pa los elfos la ltima noche del ao viejo. Cuando nace el nuevo da, ya es para los elfos el ao nuevo. De modo que hay costumbre entre los elfos en la noche de Saovine prender todos los fuegos de la casa y alrededores con una astilla embreada y guardar bien los restos de la astilla hasta mayo, y con la misma, enchiscar el fuego de Belleteyn, entonces, dicen, habr abundancia. Y no slo la gente elfa sino y muchos de entre los nuestros hacen lo mismo. Para que de las nimas malvadas salvaguardar... nimas! buf Yuz. Escuchad noms lo que este patn chamulla! sta es la noche de Saovine! anunci el viejo con voz emocionada. En tal noche los espritus rondan por la tierra! Los espritus de los muertos llaman a la ventana, dejadnos pasar, gimen, dejadnos! Entonces hay que dar miel, y gachas, y todo presto regarlo con vodka... La vodka yo me la prefiero regar a m mesmo en el gaznate se ri Rispat La Pointe. Y tus espritus, viejo, me puen besar aqu. Oh, vuesa mercedesa, no hagis bromas de los espritus, que bien pudieran orlo, y son rencorosos! Hoy es la vegilia de Saovine, noche de los espetros y encantamientos! Aguzar el odo, 214

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escuchis cmo algo alredor toca y llama? Son los muertos que acuden del otro mundo, quieren colarse en las casas para calentarse al fuego y comer en abundamiento. All, por los riscales desnudos y los bosques sin hojas, aulla el viento y el cierzo, los pobres espritus se congelan, entonces vanse para los hogares donde hay fuego y calor. Entonces no hay que olvidar poner viandas en una cazuela en la esquina, o bien en los pajares, puesto que si las nimas no hallaran all nada, a la medianoche metern el hocico en la casa para buscar... Oh, dioses! susurr con fuerza una de las mozas de servicio, y enseguida chill porque Fripp le haba pellizcado en el trasero. No es mal cuento! dijo Fripp. Mas pa ser bueno an falta mucho! Dadle, tabernero, una jarra de cerveza meona al viejo, pu que entonces le salga bueno! Un buen cuento de espritus, muchachos, concese porque a las mozas que lo escuchan les pues pillizcar y ni se enteran! Los hombres rieron, se escucharon los chillidos de las mozas, a las que se les comprobaba el estado de escucha. El viejo dio un sorbo de cerveza caliente, haciendo mucho ruido y eructando. Mas ni se te ocurra aposentarte y dormirte! le advirti Vargas amenazador. No te irs de rositas! Cuenta, canta, sopla la gaita! Que haya parranda! El viejo abri la boca en la que un nico diente apareca como mojn de camino en una negra estepa. Mas vuesa mercedesa, que hoy es Saovine! Qu msica, ni qu cnticos? La msica de Saovine es el cierzo a la ventana! Son los lobisomes y los vamperos que agullan, los mamunios que relinchan y gimen, los gules que rechinan los dientes! La beann'shie gaa y grita, y quien escuchara los sus gritos, a se de seguro le est escrita pronta muerte. Todos los malos espritus abandonan sus guaridas, las meigas vuelan al ltimo concilibulo antes del invierno! Saovine es noche de los espetros, los moustros y los aparecidos! No entris al bosque, porque sus devorar la floresta! No pasis por el camposanto, porque el muerto se os puede trajinar! Y lo mejor no salir del chozo, y para mayor certidumbre clavar en la esquina un cuchillo nuevo de yerro, que con l no se atreven los malos. Las mujeres que celen de los nios, puesto que en la noche de Saovine bien pudiera una rusalka o llorona robar al nio, en su lugar poniendo un repelente mutante. Y la moza preada mejor que no se asome afuera, no sea que una nocturnala le eche mal de ojo al nio en el vientre! En lugar de un nio parir una estrige con dientes de yerro... Oh, dioses! Con dientes de yerro. Primero a la madre la teta le come. Luego las manos le come. La mejilla le come... Uh, pero cuidao que mantrao hambre... Tomar mi geso, tiene carne entoava. Comer ms no es sano pa la vejez, que sus podis atragantar y agogar, ja, ja! Y t, eh, moza, dale ms cerveza. Venga, viejo, relata ms de los espritus! Saovine, vuestras mercedesas, es la ltima noche en que los fantasmas pueden andurrear, que luego los yelos les quitan las fuerzas, y se van al Abismo, bajo tierra, de donde ya no sacan los hocicos en todo el invierno. Por eso es de Saovine hasta febrero, hasta la fiesta de Imbaelk, el mejor tiempo para acudir a lugares inmundos y buscar all los tesoros. Si, pongamos, en tiempo de calores, se arrebusca junto a un tmulo de wichtes, como que dos y dos son cuatro que se despierta el wicht, salta todo rabioso y devora al arrebuscador. Y de Saovine a Imbaelk rasca y rebusca las fuerzas que tenga: el wicht duerme profundo como el oso viejo. Las cosas que se inventa el viejo descarao! No ms que la verdad, vuesas mercedesas. S, s. Mgica es la noche de Saovine, horrible, mas y aun es la mejor para profecas y augurios todos. En tal noche merece la pena echar las cartas, y adivinar con ios gesos, y la mano, y con el gallo blanco, y la cebolla, y el queso, de las tripas de los conejos, de un murcigalo muerto... Fu! La noche de Saovine es noche de espetros y fantasmas... Ms vale quedarse en casa. Toda la familia... Junto al fuego... . 215

