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1 http://www7.nationalacademies.org/spanishbeyonddiscovery/phy_007590.

html#TopOfPag e El desarrollo de la resonancia magntica Una ventana abierta a la curacin de la mente y el cuerpo: el desarrollo de la resonancia magntica Aunque la falta de vocalizacin al hablar o una parlisis parcial pueden ser simplemente indicios de un ataque o una migraa, tambin pueden ser sntomas de un infarto cerebral. Los infartos cerebrales son la tercera causa de muerte en los Estados Unidos y una de las principales causas de discapacidad grave. Ms de 3 millones de personas que han sobrevivido a un infarto cerebral han quedado incapacitadas para trabajar o cuidar de s mismos. Por esta razn, cuando un paciente entra en una sala de urgencias con estos sntomas, los mdicos deben realizar un diagnstico crucial sin perder un segundo. Aunque el nmero es an reducido, son cada vez ms los hospitales que pueden realizar una resonancia magntica ultrarrpida del cerebro del paciente mediante una tcnica denominada resonancia magntica funcional. En tan slo unos minutos, el escner revela no slo si el paciente ha sufrido un infarto cerebral sino tambin qu parte del cerebro corre peligro. La urgencia de este diagnstico no se debe subestimar. Como dijo una vez un neurlogo "Tiempo es cerebro. Cuanto antes se realice el diagnstico y comience el tratamiento, mayor ser la parte del cerebro que se podr salvar." Esta herramienta para el diagnstico de infartos cerebrales representa la primera aplicacin clnica importante de la resonancia magntica funcional. Desde principios de la dcada de 1990, la resonancia magntica funcional ha ayudado a los investigadores en neurologa a aprender ms sobre el funcionamiento del cerebro, ya que les permite observar los cambios que se producen en la composicin qumica de distintas zonas, as como los cambios que se producen en la circulacin de los fluidos en cuestin de segundos o minutos. La resonancia magntica funcional tambin se puede utilizar para comprender mejor la fisiologa de otros rganos. La resonancia magntica convencional, que proporciona imgenes detalladas de la estructura anatmica, tambin cumple una funcin esencial en la observacin de otras partes del cuerpo. Permite detectar sntomas de esclerosis arterial en el corazn, as como hernias de disco, cartlagos rotos y tumores en la columna vertebral, los huesos y las articulaciones. En todos estos casos, la resonancia magntica se realiza sin necesidad de dolorosas intervenciones. Las investigaciones bsicas que dieron lugar a la resonancia magntica y a la resonancia magntica funcional se iniciaron en una serie de laboratorios de fsica en las primeras dcadas del siglo XIX. El siguiente artculo describe el camino, con frecuencia tortuoso, que se ha recorrido durante los ltimos 70 aos desde el trabajo que realizaron una serie de cientficos que simplemente investigaban la naturaleza de la materia hasta las aplicaciones actuales que permiten en ltima instancia salvar numerosas vidas.

2 Seales de ncleos giratorios Las imgenes del cerebro humano obtenidas por resonancia magntica funcional representan el avance ms reciente en un campo que naci hace apenas 20 aos. Actualmente, los cientficos utilizan la resonancia magntica funcional para estudiar los cambios que se producen en la actividad del cerebro de pacientes que han sufrido un infarto cerebral y que comienzan a recuperar aptitudes perdidas, con el objetivo de desarrollar tratamientos y terapias ms eficaces. La resonancia magntica funcional permite investigar el desarrollo de las redes neuronales de los sistemas motriz, visual, auditivo y del habla de un beb al escuchar la voz de su madre. Tambin puede ayudar a comprender las sutiles anomalas en la activacin del cerebro en nios con problemas de falta de atencin por hiperactividad y los problemas de memoria de pacientes con esquizofrenia. El fenmeno que hace posible todo esto se denomina resonancia magntica nuclear y el camino hacia su descubrimiento comenz con las primeras investigaciones sobre la naturaleza del tomo. Aunque el concepto de tomo se remonta hasta la Grecia antigua, ha sido en los ltimos cien aos aproximadamente cuando se ha adquirido un conocimiento objetivo de su existencia y de las partes que lo forman. En 1897, el fsico J. J. Thomson, de la Universidad de Cambridge (Inglaterra), descubri el electrn. Durante las dos dcadas siguientes, una serie de destacados fsicos, entre los que se incluyen Max Planck, Ernest Rutherford, Niels Bohr, Erwin Schrodinger y Werner Heisenberg, se basaron en los trabajos de unos y otros para avanzar en el estudio de la estructura y propiedades del tomo y las partculas atmicas. Con ello, revolucionaron la fsica y elaboraron una teora y un lenguaje nuevos conocidos como mecnica cuntica. Los experimentos de I. I. Rabi En 1929, Isidor Isaac Rabi comenz a impartir clases de mecnica cuntica en la Universidad de Columbia. Durante la dcada siguiente, su equipo de investigacin utiliz una tcnica denominada resonancia de haces moleculares para estudiar las propiedades magnticas de los tomos y las molculas. En la poca en la que Rabi realiz estos experimentos, los fsicos saban que los ncleos atmicos estaban compuestos por dos tipos de partculas: protones con carga positiva y partculas neutras denominadas neutrones. Alrededor de este ncleo formando como una especie de nube se encontraban los electrones, cuya carga era negativa. Los fsicos tambin haban descubierto que los electrones, los protones, los neutrones y, en muchos casos, los ncleos en s, se comportaban como si giraran sobre su eje, al igual que los planetas. Esto llev al descubrimiento de una propiedad denominada momento angular de espn, que cuenta con magnitud y direccin. Una partcula giratoria de este tipo genera un campo magntico y un "momento magntico" asociado y acta como una pequea barra magntica con polos positivo y negativo. Si se coloca en un campo magntico externo potente, el "momento magntico" de un ncleo tiende a alinearse con (en paralelo) o contra (en sentido antiparalelo) el campo externo. La alineacin paralela corresponde a un estado de energa inferior a la alineacin antiparalela. Durante la dcada de 1930, Isidor Isaac Rabi y su grupo de investigacin de la Universidad de Columbia desarrollaron la resonancia magntica de haces moleculares como tcnica para

