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Frederik Pohl

LOS ANALES DE LOS HEECHEES

Ultramar Editores

Los anales de los Heechees

Frederik Pohl

Los anales de los Heechee


Frederik Pohl
Ttulo original: The Annals of the Heechee. Traduccin: Domingo Santos. Portada: Antoni Garcs. 1987; Frederik Pohl. 1988; Ultramar Editores. Coleccin Ultramar bolsillo CF n 69. ISBN: 84-7386-501-4. Depsito legal: NA-978-1988.

Los anales de los Heechees

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NDICE
Los anales de los Heechee....................................................................................................... Contraportada........................................................................................................................... 1 En roca rugosa....................................................................................................................... 2 En la rueda.............................................................................................................................. 3 Habla Albert........................................................................................................................... 4 Algunos grupos en la fiesta................................................................................................. 5 La cresta de la marea............................................................................................................ 6 Amores................................................................................................................................... 7 Fuera del ncleo.................................................................................................................... 8 Arriba en el Central Park...................................................................................................... 9 En Moorea.............................................................................................................................. 10 En lo profundo del tiempo.................................................................................................. 11 Heimat.................................................................................................................................. 12 La JVA.................................................................................................................................. 13 Nios en cautividad............................................................................................................ 14 Polizones............................................................................................................................. 15 Ratas asustadas corriendo................................................................................................ 16 El largo viaje........................................................................................................................ 17 En el trono........................................................................................................................... 18 El final del viaje................................................................................................................... 19 La ultima lucha espacial..................................................................................................... 20 De vuelta a casa.................................................................................................................. 21 Finales................................................................................................................................... 22 Y no finales...........................................................................................................................

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Contraportada
En las profundidades de una casi slida esfera de energa llamada el Kugelblitz, inmediatamente fuera del halo de la Va Lctea, se hallaban los potenciales destructores de! universo. Los humanos os llamaban el Enemigo. Los Heechees los (amaban los Asesinos, Ninguna criatura que los hubiera visto haba vivido lo suficiente para contarlo. Pero las antiguas ruinas dispersas por toda la galaxia, y los esparcidos restos de razas como los Perezosos y los Cerdos Vud, mostraban pruebas del poder devastador del Enemigo..., y de su fra determinacin de destruir toda vida inteligente. Ahora, desde haca eones, el Enemigo haba permanecido estratgicamente silencioso, pero la historia galctica dejaba bien claro que podan golpear de nuevo en cualquier momento. As que Heechees y humanos se haban unido en una vigilancia constante en los alrededores del Kugelblitz. La avanzada tecnologa Heechee haba permitido a Robinette Broadhead vivir ms all de su muerte como una personalidad albergada en una mquina. Pero ni siquiera !, virtualmente inmortal y con un acceso ilimitado a milenios de datos acumulados, poda descubrir qu era el Enemigo..., o cmo detenerlo. Ahora pareca como si el Enemigo se hubiera aventurado a salir de nuevo. Mientras humanos y Heechees reunan sus fuerzas para defenderse contra una raza aliengena que nunca haba conocido la derrota, Robn Broadhead descubra que l era e! nico capaz de enfrentarse a! Enemigo cara a cara..., un enfrentamiento que determinara el futuro de todo el universo. Con Los anales de los Heechees se cierra una de las sagas ms famosas de la ciencia ficcin contempornea, que se inici con la multipremiada Prtico y sigui con Tras el incierto horizonte y El encuentro, todas ellas publicadas en esta misma coleccin.

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1 En roca rugosa
No resulta fcil empezar. Pens en un montn de formas distintas de hacerlo, como la ingeniosa: Ustedes no saben nada de m si no han ledo algunos de los libros escritos por el seor Fred Pohl. Cont la verdad, casi siempre. Hubo cosas que exager un poco, pero en lneas generales cont la verdad. Pero mi amistoso programa de recuperacin de datos, Albert Einstein, dice que de todos modos soy demasiado propenso a las oscuras referencias literarias, as que el juego a la Huckleberry Finn queda descartado. Y pens en empezar con una emocionante expresin de la angustia csmica que brota de lo ms profundo de mi alma y que siempre (como Albert no deja de recordarme) forma parte de mi conversacin normal: Ser inmortal y sin embargo estar muerto; ser ms o menos omnisciente y casi omnipotente, y sin embargo no ser ms real que el parpadeo fosforescente de una pantalla..., as es como existo. Cuando la gente pregunta qu hago con mi tiempo (tanto tiempo!, tanto comprimido en cada segundo, y una eternidad tan grande de segundos), doy una respuesta honesta. Les digo que estudio, juego, planeo, trabajo. De hecho, todo eso es cierto. Hago todas estas cosas. Pero durante y entre ellas hago otra cosa tambin. Me lamento. O podra simplemente empezar con un da tpico. Como hacen en las entrevistas de la PV. Una sincera mirada a un instante de la vida del clebre Robinette Broadhead, titn de las finanzas, gran figura poltica, creador y destructor de acontecimientos en una mirada de mundos. Quizs incluyendo un atisbo de mi persona conferenciando y tratando... por ejemplo con las altas personalidades de la Junta de Vigilancia a los Asesinos o, mejor an, en una sesin en el Instituto Robinette Broadhead para la Investigacin Extrasolar: Sub al podio en medio de una tormenta de serios aplausos. Sonriendo, alc las manos para acallarlos. Seoras y caballeros dije, les doy las gracias a todos por hacer un poco de tiempo en sus apretados programas para reunirse con nosotros aqu. Constituyen ustedes un distinguido grupo de astrofsicos y cosmlogos, tericos de fama y ganadores del premio Nbel, y les doy la bienvenida a todos al Instituto. Declaro abiertas estas sesiones de trabajo sobre los detalles de la estructura fsica del universo primitivo. Realmente digo este tipo de cosas, o al menos envo un dupli a hacerlo, y mi dupli lo hace. Tengo que actuar as. Es lo que se espera de m. No soy un cientfico, pero a travs de mi Instituto proporciono el dinero que paga las facturas que permiten que la ciencia siga adelante. De modo que quieren que me muestre para reunirme con ellos en sus sesiones de apertura. Luego desean que me vaya para as poder trabajar, y eso es lo que hago. De todos modos, no consigo decidir con cul de estos enfoques empezar, de modo que no voy a utilizar ninguno de ellos. Todos son bastante caractersticos. Lo admito. A veces incluso me paso un poco de listo. A veces, quizs incluso a menudo, me muestro poco atractivamente lastrado por mi propio dolor interno, que nunca parece desaparecer. A menudo slo soy un tanto pomposo; pero al mismo tiempo, honestamente, soy con frecuencia muy efectivo en asuntos de extrema importancia. El lugar donde voy a empezar realmente es con
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la fiesta en Roca Rugosa. Por favor, acompenme. Slo sern unos momentos, y de todos modos tengo que hacerlo. Ira casi a cualquier parte por una fiesta realmente buena. Por qu no? Resulta bastante fcil para m, y algunas fiestas ocurren slo una vez. Incluso pilot mi propia espacionave hasta aqu; eso fue fcil tambin, y en realidad no me tom nada de tiempo de las otras dieciocho o veinte cosas que estaba haciendo a la vez. Incluso antes de que llegramos aqu pude notar el inicio del hormigueo provocado por esa encantadora fiesta, porque haban adornado el viejo asteroide para la ocasin. En s mismo, Roca Rugosa no tena mucha cosa que ver. Era de un color negro desigual, manchado de azul, y tena diez kilmetros de longitud. Su forma aproximada era la de una pera mal diseada que los pjaros hubieran estado picoteando concienzudamente. Por supuesto, esas huellas de viruela no eran picotazos de ningn pjaro. Eran alvolos de aterrizaje para naves como la nuestra. Y, slo para la fiesta, la Roca haba sido adornada con grandes y parpadeantes letras luminosas Nuestra Galaxia Los primeros 100 aos son los ms difciles girando en torno a la roca como un cinturn de lucirnagas amaestradas. La primera parte de lo que deca no era diplomtica. La segunda parte no era cierta. Pero de todos modos resultaba agradable mirarlo. Se lo dije a mi querida esposa porttil, y ella gru cmodamente, sujetndome del brazo. Es chilln. Autnticas luces! Podran haber usado hologramas. Essie dije, volviendo la cabeza para mordisquear su oreja, tienes el alma de un cibernetista. Ja! respondi, y se volvi para devolverme el mordisqueo..., slo que ella muerde mucho ms fuerte. No soy ms que el alma de un cibernetista, al igual que t, querido Robin..., y por favor, presta atencin a los controles de la nave en vez de hacer el tonto. Era slo un chiste, por supuesto. Nuestra trayectoria era exacta, y nos llevaba directamente al muelle de anclaje con esa agnica lentitud de todos los objetos materiales; me sobraban centenares de milisegundos antes de darle a la nico Amor su empujn final. As que le di a Essie un beso... Bueno, no le di exactamente un beso, pero dejmoslo as por el momento, de acuerdo? ...y ella aadi: Ests haciendo un gran asunto de todo esto, sabes? Es un gran asunto respond, y la bes un poco ms fuerte; y, puesto que tenamos tiempo de sobra, ella me devolvi el beso. Dejamos transcurrir todo el cuarto de segundo o as mientras la nico Amor se deslizaba a travs del intangible brillo del cartel de la fiesta de la manera ms suave y agradable que uno pueda imaginar. Es decir, hicimos el amor. Puesto que ya no soy real (pero tampoco lo es Essie), puesto que ninguno de los dos es ya realmente carne, uno puede preguntarse: Cmo lo hacis? Tengo una respuesta para esta pregunta. La respuesta es: Maravillosamente. Tambin copiosamente, amorosamente, y, por encima de todo, rpidamente. No quiero decir que nos apresuremos. Simplemente quiero decir que no nos toma mucho tiempo hacerlo; y as, despus de habernos dado placer energticamente el uno al otro, y haber remoloneado un poco despus, lnguida y perezosamente, e incluso habernos duchado juntos luego (un ritual completamente innecesario al que, como la mayor parte de nuestros rituales, nos dedicamos nicamente por pura diversin), todava nos quedaba tiempo suficiente de este cuarto de segundo para estudiar los dems fosos de anclaje de la Roca. Delante tenamos una interesante compaa. Observ que una de las naves amarradas delante de nosotros era una enorme y antigua nave original Heechee, del tipo que hubiramos
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llamado una Veinte si hubiramos sabido que exista una nave tan enorme, all en los viejos tiempos. No nos pasamos todo ese tiempo curioseando, de todos modos. Somos programas de tiempo compartido, ya saben. Podemos hacer fcilmente una docena de cosas a la vez. As que me mantuve simultneamente en contacto con Albert, para comprobar si haba nuevas transmisiones del ncleo, y asegurarme de que no haba nada de la Rueda, y mantenerme en contacto con una docena de otros intereses de uno u otro tipo; mientras Essie se ocupaba de sus propios scanners de bsqueda y mezcla. As que cuando nuestro anillo de anclaje encaj con uno de esos agujeros en forma de pico de pjaro que eran en realidad las portillas de desembarco del asteroide, ambos estbamos de buen humor y preparados para la fiesta. Una de las (muchas) ventajas de ser lo que somos la querida Essie-Porttil y yo es que no tenemos que quitarnos los cinturones de seguridad y comprobar cierres y abrir portillas. No tenemos que hacer nada de eso. No tenemos que llevar nuestras placas de almacenamiento a ninguna parte..., se quedan exactamente all donde estn, y nosotros vamos donde queremos a travs de los circuitos elctricos de cualquier tipo del lugar donde estemos conectados. (Normalmente son los de la nico Amor cuando estamos viajando, como ocurre casi siempre.) Si queremos ir ms lejos que eso, podemos ir por radio, pero entonces tenemos que enfrentarnos con esas tediosas demoras del circuito de comunicaciones. As que amarramos la nave. Nos conectamos a los sistemas de Roca Rugosa. Habamos llegado. Especificando, nos hallbamos en el Nivel Tango, Cubierta Cuarenta y algo del viejo y cansado asteroide, y no estbamos en absoluto solos. La fiesta haba empezado. La gente estaba bailando. Se reuni una docena de personas para darnos la bienvenida personas como nosotros, quiero decir, llevando sombreros de fiesta o con bebidas en las manos, cantando, riendo. (Incluso haba una pareja de carne al alcance de la vista, pero todava necesitaran otros varios milisegundos antes de que se dieran cuenta de que habamos llegado.) Janie! exclam a una de las figuras que haban acudido a recibirnos, abrazndola; y: Sergei, golubkal exclam Essie, abrazando a otra; y en aquel momento, cuando nos hallbamos en medio de los saludos y abrazos y frases de congratulacin, una fea voz restall a mi lado: Hey, Broadhead. Conoca aquella voz. Saba incluso lo que iba a venir a continuacin. Vaya malas maneras! Parpadeo, destello, pop, y ah estaba el general Julio Cassata, mirndome con el contenido (y apenas disimulado) desdn del soldado al civil, al otro lado de un enorme y despejado escritorio que no estaba all haca un momento. Quiero hablar con usted dijo. Oh, mierda respond. No me gusta el general Julio Cassata. Nunca me ha gustado, aunque nuestras vidas no han dejado de entrecruzarse ni un solo momento. Y no era porque yo lo deseara as. Cassata significaba siempre malas noticias. No le gustaba el que los civiles (como yo) se mezclaran en lo que l llamaba asuntos militares, y no le gustaba tampoco la gente de ninguna clase almacenada en mquina. Cassata no slo era un soldado, sino que se lo crea. Slo que esta vez no era de carne. Era un dupli. Eso constitua un hecho interesante en s mismo, porque la gente de carne no se fabrica duplis a la ligera. Hubiera seguido el rastro de aquel extrao hecho hasta sus ltimas consecuencias, pero estaba demasiado atareado pensando en todas las cosas que no me gustaban de Julio Cassata. Sus modales eran asquerosos. Acababa de demostrarlo. Hay unas normas de etiqueta en el
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espacio gigabit en el que vivimos la gente almacenada en mquina. Las personas almacenadas en mquina educadas no saltan las unas sobre las otras sin avisar. Contactan discretamente contigo cuando quieren hablarte. Quizs incluso llaman a tu puerta y aguardan educadamente fuera hasta que t dices: Adelante. Y, por supuesto, no imponen su entorno particular. se es el tipo de comportamiento que Essie llama nekulturny, dando a entender que apesta. Exactamente lo que caba esperar de Julio Cassata: haba pisoteado el lugar fsico donde nos encontrbamos y su simulacin en espacio gigabit que ocupbamos conjuntamente. All estaba, con su escritorio y sus medallas y sus puros y todo lo dems; era asquerosamente rudo. Por supuesto, hubiera podido rechazar todo aquello y regresar a mi propio entorno. Hay gente que hace ese tipo de cosas, cuando es lo bastante testaruda. Es como dos secretarias intentando cada una pasar por delante de la otra para ver cul de sus jefes consigue antes la lnea PVfnica. Decid no hacerlo. No era porque tenga alguna prevencin sobre mostrarme rudo con la gente ruda. Era otra cosa. Finalmente haba empezado a interrogarme acerca de por qu el autntico Cassata, el de carne, se haba fabricado un duplicado mquina de s mismo. Lo que tenamos delante de nosotros era una simulacin mquina en espacio gigabit, del mismo modo que mi amada Essie-Porttil era un dupli de mi muy amada (pero, en esos das, amada slo de segunda mano) Essie-real. El Cassata-carne original estaba sin duda mordisqueando un autntico puro a varios cientos de miles de kilmetros de distancia, en el satlite de la JVA. Cuando capt las implicaciones de todo aquello, casi sent pena por el dupli. As que suprim todas las palabras instintivas que brotaban en mi interior. Slo dije: Qu demonios quiere de m? Los fanfarrones responden bien a las fanfarronadas. Dej que algo del fuego desapareciera de sus acerados ojos. Incluso sonri..., creo que pretenda ser amistoso. Su mirada se desliz de mi rostro al de Essie, que se haba acercado al entorno de Cassata para ver qu estaba ocurriendo, y dijo, en lo que tal vez pretendiera ser un tono intrascendente: Vamos, vamos, seora Broadhead, cree usted que sa que emplea su esposo es forma de hablarle a un viejo amigo? Es una triste forma de hablarse para unos viejos amigos respondi ella, sin comprometerse a nada. Qu est haciendo usted aqu, Cassata? apremi. Vine a la fiesta sonri..., una sonrisa untuosa, falsa; si lo meditabas, haba muy poco de sonrisa en ella. Cuando terminamos las maniobras, la mayor parte de los viejos prospectores partieron hacia aqu para la reunin. Yo hice un poco de auto-stop. Quiero decir explic, aunque de todo el mundo Essie y yo ramos quienes menos necesitbamos una explicacin que cre un dupli y lo almacen en la nave que vena hacia aqu. Maniobras! resopl Essie. Maniobras contra qu? Para que cuando el Enemigo asome de nuevo la cabeza estemos preparados para sacar nuestros seis tiros y llenar sus cuerpos de agujeros como un queso suizo, bang-bang-bang? En la actualidad tenemos algo mejor que seis tiros en nuestros cruceros, seora Broadhead dijo amablemente Cassata; pero yo ya estaba cansado de or tonteras. Qu es lo que quiere? pregunt de nuevo. Cassata abandon la sonrisa y regres a su desagradable estado natural. Nada dijo Cassata. Y con eso quiero decir nada, Broadhead. Quiero que no se entrometa. Ya no intentaba ser amable. Contuve mi genio. No creo haberme entrometido en nada. Falso! Se est entrometiendo en este mismo momento, con su maldito Instituto.
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Tiene equipos de trabajo haciendo cosas. Uno en Nueva Jersey, uno en Des Moines. Uno sobre identificacin de los Asesinos. Uno sobre cosmologa primitiva. Puesto que estas afirmaciones eran perfectamente ciertas, me limit a decir: Se supone que la misin del Instituto Broadhead es hacer precisamente este tipo de cosas. Est en nuestros estatutos. Para eso lo fundamos, y es por eso por lo que la JVA me concedi status de ex-oficial, de modo que tengo derecho a asistir a las sesiones de planificacin de la JVA. Bien, viejo amigo dijo alegremente Cassata. Sabe?, tambin en esto est equivocado. No tiene usted derecho. Tiene un privilegio. A veces. Un privilegio no es un derecho, y estoy avisndole de que no se ponga en lnea. No queremos encontrarle en el camino. A veces odio realmente a esos tipos. Mire, Cassata empec, pero Essie me interrumpi antes de que hubiera podido tomar velocidad. Muchachos, muchachos! No pueden dejar esto para otro momento? Vinimos aqu a una fiesta, no a pelearnos. Cassata dud, con aire beligerante. Luego asinti lentamente, pensativo. Bien, seora Broadhead dijo, eso no es mala idea. Puedo aguardar un poco; despus de todo, no tengo que informar hasta dentro de unas cinco o seis horas carnales. Entonces se volvi hacia m. No abandone la Roca orden. Y desapareci. Essie y yo nos miramos. Nekulturny dijo ella, arrugando la nariz como si an estuviera oliendo su puro. Lo que yo dije fue peor que eso, y Essie me rode con uno de sus brazos. Robin? Ese hombre es un cerdo. Olvdalo, de acuerdo? No vamos a permitir que nos estropee la velada. Por favor. No le vamos a dar ninguna oportunidad! exclam valientemente. Vamos a la fiesta! Te desafo a una carrera hasta el Infierno Azul! Fue realmente una esplndida fiesta. No me haba tomado en serio a Essie cuando me pregunt si no estaba haciendo un gran asunto de la fiesta. Saba que no estaba hablando en serio. Essie nunca haba sido prospectora, pero todo ser humano vivo saba cul era el motivo de la fiesta. Era para celebrar nada menos que el centenario del descubrimiento del asteroide Prtico, y si haba algn otro acontecimiento ms importante en la historia de la raza humana, yo no saba cul poda haber sido. Haba dos razones por las que fue elegido Roca Rugosa como sede de la celebracin de la fiesta del centenario. Una era que, bsicamente, el asteroide haba sido convertido en un asilo de ancianos. Era perfecto como lugar geritrico. Cuando el tratamiento de la aterosclerosis empeor la osteoporosis, y los fagos antitumorales desencadenaron los sndromes de Mnire o Alzheimer, Roca Rugosa se convirti en el lugar ideal. Los corazones viejos no tenan que bombear tan fuerte. Los envejecidos miembros no tenan que luchar para sostener en pie un centenar de kilos de carne y huesos. La gravedad mxima en cualquier lugar de all era ms o menos un uno por ciento de la normal en la Tierra. Los que antes se tambaleaban podan ahora trotar y saltar; podan dar volteretas si queran. No eran sorprendidos por unos reflejos lentos e inseguros si un coche se les echaba encima; no haba coches all. Oh, podan morir, por supuesto. Pero eso no tena por qu ser algo fatal, porque Roca Rugosa posea las mejores (y ms usadas) facilidades de almacenamiento de personalidades en mquina de todo el universo. Cuando la vieja carcasa de carne se situaba ms all del punto de reparacin, el anciano se pona en manos de la gente de Vida Nueva, y la siguiente cosa que vea era el mundo a travs de unos ojos que ya no eran imperfectos, y lo
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oa con unos odos que captaban hasta el menor sonido, y aprenda rpido, y no olvidaba nada. Haba renacido, en el sentido ms literal de la palabra! Y sin la carga carnal de la primera vez. La vida como una inteligencia almacenada en mquina no era lo mismo que estar dentro de tu propio cuerpo. Pero no era tan malo. En algunos aspectos, era mejor. Yo debera saberlo. Era imposible ver un grupo ms feliz de ciudadanos almacenados en mquina que la gente que viva en Roca Rugosa. Realmente era una roca. Un viejo asteroide irregular, de unos cuantos kilmetros de dimetro, ms o menos, exactamente igual que el otro milln que rodea el Sol entre Jpiter y Marte o en algn otro lugar. Bueno..., no exactamente igual. Este asteroide en particular estaba perforado y agujereado con innumerables tneles que lo atravesaban de parte a parte. Ningn ser humano los haba perforado. Los encontramos as; y sa era la otra razn por la cual era el mejor lugar para la celebracin del centenario del vuelo interestelar humano. Roca Rugosa, saben?, era un asteroide completamente extraordinario, incluso nico. Originalmente giraba en torno al sol en una rbita que formaba un ngulo recto con la eclptica. sa era simplemente la parte anormal. La parte nica era que, cuando fue descubierto, estaba completamente lleno de espacionaves Heechees. No slo una o dos, sino montones de ellas..., de hecho, novecientas veinticuatro! Naves que todava funcionaban! Bueno..., que funcionaban la mayor parte de las veces al menos, especialmente si no te importaba dnde ibas. Nunca sabamos qu iba a ocurrir. Subamos a la nave, y la ponamos en marcha, y nos reclinbamos en nuestro asiento, y aguardbamos, y rezbamos. En ocasiones, tenamos suerte. La mayor parte de las veces, moramos. La mayora de los que estbamos all en la fiesta ramos los que habamos tenido suerte. Pero cada viaje coronado por el xito en una nave Heechee nos enseaba algo, y de tanto en tanto podamos ir a cualquier parte de la galaxia, y hasta estar bastante seguros de llegar con vida. Incluso mejoramos la tecnologa Heechee en algunos aspectos. Ellos usaban cohetes para ir de la superficie a las rbitas bajas; nosotros utilizamos bucles Lofstrom. Pronto el asteroide ya no fue necesario para la gente que se ocupaba del programa de exploracin espacial. As que se trasladaron a la rbita de la Tierra. Primero pensaron convertirlo en un museo. Luego decidieron convertirlo en un hogar para los supervivientes de los viajes Heechees. Fue entonces cuando empezamos a llamarlo Roca Rugosa. Antes de eso su nombre haba sido Prtico. Bien, ahora nos enfrentamos a otro problema de comunicacin. Porque, cmo explicar lo que Essie y yo hicimos a continuacin? La forma ms sencilla es decir simplemente que nos unimos a la fiesta. Bueno, lo hicimos; eso es cierto. Hicimos lo que cualquiera hace en una fiesta. Fuimos de un lado para otro, a nuestra desencarnada manera, para saludar y abrazar e intercambiar chismorrees con nuestros desencarnados amigos..., no todos nuestros amigos en la Roca eran desencarnados, pero por el momento no nos preocupaban los de carne. (No quiero dar la impresin de que no queremos a nuestros amigos de carne. Los apreciamos tanto como a los almacenados en mquina, pero, Dios mo, son tan tediosamente lentos.) As que, durante las siguientes decenas de miles de milisegundos, fue tan slo una larga sucesin de Marty! Cunto tiempo sin vernos!, y Oh, Robin, mira lo joven que se ha puesto Janie Yee-xing!, y Recuerdas cmo acostumbraba a oler este lugar? Nos dedicamos a ello largo rato, porque despus de todo aqulla era una fiesta ms bien concurrida. Bien, les dar las cifras. Tras los primeros cincuenta achuchones y alegres mentiras, me tom un momento para llamar a mi fiel programa de recuperacin de datos, Albert Einstein. Albert dije cuando entr, parpadendome amigablemente, cuntos?
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Dio una chupada a su pipa, luego apunt la boquilla hacia m.