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Toda la familia repiti Cyprian Fripp, enseando de pronto los dientes de ave de presa a sus camaradas. Toda la familia, sus dais cuenta? Junto con la lista sa que ende hace una semana por no s qu viajes se esconde! La herrera! se imagin al momento Yuz Jannowitz. La rubia garbosa! Cuidado que tienes cabeza, Fripp. Hoy igual la cogemos en la palloza! Qu, muchachos? Hacemos una visita al cotarro de la herrera? Uuuh, pero ya mismito. Dede Vargas se estir con fuerza. Sus lo digo, ante los mos ojos la tengo, a la herrera, andurreando por el pueblo, esas tetillas saltaronas, este culillo redondete... Haba que haberla echao mano entonces, sin esperar, pero Dacre Silifant, ese tonto maestresala... pero agora no est aqu el Silifant y la herrera est en su chozo! Esperando! En esta aldea hemos rajao ya al alcalde. Rispat enarc las cejas. Le pateamos al cabronazo que vino a su sucorro. Ms muertos necesitamos? El herrero y su hijo son membrudos como robles. Con miedo no nos los llevamos. Habr que... Mutilar termin Fripp tranquilo. Slo amutilarlos un poco, no ms. Terminarsus la cerveza, aderecmonos y pal pueblo. Nos vamos a festejar el Saovine! Vamos a rellenar una zamarra con los pelos pafuera, nos liamos a berrear y a loquear, los paletos pensarn que son los diablos o los wichtes! Nos traemos a la herrera paca, a las habitaciones, o nos antrenemos como en nuestra tierra, a lo gemmeriano, ante los ojos de la familia? Lo uno no quita lo otro. Fripp el joven mir a la noche a travs de la ventana. Vaya un viento ms cojonudo, joder! Hasta los lamos se doblan! Oh, jo, jo! dijo el viejo desde detrs de su jarra. No es el viento, mercedesas, no es el cierzo eso! Son las hechiceras que se apresuran a su aquelarre montadas en sus escobas, algunas en sus almireces y sus morteros, limpian las huellas tras de s con las escobas. No ha escape, si alguna de las tales en el bosque se le cruza en el camino a un hombre y le sale a la zaga, no ha escape! Y ella tiene, oh, as los dientes! Abuelo, vete a asustar a los nios con tus fechiceras! No hablis, seor, en mala hora! Pues y an os dir que las peores hechiceras, ese estamento de condesas y princesas hechiceriles, jo, jo, sas no en escobas, no en morteros ni almireces vuelan, no! sas cabalgan en sus gatos negros! Je, je, je, je! Cierto es! Puesto que la vegilia de Saovine es la nica noche del ao en que los gatos hechiceriles se transforman en yeguas negras como la pez. Y pobre de aqul que en noche negra como boca de lobo oyera el golpeteo de cascos y viera a una hechicera en su yegua negra. Quien con tal hechicera se encontrara, no escapar a la muerte. Lo arrastrar la hechicera como el viento a la hoja, lo llevar al otro mundo! Cuando volvamos terminas! Y concibe un cuento bueno, viejo de los cojones, y arrefina la gaita! Cuando volvamos habr aqu jarana! Se bailar aqu y se joder a la seora herrera...! Qu pasa, Rispat? Rispat La Pointe, que haba salido al corral para aliviar la vejiga, volvi corriendo, y tena el rostro tan blanco como la nieve. Gesticulaba violentamente, sealando a la puerta. No consigui pronunciar ni una palabra. Y no era necesario. Desde la calle les lleg el donoso relincho de un caballo. Una yegua mora dijo Fripp con el rostro casi pegado al cristal de la ventana. La misma yegua mora. Es ella. La hechicera? Falka, idiota. Es su espritu! Rispat tom aire con violencia. Un fantasma! Ella no pudo sobrevivir! Muri y regresa como fantasma! En la noche de Saovine. 216

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Vendr en noche negra como boca de lobo murmur el viejo, apretando la jarra vaca contra la tripa. Y quien con ella se encuentre, no escapar a la muerte... A las armas, tomar las armas! dijo Fripp, febril. Apriesa! A ambos laos de la puerta! No entendis? La fortuna nos sonre! Falka nada sabe de nosotros, vino ac para calentarse, los yelos y la hambre la sacaron de su bujero! Derecha a nuestras manos! Antillo y Rience nos llenarn de oro! Tomar las armas... Las puertas chirriaron. El vejete se dobl sobre la tabla de la mesa, entrecerr los ojos. Vea mal. Tena los ojos cansados, arruinados por el glaucoma y una conjuntivitis crnica. Adems, la taberna estaba oscura y llena de humo. Por ello el abuelete apenas vio a la delgada figura que entr a la casa desde el zagun, vestida con un jubn de piel de almizclera, con una capucha y un pauelo que le escondan el rostro. A cambio el viejo tena un buen odo. Escuch un apagado grito de una de las mozas de servicio, el golpeteo de los zuecos de la otra, la maldicin a media voz del posadero. Escucho el tintineo de las espadas en las vainas. Y la voz baja, venenosa, de Cyprian Fripp: Te tenemos, Falka! No nos esperabas aqu, eh? Os esperaba escuch el vejete. Y tembl con el sonido de aquella voz. Vio el movimiento de la figura delgada. Y escuch un suspiro de miedo. Un ahogado grito de una de las mozas. No pudo ver que la muchacha llamada Falka se haba quitado la capucha y el pauelo. No pudo ver el rostro terriblemente mutilado. Ni los ojos pintados con una pasta de grasa y tizones de modo que parecan los ojos de un demonio. No soy Falka dijo la muchacha. El abuelete de nuevo contempl un rpido y desdibujado movimiento, algo gneo brill a la luz de las lmparas. Soy Ciri de Kaer Morhen. Soy una bruja. He venido aqu para matar. El abuelete, que en su vida haba visto ms de una pelea de taberna, tena un mtodo elaborado para escapar a las injurias: zambullirse bajo la mesa, encogerse mucho y agarrarse con fuerza a las patas de la mesa. Desde esa posicin, est claro, ya no poda ver nada. Y tampoco quera. Se aferraba espasmdico a la mesa, y la mesa ya recorra la habitacin junto con el resto de los muebles, entre golpeteos, chasquidos y crujidos, el sonido de pesadas botas, maldiciones, gritos, gemidos y el tintineo del acero. Una moza de servicio gritaba penetrantemente sin parar. Sobre la mesa rod alguien, desplazando al mueble junto con el viejo agarrado a l, cay al suelo a su lado. El viejo grit al sentir cmo le salpicaba la sangre caliente. Dede Vargas, el que le haba querido echar al principio el viejo lo reconoci por los botones de azfar en el jubn lanzaba macabros chillidos, se retorca, lanzaba sangre, agitaba con las manos a su alrededor. Uno de sus golpes impotentes le acert al anciano en un ojo. El abuelete ya no pudo ver absolutamente nada. La muchacha que gritaba se atragant, se call, tom aire y comenz a gritar de nuevo, en una entonacin todava ms alta. Alguien cay con estrpito al suelo, de nuevo se extendi la sangre por el recin fregado suelo de tablas de pino. El abuelete no reconoci quin haba muerto ahora. Era Rispat La Pointe, al que Ciri le haba dado un tajo en el cuello. No vio cmo Ciri realizaba una pirueta justo frente a Fripp y Jannowitz, cmo atravesaba su guardia como una sombra, como humo gris. Jannowitz se lanz tras ella con un rpido y blando salto de gato. Era un espadachn diestro. Apoyndose con seguridad en el pie derecho, golpe con una larga y extendida prima, apuntando al rostro de la muchacha, directamente a su horrible cicatriz. No poda fallar. Fall. No consigui protegerse. Ella lo cort al azar, desde cerca, con las dos manos, a travs del pecho y la barriga. Y ella volvi a saltar, gir, y al tiempo que escapaba de los tajos de Fripp, le raj al retorcido Jannowitz por el cuello. Jannowitz se derrumb con la frente cayendo sobre un banco. Fripp salt por encima de banco y cadver, lanz un tajo rapidsimo. Ciri lo par al bies, hizo una media pirueta y dio un corto tajo en el muslo. Fripp se tambale, se tropez con la mesa, perdiendo el equilibrio, instintivamente extendi la mano. Cuando apoy la mano en la mesa, Ciri, con un rpido golpe, se la cort. 217