3 estudiar las propiedades magnticas y la estructura interna de las molculas, los tomos y los ncleos, trabajo por el que le fue otorgado el premio Nobel de fsica en 1944. (Barton Silverman, The New York Times) Los experimentos de Rabi consistan en hacer pasar un haz de molculas de cloruro de litio a travs de una cmara de vaco y manipular el haz con distintos campos magnticos. Al estudiar cmo afectaba el campo magntico a la trayectoria de las molculas, Rabi pudo adquirir nuevos conocimientos acerca de las magnitudes del momento magntico del ncleo. Rabi previ que, con el estmulo apropiado, los momentos magnticos de los ncleos podan invertirse o cambiar su orientacin en relacin al campo magntico. En 1937, siguiendo los consejos del fsico holands Cornelius J. Gorter, Rabi y su equipo aadieron un nuevo elemento a sus experimentos: sometieron un haz molecular a ondas de radio (seales electromagnticas dentro del intervalo de la radiofrecuencia o la radiodifusin) mientras variaban la potencia del campo magntico.

Las resonancia magntica utiliza algunas propiedades fundamentales de los ncleos atmicos, en particular los "momentos magnticos", ya que se parecen a diminutas barras magnticas con polos positivo y negativo. Cuando se colocan en un campo magntico externo potente, la direccin del momento magntico "oscila" o cambia segn la direccin del campo con una frecuencia proporcional a la fuerza del campo externo. La resonancia magntica se produce cuando la fuerza del campo magntico se manipula hasta que la frecuencia de precesin de la partcula coincide con la de la frecuencia de radio aplicada. Esto hace que el momento magntico de la partcula cambie de orientacin en relacin al campo magntico externo, una seal detectable que revela la estructura interna y la actividad de cualquier cosa, desde elementos qumicos hasta el cerebro humano. Rabi y su equipo ajustaron la potencia del campo magntico hasta hacer que los momentos magnticos de los ncleos se invirtieran, lo que sucede cuando la frecuencia de la seal de radio coincide con la frecuencia precesional caracterstica de los ncleos. Cuando se produce esta coincidencia (la frecuencia de resonancia), un ncleo absorbe energa de la seal de radio igual a la diferencia entre sus dos estados de energa y, por tanto, salta al estado superior. Tambin se produce una inversin cuando un ncleo emite dicha energa al pasar de nuevo del estado superior de energa al inferior. Rabi poda detectar la transicin

