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Muchembled, Robert, El orgasmo y Occidente.

Una historia del placer desde el siglo XVI a nuestros das, Buenos Aires, FCE, 2008, 425 pgs, ISBN 978-950-557-766-8. Mateo Garca Haymes Universidad de San Andrs

I. La sublimacin de las pulsiones erticas -y ms en general, del placer- es uno de los rasgos ms caractersticos de la civilizacin occidental. Antes que el cristianismo o el capitalismo, es la alternancia de ciclos de liberacin y constreimiento uno de los factores explicativos ms esenciales del dinamismo general de Europa. Sin embargo, el movimiento hacia adelante del mundo occidental no se deriva slo del esquema tripartito de frustracin-demanda de emancipacin-liberacin libertina, sino tambin de una estructura de comportamiento derivada de la energa libidinal sometida a la tirana del rigor moral y puesta al servicio de ideales colectivos. Para un lector lego en la historia cultural de Occidente estas afirmaciones, que Robert Muchembled sugiere en las primeras pginas este libro, podran resultar demasiado ambiciosas y algo exageradas. Pero aquel que est familiarizado con la historiografa especialmente europea y norteamericana- de la familia, el matrimonio y la sexualidad difcilmente las encuentre ajenas o 1

muy novedosas, pues los ecos de Norbert Elas y Max Weber pasados por el tamiz del posestructuralismo donde se impregnaron de Lacan y de los estudios de gnero, resuenan fuerte en las hiptesis del autor. Tal vez organizar este cocktail y colocarlo en una perspectiva histrica de largo plazo sea uno de los mayores desafos que se propone este libro. Muchembled busca contar la historia de Occidente desde los discursos, las prcticas y las representaciones del orgasmo que circularon en Francia e Inglaterra entre el Renacimiento hasta nuestros das, y en Estados Unidos durante el siglo XX. En este sentido, este trabajo se ubica en la misma lnea que su Historia del diablo. Siglos XIIXX: si en aquel destacaba la importancia del espritu del mal en el desenvolvimiento y desarrollo cultural de Occidente, en ste va a ser el control de las pulsiones libidinales lo que ocupe ese lugar central. Es que las obsesiones de Muchembled se derivan de una insatisfaccin con los estudios que encuentran en el capitalismo y en el cristianismo las matrices explicativas necesarias para ese proceso. Y el autor acierta al afirmar que dichas variables son tambin construcciones culturales, por lo que no se las puede tomar como realidades objetivas. El segundo desafo, quizs este an mayor, consiste en colocarse en tensin con su antecedente ms clebre y difundido: Michel Foucault. No se trata, sin embargo, de derribar del todo los postulados del francs, pero postula una periodizacin y un signo diferentes. Periodizacin, pues para Muchembled los discursos represivos arraigaron en la sociedad entre los siglos XVIII y XIX, pero no en los siglos XVII y XX. Y signo, pues si Foucault vea negativamente las consecuencias de la vigilancia sobre los cuerpos, Muchembled fuertemente apoyado en Elas- va a resaltar la centralidad de la sublimacin del placer en el proceso civilizatorio europeo, concluyendo que el fin de la represin sexual que acarre la revolucin cultural de los sixties augura un futuro incierto. Lo que esta tensin condensa es el trnsito de la estructura al individuo que atraves a las ciencias sociales en los ltimos treinta aos: lo que en Foucault es un biopoder que a travs de discursos y dispositivos se instala en las conductas individuales, en Muchembled es un autocontrol y una represin individual de las pulsiones para mayor beneficio de la colectividad y desarrollo del capitalismo. Este nuevo enfoque permite al autor distinguir tres etapas en la administracin individual y colectiva de la voluptuosidad que, sumadas a un primer captulo donde presenta el marco terico, organizan las partes del libro. Un primer perodo que se inicia en el Renacimiento y termina a comienzos del siglo de las Luces- marca el inicio de la moderacin de los placeres carnales. Si bien a principios del siglo XVI los intentos de los poderes eclesisticos locales por controlar los excesos del cuerpo se muestran poco exitosos, desde mediados de ese siglo hasta fines del siguiente se intensifican los poderes represivos dando lugar a tanto a una sublimacin colectiva como a sujeciones individuales que para Muchembled contribuyen a explicar el dinamismo conquistador y 2