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Fripp levant el mun que despeda sangre, lo mir con atencin, luego mir a la mano que estaba sobre la mesa, y se derrumb de pronto, violentamente, con mpetu pos el trasero sobre el suelo, exactamente igual que si se hubiera resbalado con jabn. Una vez sentado grit, y luego comenz a aullar, con un aullido salvaje, agudo y penetrante de lobo. Encogido bajo la mesa y regado en sangre, el viejo escuch cmo durante un instante se oa aquel dueto espectral: los gritos montonos de la moza de servicio y los aullidos espasmdicos de Fripp. La moza se call primero, termin sus inhumanos gritos con un chillido quebrado. Fripp simplemente enmudeci. Mam dijo de pronto, muy claro y completamente consciente. Mam... Qu es... qu es... lo que me ha pasado? Qu me... pasa? Te ests muriendo le dijo la muchacha del rostro mutilado. Al viejo se le pusieron de punta los pocos pelos que le quedaban. Para detener el temblor de los dientes los apret con la manga de la aljuba. Cyprian Fripp el Joven exhal un sonido como si tragara con dificultad. Ya no emiti ms sonidos. Ninguno. Reinaba el ms absoluto silencio. Pero qu es lo que has hecho... gimi el posadero en aquel silencio. Pero qu es lo que has hecho, muchacha... Soy una bruja. Mato monstruos. Nos colgarn... Quemarn el pueblo y la posada! Mato monstruos repiti, y en su voz de pronto apareci algo como asombro. Como vacilacin. Inseguridad. El posadero gimi, suspir. Y solloz. El abuelete sali poco a poco de debajo de la mesa, apartndose del cadver de Dede Vargas, de su rostro horriblemente cortado. En una yegua negra cabalgas... murmur. En noche oscura como boca de lobo... las huellas tras tuyo vas borrando... La muchacha se volvi, le mir. Ya haba tenido tiempo de cubrirse el rostro con el pauelo, desde encima del pauelo lo contemplaban unos ojos fantasmales rodeados por negros crculos. Quien se encuentra contigo balbuce el viejo, no escapar a la muerte... porque t misma eres la muerte. La muchacha lo mir. Largo tiempo. Y con bastante indiferencia. Tienes razn dijo por fin. En algn lugar en los pantanos, all lejos, pero bastante ms cerca que antes, reson de nuevo el aullido lastimero de la beann'shie. Vysogota yaca en el suelo, sobre el que se haba cado al levantarse de la cama. Confirm con espanto que no era capaz de levantarse. Su corazn golpeaba, suba hasta la garganta, le estrangulaba. Ya saba a quin le anunciaba la muerte el grito nocturno del espritu lfico. La vida era hermosa, pens. Pese a todo. Dioses... murmur. No creo en vosotros... Pero si exists... Un monstruoso dolor le explot de pronto en el pecho, bajo el esternn. All en los pantanos, lejos, pero bastante ms cerca que antes, la beann'shie chill por tercera vez. Si exists, proteged a la brujilla en su camino!

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Captulo undcimo
Tengo unos ojos muy grandes para verte bien! grit el lobato de hierro. Tengo unas garras muy grandes para poder agarrarte y abrazarte con ellas! Todo lo tengo grande, todo, ahora te convencers de ello. Por qu me miras de ese modo tan raro, muchachilla? Por qu no respondes? La brujilla sonri. Tengo una sorpresa para ti. Flourens Delannoy, "La sorpresa", del tomo Cuentos y leyendas

