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El uso de reactores en los procesos de biominería

Fernando Acevedo
Escuela de Ingeniería Bioquímica Universidad Católica de Valparaíso

Apoyo financiero: Becas FONDECYT 1980338 y Proyectos UCV 1000284 203.703/98 y 203.715/00.

En los últimos años, los procesos microbianos han ganado una creciente atención en la industria minera. La biolixiviación de metales pesados, la biooxidación de menas de oro, la desulfurización de carbón y de petróleo, la recuperación terciaria de petróleo y la bioabsorción de iones de metal son ejemplos de la amplia variedad de aplicaciones actuales y potenciales de los microorganismos en minería y en campos relacionados. El término biominería abarca dos procesos microbianos relacionados que son útiles en la metalurgia extractiva de metales pesados: la lixiviación bacteriana y la biooxidación. La lixiviación bacteriana es un proceso en el cual un metal se solubiliza desde una mena por la acción oxidativa de una bacteria, como en el caso de la lixiviación bacteriana del cobre. Por otra parte, la biooxidación implica la oxidación bacteriana de especies reducidas en sulfuro que acompañan el metal de interés, como en la biooxidación de minerales refractarios de oro. Hoy en día, la biolixiviación se usa no sólo para la recuperación de metales de menas pobres, de relaves de flotación o de material de desecho, sino que también se usa como el proceso principal en operaciones de extracción de cobre a gran escala y como una etapa de pre-tratamiento importante en el procesamiento de menas refractarias de oro. Las principales ventajas de la lixiviación bacteriana del cobre y de otros metales pesados en comparación con las tecnologías pirometalúrgicas tradicionales yacen en su simplicidad, en sus fáciles condiciones de operación, en sus bajos costos capitales, en su bajo consumo de energía y en su capacidad de ser amigable con el medioambiente. La biooxidación de menas refractarias de oro presenta características similares cuando se compara con procesos alternativos como tostación y la oxidación a presión. La lixiviación bacteriana del cobre se lleva a cabo, generalmente, en pilas de minerales molidos o en vertederos de materiales desechados u ocupados. Las pilas y los vertederos se irrigan en circuito cerrado con un líquido acídico que contiene parte de la población bacteriana, siendo el resto adherido al mineral. Cuando se alcanza la concentración de metal deseado, el líquido se bombea a una sección de recuperación. Las pilas y los vertederos presentan un número de ventajas como equipamiento y operación simples, inversión y costos de operación bajos y resultados aceptables. Sin embargo, debe tomarse en cuenta que su operación presenta muchas limitaciones. El material apilado es muy heterogéneo y, prácticamente, el proceso no puede controlarse de cerca. Es más, los índices de transferencia de oxígeno y de dióxido de carbono que puede obtenerse son limitados y los índices de lixiviación son bajos, de manera que se requiere extender los periodos de operación para poder alcanzar las conversiones deseadas. Bajo el punto de vista del proceso de ingeniería, la biolixiviación sería llevada a cabo de mejor forma en reactores. El uso de reactores tendría en cuenta un control más cercano de las variables pertinentes, resultando en un mejor funcionamiento. Los parámetros, tales como la productividad volumétrica y el grado de extracción, podrían incrementar considerablemente. La principal limitación del uso de reactores en la biominería radica en las grandes cantidades de mineral en bruto que, en la mayoría de los casos, va a ser tratado. Esto limita sus