4 tanto si el ncleo saltaba al estado de energa superior como si descenda al inferior. Esta tcnica se denomina en la actualidad resonancia magntica o, de forma ms precisa, resonancia magntica de haces moleculares. El equipo de Rabi emple esta nueva tcnica para deducir detalles hasta ahora desconocidos acerca de las interacciones internas de las molculas. Descubrieron una serie de resonancias dentro de una molcula simple que les permiti "ver" cmo los tomos individuales estn unidos entre s y cmo sus ncleos se ven afectados por los tomos vecinos. Estos extraordinarios experimentos y el desarrollo de la resonancia magntica de haces moleculares como tcnica de estudio de las propiedades magnticas y la estructura interna de molculas, tomos y ncleos le valieron a Rabi el premio Nobel de fsica en 1944. Varios meses despus de realizar estos experimentos, el equipo de Rabi intent una variacin: manipular la frecuencia de radio en lugar de la potencia del campo magntico. Este mtodo, que ampla el espectro de las seales resultantes al igual que se ampla el espectro de la luz visible al pasar por un prisma, es la base de la espectroscopia de radiofrecuencias, que revolucionara el anlisis qumico y resultara ser un componente esencial en el desarrollo de las exploraciones mediante resonancia magntica como herramienta de diagnstico mdico. Un tipo diferente de resonancia Aunque el comienzo de la Segunda Guerra Mundial interrumpi las investigaciones sobre resonancia magntica nuclear, en los aos posteriores a la guerra se produjo un gran nmero de avances. En Estados Unidos, dos grupos de fsicos se propusieron por separado desarrollar un mtodo ms simple para observar la resonancia magntica en los ncleos de molculas de lquidos y slidos en lugar de en molculas aisladas como en los experimentos de Rabi. Edward Purcell, de cuyo equipo formaban parte Henry Torrey y Robert Pound, fue el encargado de dirigir la investigacin de la Universidad de Harvard y Felix Bloch, de cuyo equipo formaban parte William Hansen y Martin Packard, fue el encargado de dirigir la investigacin de la Universidad de Stanford. En 1945, dos grupos de investigacin independientes, uno dirigido por Edward Purcell de la Universidad de Harvard (izquierda) y el otro por Feliz Bloch de la Universidad de Stanford, detectaron "resonancia magntica nuclear en materia condensada". En 1952, Bloch y Purcell compartieron el premio Nobel de fsica por estos experimentos histricos. (Harvard University News Office, Cambridge, Massachusetts y Stanford University News Service) Tanto Purcell como Bloch decidieron estudiar el protn, el ncleo del tomo de hidrgeno (H). Al estar compuesto por un nico protn, el ncleo del hidrgeno posee un momento magntico considerable. El hidrgeno se convertira enel elemento ms importante para la resonancia magntica debido a sus propiedades nucleares favorables, su presencia casi universal y su abundancia en el cuerpo humano como parte del agua (H2O). El equipo de Purcell utiliz un bloque de 90 g de parafina como fuente de hidrgeno, mientras que el equipo de Bloch emple unas gotas de agua contenidas en una esfera de cristal. Los dos

5 equipos de investigacin colocaron las muestras en un campo magntico y esperaron a que los ncleos alcanzaran un equilibrio magntico y trmico, un estado magnetizado en el que los ncleos se alinean ligeramente ms en paralelo al campo externo que en sentido antiparalelo. A continuacin, al igual que hizo el equipo de Rabi, los equipos de investigacin aplicaron ondas de radio para provocar que los momentos magnticos de los ncleos de las muestras se invirtieran. Purcell y Bloch esperaban detectar resonancia magntica al observar la energa que los ncleos en precesin absorban o cedan al campo de frecuencia de radio cuando se propiciaban las condiciones de resonancia. En 1945, ambos grupos lograron crear, con tres semanas de diferencia, las condiciones necesarias para observar el fenmeno. Sus experimentos demostraron lo que tcnicamente se conoce como resonancia magntica nuclear en materia condensada (actualmente abreviado como RMN), para distinguirlo del descubrimiento de Rabi, la resonancia magntica de haces moleculares. En 1952, Bloch y Purcell compartieron el premio Nobel de fsica por estos experimentos. Las investigaciones en resonancia magntica nuclear siguieron avanzando. Los investigadores que formaban parte de los laboratorios de Purcell y Bloch pronto comenzaron a utilizar la espectroscopia de la resonancia magntica nuclear para investigar la composicin qumica y la estructura fsica de la materia. Uno de los primeros avances en este sentido fue la medicin de las cantidades denominadas tiempos de relajacin, T1 y T2. T1 es el tiempo que tardan los ncleos de las muestras experimentales en volver a su alineacin original; T2 es la duracin de la seal magntica obtenida de la muestra. Uno de los primeros alumnos de Purcell en graduarse, Nicolaas Bloembergen, que haba llegado a Harvard desde Holanda en 1946, jug un papel decisivo junto a Pound y Purcell en esta investigacin. Bloembergen fue el primer investigador en medir los tiempos de relajacin de forma precisa y, junto a Purcell y Pound, tambin midi el modo en que estos tiempos cambiaban en gran variedad de lquidos y slidos. Afortunadamente para futuras investigaciones y aplicaciones, los tiempos de relajacin pueden medirse en segundos o fracciones de segundo, convirtiendo a la resonancia magntica nuclear en una herramienta de investigacin enormemente prctica. Bloembergen, Purcell y Pound publicaron un artculo en 1948 que ejerci una gran influencia en varias ramas de la fsica. La manipulacin de los tiempos de relajacin ha proporcionado un mtodo de gran eficacia en qumica y biologa para analizar la estructura de las molculas y, como otros investigadores descubriran ms tarde, resulta esencial para producir el contraste necesario para la obtencin de imgenes de tejidos del organismo humano. En 1945, dos grupos de investigacin independientes, uno dirigido por Edward Purcell de la Universidad de Harvard (izquierda) y el otro por Feliz Bloch de la Universidad de Stanford, detectaron "resonancia magntica nuclear en materia condensada". En 1952, Bloch y Purcell compartieron el premio Nobel de fsica por estos experimentos histricos. (Harvard University News Office, Cambridge, Massachusetts y Stanford University News Service)