Las adeptas estaban de pie e inmviles delante de la suma sacerdotisa, estiradas como cuerdas de lad, tensas, mudas, ligeramente plidas. Estaban listas para el camino, preparadas hasta en los detalles ms nimios. Ropas de viaje masculinas, de color gris, unas zamarras clidas, pero que no entorpecan los movimientos, cmodas botas lficas. Los cabellos cortados de tal modo que fuera fcil mantenerlos ordenados y limpios en los campamentos y durante las marchas, para que no estorbaran durante el trabajo. Unos hatillos bien empaquetados, pequeos, que slo contenan vveres para el camino y los tiles ms imprescindibles. El resto se lo tena que dar el ejrcito. El ejrcito en el que se haban alistado. Los rostros de las dos muchachas parecan serenos. Pero slo en apariencia. Triss Merigold vea que a ambas les temblaban ligeramente las manos y los labios. El viento agitaba las desnudas ramas de los rboles del parque del santuario, haca deslizarse las hojas secas sobre las placas de piedra del patio. El cielo era de color granate. Una tormenta de nieve colgaba en el ambiente. Se la senta. Nenneke interrumpi el silencio. Habis sido ya asignadas? Yo no mascull Eurneid. De momento voy a invernar en el campamento de Wyzima. El comisario de enrolamientos dijo que en la primavera se detendrn all los destacamentos de los condottieros del norte... Voy a ser sanitaria de uno de ellos. Yo ya tengo destino. Iola Segunda sonri apenas. A la ciruga de campo, con el seor Milo Vanderbeck. Que por lo menos no me traigis vergenza. Nenneke reparti a ambas adeptas sendas miradas amenazadoras. Que no me deshonris a m, al santuario ni el nombre de la Gran Melitele. Por supuesto que no, madre. Y hacedme el favor de cuidaros. S, madre. Vais a caeros de cansancio mientras estis con los enfermos, no vais a conocer el sueo. Tendris miedo, os embargar la duda cuando veis el dolor y la muerte. Y en esos momentos fcil es echar mano de los narcticos o de los remedios excitantes. Tened cuidado con ellos. Lo sabemos, madre. La guerra, el miedo, la matanza y la sangre la suma sacerdotisa las atraves con la mirada tambin aflojan las costumbres, y para algunas actan como un fuerte afrodisaco. Ahora mismo, mocosas, no podis saber cmo va a actuar sobre vosotras. Por favor, tened tambin cuidado con esto. Sin embargo, si se llega a algo, tomad medios anticonceptivos. Si pese a todo alguna de vosotras se metiera en problemas, entonces, lejos de matasanos de estraperto y de viejas de aldea! Buscad un santuario o mejor una hechicera. Lo sabemos, madre. Esto es todo. Ahora podis acercaros a por mi bendicin. 219

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Les puso las manos sobre la cabeza, primero a una, luego a la otra, las abraz y las bes una detrs de la otra. Eurneid sorbi por la nariz. Iola Segunda rompi a llorar sin ms. Nenneke, aunque a ella misma los ojos le brillaban algo ms que de costumbre, buf. Sin escenas, sin escenas dijo, aparentando estar furiosa y crispada. Vais a una guerra normal y corriente. De all se vuelve. Tomad los brtulos y hasta la vista. Hasta la vista, madre. Anduvieron a vivo paso hacia la puerta del santuario, sin volverse. La suma sacerdotisa Nenneke, la hechicera Triss Merigold y el escribano Jarre las acompaaron con la mirada. Este ltimo volvi sobre l la atencin con un importuno carraspeo. Qu pasa? Nenneke puso sus ojos sobre l. Se lo has permitido! estall el muchacho con pasin. A ellas, unas mujeres, les has permitido alistarse! Y a m? Por qu a m no me est permitido? Tengo que seguir volviendo las pginas de pergaminos polvorientos, aqu, detrs de estos muros? No soy un invlido ni un cobarde! Es una vergenza para m seguir aqu en el santuario cuando hasta las mujeres... Esas mujeres le interrumpi la sacerdotisa han estudiado durante toda su joven vida las tcnicas de curacin y de restablecimiento, el cuidado de los enfermos y heridos. Van a la guerra no por patriotismo ni deseo de aventura, sino porque con toda seguridad all habr enfermos y heridos. Un montn de trabajo, de da y de noche! Eurneid, Iola, Myrrha, Katja, Prune, Debora y otras muchachas son la aportacin del santuario para esta guerra. El santuario, como parte de la sociedad, paga a la sociedad su deuda. Da al ejrcito y a la guerra su aportacin: especialistas bien entrenadas. Lo entiendes, Jarre? Especialistas! No carne de can! Todos se alistan! Slo los cobardes se quedan en casa! Has dicho una tontera, Jarre dijo Triss en voz alta. No has entendido nada. Yo quiero ir a la guerra... La voz del muchacho se quebr. Quiero salvar a... Ciri... Vaya dijo Nenneke con tono de burla. El caballero andante quiere ir a salvar a la dama de su corazn. En un caballo blanco... Se call al ver la mirada de la hechicera. Basta ya de todo esto, Jarre reprendi al muchacho con la mirada. Te he dicho que no te lo permito! Vuelve a tus libros! Estudia. Tu futuro es la ciencia. Vamos, Triss. No perdamos tiempo. Sobre la tela extendida delante del altar haba un peine de hueso, un anillo barato, un libro de cubiertas radas, un echarpe azul muy gastado. De rodillas, inclinada sobre los objetos, estaba Iola Primera, la sacerdotisa de dones profticos. No te apresures, Iola le advirti Nenneke, quien estaba a su lado. Concntrate poco a poco. No queremos una prediccin repentina, no queremos un enigma con mil respuestas. Queremos una imagen. Una imagen clara. Absorbe el aura de estos objetos, pertenecan a Ciri, Ciri los toc. Absorbe el aura, poco a poco. No hay por qu apresurarse. En el exterior aullaba el cierzo y se retorca la ventisca. La nieve cubri muy deprisa los tejados y el patio del santuario. Era el da decimonoveno de noviembre. Luna llena. Estoy lista, madre dijo Iola Primera con su voz melodiosa. Comienza. Un momento. Triss se levant del banco como impulsada por un muelle, arroj de sus hombros la piel de chinchilla. Un momento, Nenneke. Quiero entrar en trance con ella. Eso es arriesgado. Lo s. Pero yo quiero ver. Con mis propios ojos. Se lo debo. A Ciri... Amo a esa muchacha como a una hermana menor. En Kaedwen me salv la vida, arriesgando su propia cabeza... La voz de la hechicera se quebr de pronto. 220