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Me temo que un montn. En total hubo trece mil ochocientos cuarenta y dos prospectores de Prtico, del primero al ltimo. Algunos, por supuesto, se hallan irrecuperablemente muertos. Un cierto nmero de otros han decidido no venir, o no han podido, o quiz todava no han llegado. Pero mi recuento actual es que hay presentes tres mil setecientos veintisis, de los que casi la mitad se hallan almacenados en mquina. Tambin hay, por supuesto, un cierto nmero de invitados de los antiguos prospectores, como es el caso de la seora Broadhead, sin mencionar un cierto nmero de pacientes que se hallan aqu por razones mdicas sin conexin alguna con la exploracin. Gracias dije; y luego, mientras empezaba a irse. Una cosa ms, Albert. Julio Cassata. Ha conseguido que me pregunte por qu se muestra reacio a los trabajos del Instituto, y especialmente por qu est aqu. Me gustara que examinaras el asunto, si es posible. Ya lo estoy haciendo, Robin sonri Albert. Te informar cuando crea que tengo alguna informacin. Mientras tanto, divirtete. Ya lo estoy haciendo respond, satisfecho. Un Albert Einstein es un dispositivo que vale la pena tener siempre a mano; se ocupa de las cosas mientras yo me divierto. As que volv a la fiesta con la mente ms despejada. No conocamos a todos los 3.726 veteranos reunidos all. Pero conocamos a muchos de ellos; y eso es lo que hace un poco difcil contarles a ustedes lo que estbamos haciendo, porque, quin quiere or cuntas veces uno de nosotros exclam a uno de ellos, o uno de ellos exclam a uno de nosotros: Qu sorpresa! Tienes muy buen aspecto!? Recorrimos arriba y abajo el espacio gigabit, metindonos por los cribados cuadrantes y niveles y por los tneles de la antigua roca, saludando aqu y all a nuestros colegas y compaeros almacenados en mquina. Bebimos con Sergei Borbosnoy en el Huso..., Sergei haba sido compaero de clase de Essie en Leningrado antes de partir hacia Prtico y hacia una lenta y vulgar muerte por exposicin a las radiaciones. Pasamos un buen rato en un cctel en el museo de Prtico, yendo de un lado para otro con los vasos en la mano y contemplando la exposicin de artefactos de Venus y del mundo de Peggy, y piezas y fragmentos de herramientas y perlas de fuego y los bancos de datos de los molinetes de oraciones de toda la galaxia. Tropezamos con Janie Yee-xing, que haba salido con nuestro amigo Audee Walthers III antes de partir para visitar a los Heechees en el ncleo. Probablemente haba pensado en casarse con l, supongo, pero la cuestin ya no tena importancia, porque Janie haba resultado muerta intentando aterrizar con un helicptero en medio de un huracn invernal en un planeta llamado Persfone. De todas las cosas estpidas le dije, sonriendo. Un accidente areo! Y luego tuve que pedir disculpas, porque a nadie le gusta or que su muerte fue una estupidez. sas eran las almas almacenadas como nosotros, aquellas con las que podamos hablar fcilmente y sin intermediarios. Por supuesto, haba mucha gente de carne a la que desebamos saludar tambin. Pero eso era un problema completamente distinto. Ser una mente desencarnada en el espacio gigabit no es algo fcil de describir. En un cierto sentido, es como el sexo. Es decir, es algo que no puedes explicar fcilmente a alguien que no lo ha probado nunca. S eso respecto al sexo, porque he intentado describir los goces de hacer el amor a algunas personas ms bien extraas bueno, no exactamente personas, sino inteligencias, no importa lo que eran realmente, y cuesta una barbaridad. Tras muchos milisegundos de escuchar mis intentos de descripcin y exposicin y metforas y gran cantidad de incomprensin, todo lo que han dicho ha sido algo as como: Oh, s, ahora lo entiendo! Es como esa otra cosa que hacen ustedes..., estornudar, no es eso? Algo como un prurito que sube y sube hasta que no pueden soportarlo si no
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estornudan, y cuando lo hacen se sienten completamente aliviados. Es eso? Y yo les digo: No, no es eso y desisto.

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Es tan difcil de explicar como qu es el espacio gigabit. Puedo describir algunas de las cosas que hago ah, sin embargo. Por ejemplo, mientras estbamos bebiendo con Sergei Borbosnoy en el Huso, no estbamos realmente en el Huso. Exista realmente un Huso; era el hueco central del asteroide Prtico. Hubo un tiempo en que el bar que contena lo llamaban el Infierno Azul haba sido el lugar preferido de todos los prospectores para beber y jugar e intentar reunir el valor necesario para firmar para una de aquellas terribles, a menudo fatales, y siempre en una sola direccin, carreras en una nave Heechee. Pero el Huso real ya no era utilizado para beber. Haba sido convertido en un solario iluminado por una lmpara solar para los ms dbiles de los habitantes geritricos de Roca Rugosa. Nos ocasionaba esto algn problema? En absoluto! Simplemente creamos nuestro propio Huso simulado, completo con el casino Infierno Azul, y nos sentamos all con Sergei, bebiendo vodka helado y comiendo pretzels y arenque ahumado. La simulacin tena mesas, barmans, encantadoras camareras, una banda de tres msicos tocando xitos de haca un siglo, y una multitud ruidosa y alegre. De hecho, tena todo lo que caba esperar de un tugurio feliz, excepto una cosa. Realidad. Nada de aquello era real. Toda la escena, incluido parte del pblico, no era ms que un conjunto de simulaciones extradas de la memoria de una mquina. Como yo, como Essie en su forma porttil..., como Sergei. Entienden?, no tenamos por qu estar en el Huso, real o imaginado. Cuando nos reunamos para tomar una copa, podamos crear a nuestro alrededor cualquier ambiente que deseramos. Essie y yo lo hacamos a menudo. Dnde quieres cenar?, preguntaba Essie. Y yo responda: Oh, no s. Lutece? La Tour d'Argent? O, no, ya s, tengo ganas de comer pollo frito. Qu te parece un picnic delante del Taj Mahal? Y entonces nuestros obedientes sistemas de apoyo nos daban acceso a los archivos etiquetados Taj Mahal y Pollo frito, y all estbamos. Por supuesto, ni el entorno ni la comida ni la bebida seran reales..., pero tampoco lo ramos nosotros. Essie era un anlogo almacenado en mquina de mi querida esposa, que de algn modo estaba an viva..., y segua siendo tambin mi esposa. Yo era los restos almacenados de mi persona, lo que quedaba despus de que muriera en la excitante ocasin en que me hall por primera vez delante de un Heechee vivo. Sergei era un Sergei almacenado, porque l tambin haba muerto. Y Albert Einstein... Bueno, Albert era algo completamente distinto; pero lo conservbamos con nosotros, porque era condenadamente divertido en cualquier fiesta. Y nada de esto significaba ninguna diferencia! Las bebidas te entonaban lo suficiente, el arenque ahumado era tan sabroso como siempre lo haba sido, las pequeas porciones de crudits crujan en tu boca con el mismo aroma de antao. Y nunca acumulbamos peso, y nunca suframos resaca. Mientras que la gente de carne... Bien, la gente de carne era algo completamente distinto. Haba mucha gente de carne entre los 3.726 veteranos de Prtico reunidos para celebrar el centenario de la Roca. Muchos de ellos eran buenos amigos. Muchos otros eran personas a las que hubiera querido tener como amigos, porque todos nosotros, los viejos prospectores, tenemos mucho en comn. La dificultad que tenemos con la gente de carne es intentar llevar una conversacin con ellos. Yo soy rpido..., opero en tiempo gigabit. Ellos son lentos. Afortunadamente, hay una forma de enfrentarse a la situacin, porque de otra forma
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intentar hablar con una de esas torpes y lentas personas de carne y hueso podra volverme loco. Cuando era pequeo en Wyoming, admiraba a los maestros de ajedrez que merodeaban por los parques, moviendo sus grasientas piezas sobre los manchados tableros. Algunos de ellos podan jugar veinte partidas a la vez, yendo de tablero en tablero. Me maravillaban. Cmo podan retener en la memoria veinte posiciones simultneas, recordando cada movimiento, cuando yo apenas poda mantener una en mi cabeza? Luego lo comprend. No retenan ninguna. Simplemente se acercaban a un tablero, se hacan cargo de la posicin, vean la estrategia, hacan su movimiento, e iban al tablero siguiente. No tenan por qu retener nada. Sus mentes orientadas al ajedrez eran tan rpidas que cualquiera de ellos poda hacerse una idea del estado de la partida en el tiempo en que su oponente se rascaba la oreja. Se dan cuenta? As es como funciona la cosa entre yo y la gente de carne. No podra soportar mantener una conversacin con una persona viva sin hacer al mismo tiempo tres o cuatro cosas ms. Parecen estatuas! Cuando vi a mi viejo colega Frankie Hereira, estaba humedecindose los labios mientras contemplaba a otro colega esforzarse en abrir una botella de champn. Sam Struthers sala de los servicios de caballeros, con la boca abierta para saludar a alguna otra persona viva de la sala. No habl con ninguno de ellos. Ni siquiera lo intent. Me limit a establecer una imagen de m mismo y la puse en movimiento..., una para cada uno de ellos. Luego me fui. No quiero decir que me fuera realmente a otra parte; simplemente dediqu mi atencin a otras cosas. No tena por qu quedarme all, puesto que las subrutinas de mis programas eran perfectamente capaces de dirigir uno de mis duplis hacia Frankie y otro hacia Sam, y hacer que sonrieran, y abrir mi boca para hablar con ellos cuando me vieran. Cuando tuviera que tomar una decisin respecto a lo que quera decirles, ya estara de vuelta. Pero as era la gente de carne. Afortunadamente para mi umbral de aburrimiento, haba tambin montones de personas almacenadas en mquina (aunque no exactamente todos ellos personas). Algunos eran muy viejos amigos. Algunos eran gente a la que conoca porque todo el mundo la conoca. All estaba Detweiler, que haba descubierto a los Cerdos Vud, y Liao Xiechen, que haba sido un terrorista hasta que aparecieron los Heechees y cambi de bando. Era el que haba puesto al descubierto a toda la pandilla de asesinos y lanzabombas del programa espacial norteamericano. Tambin estaba Harriman, que haba visto realmente el estallido de una supernova, y se haba acercado lo suficiente a la onda expansiva como para ganar un premio cientfico de cinco millones de dlares en los viejos das. All estaba Mangrove, que fue a parar a una estacin Heechee que orbitaba en torno a una estrella de neutrones y descubri que los pequeos, extraos y maniobrables globos anclados junto a la estacin eran en realidad recolectores de muestras y podan ser enviados a la superficie de la estrella y hechos regresar con unas once toneladas una porcin casi del tamao de una ua de neutronio. Mangrove muri finalmente a causa de las radiaciones que acumul en su regreso a casa, pero eso no le impidi reunirse con nosotros en Roca Rugosa. As que recorr las conducciones de Prtico, rpido como un rayo en un cielo de tormenta, y salud a un centenar de viejos y nuevos amigos. Algunas veces Essie-Porttil estaba conmigo. Algunas veces se dedicaba a sus propias excursiones de saludo. El fiel Albert nunca estaba lejos de onda, pero nunca se una a los achuchones y abrazos. El hecho era que nunca se dejaba ver de nadie excepto de m, o cuando era invitado a hacerlo. Nadie en aquella humosa y alegre atmsfera de reunin de graduacin, de Ao Nuevo, de boda, tena el menor inters en trabar relacin con un mero sistema de recuperacin de datos, ni siquiera aunque fuese el mejor amigo que yo jams hubiera tenido. As que, de vuelta al Huso, bebiendo de nuevo con Sergei Borbosnoy, y cuando las cosas empezaron a hacerse un poco aburridas para m, llam: Albert? Essie me lanz una mirada. Saba qu estaba haciendo. (Despus de todo, fue ella quien escribi su programa, sin mencionar el mo.) No le import; sigui hablando en ruso con Sergei. No haba nada malo en ello, porque por supuesto comprendo el ruso..., lo hablo con
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fluidez, junto con un puado de otros idiomas, porque despus de todo tengo cantidades de tiempo para aprender. Lo que haba de malo era que estaban hablando de gente a la que conoca y que no me importaba en absoluto. Llamaste, oh Maestro? murmur Albert en mi odo. No te hagas el listo respond. Has dilucidado ya lo que ocurre con Cassata? No del todo, Robin dijo, porque de otro modo ya te hubiera presentado el informe, por supuesto. De todos modos, he extrado algunas deducciones interesantes. Adelante con las deducciones susurr de vuelta, sonriendo a Sergei mientras echaba otra racin de vodka helado en mi copa, sin siquiera mirarme. Percibo tres discretas cuestiones dijo Albert confortablemente, adoptando su habitual tono tutorial. La cuestin de la relevancia de los seminarios del Instituto para la JVA, la cuestin de las maniobras, y la cuestin de la presencia del propio general Cassata aqu. sas, a su vez, pueden subdividirse en... No susurr, no pueden. Rpido y sencillo, Albert. Muy bien. Los seminarios, por supuesto, se hallan directamente relacionados con la cuestin central del Enemigo: Cmo puede ser reconocido a travs de sus caractersticas, y por qu desea alterar la evolucin del universo. El nico elemento de desconcierto es por qu la JVA expresa ahora su preocupacin acerca de los seminarios del Instituto, cuando la propia JVA ha celebrado conferencias similares antes, sin la menor objecin. Creo que se halla relacionado con la cuestin de las maniobras. De sus creencias puedo extraer un dato: Desde que empezaron las maniobras, todas las comunicaciones, tanto del satlite de la JVA como de la Rueda de Vigilancia, han sido embargadas. Embarqu? Embargadas, Robin. Interrumpidas. Censuradas. Prohibidas. No se permite ninguna comunicacin de ningn tipo. Infiero que, primero, esos dos acontecimientos estn relacionados, y ambos estn relacionados con las maniobras. Como sabes, hubo una falsa alarma en la Rueda de Vigilancia hace algunas semanas. Quiz no se trat de una falsa alarma... Albert! Qu ests diciendo? No hablaba en voz alta, pero Essie me lanz una mirada de desconcierto. Le sonre tranquilizadoramente, o intent hacerlo, aunque no haba nada tranquilizador en el pensamiento. No, Robin dijo Albert, apaciguador. No tengo ninguna razn para creer que la alarma fuera otra cosa ms que falsa. Pero quiz la JVA est ms preocupada que yo; eso explicara las repentinas maniobras, que parece que incluyen la prueba de algunas nuevas armas... Armas! Otra mirada de Essie. Dije alegremente, en voz alta: Na zhdrovya y alc mi vaso. Exacto, Robin dijo lgubremente Albert. Eso deja en el aire slo la presencia del general Cassata. Creo que puede explicarse fcilmente. Est vigilndote. No parece estar haciendo un buen trabajo. Eso no es exactamente cierto, Robin. De acuerdo, parece que el general est ocupndose en estos momentos slo de sus propios asuntos, s. De hecho, se halla en ntima relacin con una joven dama, lleva as desde hace un rato. Pero antes de retirarse con esa joven persona, orden que no saliera ninguna espacionave de aqu durante los prximos treinta minutos, tiempo orgnico. Creo que es muy probable que contacte de nuevo contigo antes de que expire ese tiempo, y mientras tanto t no puedes abandonar el asteroide.
Maravilloso dije.