6 Tanto Purcell como Bloch decidieron estudiar el protn, el ncleo del tomo de hidrgeno (H). Al estar compuesto por un nico protn, el ncleo del hidrgeno posee un momento magntico considerable. El hidrgeno se convertira enel elemento ms importante para la resonancia magntica debido a sus propiedades nucleares favorables, su presencia casi universal y su abundancia en el cuerpo humano como parte del agua (H2O). El equipo de Purcell utiliz un bloque de 90 g de parafina como fuente de hidrgeno, mientras que el equipo de Bloch emple unas gotas de agua contenidas en una esfera de cristal. Los dos equipos de investigacin colocaron las muestras en un campo magntico y esperaron a que los ncleos alcanzaran un equilibrio magntico y trmico, un estado magnetizado en el que los ncleos se alinean ligeramente ms en paralelo al campo externo que en sentido antiparalelo. A continuacin, al igual que hizo el equipo de Rabi, los equipos de investigacin aplicaron ondas de radio para provocar que los momentos magnticos de los ncleos de las muestras se invirtieran. Purcell y Bloch esperaban detectar resonancia magntica al observar la energa que los ncleos en precesin absorban o cedan al campo de frecuencia de radio cuando se propiciaban las condiciones de resonancia. En 1945, ambos grupos lograron crear, con tres semanas de diferencia, las condiciones necesarias para observar el fenmeno. Sus experimentos demostraron lo que tcnicamente se conoce como resonancia magntica nuclear en materia condensada (actualmente abreviado como RMN), para distinguirlo del descubrimiento de Rabi, la resonancia magntica de haces moleculares. En 1952, Bloch y Purcell compartieron el premio Nobel de fsica por estos experimentos. Las investigaciones en resonancia magntica nuclear siguieron avanzando. Los investigadores que formaban parte de los laboratorios de Purcell y Bloch pronto comenzaron a utilizar la espectroscopia de la resonancia magntica nuclear para investigar la composicin qumica y la estructura fsica de la materia. Uno de los primeros avances en este sentido fue la medicin de las cantidades denominadas tiempos de relajacin, T1 y T2. T1 es el tiempo que tardan los ncleos de las muestras experimentales en volver a su alineacin original; T2 es la duracin de la seal magntica obtenida de la muestra. Uno de los primeros alumnos de Purcell en graduarse, Nicolaas Bloembergen, que haba llegado a Harvard desde Holanda en 1946, jug un papel decisivo junto a Pound y Purcell en esta investigacin. Bloembergen fue el primer investigador en medir los tiempos de relajacin de forma precisa y, junto a Purcell y Pound, tambin midi el modo en que estos tiempos cambiaban en gran variedad de lquidos y slidos. Afortunadamente para futuras investigaciones y aplicaciones, los tiempos de relajacin pueden medirse en segundos o fracciones de segundo, convirtiendo a la resonancia magntica nuclear en una herramienta de investigacin enormemente prctica. Bloembergen, Purcell y Pound publicaron un artculo en 1948 que ejerci una gran influencia en varias ramas de la fsica. La manipulacin de los tiempos de relajacin ha proporcionado un mtodo de gran eficacia en qumica y biologa para analizar la estructura de las molculas y, como otros investigadores descubriran ms tarde, resulta esencial para producir el contraste necesario para la obtencin de imgenes de tejidos del organismo humano.