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Lo mismito que Jarre. La suma sacerdotisa mene la cabeza. Corres a salvarla, a ciegas, a matacaballo, sin saber adonde ni por qu. Pero Jarre es un muchachillo ingenuo, mientras que t eres una maga adulta y al parecer sabia. Debieras saber que no ayudas a Ciri entrando en trance. Y que sin embargo te puedes perjudicar a ti misma. Quiero entrar en trance junto con Iola repiti Triss, mordindose los labios. Permtemelo, Nenneke. Al fin y al cabo, cul es el riesgo? Un ataque de epilepsia? Incluso si as fuera, me sacas de l y en paz. Te arriesgas dijo Nenneke muy despacio a que veas aquello que no debieras ver. El Monte, pens Triss con aprensin, el Monte de Sodden. En el que mor una vez. En el que me enterraron y grabaron mi nombre en el obelisco de mi tumba. El Monte y la tumba que algn da se acordarn de m. Lo s. Ya me fue predicho antes. Yo ya he tomado mi decisin dijo con voz fra y altiva, al tiempo que se levantaba y echaba con las dos manos su hermoso pelo por detrs del cuello. Comencemos. Nenneke se arrodill, apoy la frente en las manos juntas. Comencemos dijo en voz baja. Preprate, Iola. Arrodllate junto a m, Triss. Toma a Iola de la mano. En el exterior era de noche. Aullaba el cierzo, caa la nieve. Al sur, all tras los Montes de Amell, en Metinna, en el pas llamado Cien Lagos, en un lugar alejado de la ciudad de Ellander y del santuario de Melitele unos quinientos mil vuelos de cuervo, una pesadilla despert bruscamente al pescador Gosta. Al despertarse, Gosta no pudo recordar el contenido de lo que haba soado, pero una extraa intranquilidad no le permiti volver a conciliar el sueo durante mucho tiempo. Todo pescador que conozca su oficio sabe que si hay que capturar una perca, slo se consigue con los primeros hielos. El invierno de aquel ao, aunque inesperadamente tempranero, se burlaba de todos y era tan caprichoso como una mozuela hermosa y con xito. Los primeros hielos y las primeras nevadas dieron una desagradable sorpresa, como un ladrn en una emboscada. Fue al principio de noviembre, hacia Saovine, en una poca en la que todava nadie se esperaba nieves ni hielos y haba un montn de trabajo. Ya hacia la mitad de noviembre una delgada capita cubri el lago y cuando casi casi pareca que iba a poder sostener el peso de un hombre, el caprichoso invierno cedi de pronto, volvi el otoo, redobl la lluvia, y la capa humedecida por ella gimi, se desgaj de la orilla y la deshizo el clido viento del sur. Qu diablos?, se asombraban los labradores. Es invierno o no es invierno? No haban pasado ni tres das cuando volvi el invierno. Esta vez sin nieves, sin ventiscas, pero a cambio el fro golpeaba como el herrero con el martinete. Hasta haca temblar los huesos. En el transcurso de una noche el agua que se deslizaba por los aleros de los tejados se convirti en afilados carmbanos de hielo y los patos, sorprendidos por el hecho, a poco no se quedaron pegados a los congelados cenagales. Y los lagos de Mil Trachta lanzaron un suspiro y se quedaron petrificados en forma de hielo. Gosta esper todava un da, para estar seguro, luego sac de la troje una caja con una cuerda para llevarla al hombro, dentro de la cual tena sus aparejos de pesca. Limpi con cuidado sus botas de paja, tom la zamarra, asi el punzn, el saco y se apresur al lago. Ya se sabe: si se trata de la perca, lo mejor con el primer hielo. El hielo era fuerte. Se rehunda un peln bajo el peso, chirriaba algo, pero resista. Gosta avanz perpendicularmente, abri un hueco con el punzn, se sent sobre la caja, desenroll la cuerda de pelo de caballo asida a una corta verga de alerce, le prendi un pez de estao con un gancho, la lanz al agua. La primera perca, de medio codo, pic el anzuelo antes de que cayera la cuerda y se tensara. 221

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No haba pasado ni una hora cuando alrededor del agujero en el hielo yacan ya ms de medio centenar de peces verdes, rayados, con aletas tan rojas como la sangre. Gosta tena ms percas de las que necesitaba, pero su euforia de pescador no le permita dejar de pescar. Al fin y al cabo, siempre poda regalar los peces a los vecinos. Escuch un relincho agudo. Alz la cabeza del hueco. En la orilla del ro haba un hermoso caballo negro, de los ollares le sala una nube de vaho. El jinete, vestido con un abrigo de piel de almizclera, tena el rostro embargado por la locura. Gosta trag saliva. Era demasiado tarde para salir huyendo. En lo ms profundo de su espritu, sin embargo, contaba con que el jinete no se iba a atrever a adentrarse con el caballo en el quebradizo hielo. Segua moviendo maquinalmente la caa, otra perca tir de la cuerda. El pescador la cogi, la desenganch y la arroj sobre el hielo. Con el rabillo de un ojo vio cmo el jinete desmontaba, arrojaba las riendas a un desnudo arbusto y se acercaba a l, pisando con precaucin en la superficie resbaladiza. La perca se agitaba en el hielo, estiraba la aleta puntiaguda, meneaba las agallas. Gosta se levant, se inclin y tom el punzn, que en caso de necesidad poda servirle de arma. No tengas miedo. Era una muchacha. Ahora, cuando se retir el pauelo del rostro, le vio la cara, deformada por una horrible cicatriz. Llevaba una espada cruzada a la espalda, vea la empuadura de hermoso trabajo que surga por encima del hombro. No te har nada malo dijo en voz baja. Slo quiero preguntar por algo. S, claro, pens Gosta. Lo que t digas. Justo ahora, en invierno. Durante la helada. Quin pasea o viaja? Slo los ladrones. O algn desertor. Este pas. Es Mil Trachta? Cierto... murmur, mirando al agujero, al agua negra. Mil Trachta. Pero nostros decimos: Cien Lagos. Y el lago de Tarn Mira? Sabes de un lago as? Tos lo conocen. Mir a la muchacha, asustado. Ca en estos lares lo decimos Sinfondo. Un lago maldito. Una jondura tremenda. Las ninfas moran all, ahogan al que pasa. Y en unas ruinas viejas y encantadas anidan las nimas. Vio cmo los ojos verdes de la muchacha brillaban. Hay ruinas all? Una torre, quiz? Qu va a haber una torre! No consigui contener un resoplido. Unos pedruscos encima dotros, amontonaos, tos llenos de yerbajos crecos, montones de cascotes... La perca dej de saltar, yaca moviendo las agallas entre sus hermanas de coloreadas rayas. La muchacha se qued absorta, pensativa. La muerte en el hielo dijo posee en s misma algo como fascinante. Lo qu? Qu lejos queda de aqu el lago de las ruinas? Por dnde hay que ir? Se lo dijo. Se lo seal. Incluso hizo un dibujo en el hielo con la punta aguda del punzn. Movi la cabeza, mientras se lo aprenda. La yegua a la orilla del lago golpeaba con los cascos en los terrones congelados, relinchaba, arrojaba vaho con un sonido ronco. Mir cmo se alejaba a lo largo de la orilla occidental del lago, cmo galopaba por las aristas del barranco que bajaba hacia el agua, por delante de los alisos y sauces sin hojas ya, a travs del hermoso bosque de cuento de hadas, decorado por la helada con un blanco bao de escarcha. La yegua mora corra con una gracia indescriptible, veloz y al mismo tiempo ligera, apenas se podan escuchar los golpeteos de sus cascos sobre el suelo helado, apenas expulsaba de las ramas que golpeaba la nieve plateada. Como si 222