Creo que no me corrigi deferentemente Albert. No puede hacer eso!


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Albert frunci los labios.

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A largo plazo, no admiti. Es evidente que ms pronto o ms tarde conseguirs la autoridad suficiente para pasar por encima de las rdenes del general Cassata, puesto que todava hay un cierto grado de control civil de la Junta de Vigilancia a los Asesinos. De todos modos, por el momento, me temo que tiene el asteroide sellado. Bastardo! Es probable que lo sea sonri Albert. Me he tomado la libertad de notificar al Instituto estos hechos, y es indudable que respondern..., aunque desgraciadamente ser a velocidad orgnica. Me temo. Hizo una pausa. Hay alguna otra cosa? O debo proseguir con mis investigaciones? Sigue con ellas, maldita sea! Durante un rato herv en el espacio gigabit, intentando calmarme. Cuando cre que era al menos marginalmente capaz de volver a hablar, me un a Essie y Sergei Borbosnoy en su simulacin del Infierno Azul. Essie me mir amistosamente en medio de una larga ancdota, luego fij sus ojos en m. Hey dijo. Hay algo que vuelve a preocuparte, Robin. Le cont lo que me haba dicho Albert. Bastardo murmur ella, concurriendo con mi propio diagnstico. Y Sergei hizo eco: Nekulturny, no es ms que eso. Luego Essie sujet amorosamente mi mano. De todos modos, querido Robin dijo, no es importante en estos momentos, no crees? No tenamos intencin de dejar la fiesta durante bastante tiempo; incluso habamos pensado comer aqu. S, pero, maldita sea su alia... Su alma ya est maldita desde hace mucho tiempo, querido Robin. Bebe un poco. Eso te alegrar. As que lo intent. Sergei. No funcion demasiado bien. Como tampoco me diverta el escuchar hablar a Essie y

Entiendan que me caa bien Sergei. No porque fuera apuesto. No lo era. Sergei Borbosnoy era alto, cadavrico, calvo Tena unos melanclicos ojos rusos y una forma sincera, sistemtica, rusa, de beber enormes cantidades de vodka helado, todo el vaso de una sola vez. Puesto que l tambin estaba muerto, poda seguir as indefinidamente sin emborracharse nunca ms de lo que deseara. Sin embargo, segn Essie, haba demostrado la misma capacidad cuando estudiaban juntos en Leningrado y ambos eran an de carne. Ese tipo de cosas son muy divertidas, de acuerdo, cuando eres estudiante..., especial mente si adems eres ruso. Para m no resultaban tan di vertidas. Qu ocurre? pregunt, cuando me di cuenta de que haban dejado de hablar y me estaban mirando. Essie tendi una mano, revolvi afectuosamente mi pelo y dijo: Hey, viejo Robin. Toda esa charla sobre tiempos pasados no te interesa, verdad? Por qu no vas a dar una vuelta? No, est bien dije, sin excesiva conviccin, y ella se limit a suspirar. De acuerdo dijo. De modo que me qued con ellos. De todos modos, tena algo en qu pensar.
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No me resulta fcil explicar en qu necesitaba pensar exactamente, porque, no se ofendan, la gente de carne no puede asimilar en su conjunto el gran nmero de temas variados que una personalidad almacenada en mquina como yo puede mantener a tiempo compartido en su cabeza mejor dicho, en su cabeza a la vez. Lo cual me lleva a darme cuenta de que ya he cometido un error. La gente de carne no puede hacer juegos malabares con tantos pensamientos a la vez. La gente de carne no es buena con el procesado en paralelo. La gente de carne es lineal, Lo que tengo que tener siempre presente es que cuando me comunico con la gente de carne debo tener en cuenta todas esas imperfecciones. As que, despus de intentar imaginar tres veces cmo empezar, me doy cuenta ahora de que hubiera debido empezar de una cuarta forma, completamente distinta. Hubiera debido empezar habindoles de los nios que vivan en la Rueda de Vigilancia.

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2 En la rueda
As que ahora tenemos que retroceder un poco en el tiempo. No mucho, en realidad. Al menos, no mucho en trminos de carne; no tanto como tendremos que hacerlo para algunas otras osas, me temo. Slo unos cuantos meses. Tengo que hablarles de Estornudos. Estornudos tena ocho aos..., segn su cuenta personal el tiempo, que no es la misma que la de cualquier otro tiempo el que podamos hablar. Su autntico nombre era Estornudador. Era un nombre Heechee, lo cual no es sorprendente, porque era un nio Heechee. Era lo bastante desafortunado (o afortunado) como para ser el hijo de dos especialistas Heechees n disciplinas tiles que al parecer estaban en reserva cuando Heechees descubrieron que no podan seguir ocultndose del Universo. Haba una gran cantidad de personal Heechee aguardando para ese tipo de emergencia. Las mentes reunidas de los antiguos Antepasados Heechees reconocieron la necesidad, y s los equipos de reserva fueron despachados de inmediato a la galaxia exterior. El pequeo Estornudador fue con ellos. Estornudador no era un nombre afortunado para un nio en el colegio, al menos no cuando la mayora de sus compaeros de clase eran humanos. En el idioma Heechee la palabra significa un tipo de acelerador de partculas, vagamente parecido a un lser, en el que las partculas eran cosquilleadas (o, ms exactamente, estimuladas) hasta ser emitidas en un enorme estallido de alta energa. El muchacho cometi el error de traducir literalmente su nombre para sus compaeros de clase, y naturalmente, despus de eso, todos le llamaron Estornudos O la mayor parte de ellos lo hicieron. Harold, el tonto de culo humano de nueve aos que se sentaba detrs de l en Conceptos, dijo que era uno de los Siete Enanitos, de acuerdo pero que sus padres haban elegido al enano equivocado par ponerle el nombre. Eres demasiado tonto para ser Estornudos dijo Harold durante el recreo en el pozo de juegos, despus de que el joven Estornudador le ganara en un concurso de identificacin de siluetas. Quien eres realmente es Torpe. Y salt en el trampoln y le dio a Estornudos un empujn que lo envi volando contra el instructor robot tai-chi. Lo cual fue una suerte pan ambos. El autojuegos reaccion al instante, sujetando al nio Heechee con sus acolchados brazos. Estornudos no se hizo dao y Harold no perdi su tiempo de recreo. El automaestro al otro extremo del pozo ni siquiera vio lo que haba ocurrido. As que el robot tai-chi deposit a Estornudos en el suelo y ajust educadamente la vaina que colgaba entre sus piernas, y luego susurr en su odo, en Heechee Slo es un nio, Estornudador. Cuando sea mayor lo lamentar. Pero no quiero que me llamen Torpe! solloz Estornudos. No lo harn. Nadie lo har. Excepto Harold, y algn da te pedir disculpas por ello. Y de hecho, aquella parte de li que haba dicho el autojuegos era cierta. O casi cierta. Pocos di otros once chicos de la clase apreciaban a Harold. Nadie sigui su ejemplo excepto Paloblando, que tena cinco aos, y aun slo brevemente. Paloblando tambin era una Heechee, y muy joven. Normalmente haca todo lo posible por ser aceptada por los nios humanos. Cuando descubri que los dems no segua a Harold, hizo marcha atrs. As que el joven Estornudos no se sinti herido ms de lo necesario, excepto que cuando se lo cont a sus padres aquella noche, mostraron, respectivamente, furia y regocijo. El furioso fue su padre, Frenorradiacin, que hizo sentarse a su esqueltico hijo sobre su huesuda rodilla y sise: Esto es desagradable! Voy a pedir al automaestro que tome cartas en el asunto contra ese gordo fanfarrn que se h metido con nuestro hijo! La regocijada fue la madre de Estornudos. Peor me ocurri a m en la escuela, Freno dijo, y eso fue en Casa. Deja que el muchacho libre sus propias batallas.
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Los Heechees no luchan, Ondafemto.