7 Escuchando el eco A finales de la dcada de 1940, Henry Torrey de la Universidad de Rutgers y, de forma independiente, Erwin Hahn de la Universidad de Illinois, llevaron a cabo un nuevo avance en el campo de la resonancia magntica nuclear al aplicar a la muestra impulsos de ondas de radio potentes en lugar de una nica onda continua. Primero observaron seales de resonancia magntica nuclear transitorias durante la aplicacin de impulsos largos. Gracias a las observaciones posteriores de Hahn acerca de que las seales de resonancia magntica nuclear transitorias podan medirse despus de la aplicacin de impulsos cortos, la tcnica de impulsos se convirti en la opcin ideal para fsicos y qumicos que investigaban tomos y molculas. Adems, Hahn descubri un fenmeno conocido como "eco de espn", que result ser de gran importancia para la medicin de los tiempos de relajacin. En un principio, Hahn atribuy estas seales aparentemente falsas a un fallo en su equipo electrnico. Tras un estudio ms profundo, reconoci que estaban causadas por la aceleracin y desaceleracin de los ncleos giratorios debido a las variaciones en los campos magnticos locales. Al aplicar dos o tres impulsos de radio cortos y, a continuacin, escuchar el eco, Hahn descubri que poda obtener informacin an ms detallada sobre la relajacin del espn nuclear de lo que era posible con un nico impulso. La resonancia magntica nuclear con impulsos y los ecos de espn jugaran un papel esencial en el desarrollo de la resonancia magntica dos dcadas despus. En aquel momento, sin embargo, la idea de utilizar la resonancia magntica nuclear para la obtencin de imgenes simplemente no se le ocurri a ninguno de los cientficos que utilizaban el espectro de resonancia magntica nuclear en fsica o qumica. En cualquier caso, antes de que la resonancia magntica nuclear se pudiera convertir en una herramienta prctica para la obtencin de imgenes, era necesario realizar algunos avances. A finales de la dcada de 1950, Russell Varian, de Varian Associates, propuso un nuevo mtodo de impulsos denominado resonancia magntica nuclear con transformada de Fourier. Prcticamente al mismo tiempo, Irving Lowe y Richard E. Norberg, de la Universidad de Washington en St. Louis, demostraron experimental y tericamente cmo era posible obtener todos los resultados disponibles de los experimentos con onda continua mediante la manipulacin matemtica de las seales producidas en un experimento con impulsos. Sin embargo, en aquel momento este proceso matemtico necesario para analizar los datos de los impulsos (una tcnica denominada transformacin de Fourier) no resultaba prctico debido a las limitaciones de los equipos informticos de la poca.

Espectro de RMN de protn de alcohol etlico. Los protones en distintos entornos qumicos (es decir, CH3, CH2 y OH) resuenan a distintas frecuencias qumicas que corresponden a distintos "cambios qumicos". La divisin de la resonancia de los protones de CH2 y CH3 se debe a las interacciones de sus espines con los espines de los protones de los tomos de carbono adyacentes. (Adaptado de "Selected 1H Nuclear Magnetic Resonance Spectral Data" del Thermodynamics Research Center [TRC], Universidad A&M de Texas, 1982. Actualmente, TRC forma parte del departamento de propiedades fsicas y qumicas del National Institute of Standards and Technology en Boulder, Colorado.) A finales de la dcada de 1960, Richard Ernst y Weston Anderson, que por entonces trabajaban para Varian Associates, estaban estudiando el complejo espectro de resonancia magntica nuclear, de gran inters para los qumicos. El hecho de buscar las frecuencias que producen la gran cantidad de lneas del espectro mediante el mtodo de aproximaciones sucesivas haca que el proceso fuera extremadamente lento. Estos investigadores se dieron cuenta de que si emitan de forma simultnea un intervalo de frecuencias de radio a los tomos de la muestra y, a continuacin, realizaban el anlisis de Fourier a la seal de impulso resultante, podan obtener todos los resultados del mtodo de onda continua. Esta tcnica resultaba mucho ms rpida que la anterior, y permita a los investigadores observar seales hasta diez veces ms dbiles. Para entonces, los avances realizados en el campo de la informtica hacan que la transformacin de Fourier resultara prctica. Hoy es posible emplear la resonancia magntica nuclear para analizar muestras muy pequeas de un material o identificar tomos poco comunes en muestras ms grandes. En 1991, Ernst obtuvo el premio Nobel de qumica por sus contribuciones al desarrollo de la espectroscopia de la resonancia magntica nuclear de alta resolucin. La ciencia de las imgenes La aparicin de los equipos informticos de alta velocidad fue fundamental para el desarrollo de la tcnica de obtencin de imgenes por resonancia magntica, ya que permitan gestionar los numerosos y complejos clculos que eran necesarios para obtener las imgenes. Adems de estos avances en el campo de la informtica, otros tres avances contribuyeron al nacimiento de la tcnica de obtencin de imgenes por resonancia