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por aquel bosque de cuento de hadas escarchado y paralizado por la helada estuviera cabalgando no un caballo normal, sino un caballo de cuento, un caballo fantasma. Y no sera aquello una aparicin? Un demonio en un caballo espectral, un demonio que haba tomado el aspecto de una muchacha de grandes ojos verdes y rostro deforme? Quin, si no un demonio, viaja en invierno? Pregunta el camino a unas ruinas malditas? Cuando se fue, Gosta recogi a toda prisa sus avos de pescador. Lleg a casa cruzando el bosque. Era un camino ms largo, pero la razn y el instinto le aconsejaban que no fuera por el sendero, que no se expusiera a la vista. La muchacha, le deca la razn, pese a todas las apariencias, no era un fantasma, era un ser humano. La yegua mora no era una aparicin sino un caballo. Y detrs de los que cabalgan a toda prisa por despoblados, y para colmo en invierno, suelen ir los perseguidores. Una hora ms tarde los perseguidores galoparon por el sendero. Catorce jinetes. Rience volvi a agitar el cofrecillo de plata, blasfem, golpe con rabia el arzn de la silla. Pero el xenovoce guardaba silencio. Como si estuviera maldito. Mierda de magia coment Bonhart con voz fra. Se jodio, vaya un cacharro de feria. O Vilgefortz nos demuestra lo que le importamos aadi Stefan Skellen. Rience alz la cabeza y los mir a ambos con ojos de enfado. Gracias al cacharro de feria estamos en la pista y no la perderemos. Gracias al seor Vilgefortz sabemos adonde se dirige esta muchacha. Sabemos adonde vamos y lo que tenemos que hacer. Opino que esto es mucho. En comparacin con vuestras acciones de hace un mes. No hables tanto. Eh, Breas, qu dicen las seales? Breas Mun se enderez, tosi. Estuviera aqu como una hora antes que nosotros. Cuando puede, intenta cabalgar deprisa. Mas ste es un terreno difcil. Ni siquiera en esa su yegua tan extraordinaria nos lleva una ventaja de cinco o seis millas. Y en verdad se mete entre estos lagos murmur Skellen. Vilgefortz tena razn, y yo no lo cre... Yo tampoco reconoci Bonhart. Pero slo hasta el momento en que los labriegos ayer confirmaran que en el lago Tarn Mira hay de verdad algn constructo mgico. Los caballos bufaron, el vaho les brotaba por los ollares. Antillo lanz un vistazo por su hombro izquierdo a Joanna Selborne. Desde haca algunos das no le gustaba el aspecto de la cara de la telpata. Se est poniendo nerviosa, pens. Esta persecucin nos ha cansado a todos, fsica y psquicamente. Ya es hora de terminar. Lo ms pronto posible. Un escalofro le recorri la espalda. Record el sueo que lo embarg la noche anterior. Vale ya! Se sacudi. Basta de meditaciones. A los caballos! Breas Mun baj del caballo, observ las huellas. No era fcil. Con la tierra completamente congelada, sobre los terrones, los montones de nieve, la nieve empujada por el viento slo se mantena en los surcos y las hendiduras. En ellas buscaba Boreas las pisadas de los cascos de la yegua mora. Tena que prestar mucha atencin para no perder el rastro, sobre todo ahora cuando la voz mgica que les llegaba de la cajita de plata se haba callado y haba dejado de prestarles consejo y advertirles. Estaba inhumanamente cansado. E intranquilo. Perseguan a la muchacha desde haca ya casi tres semanas, desde Saovine, desde la masacre de Dun Dre. Casi tres semanas sobre las sillas, todo el tiempo al acoso. Y ni la yegua mora ni la muchacha que iba sobre ella desfallecan ni aminoraban la velocidad. Breas Mun observaba las huellas. No poda dejar de pensar en el sueo que le haba asaltado la ltima noche. En ese sueo se hunda, se ahogaba. Las negras aguas se cerraban sobre su cabeza y l bajaba hacia el fondo, el agua helada le 223