Sin embargo. en muchos casos. las operaciones de transferencia se vuelven limitantes y el funcionamiento del total de la reacción declinará debido a la aparición de zonas del fluido con nutrientes y gases insuficientes o . generalmente. un solo tanque con agitación requeriría un enorme volumen. es limitante. El CSTR es una concepción ideal que implica un contenido completamente mezclado. compuestos por líquido. células suspendidas y adheridas. Si se desea un alto grado de conversión. El muy bajo contenido de CO2 en el aire (0. pero. De especial importancia es el suministro de oxígeno y dióxido de carbono desde el aire a las células. el tanque "Pachuca". suficiente para compensar la demanda de la población celular. La elección del tipo de reactor más adecuado para un proceso de biominería y su diseño deben estar basados en las características físicas. estos gases son suministrados.03%) y el bajo pH del líquido hacen el suministro de dióxido de carbono una operación difícil que. Por ejemplo. la columna elevadora por aire comprimido y el reactor rotatorio. la cual no es muy grande debido a los bajos índices de crecimiento y las bajas concentraciones en la célula. su funcionamiento puede aproximarse por una serie de CSTR. Una importante característica a considerar es la naturaleza auto catalítica del crecimiento microbiano y el hecho de que la afinidad de la población microbiana con las especies minerales involucradas es muy baja. químicas y biológicas del sistema. se podría enriquecer el aire con CO2 o se podría presurizar al reactor para incrementar la presión parcial de CO2. a productos metabólicos y a especies solubilizadas. la biolexiviación y la biooxidación son llevadas a cabo de mejor forma en un modo continuo de operación en el que la productividad volumétrica es alta y los volúmenes del reactor pueden mantenerse bajos. al burbujear aire dentro el líquido. de manera que un arreglo de reactores es más adecuado. a una alta densidad de masa. el suministro de oxígeno en un tanque con agitación o en una columna elevadora por aire comprimido es. generalmente. Estas tres alternativas pueden desarrollarse fácilmente en un laboratorio. se podría usar flujos de aire extremadamente altos. no se han podido desarrollar económicamente a gran escala. En los reactores. Otros tipos de reactores que han sido estudiados para su aplicación en la biominería son la columna de percolación. Ya que la necesidad de aireación y la presencia de partículas sólidas hacen las FPR poco prácticas. Muchas operaciones de transferencia de masa ocurren en los procesos de biominería relacionados al trasporte de nutrientes. Se debe prestar la atención adecuada a la naturaleza compleja de los sedimentos que reaccionan. La agitación tiene el doble propósito de incrementar el índice transferencia de masa y de calor y mezclar el contenido del reactor. llevando a bajos índices y baja productividad.000 toneladas de concentrados de oro se biooxidan en reactores cada año. las transferencias de oxígeno pueden limitarse. el O2 y el CO2 deben disolverse en el líquido. A las densidades de masa usuales (término que se refiere a las concentraciones de sólidos expresadas en % peso/volumen) de 10% a 18%. La mayoría de las fermentaciones industriales se llevan a cabo en reactores de tanque con agitación operado en series o continuamente. Para poder aliviar esta limitación. Debido a los grandes volúmenes a procesar. hasta ahora. sólidos suspendidos y burbujas de aire. La naturaleza compleja de la pulpa hace que alcanzar la homogeneidad sea especialmente difícil. Puede demostrarse que un reactor de tanque con agitación continua (CSTR) seguido de un reactor de flujo pistón (PFR) dará el mínimo volumen de reacción para alcanzar una cierta conversión. El dióxido de carbono es el recurso de carbono para el crecimiento microbiano. de manera que el flujo de salida tiene la misma composición que el fluido dentro del reactor. una operación de transferencia de masa que presenta una alta resistencia y puede volverse limitante para el ritmo del proceso en total. más de 11. mientras que el oxígeno actúa como el receptor final de electrones del total de la reacción de la oxidación. Bajo las condiciones de agitación insuficiente. Para ser utilizados por las células.aplicaciones en el tratamiento de concentrados de mineral o cuando volúmenes moderados de minerales van a ser procesados.

En los últimos 15 años. oxidación química. El futuro de los bioreactores en la minería parece promisorio. además. En el proceso de biooxidación. Este tipo de impulsor logra un mayor grado de pulpa homogénea y requiere considerablemente menos poder. La experiencia ganada en la lixiviación en pilas de cobre y en la biooxidación de concentrados de oro se está usando en estos estudios. la recuperación de oro de minerales refractarios puede incrementar de 15%-30% a 85%-90%. una etapa de pre-tratamiento debe ser considerada. se están llevando a cabo estudios para el desarrollo de procesos para la biolexiviación de concentrados de cobre. producir fuerza metabólica e inhibición del crecimiento celular. los impulsores hidrodeslizadores son de uso común en los bioreactores usados en la extracción de oro. Las turbinas de discos se han usado por muchas décadas en los reactores de tanque en la industria de la fermentación. La aplicación de estas tecnologías para el procesamiento de níquel. zinc y otros metales pesados puede. De esta forma.UU. Las operaciones de biooxidación de oro tienden a incrementar en número y en tamaño en muchos países en todo el mundo. . las bacterias oxidan la capa de sulfuro que cubre las micropartículas de oro en las menas y en concentrados. La biolexiviación de concentrados de cobre calcopirítico en los siguientes años constituirá un gran avance en la biominería. en Australia. y ocho de ellos usan bioreactores. hoy en día. pequeñas partículas de oro se cubren por sulfuros insolubles impidiendo el contacto entre cianuro y oro. de las menas mediante solubilización con una solución de cianuro y mediante la recuperación del metal de la solución. convertirse en una realidad en un futuro próximo. El uso de reactores se extenderá probablemente a la biolexiviación de otros metales. siendo la última la alternativa de elección actualmente.. en Ghana. en Brasil. además. al menos diez unidades de procesamiento comercial de oro a gran escala se han establecido en Sudáfrica. En este caso. En las menas refractarias. El oro se obtiene. Por eso es que nuevos tipos de impulsores se han desarrollado y. Es más.temperaturas y pH inadecuados. en Perú y en los EE. como cobre. como oxidación a presión. sus características de mezclado son más bien pobres y su requerimiento de poder es alto. Aunque este tipo de impulsor es muy eficiente en proveer altos coeficientes de transferencias de masa. Actualmente. la alta tensión de corte empleada por la turbina de discos en el fluido puede. tostación o biooxidación. generalmente.