9 magntica. Uno de estos avances fue el que realiz el ingeniero electrnico britnico Godfrey Hounsfield, que en 1971 fabric un instrumento que combinaba una mquina de rayos X con un ordenador y emple algunos principios de reconstruccin algebraica para explorar el organismo en distintas direcciones, manipulando las imgenes para obtener una vista transversal del interior. Hounsfield desconoca que el fsico nuclear sudafricano Allan Cormack haba publicado bsicamente la misma idea en 1957, utilizando una tcnica de reconstruccin denominada transformada de radn. Aunque el trabajo de Cormack no tuvo una gran difusin, l y Hounsfield compartieron en 1979 el premio Nobel de fisiologa o medicina por el desarrollo de la tomografa computerizada. Los principios fundamentales de la tomografa computerizada constituyen la base de muchos de los sofisticados mtodos de obtencin de imgenes que existen en la actualidad. Los otros dos avances que contribuyeron a la obtencin de imgenes por resonancia magntica estaban relacionados con la resonancia magntica nuclear. Uno fue la conceptualizacin de la resonancia magntica nuclear como herramienta de diagnstico clnico y el otro la invencin de un mtodo prctico para producir imgenes tiles a partir de los datos de la resonancia magntica nuclear. Ya en 1959, J. R. Singer, de la Universidad de California, Berkeley, propuso que la resonancia magntica nuclear poda utilizarse como herramienta de diagnstico en medicina. Unos aos ms tarde, Carlton Hazlewood, del Baylor College of Medicine, public los resultados de una serie de trabajos en los que se utiliz la resonancia magntica nuclear para diagnosticar enfermedades musculares en pacientes humanos. En 1969, Raymond Damadian, un mdico del Downstate Medical Center de Brooklyn (Nueva York), comenz a idear la forma de utilizar esta tcnica para detectar los primeros signos del cncer en el organismo. En un experimento realizado en 1970, Damadian extirp una serie de tumores de rpido crecimiento que se haban implantado en ratas de laboratorio y comprob que la resonancia magntica nuclear de los tumores era diferente de la de los tejidos normales. En 1971, Damadian public los resultados de sus experimentos en la revista Science. Sin embargo, an no se haba demostrado la fiabilidad clnica del mtodo de Damadian en la deteccin o diagnstico del cncer. El gran avance tcnico que hizo posible producir una imagen til a partir de las seales de resonancia magntica nuclear de tejidos vivos lo realiz el qumico Paul Lauterbur, que a principios de la dcada de 1970 diriga la compaa NMR Specialties, ubicada en Pittsburgh. En 1971, Lauterbur observ al qumico Leon Saryan repetir los experimentos de Damadian con tumores y tejidos sanos de ratas. Lauterbur lleg a la conclusin de que la tcnica no ofreca la informacin suficiente para diagnosticar tumores y se propuso idear un mtodo prctico para obtener imgenes a partir de la resonancia magntica nuclear. La clave estaba en ser capaz de localizar la ubicacin exacta de una determinada seal de resonancia magntica nuclear en una muestra: si se determinaba la ubicacin de todas las seales, sera posible elaborar un mapa de toda la muestra. La innovadora idea de Lauterbur consista en superponer al campo magntico esttico espacialmente uniforme un segundo campo magntico ms dbil que variara de posicin de forma controlada, creando lo que se conoce como gradiente de campo magntico. En un extremo de la muestra, la potencia del campo magntico graduado sera mayor, potencia

10 que se ira debilitando con una calibracin precisa a medida que se fuera acercando al otro extremo. Dado que la frecuencia de resonancia de los ncleos en un campo magntico externo es proporcional a la fuerza del campo, las distintas partes de la muestra tendran distintas frecuencias de resonancia. Por lo tanto, una frecuencia de resonancia determinada podra asociarse a una posicin concreta. Adems, la fuerza de la seal de resonancia en cada frecuencia indicara el tamao relativo de los volmenes que contienen los ncleos en distintas frecuencias y, por tanto, en la posicin correspondiente. Las sutiles variaciones de las seales se podran utilizar entonces para representar las posiciones de las molculas y crear una imagen. (Actualmente, los dispositivos de obtencin de imgenes por resonancia magntica utilizan tres conjuntos de bobinas de gradientes electromagnticos sobre el sujeto para codificar las tres coordenadas espaciales de las seales.) Al otro lado del Atlntico, Peter Mansfield, de la Universidad de Nottingham, Inglaterra, tuvo una idea similar. En 1972, Mansfield estaba estudiando el modo de utilizar la resonancia magntica nuclear para obtener informacin detallada acerca de la estructura de materiales cristalinos. En un trabajo publicado en 1973, Mansfield y sus colegas tambin utilizaron un esquema de gradiente de campo. En 1976, Mansfield desarroll una tcnica ultrarrpida para obtener imgenes con resonancia magntica conocida como ecoplanar, que permite explorar todo el cerebro en cuestin de milsimas de segundo. La tcnica ecoplanar es la clave para crear imgenes con resonancia magntica de forma rpida para el diagnstico de infartos cerebrales e imgenes con resonancia magntica funcional en las investigaciones sobre el cerebro. Mientras tanto, a los resultados de Lauterbur, publicados en 1972, se incorporaba una imagen de la muestra experimental: un par de tubos de ensayo sumergidos en un vial de agua. Mediante el pequeo escner de resonancia magntica nuclear que l mismo haba creado (y una tcnica denominada proyeccin de fondo procedente de la tomografa computerizada), continu explorando pequeos objetos, incluido un diminuto cangrejo que su hija captur en la playa de Long Island situada junto a su casa. En 1974, valindose de un dispositivo de resonancia magntica nuclear mayor, obtuvo una imagen de la caja torcica de un ratn vivo. En 1975, Mansfield ya haba obtenido imgenes de una serie de tallos de plantas y de un muslo de un pavo muerto. Al ao siguiente, obtuvo la primera imagen de un dedo humano por resonancia magntica nuclear, en la que se poda diferenciar el hueso, la mdula, los nervios y las arterias. Damadian, por su parte, tambin trabaj en la obtencin de imgenes. En 1977, obtuvo una imagen de la caja torcica de un hombre vivo. Un tcnico realiza una exploracin mediante resonancia magntica del cerebro de un paciente. Actualmente, los avances en el campo de la informtica de alta velocidad y los imanes superconductores han permitido que los dispositivos de resonancia magntica proporcionen imgenes detalladas de la estructura anatmica y que la resonancia magntica funcional detecte cualquier cambio en el funcionamiento del cerebro y de otros rganos. Estas caractersticas convierten a los dispositivos de resonancia magntica en herramientas de diagnstico de incalculable valor para la medicina moderna. (The American College of Radiology)