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llenaba la garganta y los pulmones. Se haba despertado sudoroso, mojado, febril, aunque a su alrededor haca un fro de perros. Basta ya, pens, al bajar de la silla para observar las huellas. Ya es hora de acabar con esto. Maestro? Me escuchis? Maestro? El xenovoce callaba como un maldito. Rience mene con fuerza los brazos, ech el aliento sobre las manos heladas. El cuello y la espalda estaban ateridos del fro, la cruz y el dorso le dolan, cada movimiento un poco fuerte del caballo le recordaba este dolor. Ya no tena fuerzas ni para maldecir. Casi tres semanas sobre las sillas, en una persecucin incansable. Con un fro penetrante y, desde haca un par de das, con una helada que rompa los huesos. Y Vilgefortz calla. Nosotros tambin callamos. Y nos miramos los unos a los otros como lobos. Rience extendi las manos, tir de los guantes. Skellen, pens, cuando pone los ojos en m, tiene una mirada extraa. Acaso prepara una traicin? Demasiado rpido y demasiado fcil se avino con Vilgefortz... Y este destacamento, estos ganapanes, al fin y al cabo le son fieles a l, cumplen sus rdenes. Si prendiramos a la muchacha, estara presto, sin atender a ningn pacto, a matarla o a conducirla a esos sus conspiradores para poner en prctica sus locas ideas de democracia y gobiernos ciudadanos. O puede que a Skellen ya se le hayan pasado las ganas de conspirar? Puede que un conformista y oportunista nato como l piense ahora en entregarle la muchacha al emperador Emhyr? Me mira con ojos extraos. El Antillo. Y toda su banda... Esa Kenna Selborne... Y Bonhart? Bonhart es un sdico impredecible. Cuando habla de Ciri, la voz le tiembla de rabia. Segn su capricho, cuando capturemos a la muchacha puede estar dispuesto a atacarla o a raptarla para obligarla a luchar en los circos. El pacto con Vilgefortz? A l le importar un pimiento. Sobre todo ahora que Vilgefortz... Tom el xenovoce de bajo el brazo. Maestro? Me escuchis? Aqu Rience... El aparatillo guardaba silencio. Rience ya ni siquiera tena ganas de maldecir. Vilgefortz calla. Skellen y Rience sellaron un pacto con l. Y en uno o dos das, cuando alcancemos a la muchacha, puede suceder que no haya pacto. Y entonces a m me puede tocar que me pongan un cuchillo en la garganta. O que me lleven a Nilfgaard en cadenas, como prueba y prenda de la lealtad del Antillo... Voto a bros! Vilgefortz calla. No proporciona consejos. No seala el camino. No aclara las dudas con esa voz suya tan serena, lgica, que llega hasta lo profundo del alma. Calla. El xenovoce ha sufrido una avera. Puede que sea a causa del fro? O puede... Puede ser que Skellen tenga razn? Puede ser verdad que Vilgefortz est haciendo otra cosa y no se preocupa de nosotros ni de nuestra suerte? Por todos los diablos, no pens que esto fuera a ser as. Si lo hubiera sospechado, no habra accedido a esta tarea... Hubiera ido a matar al brujo en vez de Schirr. Su perra madre! Yo me estoy aqu pelando de fro y Schirr seguro que est bien caliente... Pensar que yo mismo me empe para que me encargaran a Ciri y le dieran el brujo a Schirr. Yo mismo lo ped... Entonces, a principios de septiembre, cuando Yennefer cay en nuestras manos. El mundo, que todava un minuto antes pareca una negrura irreal, laxa, pegajosa y turbia, adopt de repente speros contornos y superficies. Se aclar. Se volvi real. 224

Andrzej Sapkowski

La torre de la golondrina

Yennefer abri los ojos, agitada por unos temblores espasmdicos. Estaba tendida sobre piedras, entre cadveres y tablas destrozadas, aplastada por los restos de las jarcias del drakkar Alcin. A su alrededor vea piernas. Piernas calzadas con pesadas botas. Una de aquellas botas haca un momento le haba atizado una patada, lo que sirvi para hacerla volver en s. Levanta, hechicera! Otra patada, que la embarg de dolor hasta las races de los dientes. Vio un rostro que se inclinaba sobre ella. Que te levantes, he dicho! De pie! Me reconoces? Ella frunci los ojos. Lo reconoca. Era el tipo que haca tiempo haba quemado cuando estaba huyendo de ella por medio del teleporte. Rience. Vamos a arreglar cuentas le prometi. Vamos a arreglar cuentas por todo, puta. Te voy a ensear lo que es el dolor. Con estas manos y estos dedos te voy a ensear el dolor. Ella se tens, apret y extendi la mano, lista para lanzar un hechizo. E inmediatamente se hizo un ovillo, ahogndose, gimiendo y temblando. Rience se carcaje. No sale nada, eh? escuch Yennefer. No tienes ni una miga de Fuerza! No te puedes medir con los hechizos de Vilgefortz! Te ha sacado hasta la ltima gota, como se saca el suero del queso con un cincho. Ni siquiera eres capaz de... No termin. Yennefer extrajo un estilete de una vaina que llevaba atada a la parte interior del muslo, se alz como un gato y acuchill a ciegas. No acert, la hoja slo roz el objetivo, rasg el material de los pantalones. Rience retrocedi de un salto y se dio la vuelta. De inmediato cay sobre ella una lluvia de golpes y patadas. Aull cuando una pesada bota cay sobre su brazo, quitndole el pual de su mano estrujada. Otra bota la pate en el bajo vientre. La hechicera se dobl con un estertor. La levantaron del suelo, le pusieron las manos a la espalda. Vio un puo que volaba en su direccin, el mundo de pronto brill con deslumbrantes colores, el rostro explot en dolor. La ola de dolor se extendi hacia abajo, hacia el vientre y el perineo, transform las rodillas en una fofa gelatina. Se qued colgada de los brazos que la sujetaban. Alguien la agarr por los cabellos y tir, hacindole alzar la cabeza. La golpearon otra vez, en la cuenca del ojo, otra vez desapareci todo y se difumin en un brillo cegador. No se desmay. Lo sinti todo. La golpearon. La golpearon con fuerza, con crueldad, tal y como se golpea a un hombre. Con golpes que no slo han de doler, sino tambin quebrar, que han de extraer de quien es golpeado toda la energa y la voluntad de resistencia. La golpearon mientras se convulsionaba en el abrazo de acero de muchas manos. Quera desmayarse pero no poda. Lo senta todo. Basta escuch de pronto, a lo lejos, desde detrs de la cortina de dolor. Te has vuelto loco, Rience? Queris matarla? Me es necesaria con vida. Le promet a ella, maestro bram una sombra temblorosa que poco a poco adoptaba la silueta y el rostro de Rience. Le promet que se lo hara pagar... Con estas manos... Poco me importa lo que le hayas prometido. Te repito que me es necesaria viva y capaz de hablar articuladamente. A los gatos y las meigas se ri el que la agarraba por los cabellos no es tan fcil sacarles las tripas. No te hagas el listo, Schirr. He dicho que basta ya de golpes. Levantadla. Cmo ests, Yennefer? La hechicera escupi sangre, levant el rostro entumecido. No lo reconoci a primera vista. Llevaba una especie de mscara que le cubra toda la parte izquierda de la cabeza. Pero saba quin era. Vete al diablo, Vilgefortz balbuce, rozando cuidadosamente con la lengua los dientes anteriores y los labios mutilados. 225