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Los humanos s, Freno, y especulo que vamos a tener que aprender de ellos en esto..., oh, de una forma no daina, por supuesto. Dej sobre la mesa el resplandeciente instrumento que emita pulsaciones de luz que haba estado estudiando, porque se haba trado algo de trabajo a casa. Se puso en pie y se dirigi, en un movimiento que pareca ms patinar que andar, debido a la escasa gravedad de la Rueda, hacia el otro lado de la estancia para alzar a Estornudos de la rodilla de su padre. Da de comer al nio, querido dijo alegremente , y vers como olvida todo el asunto. Te lo ests tomando ms en serio t que l. As que Ondafemto se apunt el cincuenta por ciento de aquella conversacin. Tena razn en que su compaero estaba ms trastornado que su hijo. (De hecho, Frenorradiacin recibi en su prximo turno una reprimenda en el Silln de Sueos, porque todava estaba irritado. Eso hizo que permitiera que su mente derivara hacia el tonto del culo del nio humano, cuando hubiera debido mantenerla vaca. Aquello era un no-no. Significaba que Frenorradiacin estaba irradiando ms irritacin residual de la que debera permitirse..., despus de todo, la autntica finalidad de los especialistas del Silln de Sueos como l era no sentir nada, sino permanecer totalmente receptivos a cualquier sensacin que pudiera llegar a travs del Silln.) Sin embargo, Ondafemto estaba equivocada en su otra afirmacin. Estornudos nunca lo olvid. Quiz tampoco lo record como corresponda. Lo que ms le impresion no fue simplemente que los seres humanos lucharan a veces realmente, sino que sus luchas no tenan lugar slo con aquellos torpemente abultados puos o torpemente hinchados pies. Tambin podan herir a alguien simplemente pronunciando un nombre. He vuelto a equivocarme? No hubiera debido empezar explicando la finalidad de la Rueda de Vigilancia? Bien, mejor tarde que nunca. Volvamos de nuevo atrs para recoger los cabos sueltos. Cuando el primer Heechee que no pudo controlar su propio destino (su nombre era el Capitn) conoci al primer ser humano que s poda (su nombre era Robinette Broadhead, porque era yo), el nio Heechee llamado Estornudador se hallaba con sus padres en aquella nave en reserva en el ncleo. Senta aoranza. Su casa era una pequea y agradable ciudad de ocho o diez millones de habitantes en un planeta de una pequea estrella naranjoamarillenta dentro del gran agujero negro que era el ncleo de la galaxia. Incluso a los tres aos, Estornudos saba qu significaba eso. Saba que la razn de que su familia estuviera en la nave era que poda llegar un tiempo en que todos ellos debieran abandonarlo todo y atravesar la barrera Schwarzschild y alcanzar las estrellas exteriores. No esperaba que esto le ocurriera a l, por supuesto. Nadie lo hace. Luego, cuando l y su familia fueron asignados a la Rueda de Vigilancia, Estornudos descubri lo que era la autntica aoranza. La finalidad de la Rueda era sencilla. Era un lugar donde colocar los Sillones de Sueos. Los Sillones de Sueos eran un invento Heechee que descubrimos antes incluso de encontrar al primer Heechee vivo. Los Heechees los utilizaban (entre otras cosas) para mantener puestos de observacin en planetas donde algn da poda evolucionar la vida inteligente pero todava no lo haba hecho..., como nuestro propio planeta, haca unos cuantos cientos de miles de aos, cuando los Heechees alcanzaron finalmente la Tierra. Las seales de sueo no eran sueos. Bsicamente, eran emociones. Un Heechee (o un ser humano) encajado en la red de resplandecientes antenas metlicas del Silln de Sueos poda sentir lo que sentan otros..., aunque esos otros estuvieran muy lejos. Muy lejos en trminos planetarios, al menos. No funcionaba de ninguna forma til en trminos galcticos. Esto era debido a que las seales del Silln de Sueos llegaban desgraciadamente por simple modulacin de frecuencia. Estaban limitadas a la velocidad de la luz y obedecan a la ley de la inversa del cuadrado, de modo que el alcance efectivo de los Sillones de Sueos era slo del orden de los miles de millones de kilmetros, no de los billones de billones que separaban una estrella de otra.
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El trabajo de Frenorradiacin y los dems operadores de los Sillones de Sueos, tanto humanos como Heechees, era el ser los ojos y los odos de la Rueda. Su tarea era monitorizar el objeto ms importante de la cosmologa tanto Heechee como humana, el kugelblitz que colgaba fuera del halo galctico. No haba ningn punto en la galaxia en s lo suficientemente cercano para eso. De modo que se haba construido la Rueda y haba sido enviada a una posicin a slo seis UA del kugelblitz, en su solitaria posicin en el espacio casi intergalctico. sa era, a juicio de todos, una forma razonable de hacerlo. Cierto que en el caso de que algo transpirara finalmente en torno al kugelblitz, y los observadores recibieran finalmente las seales que teman, habran transcurrido unos cuarenta y tantos minutos despus del hecho real, porque se era el tiempo que necesitaban las seales para cruzar a la velocidad de la luz seis veces la distancia de la Tierra al Sol (que es de 6 UA, ms o menos). Tambin haba un ligero asomo de incertidumbre acerca de si los Sillones de Sueos podran captar realmente algo de aquel suceso. Despus de todo, argumentaban algunos, el modelo del Silln de Sueos que los Heechees haban utilizado originalmente no tena la menor sensibilidad hacia, digamos, las inteligencias almacenadas en mquina como mi propio Albert Einstein; no fue hasta despus de que gente como Essie trasteara con ellos que pudieron captar esas seales. Qu razn haba para creer que seran capaces de detectar las totalmente desconocidas caractersticas de los bsicamente tericos Asesinos? Pero no haba nada que pudieran hacer respecto al segundo problema. En cuanto al primero, como nada haba ocurrido en torno al kugelblitz desde haca, casi con toda seguridad, varios millones de aos, no pareca que tres cuartos de hora en uno u otro sentido pudieran importar demasiado. A la maana siguiente Estornudos fue despertado por la voz de la autocasa en la pared, diciendo en idioma Heechee: Da de Ejercicio, Estornudador. Da de Ejercicio. Despierta para el Da de Ejercicio! Sigui repitiendo su mensaje hasta que Estornudos se hubo deslizado fuera del clido abrazo de su hamaca en forma de bolsa, y luego se abland un poco: Da de Ejercicio, Estornudador..., pero es slo Ejercicio Clase Dos. No habr escuela. Aqul era un caso de malas noticias que de pronto se convertan en buenas para Estornudos! Colg su vaina entre sus flacas caderas y se puso el resto de sus ropas y llam a Harold porque no siempre se peleaban mientras aceitaba sus dientes. Vamos a ver la llegada de la nave? propuso Estornudos, y Harold, frotndose el sueo de los ojos, bostez y dijo: Apuesta tu flaco culo a que s, Torpe. Nos encontraremos dentro de diez minutos en la esquina de la sala de la escuela. Puesto que era Da de Ejercicio, aunque slo fuera Ejercicio Clase Dos, los padres de Estornudos ya haban acudido a sus puestos, pero la autocasa se ocupaba de las tareas de ambos. Suplic a Estornudos que desayunara algo (no esta maana!, pero dej que le preparara un bocadillo para ir comiendo por el camino), y le inst a que tomara un bao de aire (pero ya haba tomado uno la noche antes, y ni siquiera su padre era tan estricto con la higiene). Estornudos cerr la puerta del apartamento sobre las ltimas palabras de la autocasa y se apresur por los tranquilos pasillos del Da de Ejercicio de la Rueda hacia la sala de la escuela. Cuando Harold no se meta demasiado con l, y Estornudos no se senta hoscamente resentido, eran amigos. Esto no haba ocurrido desde un principio. Harold era casi el primer ser humano que Estornudos haba visto en su vida, y Estornudos era definitivamente el primer Heechee de Harold. La apariencia de cada uno haba asombrado al otro. Para Estornudos, Harold pareca gordo, hinchado, burdamente deforme por todas partes..., casi como un cadver que hubiera pasado toda una semana en el agua. Para Harold, el aspecto de Estornudos era mucho peor que eso.
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A lo que ms se parece un Heechee es a un ser humano que ha muerto en el desierto y se ha resecado hasta convertirse en huesos y cuero. Estornudos posea brazos y piernas como una persona, pero no poda decirse que en ellos hubiera nada de carne. Y, por supuesto, posea aquella curiosa vaina. Sin mencionar aquel dbil olor a amonaco que flotaba constantemente alrededor de todos los Heechees. De modo que la amistad no fue instintiva al principio. Por otra parte, no tenan mucha otra eleccin. Haba menos de cincuenta nios en toda la Rueda de Vigilancia, y dos tercios de ellos estaban en las otras escuelas espaciadas a lo largo del borde. As que su eleccin de compaeros era limitada. Los bebs, los de seis aos para abajo, no contaban, por supuesto. Los casi adultos de ms de diez aos contaban mucho, evidentemente tanto Harold como Estornudos hubieran dado todo lo que se les pidiera para poder unirse a alguno de ellos, pero ellos, por supuesto, no deseaban ser molestados por los nios. Hubieran podido ir a uno de los otros sectores. Estornudos, con sus ocho aos, incluso lo haba hecho algunas veces, a solas o con sus compaeros de clase. Pero no haba nada en ninguno de los otros sectores que no fuera un duplicado del suyo, y los nios de all eran desconocidos. No haba ninguna regla que prohibiera a Estornudos ir a casi cualquier lugar que quisiera, con compaeros o sin ellos..., si no se cuentan los cubculos prohibidos del permetro exterior donde los Sillones de Sueos se hallaban en constante funcionamiento. Estornudos no tena prohibido jugar en zonas peligrosas. De hecho, no haba zonas peligrosas. En la enorme Rueda de Vigilancia haba algunos lugares donde se producan sin advertencia previa emisiones de cantidades de energa autnticamente peligrosas para sealizacin, para regulacin del giro, para equilibrado de la masa, pero no haba ningn empleo de energa en ninguna parte de la Rueda que no estuviera constantemente monitorizado por infatigables inteligencias mecnicas, y a menudo tambin por seres humanos muertos almacenados o tambin inteligencias Heechees. Y, por supuesto, no haba ningn peligro por parte de la gente. No haba secuestradores o violadores en la Rueda. No haba pozos ocultos donde poder caer o bosques donde perderse. Haba bosquecillos de rboles aqu y all, por supuesto, pero ninguno donde incluso un nio de ocho aos no pudiera hallar el camino de salida desde el mismo centro. Si algn nio se perda aunque fuera slo un momento, no tena ms que preguntar a la ms cercana autocosa que encontrara por la direccin que quera seguir, y era inmediatamente orientado. Es decir, un nio humano hara eso. Un nio Heechee como Estornudos ni siquiera tendra que buscar una autocosa, porque simplemente poda preguntrselo a los Antiguos Antepasados en su vaina. De hecho, la Rueda de Vigilancia era tan segura que la mayora de los nios, e incluso algunos de los adultos que servan en ella, olvidaban a menudo cul era el supremo peligro que estaban vigilando. Por ello tena que serles recordado constantemente. Incluso para los nios estaban los frecuentes Ejercicios..., especialmente para los nios, porque si los que montaban guardia en los Sillones de Sueos llegaban a descubrir alguna vez lo que estaban vigilando, como seguramente ocurrira algn da, los nios tendran que ocuparse de s mismos. Ningn adulto podra ocuparse de ellos. Incluso las autocosas estaran demasiado ocupadas, sus programas habran sido derivados automticamente al anlisis y las comunicaciones y el almacenamiento de datos. Los nios tendran que buscar algn lugar aprobado donde esconderse en realidad para permanecer fuera del camino, y permanecer protegidos all hasta que se les dijera que podan volver a salir. Haba precedentes de este tipo de cosa. A mediados del siglo XX, los escolares de los Estados Unidos y los de la Unin Sovitica haban tenido que aprender a meterse bajo sus pupitres, permanecer tendidos boca abajo, unir las manos contra sus nucas, y sudar de miedo... Si fallaban en hacer algo de aquello, les decan sus maestros, las bombas nucleares haran patatas fritas de ellos. Para los nios de la Rueda de Vigilancia las apuestas eran ms altas. No eran slo sus vidas las que podan perderse. Si causaban problemas, lo que poda perderse era, quiz, todo. As que, cuando haba un Ejercicio, ellos tambin sudaban de miedo. Al menos, acostumbraban a hacerlo. Pero de tanto en tanto haba un Ejercicio Clase
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Dos.