11 A principios de la dcada de 1980, la gran oleada de investigaciones relacionadas con la obtencin de imgenes por resonancia magntica dieron lugar a un floreciente sector comercial. (El trmino "nuclear" se fue poco a poco eliminando del nombre debido a sus connotaciones negativas.) Los avances en el campo de la informtica de alta velocidad y los imanes superconductores permitieron a los investigadores disear mquinas de resonancia magntica de mayores dimensiones con una sensibilidad y una resolucin inmensamente mejores. A principios de la dcada de 1980, la gran oleada de investigaciones relacionadas con la obtencin de imgenes por resonancia magntica dieron lugar a un floreciente sector comercial. (El trmino "nuclear" se fue poco a poco eliminando del nombre debido a sus connotaciones negativas.) Los avances en el campo de la informtica de alta velocidad y los imanes superconductores permitieron a los investigadores disear mquinas de resonancia magntica de mayores dimensiones con una sensibilidad y una resolucin inmensamente mejores. De la estructura a la funcin La resonancia magntica, una herramienta extraordinaria para obtener imgenes de la anatoma y la estructura del tejido vivo, se mejor enormemente durante las dcadas de 1980 y 1990 con el desarrollo de su capacidad para captar un organismo en accin (estudiar las funciones). El gran avance que condujo a la resonancia magntica funcional se produjo a principios de la dcada de 1980, cuando George Radda y sus colegas de la Universidad de Oxford, Inglaterra, descubrieron que la resonancia magntica se poda utilizar para registrar los cambios en el nivel de oxgeno de la sangre, lo que a su vez poda servir para realizar un seguimiento de la actividad fisiolgica. El principio en el que se basa la obtencin de imgenes con contraste BOLD (del ingls blood oxygen level dependent, dependiente del nivel de oxgeno de la sangre) fue descrito 40 aos antes por Linus Pauling. En 1936, Pauling y Charles D. Coryell, ambos del California Institute of Technology (Instituto tecnolgico de California), publicaron un estudio en el que describan el magnetismo de la hemoglobina, el pigmento que transporta el oxgeno y que le da a los glbulos rojos su color. Mucho antes, en 1845, el fsico y qumico ingls Michael Faraday, el descubridor de la induccin electromagntica, investig las propiedades magnticas de la sangre seca y anot el siguiente comentario: "Intentarlo con sangre reciente." Casualmente, Faraday nunca lleg a hacerlo, siendo Pauling y Coryell los que lo intentaron ms de noventa aos despus. Ambos qumicos descubrieron que la susceptibilidad magntica de la sangre arterial completamente oxigenada difera hasta en un 20% de la sangre venosa totalmente desoxigenada. En 1990, Seiji Ogawa de los laboratorios Bell de AT&T inform que en estudios realizados con animales, la hemoglobina desoxigenada colocada en un campo magntico aumentaba la potencia de dicho campo, mientras que la hemoglobina oxigenada no. Ogawa demostr en estudios con animales que una zona que contiene gran cantidad de hemoglobina desoxigenada deforma ligeramente el campo magntico que rodea al vaso sanguneo, deformacin que se ve reflejada en una imagen por resonancia magntica.