Andrzej Sapkowski

La torre de la golondrina

Qu te han parecido mis hechizos? Te gust cmo te recog en el mar junto con el barco? Te gust el vuelo? Con qu hechizos te protegiste que conseguiste sobrevivir a la cada? Vete al diablo. Arrancadle del cuello esa estrella. Y al laboratorio con ella. No perdamos el tiempo. La curaron, la arrastraron, a veces la llevaron cogida. Una planicie ptrea, sobre ella yaca el destrozado Alcin. Y muchos otros barcos naufragados, con sus erguidas cuadernas que recordaban los esqueletos de monstruos marinos. Crach tena razn, pens. Los barcos que haban desaparecido sin dejar huella en el Abismo no haban cado a causa de una catstrofe natural. Por los dioses... Pavetta y Duny... En la planicie, a lo lejos, las cumbres de unas montaas se perfilaban sobre un cielo nublado. Luego hubo muros, puertas, galeras, pavimentos, escaleras. Todo un tanto extrao, innaturalmente grande... Y pocos detalles que le permitieran enterarse de dnde se encontraba, adonde haba ido a parar, adonde la haba llevado el encantamiento. Le lata el rostro, lo que dificultaba todava ms la observacin. El nico sentido que le proporcionaba informacin era el olfato: al instante percibi el olor de la formalina, el ter, el alcohol. Y la magia. El olor de un laboratorio. La sentaron con brutalidad en un silln de metal, alrededor de sus muecas y tobillos se cerraron dolorosamente unas fras y apretadas abrazaderas. Antes de que las mandbulas de hierro de un torno le apretaran la sien y le inmovilizaran la cabeza, le dio tiempo a mirar a lo largo de la amplia y brillante sala. Vio otro silln, una extraa construccin de acero sobre un pedestal de piedra. Ciertamente escuch la voz de Vilgefortz, quien estaba detrs de ella. Este silln es para tu Ciri. Espera desde hace mucho tiempo, ya no aguanta la espera. Yo tampoco. Le escuchaba muy cerca de ella, hasta senta su aliento. Le clavaba agujas en la piel de la cabeza, le aferr algo a los lbulos de las orejas. Luego se puso de pie delante de ella y se quit la mscara. Yennefer lanz un suspiro sin quererlo. Esto es obra de tu Ciri, precisamente dijo, mientras sealaba lo que antao haban sido unos rasgos de belleza clsica, ahora terriblemente destrozados, atravesados por unos enganches y grapas de oro que sujetaban un cristal multifacetado en la rbita izquierda. Intent cogerla cuando entraba en el telepuerto de la Torre de la Gaviota explic con serenidad el hechicero. Quera salvar su vida, estaba seguro de que el teleporte la iba a matar. Ingenuo! Lo atraves tan sencillamente, con tanta fuerza, que el portal estall, me explot en la propia cara. Perd un ojo y la mejilla izquierda, tambin bastante piel en el rostro, el cuello y el pecho. Muy triste, muy doloroso y muy capaz de complicar la vida. Y muy feo, no es cierto? Ja, tendras que haberme visto antes de que comenzara a regenerarlo mgicamente. Si creyera en tales cosas continu, al tiempo que le introduca en la nariz un tubito de cobre pensara que es una venganza de Lydia van Bredevoort. Desde la tumba. Estoy regenerndolo, pero muy despacio, lenta y penosamente. La reconstruccin de los globos oculares, sobre todo, presenta muchas dificultades... El cristal que tengo en la rbita del ojo cumple estupendamente su funcin, veo en tres dimensiones, pero de todos modos es un cuerpo extrao, la falta de un globo ocular propio me conduce a veces a verdaderos estallidos. Entonces, embargado por una rabia ciertamente irracional, me juro a m mismo que si agarro a Ciri, nada ms cogerla le ordenar a Rience que le saque uno de esos grandes ojos verdes. Con los dedos. Con estos dedos, como acostumbra a decir. Guardas silencio, Yennefer? Sabes que tengo ganas de sacarte un ojo a ti tambin? O los dos? Le estaba clavando gruesas agujas en las venas del dorso de la mano. A veces no acertaba, le traspasaba hasta el hueso. Yennefer apret los dientes. Me has causado problemas. Me has obligado a alejarme de mi trabajo. Me has expuesto a riesgos. Metindote con ese barco en el Abismo de Sedna, en mi Absorbedor... El eco de nuestro pequeo duelo fue muy fuerte y alcanz lejos, pudo haber llegado a odos curiosos y no permitidos. Pero no fui capaz de contenerme. La idea de que te iba a poder tener aqu, de que te iba a poder conectar a mi escner, era demasiado atractiva. Porque seguro que no creers le clav otra aguja que me dej engatusar por tu provocacin. Que me tragu el anzuelo. No, Yennefer, si piensas as, confundes el cielo con las estrellas que se reflej