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Clase Dos significaba solamente que las precauciones de rutina deban ser tomadas slo porque se acercaba una nave de suministros. Los Ejercicios Clase Dos no daban ningn miedo..., al menos no lo daban si no pensabas demasiado profundamente en ello. (Si lo hacas, era aterrador darse cuenta de que la Rueda de Vigilancia tena que paralizar todas sus actividades normales, mientras incluso los Vigilantes libres de servicio se apresuraban a los Sillones de Sueos extra, para asegurarse de que nada indeseado se estaba infiltrando bajo la tapadera de aquello tan deseado, una nave de suministros.) No haba escuela los das en que llegaba una nave de suministros. No se trabajaba en ninguna parte de la Rueda (siempre excepto los Sillones de Sueos), porque lodo el mundo estara demasiado atareado con la legada de la nave. Aquellas familias que haban cumplido su perodo ce servicio e iban a ser sustituidas estaran empaquetando sus cosas y reunindose en el hangar para tener su primera visin de la nave que las devolvera al clidamente invitador racimo de estrellas que era la galaxia. Y todos los dems estaran preparndose para supervisar la descarga de los suministros y la llegada del nuevo personal. Cuando Estornudos lleg a la esquina de la sala de la escuela ya se haba comido su bocadillo, y Harold estaba aguardando. Llegas tarde, Torpe! exclam el nio humano. Todava no ha sonado la seal de avistamiento seal Estornudos, as que no llegamos tarde a nada. No discutas! Discutir es cosa de bebs. Vamos. Harold abri la marcha. Supona que era su derecho. No slo era mayor que Estornudos (al menos en tiempo personal, aunque en realidad, en trminos del cada vez, mayor reloj del universo en expansin, Estornudos haba nacido varias semanas antes que el tatarabuelo de Harold), sino que le aventajaba en masa a Estornudos por tres a uno, cuarenta kilos de Harold contra los no ms de quince de! joven y esqueltico nio Heechee. Harold Wroczek era un nio alto, de pelo claro y ojos color arndano. Pero no era mucho ms alto que Estornudos, cuya raza era en general muy alta y delgada segn los estndares terrestres. Para irritacin de Harold, otra cosa en la que no superaba a Estornudos era en fuerza. Bajo aquella reseca y correosa piel Heechee haba poderosos tendones y msculos. Aunque Harold intentaba siempre trepar por las abrazaderas de sujecin a las distintas cubiertas ms aprisa que Estornudos, e! nio Heechee le aventajaba fcilmente. Estaba arriba de la escalerilla mucho antes que Harold, de modo que Harold le jade: Ve con cuidado, Estornudos! No vayas a meterte en el camino de las autocosas! Estornudos no se molest en responder. Ni siquiera un nio de dos aos de la Rueda sera tan estpido como para meterse en el camino de las autocosas en una ocasin como aquella. Las naves llegaban slo cuatro o cinco veces en un ao estndar. No se entretenan mucho. No se atrevan, y nadie se atreva tampoco a retrasarlas. As que tan pronto como los nios estuvieron en el enorme espacio en forma de huso de la Bodega 2, se retiraron hasta pegarse tanto como pudieron a la pared, muy lejos de los deslizantes autocargos que iban fugazmente de un lado a otro y de los mayores que llegaban para contemplar la llegada de la nave. Todos los hangares de aterrizaje, incluida la Bodega 2, estaban en el interior de la Rueda. Su casco exterior era transparente en aquel punto, pero no poda verse nada a su travs excepto la curva interior de la propia Rueda, con los otros dos hangares de aterrizaje, idnticos a aquel en que se hallaban ahora ellos pero vacos, mirndoles a su vez. No puedo ver la nave se quej Harold. Estornudos no respondi. La nica respuesta posible era decir que era lgico que Harold no pudiera verla, puesto que la nave estaba todava acercndose a mayor velocidad que la de la luz, pero Harold le haba explicado a menudo que no le gustaba la estpida costumbre Heechee de dar siempre respuestas que todo el mundo saba a las preguntas que realmente no haban sido formuladas para que las respondieran.
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El trfico a la Rueda era casi nicamente unidireccional, excepto para la gente. La dotacin humana y Heechee era enviada de vuelta cuando haba cumplido cuatro turnos de servicio, el equivalente aproximado de tres aos terrestres estndar. Entonces volvan a la galaxia y a sus hogares, estuvieran donde estuviesen. La mayor parte iban a la Tierra, unos cuantos al mundo de Peggy, otros a alguno de los hbitats. (Incluso los Heechees iban normalmente a algn planeta o lugar humano en vez de regresar a sus autnticos hogares en el ncleo, debido a la dilatacin del tiempo y en su mayor parte porque los Heechees eran muy solicitados en una u otra de sus habilidades fuera de l.) Pero los suministros nunca regresaban. Maquinaria, instrumentos, piezas de repuesto, materiales de diversin, equipos mdicos, alimentos..., todo se quedaba. Cuando los suministros eran consumidos o se estropeaban o quedaban anticuados (o cuando los alimentos pasaban a travs de los cuerpos de los habitantes de la Rueda para convertirse en excrementos), eran reciclados o simplemente retenidos como masa extra para la Rueda. Cuanta ms masa tuviera la Rueda, menos se vera afectada por los movimientos en su interior, y as se gastara menos energa en mantener su rotacin equilibrada y correcta. As que los autocargos tenan poco que hacer mientras la nave se acercaba, excepto apilar las posesiones personales de la dotacin que volva a casa. No era mucha cosa; slo haba ocho familias en turno de rotacin. Son una suave nota; la nave se hallaba ya en espacio normal. El capitn de amarre estaba de pie delante de sus pantallas y tableros, comprobando las lecturas. Exclam: Luces! No era una orden. Era una cortesa hacia los espectadores, slo para dejarles saber lo que estaba ocurriendo; el autntico apagar de las luces, como casi todo lo dems que ocurra, estaba controlado por los sensores y los programas de amarre. Las luces de la Bodega 2 se apagaron. Igual hicieron en el mismo momento todas las luces del resto de la Rueda visibles a travs de su casco. Y entonces Estornudos pudo ver el espacio. No haba mucho que ver. No haba estrellas. Las nicas estrellas que brillaban lo suficiente como para poder ser vistas a ojo desnudo desde la Rueda de Vigilancia eran las de su propia galaxia, y no estaban orientados hacia ese lado. Haba otros centenares de millones de galaxias en su lnea de visin, pero slo unas cuantas docenas de ellas eran apreciables a simple vista, y apenas como plidas y pequeas manchas de imprecisa luz. Luego, mientras la Rueda frenaba lentamente su interminable girar sobre s misma, la ms occidental de las manchas de luz desapareci de su vista, y los espectadores murmuraron. Un plido y descolorido destello de luz, difcil de ver, doloroso a los ojos una vez visto..., y luego, bruscamente, como una diapositiva proyectada sin advertencia previa sobre una pantalla, all estaba la nave. La nave de suministros era enorme, un huso de 800 metros de largo. La forma indicaba que esta vez era una nave original Heechee, no una de las nuevas, construidas por los humanos. Estornudos sinti un calorcillo especial. No tena nada contra las naves humanas, que normalmente tenan forma de torpedo o eran simples cilindros. Como todo el mundo saba, la forma no importaba en absoluto en el viaje interestelar. Hubieran podido ser con la misma facilidad esferas o cubos o crisantemos; la forma era slo resultado de los caprichos de sus diseadores. La mayor parte de las naves de suministro que visitaban la Rueda de Vigilancia eran de construccin humana y estaban tripuladas por humanos..., y generalmente iban cargadas con reclutas humanos tambin, de modo que aquella fraccin menor de la dotacin de la Rueda que era Heechee se hallaba siempre en franca minora. Una nave Heechee poda significar ms Heechees para equilibrar la balanza. O al menos eso pensaba Estornudos... Pero no esta vez. El gran huso se encaj dentro del abrazo de la Rueda. Su rumbo de aproximacin era
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un giro ce sacacorchos, empezando a girar sobre s misma para igualar el propio lento giro ce la Rueda, de tal modo que cuando su morro toc la esclusa de a Bodega 2 estaban sincronizadas. Los anillos se fundieron. Los sellos se ajustaron. Desde popa de la nave partieron cables hacia los cabrestantes de las Bodegas 1 y 3, enganchndose en ellos y tensndose para convertir a la nave en una parte integrante de la estructura de la Rueda. Los equilibradores de masa en los conductos de servicio se estremecieron y resoplaron, variando el equilibrio de la Rueda para ajustarlo a los nuevos incrementos de masa. Harold se tambale, perdi el equilibrio cuando el suelo se agit bajo sus pies. Estornudos lo sujet, y Harold lo apart de un empelln. Ocpate de ti mismo, Torpe dijo. Pero por aquel entonces la nave ya estaba bien anclada, y sus maravillas empezaron a brotar. Los autocargos fueron los primeros en ponerse en accin, penetrando apresuradamente por las escotillas de carga y emergiendo con cajas y lardos y artculos de mobiliario y maquinaria. La mayor parte de lodo ello no poda identificarse a simple vista, pero la bodega ce carga se vio repentinamente inundada por deliciosos aromas cuando empezaron a salir cajas de frutas frescas, melocotones y naranjas y bayas. Huau! Hey! Mira esos pltanos! exclam Harold cuando un descargador descendi la rampa con sus cuatro patas alzadas, sujetando cada una un enorme racimo de pltanos an verdes. Me gustara comerme uno ahora mismo! Se supone que no tienes que comerlos hasta que se pongan amarillos seal Estornudos, orgulloso de su conocimiento de las extraas comidas humanas. Recibi una chamuscante mirada por parte de Harold. S eso. Quiero decir que me gustara comerme uno maduro ahora mismo. O alguna de esas bayas como se llamen. Estornudos se inclin hacia su vaina en busca de ayuda, luego volvi a enderezarse. Son fresas afirm. A m tambin me gustaran algunas. Fresas murmur Harold. Haba pasado mucho tiempo desde que haba visto una fresa por ltima vez. La Rueda cultivaba o manufacturaba la mayor parte de su propia comida, pero nadie haba cultivado todava fresas. Era bastante fcil elaborar comida con sabor a fresa..., o cualquier otro sabor imaginable; la comida CHON era interminablemente variada. Pero la consistencia, la textura, el olor..., no, siempre haba una diferencia entre la comida CHON y la real, y la diferencia estribaba en que la comida real era maravillosa. Los muchachos se deslizaron cuidadosamente hasta ms cerca de las cajas de frutas apiladas, inspirando profundamente. Haba espacio entre las cajas y la pared de la bodega, fuera del camino de los autocargos, y los muchachos caban all mejor que cualquier adulto. Creo que eso son frambuesas dijo Harold, mirando por encima de montones de lechugas y zanahorias y rojsimos tomates maduros. Y mira, cerezas! Creo que prefiero algunas fresas dijo Estornudos pensativamente, y un autocargo, depositando cuidadosamente una caja marcada Instrumentos Frgil, hizo una pausa, como si escuchara. Era cierto. Haba odo. Dos de sus largos brazos manipuladores se extendieron hasta las cajas de fresas, abrieron una de ellas, extrajeron un pequeo cestito de frutas, volvieron a cerrar la caja, y el autocargo tendi los brazos por encima de las dems cajas para entregarle el cestito a Estornudos. Hey, gracias! exclam Estornudos, sorprendido pero educado. De Nada, Estornudador dijo el autocargo en Heechee. Estornudos se sobresalt. Oh! Me conoces? Era tu maestro tai-chi anunci el autocargo. Dale algunas a Harold. Se volvi y se alej rpidamente en busca de la siguiente carga. Harold pareci resentido por unos instantes, luego desech la emocin como improcedente..., quin poda sentirse celoso de las atenciones de una inteligencia mecnica
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de bajo grado? Los dos muchachos se partieron las frutas, sujetando cada fresa por su corto tallo con las puntas de los dedos y comindola de un solo mordisco. Las fresas eran perfectas. Maduras, dulces, con un sabor que llenaba todas las promesas de su aspecto y olor. La gente saldr dentro de un minuto anunci Harold, comiendo beatficamente..., y se sorprendi al ver que Estornudos dejaba bruscamente de comer. Los ojos del nio Heechee miraban fijamente hacia la nave. Harold sigui la direccin de los ojos de Estornudos y vio al fin emerger al primero de los pasajeros. En total eran quince o veinte, adultos y nios. Eso siempre era interesante, por supuesto. Era la razn principal de que ellos estuvieran all, para ver qu nuevos compaeros o rivales poda traerles la nave. Pero la expresin del rostro de Estornudos no era slo curiosidad, Era furia o miedo..., o al menos sorpresa, decidi Harold, irritado como siempre porque las expresiones Heechees eran difciles de leer para un humano. Los recin llegados le parecan bastante humanos a Harold, aunque haba algo en la forma como andaban, difcil de ver a aquella distancia, que pareca extrao. Harold mir de nuevo, y vio algo ms. La Rueda haba girado un poco ms. Ahora, ms all de la masa de la nave, fuera en el vaco del espacio intergalctico, estabilizaba el racimo de manchas de luz amarillo sucio que la Rueda estaba all para vigilar. La luz no era realmente amarilla, por supuesto. El espectroscopio mostraba que ms de un noventa por ciento de la radiacin del kugelblitz se hallaba dentro del extremo violeta del espectro ptico y ms all de l; pero aquellas frecuencias eran malas para los ojos humanos o Heechees. El casco transparente haba sido teido para eliminarlas. Solamente el amarillo lo atravesaba. Harold sonri con satisfaccin. Qu ocurre, Torpe? dijo, condescendiente. Te ha asustado de pronto el kugelblitz? Estornudos parpade con aquellos grandes y rosados ojos Heechees de extrao aspecto y le mir. Asustado del kugelblitz? No. De qu ests hablando? Tienes una expresin tan curiosa explic Harold. No me siento curioso. Me siento loco. Mira eso! Estornudos agit un descarnado brazo hacia la cubierta. sa es una nave Heechee! Y toda la gente que ha salido de ella lleva vainas de Antepasados! Pero todos ellos son humanos. Si Harold hubiera sido un chico Heechee en vez de un nio muy humano, no se hubiera redo acerca del kugelblitz. El kugelblitz no era un asunto para tomarse a risa. El kugelblitz era donde viva el Enemigo..., los seres que los Heechees llamaban los Asesinos. Los Heechees no les haban dado ese nombre como una broma. Para los Heechees no haba nada risible en el Enemigo. Los Heechees no se rean de las cosas peligrosas. Huan corriendo de ellas. sa era otra diferencia significativa entre Estornudos y Harold. Y luego vino Oniko, que era tambin algo diferente. Oniko Bakin fue una de las recin llegadas. Su contingente de reemplazo inclua a veintids humanos y ningn Heechee. Cuatro de ellos eran nios, y la destinada a la escuela de Estornudos fue Oniko. Cuando apareci en clase el primer da, los dems nios se arracimaron a su alrededor. Pero t eres humana dijo uno. Por qu llevas una vaina Heechee? Siempre la llevamos explic ella. Y luego les hizo seas cortsmente de que prestaran atencin al automaestro. Oniko era innegablemente humana. Tambin era nia, y ms o menos de la edad de
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Estornudos. Su piel era plida y olivcea, sus ojos negros y coronados por un pliegue epicntico. Tena el pelo liso y muy negro, y Estornudos se sinti orgulloso de poder identificarla por esos signos como perteneciente a ese subgnero de los seres humanos llamado oriental. Sin embargo, hablaba un ingls coloquial. Para sorpresa de Estornudos, tambin hablaba un Heechee coloquial. Muchos humanos hablaban un poco el Heechee, ms o menos, pero Oniko era la primera persona que conoca Estornudos que se sintiera tan a gusto con el lenguaje del Hacer que con el lenguaje del Sentir. Eso no hizo disminuir su sorpresa de ver a una nia humana llevando una vaina Heechee. En rtmica, aquel primer da que Oniko estuvo en la escuela con l, Oniko fue su pareja en los movimientos de tensiones y flexiones, de modo que Estornudos pudo examinarla de cerca y atentamente. Aunque sigui pensando que su carne era desagradablemente flccida y su masa preocupantemente gorda, le gust el suave aroma de su aliento y la manera suave con que pronunciaba su nombre..., no Torpe, ni siquiera Estornudos, sino Estornudador, en idioma Heechee. Se sinti decepcionado cuando su autocasa la llam para decirle que deba salir de la escuela para cumplir con alguna formalidad con sus padres, porque hubiera deseado conocerla mejor. Aquella noche, en su casa, intent preguntarle a su padre por qu un ser humano deba llevar una vaina. Es muy sencillo, Estor dijo cansadamente Frenorradiacin. Pertenecen a un grupo perdido. La razn de que Frenorradiacin estuviera tan cansado era que haba estado efectuando turnos dobles de guardia. Todos los vigilantes lo hacan. Las ocasiones en que una nave amarraba en la Rueda eran consideradas como especialmente vulnerables, puesto que era inevitable un cierto grado ce confusin. En tales ocasiones eran ocupados todos los Sillones de Sueos, y todos los vigilantes eran mantenidos en servicio hasta que la nave se haba marchado de nuevo y la Rueda era otra vez segura. Haba sido un turno muy largo pava Frenorradiacin. Un grupo perdido explic es un conjunto de seres humanos que volaron en una de nuestras naves a un destino unidireccional. En cuanto a esta, pregunta a tu madre; ella habl con la tripulacin de la nave. Slo por un momento protest Ondafemto. Esperaba conseguir noticias de Casa. Frenorradiacin le dio unas afectuosas palmadas. Qu noticias podas esperar, cuando ellos se marcharon de all..., bueno, supongo que tres o cuatro horas despus de nosotros? Ondafemto admiti lo certero de su observacin con una flexin de su garganta. Dijo, regocijada: La pobre tripulacin an estaba en estado de shock. Todos eran Heechees. Abandonaron el ncleo con especialistas y materiales para ir a la Tierra, se detuvieron all, fueron cargados con suministros para nosotros, se detuvieron en el camino para recoger a la nueva dotacin del grupo perdido..., oh, lo confuso que debi ser eso para todos ellos! Exacto dijo Frenorradiacin. De todos modos, una vez los humanos originales alcanzaron el artefacto, no podan abandonarlo. As que estaban atrapados all para siempre. Si hubiera sido para siempre sonri Ondafemto no estaran ahora aqu, Freno. No sonri a la manera humana, puesto que la musculatura Heechee no es la misma que la nuestra. Lo que ocurri fue que un conjunto de msculos de su rostro form como un prominente nudo al arracimarse a ambos lados de su mandbula inferior. La tensa piel de sus mejillas ni siquiera se movi. Ya sabes lo que quiero decir respondi su compaero. De todos modos, Estor, ese pequeo grupo de menos de cien seres humanos se volvi tremendamente sensitivo. Dijo aquello de una forma ms bien modesta. Ser sensitivo significaba que uno era particularmente bueno en el uso del Silln de Sueos para escuchar seales de inteligencia externa, y por
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supuesto el propio Frenorradiacin se hallaba entre los seres ms sensitivos jams descubiertos. Era por eso por lo que ahora estaba en la Rueda. Trabajar Oniko en el Silln de Sueos? pregunt Estornudos. Por supuesto que no! Al menos, no hasta que haya crecido. Ya sabes que no slo es importante ser capaz de recibir cualquier impresin que te llegue de fuera. Un nio particularmente dotado podra ser capaz, de hacerlo, pero tan importante como eso es ser capaz de refrenar el irradiar tus propios sentimientos. Ms importante an corrigi Ondafemto. Ahora no haba nudo muscular de sonrisa en sus mandbulas. No haba nada de lo que sonrer. Ms importante, de acuerdo dijo su compaero. En cuanto a si esa nia es sensitiva o no, bueno, no hay forma en que yo pueda saberlo. Deber ser probada. Es posible que ya lo haya sido, como lo fuiste t, puesto que seguramente uno de sus padres debe ser sensitivo, y hay un fuerte componente gentico implicado en el don. Significa eso que yo trabajar en el Silln de Sueos cuando haya crecido? pregunt ansiosamente Estornudos. Todava no lo sabemos respondi su padre. Medit por unos instantes, luego aadi sombramente: Adems, ni siquiera sabemos si la Rueda va a seguir todava aqu cuando... Frenorradiacin! exclam su compaera. Eso no es algo para tomrselo a broma! Frenorradiacin asinti, pero no dijo nada. En realidad estaba muy cansado. Quiz, se dijo a s mismo, era por eso por lo que no haba estado bromeando. En realidad, el mejor testimonio respecto a la nia humana fue la propia Oniko. Haba sido asignada a su propia sala escolar, y por supuesto el automaestro la present de inmediato a todos sus dems alumnos. Oniko dijo naci en una Factora Alimentara, y no ha tenido muchas posibilidades de conocer cosas del mundo. As que, por favor, ayudadla en todo lo que podis. Estornudos estaba dispuesto a ello. Las posibilidades no surgan muy a menudo, sin embargo. No era el nico nio que senta curiosidad hacia la recin llegada, y la mayora de los otros, por el hecho de ser humanos, tenan ms ventajas que l. La escuela de Estornudos era casi idntica a la escuelita roja con una sola habitacin de las historias de la antigedad norteamericana. Realmente haba una sola habitacin. Era diferente de la escuela antigua, sin embargo, en que no tena solamente un maestro, o no exactamente. Cada estudiante reciba una instruccin ms bien individualizada, con su propio programa de aprendizaje adecuado a sus capacidades. El automaestro era una unidad mvil. Iba de un lado para otro de la sala de la escuela a la medida de las necesidades de cada uno, principalmente para mantener la disciplina y ver que ninguno de los estudiantes estuviera todava comiendo cuando debera estar analizando frases gramaticales. l no enseaba. Para eso, cada estudiante tena su propio cubculo. Cuando el automaestro terminaba de contar cabezas y comprobar las razones de cualquier ausencia, efectuaba una rpida inspeccin para asegurarse de que todas las manos estaban limpias y no haba sntomas de enfermedades de ninguna clase..., y, en el caso de sus pupilos ms jvenes, sujetando los cinturones de seguridad que los mantenan quietos en sus cubculos. Sin mencionar el escoltarles a los lavabos cuando era necesario, sin mencionar tampoco todas las dems funciones exigidas ante unos nios que, al menos algunos, eran an muy pequeos. Para todo esto el automaestro era perfectamente adecuado. Incluso pareca tranquilizador. Tena rostro. Cuando llevaba su equipo de automaestro normal, adoptaba la apariencia de una mujer mayor y menuda con una bata suelta. La bata era pura comparsera, por supuesto. Al igual que su sonriente rostro. Como lo eran todos sus dems atributos fsicos, porque cuando la escuela no estaba en sesin el automaestro se dedicaba a otros trabajos y adoptaba otros aspectos completamente distintos. Y, por supuesto, cuando se necesitaba ms ayuda cuando los nios requeran ms supervisin en el perodo de ejercicios o si surga
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algn problema especial, el automaestro recurra a tantas otras inteligencias artificiales como necesitara del depsito de la Rueda. Estornudos observ subconscientemente que el automaestro revoloteaba en torno a Oniko la mayor parte del tiempo, pero estaba demasiado ocupado intentado demostrar a satisfaccin de su programa de teora de los nmeros que 53 era congruente a 1421 en base 6 como para prestar mucha atencin. No era que la teora de los nmeros resultara difcil para Estornudos. Muy lejos de eso. Como todos los nios Heechees, haba absorbido la mayor parte de sus principios casi al mismo tiempo que aprenda a leer. Lo que converta a las matemticas en un desafo para Estornudos era el estpido sistema humano de contar..., sobre un base 10, imagina! Con anotacin posicional, de modo que si situabas dos dgitos en orden equivocado, el nmero resultaba irremediablemente equivocado tambin! Entonces: Tiempo de ejercicios! gorje alegremente el automaestro, y Estornudos descubri por qu el automaestro estaba prestando una atencin particular a Oniko. Todos los programas individuales de enseanza interrumpieron sus lecciones. Los cinturones de los ms pequeos se soltaron. Los nios se pusieron en pie y se estiraron y, riendo y empujndose, se apiaron para salir a la zona de seguridad fuera de la sala de la escuela. Excepto Oniko. Ella se qued atrs. Estornudos no se dio cuenta de aquello al principio, porque tena otras cosas en que pensar, como todos los dems nios, con las vigorosas flexiones y tensiones y torsiones de los msculos que todos ellos tenan que realizar veinte veces al da. Aquello era obligatorio en toda la Rueda, y no slo para los nios. La ligera gravedad de la Rueda de Vigilancia era debilitante. No animaba a los nios a desarrollar msculos fuertes, ni a los mayores a conservarlos. En la prctica, mientras permanecieran en la Rueda, eso no importaba, puesto que, para qu necesita un humano o un Heechee los msculos all? Pero nadie iba a quedarse para siempre en la Rueda y, una vez regresaran a la gravedad normal, lamentaran las debilidades acumuladas en la Rueda. Estornudos, siendo Heechee, era ms metdico y decidido en sus ejercicios que la mayor parte de los estudiantes humanos. Termin pronto y mir a su alrededor. Cuando vio que Oniko no estaba en el pozo de juegos, fue a mirar al interior de la sala de la escuela. All estaba. La nia permaneca sujeta en su cinturn de seguridad en el interior de una especie de jaula de metal que segua la forma de su cuerpo. Un exoesqueleto! Y el dispositivo se contraa y estiraba y flexionaba con la nia en su interior. Oh dijo Estornudos, comprendiendo de inmediato. Ests siendo aclimatada a la gravedad. Oniko abri los ojos y le mir llanamente, sin responder. Estaba jadeando, sin aliento. Los Heechees no eran mejores en la lectura de las expresiones humanas que los humanos en leer las de los Heechees, pero Estornudos pudo ver las lneas de tensin en su rostro y el sudor en su frente. Est muy bien que hagas esto dijo. Luego se le ocurri que tena que ser educado . Te importa que me quede aqu? pregunt, porque la nia estaba siendo evidentemente tensada y retorcida en algunas posiciones ms bien extraordinarias. No jade Oniko. Estornudos hizo una pausa, indeciso. Cuando mir ms atentamente pudo ver que no slo era ejercicio lo que estaba recibiendo Oniko. Tena una aguja clavada en la vena de su brazo, que inyectaba lenta y continuamente algn tipo de lquido en su flujo sanguneo. Ella se dio cuenta de su mirada y dijo: Estoy siendo recalcificada. Para hacer ms fuertes mis huesos. S, claro dijo animosamente Estornudos. Supongo que tu hbitat no deba tener mucha gravedad superficial. Pero esto ayudar. Estoy seguro. Pens por unos instantes, y luego dijo compasivamente: Supongo que todava no puedes hacer autnticos ejercicios, Oniko.
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Ella inspir profundamente. Todava no dijo. Pero los har!

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Cuando lleg la siguiente tarde libre, Estornudos y Harold planearon visitar el bosquecillo de cocoteros. Oniko estaba junto a la puerta de la escuela cuando salieron y, movido por un impulso, Estornudos le pregunt: Vamos a buscar algunos cocos. Quieres venir con nosotros? Harold gru su irritacin a sus espaldas, pero Estornudos no le prest atencin. Oniko frunci los labios, meditando la invitacin. Su pose y sus modales eran casi adultos cuando dijo: S, muchas gracias. Me encantara. Est bien intervino Harold, pero, qu hay de la comida? Slo traje para m. Yo llevo mi propia comida dijo la nia, dando unas palmadas a su cartera escolar, ya que de todos modos pensaba explorar un poco la Rueda hoy. Creo que es muy interesante. Harold se mostr indignado. Interesante! Mira, nia, no es slo interesante. Es lo ms importante de todo el universo. Es lo nico que mantiene segura a la raza humana!... Y tambin a la Heechee aadi, como si se le hubiera ocurrido de pronto. Quiero decir, si no estuviramos en guardia a cada minuto que pasa, quin sabe lo que podra ocurrir? Por supuesto dijo educadamente Oniko. S que nuestra tarea es monitorizar el kugelblitz. Por eso estamos aqu, naturalmente. La mirada que lanz a Harold era casi maternal. Mis padres son vigilantes aadi, con ese tono humilde que anuncia un gran orgullo, y mi to Tashi tambin. De donde vengo, casi todo el mundo es bueno en ese tipo de cosas. Probablemente cuando crezca yo tambin lo ser. Si haba algo que Harold no poda soportar cuando estaba mostrndose condescendiente con alguien era que ese alguien se mostrara condescendiente con l. Vamos a buscar algunos cocos pregunt, o vamos a quedarnos aqu charlando todo el da? Empecemos! Se volvi y abri la marcha. Su expresin deca que personalmente no haba intervenido en nada en la invitacin de aquella curiosa nueva nia humana con la vaina, y que no esperaba que saliera nada bueno de todo aquello. Al cabo de un momento pareci que tena razn. El bosquecillo de cocoteros no estaba lejos de la sala de la escuela en la curvada geometra de la Rueda. De hecho, estaba directamente encima de la escuela. Haba una cadena elevadora a unas docenas de metros de distancia, en la interseccin de dos corredores principales, pero bajo la ligera gravedad de la Rueda los nios activos raras veces se molestaban en recurrir a tales cosas. Harold abri una puerta, que revel un pozo vertical con asideros, justo al lado de la escuela. Empez a subir y pronto desapareci de la vista; Estornudos hizo un gesto invitador a la nia; sta dud. Creo que todava no puedo manejar estas cosas dijo. Naturalmente se burl Harold desde arriba. No hay ningn problema dijo inmediatamente Estornudos, azarado ante su falta de tacto. Tomaremos el elevador. Se dirigi al otro pozo, y no aguard a escuchar la respuesta de Harold. Pudieron escucharla de todos modos cuando se apearon cuidadosamente de la cadena elevadora y descubrieron a Harold aguardndoles. rbol? Oh, Dios dijo. Si no puede subir por las abrazaderas, cmo va a trepar a un Yo trepar por ella dijo Estornudos. T ve delante.
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Harold se volvi a regaadientes para elegir el mejor rbol para l.