colonizador de Francia e Inglaterra en ese perodo. El segundo perodo que sugiere el autor abarca desde el siglo XVIII hasta 1960, cuando los cuatro paradigmas propuestos por Foucault -la histerizacin femenina, la pedagogizacin del sexo del nio, la socializacin de las conductas procreadoras y la psiquiatrizacin del placer perverso- comienzan a organizar la sexualidad, especialmente durante el siglo XIX. Adems, se producen profundas transformaciones en las relaciones entre los sexos y surgen nuevas identidades de gnero. Esta etapa se inaugura en el siglo XVIII con una liberacin de las represiones como producto del ingreso a la era de la razn y la emergencia del individuo, y concluye con un largo perodo de constreimiento moral a partir del siglo XIX y hasta los 60. Por ltimo, las rupturas de mediados del siglo pasado inauguraron un reconocimiento, legitimacin y valoracin del placer incluso el femenino- y el estallido de la organizacin binomial de los gneros. Para Muchembled este redireccionamiento de las energas libidinales, ms evidente en Europa que en Estados Unidos, tambin tendi un manto de incertidumbre sobre la hegemona y preeminencia de Occidente. La primera parte del libro presenta de manera poco amena el marco terico y los argumentos centrales en los que Muchembled apoya sus indagaciones. Primero se centra en la aparicin del individuo -que el autor fecha entre los siglos XVIII y XIX-, en el proceso de la civilizacin eliasiano caracterizndolo como una respuesta al surgimiento del yo-, y en la nocin del reprimido de Freud. Luego, sintetiza la relacin de la civilizacin occidental con el placer carnal. Aqu, propone los ya mencionados puntos de tensin con Foucault y finalmente desglosa sus ya mencionados argumentos o hiptesis, partiendo de las nociones del sexo conyugal y reproductivo como el nico legtimo que comenzaron a extenderse hacia el siglo XVII y culminando en las radicales transformaciones en las relaciones de gnero que desde los 60 vienen ocurriendo en Occidente. No puede decirse que el marco terico y la perspectiva seleccionadas sean originales, pero menos puede discutirse su pertinencia al escribir un libro sobre historia de la sexualidad en Occidente. El problema reside en la forma de presentarlos, que, ante un tema tan sugerente, es una verdadera ducha de agua fra. No parece del todo acertado introducir al lector en la abstracta -cuando no elptica- prosa de Muchembled con un planteo sobre los vnculos de Weber y Elas con Freud. Cabe preguntarse si la traduccin no complica an ms la tarea. III. Cuerpo del libro. The penis and breast, masturbation and bestiality: the twenty-first century has seen an
outpouring of books about sexed bodies. Carnal pleasures are claiming their history. Their authors resolutely jettison biological constants and universal principles, replacing them with nuanced discussions about the ways in which culture both creates and constrains the body. In Orgasm and the West, Robert Muchembled, eminent historian of early modern Europe, sets himself an even more ambitious task. He aims to write a history of the West through the orgasm.

Sexual repression has never had such a good press. According to Muchembled, cycles of constraint followed by periods of sexual liberation explain the general dynamism of Europe. Sublimation is the driving force of modern western civilization, stimulating original thought and creative processes. The repression of lust, Muchembled declares, is an essential element in the invention of European modernity. He dismisses Foucaults negative assessment of the consequences of surveillance of the body, while partly embracing Norbert Elias positive assessment of personal sublimation in the civilizing process. From his point of view, the (limited) undoing of repression from the 1960s is a worrying phenomenon indeed. Whether it is the bawdy culture of the seventeenth century or the great masturbation panics of Victorian society, forbidden pleasures are the engines of history. All power to the orgasm. Except this book is not really about orgasms. The dozen or so spasms that 1960s sexologists William Masters and Virginia Johnson claimed were the norm for female orgasm do make an appearance in his book, but more commonly, Muchembleds orgasm is little more than a vague entity dubbed pleasure. It is the urge of individuals to fulfil themselves through other persons, either in fear of falling foul of the Apostle Pauls injunction that it is better to marry than to burn or, in more recent times, in a creative bid for identity. Furthermore, despite its focus on pleasure, there is a strange lack of sensuality in this book. It is a volume that is suited to the classroom or lecture theatre, where Muchembleds encyclopaedic knowledge of European . culture from the Renaissance onwards invites intricate dissection (and, incidentally, comparisons with non-Western societies), rather than passionate avowal.

Joanna Bourke is the author of Rape: A History from the 1960s to the Present (Virago Press, 2008).

Orgasm and the West: A History of Pleasure from the Sixteenth Century to the Present (review) Journal of Interdisciplinary History - Volume 40, Number 4, Spring 2010, pp. 580-582 his is an English translationand an elegant one indeedof the French original published in 2005. Muchembled wrote it after spending a sabbatical year at the Institute for Advanced Study in Princeton, from which lofty perch he peered dismally at the American consumer scene and longed for the refinement of Europe. (At collegial lunches, there would be "39 pairs of eyes," 39 glasses of water, and his sole glass of wine.) The problem with this book is not that it is based on little in the way of evidence or wide reading in the sources but that every twist and turn in the argument is utterly predictable. Imagine a distillation of everything that Max Weber, Norbert Elias, Michel Foucault, and Sigmund Freud had ever written about the relationship between religion, capitalism, and sexual repression. Repression makes us work hard, and libertinism causes us to take our eye off the ball. You will find these pronouncements pressed down, shaken together, and yet running over in these pages. The book is written at such a high level of abstraction that one misses the pleasure even of relishing the evidence that might have been chosen for such a juicy themethe anecdotes from the great libertines; the novelists and diarists; the salty collections of letters of Lady This or That, Samuel Pepys, the Marquis de Sade, and the rest of the captivating sexual canon of the past. None of it is in