12 Otros investigadores comenzaron a estudiar estos efectos en seres humanos. En 1992, por ejemplo, varios investigadores, entre los que se incluan Ogawa, John W. Belliveau del Massachusetts General Hospital y Peter Bandettini del Medical College of Wisconsin, publicaron los resultados de una serie de estudios acerca de la respuesta cerebral a estimulacin sensorial realizados con estas tcnicas de obtencin de imgenes por resonancia magntica funcional. Actualmente, las imgenes obtenidas por resonancia magntica funcional se utilizan, entre otras cosas, para guiar a los cirujanos de forma que no se daen zonas esenciales del cerebro, para detectar sntomas de infartos cerebrales y para esclarecer el funcionamiento del cerebro. En la actualidad, lo que Rabi comenz se ha convertido en una industria multimillonaria. La espectroscopia y las exploraciones por resonancia magntica son tecnologas de diagnstico ampliamente utilizadas en medicina y, con el surgimiento en los ltimos aos de nuevas tcnicas y mquinas an ms potentes, la velocidad y precisin de la resonancia magntica funcional ha aumentado de manera extraordinaria. Nada de esto hubiera sido posible sin las casi cuatro dcadas de investigacin bsica que siguieron al descubrimiento de Rabi de la resonancia magntica nuclear. En esas dcadas, fsicos y qumicos interesados por el estudio de las propiedades magnticas de los tomos y las molculas, su interaccin y sus estructuras bsicas realizaron descubrimientos cruciales. Como dijo en 1993 George Pake, el segundo alumno de Purcell en graduarse: "Sin la investigacin bsica, la obtencin de imgenes por resonancia magntica hubiera sido inimaginable". Cronologa Esta cronologa muestra la cadena de investigaciones que condujeron al desarrollo de la resonancia magntica y la resonancia magntica funcional. 1845 Michael Faraday investiga las propiedades magnticas de la sangre seca. 1936 Linus Pauling y Charles D. Coryell descubren que el estado magntico de la hemoglobina cambia segn su estado de oxigenacin. 1937 I. I. Rabi y sus colegas desarrollan la resonancia magntica de haces moleculares al hacer pasar un haz de molculas de cloruro de litio a travs de un campo magntico y, a continuacin, someterlo a ondas de radio. 1945 Con tres semanas de diferencia, los grupos de investigacin dirigidos por Edward Purcell y Felix Bloch demuestran de forma independiente el fenmeno conocido como "resonancia magntica nuclear en materia condensada".

13 1948 Nicolaas Bloembergen, Edward Purcell y Robert Pound publican un estudio sobre la "relajacin magntica nuclear". 1949 Erwin Hahn descubre el fenmeno del eco de espn en las mediciones de resonancia magntica nuclear. Dcada de 1960 Richard Ernst y Weston Anderson aplican el anlisis de Fourier a las seales de impulso para aumentar la sensibilidad de la resonancia magntica nuclear. 1971 Godfrey Hounsfield construye el primer escner de tomografa computerizada, la base de casi todos los sistemas de obtencin de imgenes que se usan en la actualidad. 1972 Paul Lauterbur combina la idea del gradiente con la idea del escner de tomografa computerizada para realizar varias proyecciones y reconstruirlas para obtener la primera imagen por resonancia magntica. 1976 Peter Mansfield concibe la tcnica ecoplanar, capaz de explorar todo el cerebro en unos segundos. 1976 Mansfield y sus colegas de Inglaterra publican la primera imagen de un dedo humano obtenida por resonancia magntica. 1990 Seiji Ogawa detecta variaciones en la oxigenacin del tejido local al utilizar contraste dependiente del nivel de oxgeno de la sangre. 1992 John W. Belliveau, Peter Bandettini y Seiji Ogawa publican de forma independiente sus estudios sobre la respuesta cerebral a la estimulacin sensorial para los que utilizan imgenes obtenidas por resonancia magntica funcional.

14 Crditos El artculo "Una ventana abierta a la curacin de la mente y el cuerpo: El desarrollo de la resonancia magntica" ha sido elaborado por la escritora cientfica Roberta Conlan, con la colaboracin de los Drs. Richard Ernst, Erwin L. Hahn, Daniel Kleppner, Alfred G. Redfield, Charles Slichter, Robert G. Shulman y Sir Peter Mansfield para Beyond Discovery: The Path from Research to Human Benefit [Ms all del descubrimiento: el camino desde la investigacin hasta el beneficio humano], un proyecto de la National Academy of Sciences (Academia Nacional de las Ciencias) de Estados Unidos. La Academia, con sede en Washington, D.C., es una sociedad de distinguidos eruditos comprometidos con la investigacin cientfica y de ingeniera, dedicada al uso de la ciencia y la tecnologa para el bienestar comn. Durante ms de un siglo, la Academia ha proporcionado asesoramiento cientfico objetivo e independiente a la nacin. El artculo ha sido financiado con fondos de la Pfizer Foundation, Inc. y la Academia Nacional de las Ciencias. 2001 U.S. National Academy of Sciences. Marzo 2001