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Trep, utilizando manos y pies, como un mono. Los cocoteros tenan una docena de metros de altura antes de la copa, pero no representaba ningn problema para un nio gil trepar con el peso que tena en la Rueda. Harold, orgulloso de los msculos que cultivaba religiosamente, haba elegido por supuesto el rbol ms alto y ms cargado de frutos, y Oniko contempl su ascensin con un cierto temor. Limtate a permanecer un poco apartada la anim Estornudos por si tira mal alguno. No voy a tirar mal ninguno! restall Harold desde arriba, empezando a arrancar uno de los frutos. Probablemente no hara dao a nadie aunque lo hiciera dijo Estornudos, pero de todos modos... De todos modos, crees que yo me asustara dijo Oniko con dignidad. No te preocupes por m. Sube a tu rbol. Yo mirar. Estornudos observ a su alrededor y eligi un rbol algo ms corto con menos cocos pero, pens, ms grandes. Slo se nos permite que cojamos dos cada uno explic; de otro modo, los cuidadores darn parte de nosotros. Volver en seguida. Y trep por su rbol ms aprisa an que Harold, e hizo su eleccin entre los verdes frutos triangulares. Arroj cuidadosamente tres buenos ejemplares al suelo, a unos pocos metros de distancia de Oniko, y cuando baj de nuevo ella los estaba estudiando sorprendida. Pero eso son cocos! exclam. He visto fotos de cocos. Son amarronados y peludos y duros. Eso es dentro de la corteza verde explic Estornudos. Toma se grande. Golpalo con los nudillos para asegurarte de que est maduro. Pero ella tampoco saba cmo se hacia eso. Estornudos lo hizo por ella y volvi a tenderle el fruto. Oniko lo tom entre sus manos y lo sopes pensativa. Aunque no pesaba mucho en la Rueda, su masa era la misma que en cualquier otro lugar del universo, y pareca formidablemente duro de agujerear. Cmo quitaremos eso verde? pregunt. Dile que me lo d, Torpe orden Harold a sus espaldas, con sus propios cocos ya en el suelo. Se lo arranc de las manos y, con dos rpidos golpes de su cuchillo, practic una abertura en uno de sus extremos y se lo tendi de vuelta. Bebe indic. Es bueno. La nia le mir con suspicacia, luego mir a Estornudos. ste asinti animosamente. Vacilante, alz el fruto a sus labios. Prob. Hizo una mueca. Agit el lquido dentro de su boca con la lengua, explorando el sabor de la leche de coco. Prob otra vez..., y dijo, sorprendida: Hey, s, es bueno! Luego lo abriremos y comeremos la pulpa dijo Estornudos, abriendo su propio coco . Quiz ser mejor que comamos ahora; la leche es buena para beber con los bocadillos. Pero aunque la familia de Estornudos haba adoptado la costumbre humana de los bocadillos, la de Oniko no. Lo que sac la nia de su cartera fue una coleccin de pequeos objetos envueltos en papeles de alegres colores. En el rojo, una jugosa ciruela. En el dorado, un trozo duro y amarronado de algo que ella dijo que era pescado, aunque ni Estornudos ni Harold se mostraron dispuestos a comprobarlo. Como tampoco se mostr interesada Oniko en el huevo relleno extra de Harold ni en el bocadillo de jamn que Estornudos haba convencido a su padre de que le dejara llevarse. El jamn constitua una osada aventura para Estornudos; haca poco que haba empezado a aceptar la comida humana..., o lo ms cercano a la comida humana que los sintetizadores de la Rueda podan crear. Pero deberais probar esto les anim Oniko.
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Gracias, no dijo Estornudos. Harold fue menos diplomtico; hizo claros sonidos de vomitar. Pero yo he probado vuestra comida seal Oniko. Esos cocos, por ejemplo, son buenos. Dio otro sorbo al suyo, descubri que el coco estaba vaco. En silencio, Estornudos abri otro y se lo pas. Creo dijo la nia juiciosamente que cuando sea mayor y vuelva a la Tierra me comprar una isla donde crezcan cocoteros, y entonces yo tambin podr subirme a los rboles. Los dos nios la miraron. Su sorpresa fue casi idntica, aunque por distintas razones. Harold porque se senta profundamente impresionado ante la casual afirmacin de una tal riqueza: Comprar una isla? Volver a la Tierra? Uno tena que ser muy rico para pensar en cualquiera de las dos cosas! Y Estornudos estaba simplemente desconcertado por la idea misma de ser propietario de alguna porcin de tierra. Me han dicho que existen algunas islas maravillosas prosigui Oniko. Hay una llamada Tahit, que dicen que es estupenda. O quiz alguna otra ms cerca de Japn; as podr visitar a mi familia, a la que todava no conozco. Tienes familia en Japn, Tierra? pregunt Harold, respetuoso de pronto. Su propia familia era descendiente de los primeros colonos del mundo de Peggy. La Tierra apenas era ms que un mito para l. Pero tena entendido que naciste en un artefacto Heechee. Es cierto, y mis padres antes que yo dijo Oniko, dando otro sorbo de leche de coco y preparndose para repetir una vez ms una historia que deba haber contado muchas veces . Pero el padre de mi padre, Aritsune Bakin, se cas en el gran templo de Nara. Luego llev a su esposa a Prtico en busca de fortuna. El padre de su padre fue tambin un prospector de Prtico, pero result muy malherido y fue confinado en el asteroide. Tena algo de dinero. Cuando muri, ese dinero sirvi para pagar el viaje del padre de mi padre, junto con su esposa. Solamente hicieron un viaje. Cuando salieron al otro lado descubrieron que su destino era el artefacto. Haba dieciocho grandes naves Heechees all, ninguna de las cuales pudo ser puesta en marcha entonces, y su propia nave ya no responda a los controles. Eso era para que la informacin acerca del artefacto fuera mantenida en secreto hasta que llegara el momento adecuado seal Estornudos con cierto embarazo. Ya haba odo muchas crticas acerca de las prcticas de los Heechees con sus naves y estaciones abandonadas. S, por supuesto dijo Oniko, indulgente. Otras seis naves de Prtico llegaron al mismo destino, y todas ellas, por supuesto, quedaron inmovilizadas all. Haba cuatro Tres, una Uno y otra Cinco, como la de mi abuelo, de modo que en total sumaban veintitrs prospectores originales. Afortunadamente, ocho de ellos eran mujeres en edad de procrear, as que la colonia sobrevivi. Cuando finalmente fuimos... Vacil por primera vez. Rescatados? ofreci Harold. No fuimos rescatados. Nunca estuvimos perdidos, simplemente detenidos. As que cuando finalmente fuimos visitados de nuevo, hace slo cuatro aos, la poblacin del artefacto era de ochenta y cinco personas. Entonces yo slo era una nia pequea, por supuesto. Algunos de nosotros volvieron directamente a la Tierra o a otros lugares, pero como yo era pequea mis padres se quedaron a fin de que yo pudiera prepararme para esos lugares horriblemente pesados. Y piensas que esto es pesado! se burl Harold. Huau. Espera a ver el mundo de Peggy! O la Tierra! Lo har dijo firmemente Oniko. Por supuesto que lo hars dijo Harold, escptico. Qu hay del dinero? Naturalmente, fueron aplicadas las reglas originales de Prtico explic Oniko. A los prospectores y sus descendientes les correspondan las bonificaciones y los royalties correspondientes. Segn las reglas, el valor del artefacto y su contenido fue estimado en dos mil ochocientos millones y algo ms de dlares, divididos por el nmero de prospectores que llegaron con vida all, veintitrs.
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Huau! dijo Harold, desorbitando los ojos mientras calculaba mentalmente. Por supuesto aadi Oniko, como disculpndose, mis padres son los nicos descendientes de cuatro de los veintitrs originales, as que heredar cuatro partes completas, aproximadamente un sexto del total..., si mueren sin tener ms hijos. Espero que no los tengan termin. Huau! exclam Harold por tercera vez, incapaz de decir otra cosa. Incluso Estornudos estaba impresionado, aunque no por el dinero que posea aquella nia..., la avaricia no era un vicio Heechee. Pero senta admiracin hacia la forma lcida y convincente en que haba contado su historia. En realidad dijo Oniko, fue estupendo cuando lleg ms gente. Tantas nuevas experiencias! Tanto de lo que hablar! No es que antes no fuera estupendo tambin... Oh, qu ocurre ahora? termin desanimada, mirando a su alrededor. Se estaba haciendo oscuro. La luz encima de sus cabezas se apagaba rpidamente, y era reemplazada por un resplandor rojizo mucho ms dbil. Al cabo de un momento el bosque de cocoteros estaba completamente a oscuras..., lo suficientemente a oscuras como para que los rboles, evolucionados para desarrollarse en el ritmo circadiano de los climas tropicales de la Tierra, tuvieran su perodo de descanso antes de que las luces volvieran a encenderse y se reanudara la fotosntesis. Es para que los rboles no se pongan enfermos explic Estornudos. Pero dejarn las luces rojas, de modo que podremos seguir viendo; a los rboles no les importa. A Estornudos tampoco le importaba, como Harold saba muy bien. Se ech a rer. Torpe le teme a la oscuridad, sabes? Estornudos apart la vista. Aquello no era cierto, pero tampoco era completamente falso. En el denso cmulo estelar en el ncleo Heechee, apenas se presentaba la ocasin en la superficie de ningn planeta en que no hubiera un cierto grado de luz solar. La oscuridad no le daba exactamente miedo, pero no se senta cmodo en ella. Dijo: Estabas hablndonos del lugar de donde has venido. Oh, s, Estornudador. Era tan hermoso! Incluso los prospectores originales llegaron a quererlo, creo, aunque por supuesto deseaban poder ver a sus familias de nuevo. Pero haba gran abundancia de comida y agua, y muchas cosas que hacer. Disponamos de una gran cantidad de libros Heechees, y ms de un centenar de Antiguos Antepasados Heechees almacenados con los que poder hablar. Ellos nos ensearon cmo utilizar las vainas dijo orgullosamente, dando unas palmadas a la suya. Estornudos adelant un dedo para tocarla, y sinti la clida agitacin de la presencia en su interior. Tu Antepasado parece muy agradable dijo. Gracias respondi gravemente ella. Tu vaina es mucho ms pequea que la ma, de todos modos indic. Oh, s. Nosotros no necesitamos las microondas, sabes? Slo las mantenemos por los Antepasados. Mi padre dice que aprendimos mucho de los Heechees..., una vez conseguimos dominar su idioma, por supuesto. Gracias devolvi Estornudos. No estaba seguro de por qu le daba las gracias, pero pareca educado. Harold, por su parte, no se senta educado. Lo que aprendimos de los Heechees dijo fue cmo ser cobardes. Y es lo nico que no hubiramos debido aprender! Estornudos sinti que los nudos de sus msculos se tensaban en sus hombros. Las emociones Heechees no eran iguales que las emociones humanas, pero incluso un Heechee poda sentir irritacin. Dijo, sin mucha firmeza en su voz:
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No quiero que me llames cobarde, Harold.

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Oh, no me refiero personalmente a ti, Torpe dijo obstinado Harold. Pero sabes tan bien como yo lo que hicieron los Heechees. Se limitaron a escapar y esconderse. Tampoco quiero que me llames Torpe. Nunca ms. Harold salt en pie. Y qu piensas hacer al respecto? se burl. Estornudos se puso en pie ms lentamente, hacindose la misma pregunta. Se senta incmodo en el bosquecillo de cocoteros sumido en la penumbra, pero tambin estaba empezando a temblar por otras razones. Quiero decirte que no es correcto que me llames as. Nadie ms lo hace. Nadie ms te conoce tan bien como yo dijo testarudamente Harold. Estornudos se dio cuenta de que los sentimientos del nio humano haban resultado heridos de alguna forma..., no se le ocurri utilizar la palabra celos. Harold tena los brazos alzados, los puos cerrados; bien, se maravill Estornudos, pareca como si deseara luchar. Quiz fuera eso. Quiz Estornudos tuviera que luchar con l. Los Heechees no practicaban normalmente la violencia contra otros, pero Estornudos era un Heechee muy joven, no tan civilizado como lo sera dentro de una o dos dcadas. Lo que lo detuvo no tuvo nada que ver con la civilizacin. Fue Oniko. La nia emiti un sonido estrangulado, mir fijamente el coco que tena en su mano, como si sintiera revulsin hacia l, luego lo arroj bruscamente lejos. Oh, Dios mo dijo con voz estrangulada, y empez a vomitar profusamente. Cuando los dos nios la devolvieron a la sala de clase, el automaestro, que adems conocimientos paramdicos, les reproch speramente el haber permitido pobre nia bebiera tanto de un lquido al que no estaba habituada. Como penitencia tener que escoltarla hasta su apartamento y quedarse all hasta que alguno de sus regresara. De modo que Harold y Estornudos iban a llegar tarde a cenar. Apresrate, quieres? se quej Harold, inmediatamente encima de l en el pozo descendente. Me van a dar una azotaina! Estornudos se apresuraba ya tanto como poda, sujetndose de una abrazadera a otra, pozo abajo. l no tena ningn miedo de recibir una azotaina. Ninguno de sus padres pegara nunca a un nio, pero se senta impaciente por verlos. Quera hacerles algunas preguntas. Mientras se apresuraban por el largo pasillo hacia la interseccin junto a la que estaban sus dos casas, la de Estornudos a la derecha, la de Harold a la izquierda, estaba formulndolas ya mentalmente. Y entonces se detuvieron en seco. Estornudos lanz un siseo de sorpresa. Harold gru. Oh, mierda. Ambos oyeron el penetrante chillido metlico-electrnico que pareca atravesar carne y huesos hasta llegar directamente al cerebro. Para asegurarse de que todo el mundo lo captaba, las luces del techo empezaron a parpadear a intervalos regulares de tres veces. Y todas las voces de todas las autocosas despertaron a la vez: Ejercicio! llamaron a los muchachos las ms cercanas. Ocupen inmediatamente posiciones de descanso! Vacen sus mentes! Permanezcan inmviles! Esto es un ejercicio! Deseara tener alguna una forma mejor de hablar de la gente de carne. Deseara, si fuera posible, hablar de Estornudos y de Oniko y de la Rueda tal y como yo los experiment. No quiero decir que los experimentara directamente. No lo hice; yo no estaba all. Pero es igual que si hubiera estado, puesto que todo lo que ocurra en la Rueda, como todo lo que ocurra en cualquier lugar de la Galaxia, estaba registrado en alguna parte en el espacio gigabit, y as pues se hallaba disponible a todos aquellos que haban sido dispersados.
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posea que la iban a padres

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Como yo.

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As que, en un cierto sentido, estaba all. (O estaba all.) Pero, mientras acceda a aquel archivo en particular, estaba haciendo tambin otras cuarenta y cinco cosas al mismo tiempo, algunas de ellas interesantes, algunas de ellas importantes, algunas de ellas simplemente hurgar un poco ms en los anhelos y penas que hay dentro de mi cabeza y que es algo que parece que estoy haciendo siempre. No s cmo dar a entender todo eso. No quiero decir que no estuviera prestando atencin a la historia de los chicos. Lo estaba. Me interesaba. Hay algo infinitamente conmovedor, para m al menos, en el valor de los nios. No me refiero al valor fsico, de puos cerrados y palabras prietas, como cuando Estornudos se enfrent a Harold, aunque eso fue muy valiente (si no en realidad socioptico) para un nio Heechee. Me refiero a la forma en que un nio puede enfrentarse a un autntico peligro, quizs incluso a un peligro irresistible e invencible. Es algo ftil y desesperanzado y descorazonador, como un gatito de dos semanas maullando su desafo a un toro escapado de su corral. Me emociona. Albert no se muestra siempre tolerante hacia mis sentimientos respecto a los chicos. A veces me dice que convendra que Essie y yo tuviramos algn chico propio, y entonces quiz no los idealizara de la forma en que lo hago. Tal vez tenga razn. Pero, independientemente de lo que hubiera debido hacer o posiblemente no debera hacer, no puedo evitar esa repentina oleada de licuefaccin en torno a la regin cardaca (bueno, el anlogo, al menos, del corazn fsico que tuve una vez y que ahora ya no tengo) cuando veo a los chicos hacer lo que hay que hacer frente a un miedo abrumador. En realidad, ni Harold ni Estornudos se asustaron tanto al principio. Un Ejercicio era un Ejercicio. Haban pasado por muchos de ellos antes. Se dejaron caer all donde estaban. Cerraron los ojos. Aguardaron. No se trataba de un Ejercicio Clase Dos, como la llegada de una nave. Era una alerta general, del tipo que se produca frecuentemente al azar y que haba que seguir al pie de la letra. Tan pronto como el silbido de advertencia ces, toda la Rueda qued en un silencio absoluto. Las autocosas que no tenan ninguna misin en particular se inmovilizaron por completo y aguardaron. Las luces disminuyeron hasta convertirse en una suave penumbra, apenas suficiente para ver las cosas a su alrededor. Los sensores de inercia que monitorizaban el giro de la Rueda proporcionaron a sus equilibradores de masa una ltima palmada y se desconectaron; lo mismo hicieron los cables elevadores verticales; lo mismo hicieron todas las dems mquinas inorgnicas (o no ya orgnicas) no esenciales y las inteligencias de la Rueda. Estornudos y Harold se desconectaron tambin, o llegaron tan cerca de ello como un nio activo poda conseguir. Entre los cursos obligatorios que todos los nios en edad escolar de la Rueda deban seguir y practicar asiduamente estaba lo que algunas personas acostumbraban a llamar satori, el vaciado mental. Eran buenos en ello. Tendido, acurrucado como un feto al lado del igualmente acurrucado Harold, la mente de Estornudos se vaci de todo excepto de la gris dorada, ni clida ni fra, ni brillante ni oscura, bruma del abandono del yo. O casi. Por supuesto, en el satori nunca podas alcanzar la perfeccin. El intento de ser perfecto era ya en s mismo una imperfeccin. En la bruma de Estornudos se agitaban cosas. Preguntas. Preguntas acerca de Oniko que Estornudos segua deseando formular a sus padres. Preguntas acerca de si por algn terrible azar, aquel Ejercicio poda no ser un Ejercicio en absoluto, sino la realidad. La cubierta de la Rueda pareca muerta bajo su mejilla. Ningn zumbido de las bombas de aire o vibracin de los cables motores. Ninguna voz. Ningn reverberar de pasos de alguien movindose. Ni siquiera el irregular y satisfactorio golpeteo sordo de los equilibradores de masas manteniendo estable el giro de la Rueda. Estornudos aguard. Mientras las preguntas intentaban tomar forma en su mente, se separ de ellas, dejando que derivaran lejos, medio formadas. Hasta que una pregunta
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empez a insistir recurrentemente: Por qu duraba tanto aquel Ejercicio?

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De hecho, transcurri ms de una hora antes de que el ms prximo autolimpiador se agitara bruscamente y se pusiera en pie. Seal a los dos nios con su sensor y dijo: El Ejercicio ha terminado. Podis levantaros. No necesitaban que se lo dijeran, por supuesto. Incluso antes de que el autolimpiador pronunciara sus palabras la Rueda empez a volver a la vida. Las luces se encendieron. Los distantes susurros y golpeteos y vibraciones dijeron que toda la maquinaria vital haba vuelto a ponerse en marcha. Harold salt en pie y sonri. Apuesto a que mi padre ha tenido que ir de servicio exclam alegremente; sus palabras podan traducirse por: De modo que no recordar que volv tarde. El mo tambin dijo Estornudos; y luego, asaltado por un pensamiento: Y seguramente los padres de Oniko han tenido que acudir tambin, de modo que probablemente... Probablemente habrn tenido que dejarla sola de nuevo asinti Harold. As que, de qu sirvi tenernos all hasta que ellos llegaran? Fue una estupidez! Dio una patada al autolimpiador cuando pasaron por su lado. Nos veremos maana. De acuerdodijo educadamente Estornudos, y se apresur hacia su casa. Como era de esperar, ninguno ce sus padres estaba all. La autocasa le dijo que su padre haba sido llamado a los Sillones de Sueos y que su madre haba sido sorprendida por el Ejercicio muy lejos, en el tercer sector de la Rueda. Ambos estaban volviendo a casa ahora. Su padre lleg primero, ce nuevo con aspecto cansado. Dnde est tu madre? pregunt. Fue la autocasa quien respondi por Estornudos: Ondafemto se ha visto demorada por un ligero problema; uno de los circuitos de mantenimiento tard en volver a conectarse despus del Ejercicio. Debo preparar la cena? Por supuesto gru Frenorradiacin, cansado e irritable. Por qu esto, Estor? Cmo es que no has puesto ya en marcha el autococinero? Y adems dijo, recordando, por qu no estabas aqu hace dos horas? Oniko se puso enferma explic Estornudos. Frenorradiacin hizo una pausa, a medio descolgar su bolsa de memoria, camino del bao de aire. Y eso es algo de lo que t tengas que preocuparte? Acaso te has convertido en automdico? Estornudos explic lo de la leche de coco. Tuvimos que llevarla a casa. Yo quera irme, padre protest, pero su autocasa nos dijo que nos quedramos con ella, y su Antepasado se mostr de acuerdo. Su Antepasado? repiti irnicamente Frenorradiacin. No, por supuesto no me refiero a sus autnticos antepasados, padre, pero ella lleva al Antepasado en su vaina. Su nombre es Ofiolito; el antepasado, me refiero. Para ser una humana dijo aprobadoramente Frenorradiacin, esa Oniko demuestra tener una inteligencia considerable. A menudo me he preguntado por qu no hay mas humanos que lleven bolsas de memoria. Por supuesto, ellos no necesitan la radiacin como nosotros, pero pese a todo, las vainas son tan convenientes en otros aspectos. S, pero ella tiene un Antepasado en la suya. Pese a lo cansado que estaba, Frenorradiacin era un buen padre. Se sent en una tijera de reposo, con la vaina colgando ante l, para explicarle a su hijo:
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Tienes que recordar, Estor, que si un grupo de Antepasados fue inadvertidamente dejado atrs durante el Traslado, debi ser muy solitario para ellos. Por supuesto, debieron establecer lazos de relacin con los primeros seres inteligentes que aparecieron por all, aunque fueran humanos. S dijo Estornudos, pero yo todava no tengo ningn Antepasado en mi vaina. Los nios no tienen Antepasados en sus vainas explic Frenorradiacin. Ni siquiera los tienen muchos adultos, porque los Antepasados estn muy ocupados con cosas ms importantes, pero cuando crezcas... S dijo Estornudos, pero ella lo tiene. Frenorradiacin gru y se puso en pi. Colgando cuidadosamente su bolsa de memoria de la puerta del bao, suplic: Ms tarde, hijo, por favor. Estoy realmente agotado. Para Estornudos no se trataba solamente de curiosidad intelectual. Ni siquiera eran los celos de un nio hacia otro con un juguete mejor. Haba implicadas casi cuestiones morales, quizs incluso religiosas. Tanto los Heechees como los humanos haban aprendido a suplementar sus cerebros con inteligencias almacenadas en mquina, pero lo haban hecho por caminos distintos. Los seres humanos haban seguido el camino de las calculadoras y las computadoras y los servomecanismos, a lo largo de todo el camino hasta las flexibles y enormes redes gigabit que alimentaban Inteligencias Artificiales como la de Albert Einstein. (Y, por supuesto, yo.) Los Heechees nunca haban desarrollado LA. No tenan que hacerlo. Haban aprendido muy pronto cmo almacenar en forma mecnica las mentes de sus muertos. Pocos Heechees moran de una forma absoluta y permanente. Se convertan en Antiguos Antepasados. Un astrnomo humano que deseara calcular los elementos orbitales de los planetas de un sistema doble poda dirigir fcilmente el problema a una computadora auxiliar. Un Heechee empleara una batera de Antepasados muertos. A todos los efectos prcticos, un sistema funcionaba tan bien como el otro. Pero no se trataba solamente de los efectos prcticos. Los humanos no reverenciaban a sus computadoras. Los Antiguos Antepasados de los Heechees, por su parte, merecan y exigan un cierto respeto. La madre de Estornudos regres mientras su padre an se estaba baando. Escuch sus preguntas y dijo, frotndose la nuca: Despus de cenar, de acuerdo, Estor? Tu padre se siente agotado despus de un turno extra en el Silln de Sueos. Y adems, por supuesto, est preocupado. Estornudos mir a su madre con la boca abierta. Preocupado? Cansado s; Estornudos esperaba aquello. se era el precio que un vigilante tena que pagar, sentado en el Silln de Sueos durante interminables horas, intentando captar alguna presencia aliengena, siempre temiendo que pudiera llegar a tener xito algn da..., como seguramente llegara a ocurrir, con unas consecuencias que nadie poda adivinar. Pero, preocupado? Cuando finalmente el autococinero puso la cena encima de la mesa y sus padres hubieron comido y se mostraron algo ms relajados, Frenorradiacin dijo pesadamente: No fue un Ejercicio planificado, Estor. Dos vigilantes del turno creyeron detectar algo, as que fue decretada una emergencia. Alz sus antebrazos, el equivalente a un encogerse de hombros. Lo que captaron es muy incierto. No fue claro, ni fuerte..., pero son buenos vigilantes. Por supuesto, hubo que suspenderlo todo. Estornudos dej de comer, con el cuchillo a medio camino hacia su boca. Su padre dijo rpidamente: Pero yo no sent nada cuando me instal. Estoy seguro de ello. Ni nadie ms lo sinti tampoco. Ha habido falsas alarmas antes dijo esperanzada Ondafemto.
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Por supuesto. Por eso somos tantos: para asegurarnos de que las alarmas son falsas. Puede que pasen un milln de aos antes de que los Asesinos salgan, sabes? Quin puede decirlo? Frenorradiacin termin de comer rpidamente, luego se reclin sobre su bolsa. Ahora, Estor, cules son tus preguntas acerca de tu amiga humana, Oniko? Estornudos hizo girar lentamente los ojos. Oh, s, tena un milln de preguntas, pero el pensamiento de que quiz se hubiera producido una autntica seal de la aparicin de los Asesinos las haba apartado todas de su mente. Una falsa alarma, de acuerdo, pero, cmo poda saber con seguridad cualquier vigilante que una alarma era falsa? Pero sas eran cuestiones que evidentemente su padre no deseaba discutir. Estornudos rebusc en su mente y hall una de las cosas que lo haban estado preocupando. Padre, no se trata slo de la vaina. Oniko tiene tanto dinero. Por qu son tan ricos? Utiliz las palabras inglesas, aunque estaban hablando en Heechee, porque su idioma no posea esos conceptos. Frenorradiacin encogi sus amplios y nudosos hombros..., era el equivalente Heechee a un fruncimiento de ceo. Son seres humanos dijo, como si aquello lo explicara todo. No lo hizo. S, padre dijo Estornudos, pero no todos los seres humanos son tan ricos. No, por supuesto que no dijo su padre. Esos humanos en particular tuvieron la suerte de adquirir algunos dispositivos Heechees. Algunas de nuestras propiedades, Estor. Ni siquiera los buscaron. Simplemente los descubrieron por casualidad, y en la prctica humana eso les confiri su propiedad, que cambiaron por dinero. Ondafemto dijo apaciguadoramente: Por todo lo que sabemos, los dispositivos estaban abandonados, por supuesto. Hizo chasquear la lengua hacia el autococinero, que retir los utensilios utilizados y sirvi el postre. No era tarta o helado; era una de las variedades de correosas lianas que los Heechees masticaban despus de sus comidas y que a la vez limpiaba sus paladares y lubricaba antispticamente sus dientes. El concepto de dinero no deja de tener su valor aadi, puesto que funciona como una especie de burdo servomecanismo para establecer las prioridades sociales. Frenorradiacin extrajo una fibra de entre sus dientes y dijo, indignado: Ests proponiendo que los Heechees deberamos adoptar el mismo sistema? No, no, Freno! De todos modos, no deja de ser interesante. Interesante! gru su padre. Estpido, dira ms bien. Para qu sirve el dinero? Acaso no tenemos todo lo que necesitamos sin l? No tanto como tiene Oniko dijo pensativamente Estornudos. Frenorradiacin dej sobre la mesa su cuchillo de comer y mir desesperado al nio. Cuando habl, no lo hizo a su hijo sino a su compaera: Lo ves? exclam. Ves lo que le est ocurriendo a nuestro hijo? La prxima cosa que nos pedir ser un sueldo. Y lo que ms tendremos que llorar inconscientemente, utiliz la palabra inglesa, puesto que los Heechees eran incapaces de derramar lgrimas es que nosotros somos ms viejos y sabios que ellos! Cmo nos hemos metido en una posicin en la que nosotros debemos acomodarnos a sus costumbres? Ondafemto mir primero a su compaero, luego a su hijo. Ambos parecan alterarlos..., en el caso del nio, estaba segura, porque Frenorradiacin lo estaba; en el caso de su compaero las razones eran ms graves. Freno, querido dijo pacientemente, de qu sirve preocuparse por esas cosas? Sabamos lo que significaba exponer a nuestro hijo a los valores humanos; lo hablamos ya antes de abandonar el ncleo.
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S, durante quince minutos dijo lgubremente su compaero.

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Quince minutos fue todo el tiempo del que dispusimos. Ondafemto se inclin para susurrarle algo a su vaina. Obedientemente, hizo que la autocasa redispusiera las imgenes de la pared de la estancia. Las agradables traceras monocromticas desaparecieron, y el nostlgico mural del Hogar, con sus pabellones y terrazas dominando las bahas y las majestuosas colinas les rodearon. Estor no olvidar dijo tranquilizadoramente. No lo har, de veras, padre dijo el nio, con voz temblorosa. No. No, por supuesto dijo Frenorradiacin, reacio. Terminaron su postre de fibras en silencio. Luego, cuando la autocasa lo hubo retirado y limpiado todo, entraron en comunin con los Antepasados durante un rato, dejando que los viejos hablaran, se quejaran, aconsejaran. Era algo muy tpico Heechee. Lentamente, Frenorradiacin se calm. .A la hora de acostarse, Estornudos se senta completamente tranquilo. Ahora vete a dormir, hijo !e dijo su padre afectuosamente. S, padre respondi Estornudos. Y luego: Padre? Tengo que seguir durmiendo en un capullo? No puedo tener ma autntica cama, con sbanas y almohadas? Su padre le mir con desconcierto antes de empezar a sentirse ultrajado. Una cama? empez, y Ondafemto avanz para cortar la explosin antes de que se iniciara. Por favor, Estor indic, ni una palabra ms. A dormir! Estornudos, dolido, se retir a su habitacin para meditar en el denso y suave relleno de su capullo. Era embarazoso dormir en algo como aquello cuando todos los dems chicos tenan camas. Trep a l y se meti dentro, cerr el capullo sobre l, se dio diez o doce vueltas hasta acomodar el relleno a su gusto, y se durmi. Sus padres estaban desatando las hamacas en la otra habitacin, preparndose tambin para dormir. Frenorradiacin permaneca en silencio, con los tendones de su estmago agitados por el desagrado. Ondafemto se dio cuenta de ello y cambi de nuevo los murales. Los suaves colores pastel desaparecieron. En todas las paredes no haba ahora ms que oscuridad, salpicada por unos pocos objetos visibles. A un lado, la gran extensin moteada de la galaxia. Al otro, los imprecisos objetos color azufre que eran la razn de que estuvieran all. No te das cuenta, querido? dijo. Nada de esto importa comparado con la gran finalidad a la que servimos. Nunca debemos olvidar por qu nuestra raza se traslad al ncleo..., y por qu hemos vuelto a salir de l. Frenorradiacin mir con desagrado la humosa y girante masa. Algunas cosas importan respondi, testarudo. La equidad importa siempre! S, Freno dijo suavemente su compaera, la equidad siempre importa. Pero, comparada con los Asesinos, no importa demasiado. Ya no hay mucho ms que decir ahora sobre los nios. Siguieron viviendo una vida interesante y feliz en la Rueda..., por un tiempo. Siendo ms o menos de la misma edad, los tres pasaron mucho tiempo juntos. Hicieron cosas interesantes. Exploraron los pulmones de la Rueda, donde maraas de hojosas plantas trepadoras crecan de los excrementos arrojados por los desages de la Rueda y absorban el anhdrido carbnico exhalado tanto por los humanos como por los Heechees. Visitaron los talleres, donde todo poda ser reparado, desde un juguete hasta la pequea flota de espacionaves de la Rueda..., Ondafemto trabajaba all, y les mostr de buen grado todo. Se metieron en las espacionaves, colgndose de sus ganchos de carga como cachorros alimentndose de las ubres de su madre. Curiosearon en la biblioteca, con sus decenas de millones de archivos de datos almacenados e indexados: en aquellas estanteras estaban todas las historias que los humanos haban contado alguna vez, y todos los recuerdos de los Antepasados Heechees, y todos los diccionarios y compilaciones y textos de cada una de las
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dos razas..., bueno, no realmente todos, pero s los suficientes como para abrumar a Estornudos, Harold y Oniko. Visitaron el zoo, donde gatos y vacas y monos y animales Heechees de compaa y exticos pastaban o se colgaban de los barrotes o descansaban, el hocico entre sus patas, para devolver su mirada a los nios. Slo estaban representados unas cuantas docenas de organismos, pero para la mayora de los nios eran los nicos seres no pensantes que haban visto nunca. Incluso visitaron los Sillones de Sueos. Raras veces se permita a los nios ir all, pero el padre de Estornudos se hizo responsable de su buen comportamiento. As que un da, en el tiempo libre de Frenorradiacin, se les permiti contemplar los emplazamientos desde una respetable distancia. Fue una experiencia apasionante. Los Sillones estaban colocados en grupos de cuatro, cada trescientos metros o as, en torno al permetro exterior de la Rueda. Cada grupo se hallaba encajado en una pequea burbuja de cristal, hecha de una sustancia transparente no slo a la luz sino a cualquier otra forma de radiacin electromagntica. Era eso necesario? Nadie poda decirlo con seguridad, pero quizs ayudara..., cualquier cosa que pudiera hacer ms segura la tarea de los vigilantes vala la pena intentarla, aunque slo hubiera una remota posibilidad de que importara. Como era normal cuando no haba Ejercicio, slo uno de los sillones de cada grupo de cuatro estaba ocupado. Cogeos de la mano indic Frenorradiacin, y podremos acercarnos un poco ms. Los nios avanzaron cautelosamente, de puntillas, hasta llegar a un metro de distancia de uno de los vigilantes de guardia, una mujer humana de otro sector, con los ojos cerrados, los odos tapados. Casi pareca dormida cuando la miraron a travs de los intersticios de la resplandeciente malla de antenas metlicas que la rodeaban. A travs del cristal podan ver debajo de ellos debajo segn la geometra de la Rueda que giraba lentamente sobre si misma el espacio, incluido la distante masa lodosa del kugelblitz. La mano de Estornudos se apret alerta sobre la de Oniko. Ya no se senta repelido por el contacto de la carne humana..., tan grasienta, tan flexible, tan obesa. De hecho, casi disfrutaba sujetando su mano. Lo que ms le sorprenda era que ella tambin pareca disfrutar sujetando la suya ya que Harold no haba dejado de decirle desde haca mucho tiempo que para un ser humano el contacto de la caliente, dura y correosa carne Heechee era igualmente desagradable. Quizs Oniko no lo considerara as. O quizs fuera demasiado educada para manifestarlo Frenorradiacin les escolt de vuelta a las partes pblicas de la Rueda cuanto ya lo hubieron visto todo hasta la saciedad. Luego regres a su propio turno. En el camino de vuelta a sus casas los nios comentaron excitadamente todo lo que haban visto, detenindole solamente cuando se cruzaron con una clase de los ms pequeos, un grupo escolar que iba a visitar el acuario por primera vez. El acuario no era slo una especie de museo. Gran parte de la comida Heechee proceda del mar. Del mismo modo que parte de la humana. Muchos de los animales en los tanques iban a terminar ms pronto o ms tarde en una mesa. Estornudos, Harold y Oniko siguieron a los pequeos, tolerantes ante sus exclamaciones, divertidos al ver su reaccin ante las extraas serpientes marinas de enorme boca que tanto encantaban a los Heechees, o los calamares tpicos de las mesas humanas. Uno de los calamares estaba cerca de la pared del tanque, y cuando un nio de no ms de tres aos se le acerc cambi de blanco a moteado y le arroj un chorro de tinta mientras se alejaba como un cohete. El nio dio un salto atrs y jade. Harold se ech a rer, Oniko se ech a rer. Y, al cabo de un momento, Estornudos se ech a rer tambin, aunque por supuesto la risa Heechee no era en absoluto parecida, ni en rictus ni en sonido, a la humana. Pequeo tonto dijo Oniko con una ternura maternal. Recuerdo la primera vez que yo... No termin su frase. Hubo un. repentino chillido de advertencia a todo su alrededor, y las luces empezaron a destellar.
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Ejercicio! Ejercicio! gritaron los automaestros.

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Mientras todo el mundo se dejaba caer inmediatamente al suelo, Harold consigui formular una rpida pregunta. Por qu un Ejercicio aluna? inquiri al ms cercano de los automaestros. Permanece tendido! Vaca tu mente! orden el automaestro, pero Juego se contuvo, durante solo un segundo. Es slo un Clase Dos dijo. Se acerca una nave no programada..., ahora ocupa tu posicin! Y eso hicieron, todos, incluso los ms pequeos. Pero Estornudos tuvo problemas en vaciar su mente, porque haba una pregunta. S, por supuesto, cuando llegaba una nave siempre se produca un Ejercicio Clase Dos, eso no era nada de lo que asustarse,... pero nunca antes, en toda su experiencia, haba llegado una nave que no fuera esperada. Y esta nave era de la JVA. Cuando termin el Ejercicio y Estornudos estuvo de vuelta en casa de sus padres, la nave no programada estaba amarrada y silenciosa, pero an segua all. Y los rumores se difundan como fuego. Frenorradiacin los continu. S, Estor dijo, preocupado, tienes que marcharte. Todos los nios deben hacerlo. La Rueda est siendo evacuada de todo el personal no adulto, porque no podemos correr el riesgo di un nio radiando en un momento, intempestivo. Soy el segundo de la ciase en satori, padre! Claro que lo eres! Pero la Junta de Vigilancia a los Asesinos ha ordenado que debes marcharle con los dems. Por favor, hijo. No hay nada que podarnos hacer al respecto Ellos cuidarn bien de ti seal Ondafemto, pero su voz era ms ronca an por la preocupacin que la de su padre Pero donde voy a ir? gimi Estornudos. Sus padres se miraron. A un buen lugar dijo finalmente su madre. Todava no sabemos dnde exactamente. Vens de lugares muy distintos, y no creo que os lleven a todos vosotros a vuestros hogares inmediatamente. Pero de veras, Estor, cuidarn de ti. Y es slo por un tiempo, hasta que aclaremos lo de esta falsa alarma. Pronto estars de vuelta con nosotros. Espero que sea verdad dijo su padre. Y no hubo tiempo, ningn tiempo para una ltima visita al zoo o al bosque de cocoteros o a cualquier otro lugar, slo una corta sesin en la sala de la escuela para que todo el mundo pudiera recoger sus cosas y decirle adis al automaestro. Este da el automaestro no pudo mantener el orden. Ni lo intent. Slo se ocup separadamente de cada uno de sus alumnos, dicindole adis, asegurndose de que vaciaba todo su armario, mientras los dems nios .hablaban excitadamente entre s, con anticipacin y miedo. Ninguno de ellos saba todava dnde iban. Harold, por supuesto, estaba rezando por ir a su casa. Estornudos escuch pensativamente. Se pregunt si envidiaba a Harold. Era realmente el mundo de Peggy tal como Harold lo pintaba? Verano todo el tiempo? Y nada de escuela? Y millones de hectreas de frutos y bayas silvestres que podas recoger en cualquier momento, todos los das? Pero es un largo camino hasta all estaba diciendo Harold. Apuesto a que tendr que cambiar de nave. Eso significa que tardar un mes en llegar a casa. A m me tomara casi tres meses murmur pensativo Estornudos. Oh, pero eso se debe a vuestra estpida barrera Schwarzschild explic Harold, de una forma completamente innecesaria para un nio que ya la haba penetrado una vez. No crees que vayan a llevarte hasta all, verdad, Torpe? Cielos, no van a enviar toda una nave
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por un simple par de chiquillos Heechees. Eso sera ineficiente. No creo que lo hagan! En eso Harold tena razn. No haba tantos nios en la Rueda, y as la gran nave terrestre que los recibi tena un solo destino. La Tierra. Harold se sinti abrumado. Oniko temerosa. Estornudos..., bien, Estornudos no saba de un momento al siguiente cmo se senta, porque la excitacin y el pesar de abandonar a sus padres y la devoradora preocupacin de lo que significaba aquel repentino movimiento sin precedentes luchaban todo el tiempo por dominar su mente. El resultado slo era confusin. Tenan menos de doce horas para embarcar. Lo cual era una buena cosa. Cuanto menos tiempo dispusieran para dejar que la excitacin se fundiera y los temores y miserias crecieran, mejor. Finalmente fueron presentndose uno a uno en el gran vehculo interestelar, tan pronto como el centenar de nuevos Vigilantes y su equipo hubieron sido descargados. Los padres de Oniko estaban all, abrazando a su hija sin una palabra. Tambin estaban el seor y la seora Wroczek, y Estornudos desvi educadamente la vista cuando Harold se ech a llorar ante la partida. Adis, padre; adis, madre dijo Estornudos. Adis, querido Estor dijo su padre, intentando contener la emocin que rezumaba en su voz. La madre de Estornudos ni siquiera lo intent. Ser un hermoso lugar, Estor, querido prometi, abrazndole fuertemente. No sabremos de ti normalmente, porque van a interrumpir todas las transmisiones a la Rueda, pero..., oh, Estor! Lo abraz fuertemente. Los Heechees no pueden llorar, pero no hay nada en su fisiologa o en sus mentes que les impida sentir la prdida de una forma tan intensa como los humanos. Estornudos se dio la vuelta y se alej. No era una costumbre Heechee darse un beso de despedida, pero mientras entraba en la nave Estornudos dese que, en este caso, se hubiera hecho una excepcin.

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3 Habla Albert
Soy Albert Einstein, o al menos Robinette Broadhead me llama as, y creo que debera aclarar algunos asuntos. Con todos estos embrollados falsos principios, Robn no ha conseguido transmitirles a ustedes una cierta cantidad de datos que creo que son esenciales. Entre otros, quin era el Enemigo. Les ayudar. Eso es lo que hago siempre: ayudo a Robinette Broadhead. Primero debo explicar mi propia situacin. Para empezar, no soy el autntico Albert Einstein. l est muerto. Muri hace muchos aos, antes de que fuera posible, al menos para los seres humanos, almacenar a una persona como una base de datos despus de que su parte carnal hubiera desaparecido. Como resultado de ello, no poseemos ninguna copia real de ese Albert Einstein por los alrededores. Yo soy, como mximo, una tosca aproximacin de lo que hubiera podido ser l si fuera yo. Lo que soy realmente es algo completamente distinto a cualquier tipo de reconstruccin de un ser humano. Bsicamente soy un simple sistema de recuperacin de datos, recubierto con algunos toques de fantasa para quedar un poco ms bonito. (De la misma forma que la gente acostumbraba a ocultar el telfono de su mesilla de noche bajo la forma de un osito de peluche.) A fin de hacer ms agradable mi utilizacin, mi usuario, Robinette, pidi que yo tuviera el aspecto y actuara como una persona. As me hizo, pues, mi programadora. Le alegr hacerlo. Le gustaba acceder a los deseos de Robinette, puesto que no slo era su programadora sino tambin su esposa, S. Ya. Lavorovna-Broadhead. As que mi aspecto y la forma en que acto es slo un capricho de Robn. Creo que es justo decir que Robn es un hombre muy caprichoso, y tambin de un humor muy cambiante. No estoy menosprecindole. No puede evitarlo. Robn empez siendo orgnico. Por esa razn, sufri los hndicaps de todos los seres de carne. Su inteligencia era slo lo que podan producir los torpes medios bioqumicos. Su mente no era exacta, y evidentemente tampoco matemtica. Era el producto de un cerebro de carne, baado en constantes flujos de hormonas, desviada por impulsos orgnicos como dolor y placer, y completamente capaz de atormentarse con elementos de programacin que se hallan ms all de mi experiencia personal, como duda y culpabilidad y celos y miedo. Imaginen vivir as! En realidad, para m es una maravilla que ahora funcione tan bien como lo hace. No s si yo hubiera podido. Pero debo reconocer que en realidad no comprendo estas cosas, puesto que nunca las he experimentado, excepto en un sentido analgico. Eso no quiere decir que no pueda tratarlas. Los programas de Essie Broadhead pueden hacer casi malditamente todo. La comprensin es absolutamente innecesaria..., no tienes que comprender cmo funciona una espacionave para subir a ella y pulsar unos cuantos botones. Puedo proyectar cmo algunos estmulos determinados afectarn el comportamiento de Robn al menos tan bien como l mismo, y no tengo que comprender para hacerlo. Despus de todo, no comprendo tampoco la raz cuadrada de menos uno, pero eso no me impide hallar formas tiles de emplearla en ecuaciones. Funciona. e a i veces la potencia de pi igual a 1. No importa en absoluto que todas las cantidades implicadas sean irracionales, trascendentales, imaginarias o negativas. No importa que el propio Robn sea todas esas cosas tampoco. Lo es. Todos ellos lo son. l, especialmente, es negativo una buena parte del tiempo, de una forma que le impide alcanzar ese otro irracional, por no decir trascendental, estado, ser feliz. Esto es una estupidez por su parte. Segn todos los objetivos estndar, Robinette Broadhead ha conseguido todo lo que se puede desear. Es todo lo que desea cualquier ser humano. Es enormemente rico..., bueno, de acuerdo, es cierto que no posee personalmente esa riqueza, puesto que ahora est almacenado en mquina y existen arduos problemas
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legales acerca de las propiedades de la gente muerta; pero sus riquezas estn invertidas en su autntica esposa (o viuda), y son tantas que si Robin desea gastar unos cuantos cientos de millones aqu o all, slo tiene que decirlo. Adems, utiliza esas riquezas juiciosamente. La mayor parte de ellas las emplea en el Instituto Robinette Broadhead para la Investigacin Extrasolar, con sus instalaciones en lugares como Londres, Brasilia, Johore, el mundo de Peggy, y una docena de otras localizaciones en los viejos Estados Unidos, sin mencionar su flota de naves exploradoras que se hallan siempre ocupadas sondeando toda la galaxia. Gracias a ello, su vida tiene objetivo, y posee gran cantidad de poder. Qu queda? Salud? Por supuesto que la tiene; si algo va mal, simplemente es corregido de inmediato. Amor? Por supuesto! Posee la mejor de todas las esposas posibles en S. Ya. LavorovnaBroadhead..., al menos posee la simulacin almacenada en mquina de ella, y la simulacin es esencialmente perfecta, puesto que la propia S. Ya. escribi el programa de su dupli. En pocas palabras, si alguna vez una persona de carne, cualquier persona de carne, tuvo razones para sentirse feliz, Robin es esa persona. Esto simplemente demuestra que la razn no es un elemento dominante en su psique. Demasiado a menudo no se siente en absoluto feliz. Sus interminables preocupaciones y confusiones acerca de a quienes ha amado, y lo que ha querido significar por amor, y si fue justo o fiel a sus distintos amores, son detalles tpicos. Por ejemplo: Robin amaba a Gelle-Klara Moynlin, cuando los dos eran an de carne por aquel entonces. Tuvieron una pelea. Se reconciliaron. Luego, a travs de un accidente que ninguno de los dos tuvo oportunidad de impedir, l la abandon en un agujero negro durante treinta aos. Bueno, eso no estuvo bien, por supuesto. Pero no fue culpa suya. Sin embargo, necesit interminables horas de divn con mi colega el compupsicoanalista Sigfrid von Shrink, para aliviar su mente de la culpabilidad que le haba causado tanto dolor. Irracional? Apuesten a que s. Pero hay ms. Por aquel tiempo, mientras Klara estaba irremediablemente fuera de alcance por todo lo que l saba, para siempre, conoci y se enamor y se cas con mi creadora bsica, S. Ya. Lavorovna. Fue algo esplndido, desde todos los puntos de vista. Pero luego Klara reapareci. Cuando Robn tuvo que enfrentarse al hecho de que las amaba a ambas, simplemente huy. Lo que empeor ms las cosas fue el hecho de que por aquel mismo tiempo muriera. (Al menos, su cuerpo de carne se estrope, y tuvo que pasar a almacenarse en mquina en el espacio gigabit.) Uno podra pensar que eso iba a simplificar las cosas. Resulta evidente que esos asuntos biolgicos no tendran que producirle ms preocupaciones. Ya no tena ninguna biologa a mano. Pero no, no Robin Broadhead! Robin no es irremediablemente estpido tampoco. (Quiero decir, para una persona anteriormente de carne.) Es tan consciente como yo de que, antropolgicamente hablando, cuestiones tales como fidelidad y celos y culpabilidad sexual slo tienen que ver con el hecho biolgico de que el amor implica copulacin, que a su vez implica reproduccin..., en sus races, los celos no son ms que una cuestin de asegurarte de que el hijo que cras y educas es genticamente tuyo. l sabe eso. Desgraciadamente, no puede sentirlo. Ni siquiera el hecho de que nunca ha sido biolgicamente padre de ningn hijo puede cambiar nada. De qu cosas extraas se preocupa la gente de carne! Y sigue preocupndose, aunque haya sido promovida a la existencia no material, como yo. Pero Robin se preocupaba, enormemente, y cuando Robin se preocupaba, yo me preocupaba tambin. Por l. Porque sa es una de las cosas para las que estoy programado. Me doy cuenta de que estoy empezando a volverme tan discursivo como Robin. Bien, eso no puede evitarse. Tal amo, tal criado, como dice el viejo proverbio de las personas de carne..., incluso cuando el hombre sea un artefacto puramente sinttico hecho
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de subrutinas y bases de datos, como yo. Llegamos ahora al Enemigo.

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Eran la raza de seres inteligentes, no de carne (de hecho, no materiales), cuya existencia haban conocido los Heechees. El Enemigo (los Heechees los llamaban los Asesinos, y lo mismo hacan muchos humanos, pero a m nunca me gust ese trmino) haba barrido del universo al menos cuatro civilizaciones, y daado gravemente a un par ms. Era evidente que no les gustaba la gente de carne de ningn tipo. Incluso pareca que no les gustaba la materia de ningn tipo. De alguna forma aunque nunca he llegado a saber cmo, haban aadido tanta masa al universo que estaban frenando su ndice de expansin. En algn momento en el futuro se colapsara de nuevo sobre s mismo y renacera; la nica interferencia lgica es que entonces el Enemigo podra manipularlo de algn modo a fin de que el nuevo universo fuera ms hospitalario para ellos. Examinado objetivamente, se trataba de un proyecto elegante y de largo alcance. Sin embargo, nunca consegu hacer que Robn lo viera de este modo; l segua orientado hacia la materia, debido a sus desgraciados antecedentes. Y el Enemigo segua an por los alrededores, encerrado en su propio agujero negro..., ese agujero negro atpico que no contena materia sino que era un pozo de energa. (La energa que compona su masa era, por supuesto, el propio Enemigo.) No haba ningn nombre para un agujero negro as. Lo llambamos un kugelblitz. Cuando Robin y yo tropezamos por primera vez con el Heechee llamado el Capitn y su tripulacin, fue algo traumtico para los Heechees. Su forma de enfrentarse a los Asesinos haba sido huir y esconderse. No podan creer que unos seres humanos fueran tan temerarios como para elegir alguna otra lnea de accin. Nos contaron lo que ocurra, y se mostraron impresionados cuando nosotros nos negamos a seguir su ejemplo. Cuando el Capitn se convenci finalmente de que la humanidad (incluyendo por el momento en esa categora a aquellos como yo) iba a defender nuestra galaxia, reconoci lo inevitable. No le gust. Pero lo acept. Regres apresuradamente al lugar donde haban huido los Heechees cuando se haban dado cuenta del tipo de amenaza que era el Enemigo: el gran agujero negro en el ncleo de la galaxia. Su misin era comunicar al resto de los Heechees que todos sus planes se haban visto arruinados por aquella imprudente raza de seres humanos, y conseguir que nos ayudaran. Se trataba de un asunto urgente. Los Heechees posean enormes recursos. Aunque habamos pasado dcadas aprendiendo su tecnologa y aadindola a la nuestra, antes de que ningn ser humano vivo pusiera sus ojos en un Heechee vivo, todava haba muchas cosas que no sabamos. As que el Capitn prometi movilizar a los Heechees para que nos ayudaran inmediatamente a prepararnos para el da en que el Enemigo saliera de nuevo para destruir unas cuantas razas de carne ms. Por desgracia, lo que inmediatamente significaba para los Heechees no era lo mismo que significaba para nosotros..., ni siquiera incluyendo el lamentablemente lento modo de moverse de los seres humanos de carne como parte de ese nosotros. Los relojes funcionan lentamente en los agujeros negros. El factor de dilatacin del tiempo en el ncleo les hace ms lentos que los humanos, por un factor de aproximadamente cuarenta mil a uno. Por fortuna, inmediatamente significaba al menos tan pronto como pudieran, y de hecho respondieron sorprendentemente aprisa..., tenindolo todo en cuenta. La primera nave Heechee en aparecer fuera de su ergoesfera surgi prcticamente al instante..., es decir, al cabo de slo dieciocho aos. La segunda la sigui slo nueve aos despus. La razn de que pudieran reaccionar tan rpido era que haban mantenido un cierto nmero de naves en alerta constante. Y esos primeros Heechees en unirse a nosotros fueron valiossimos. Fueron ellos quienes nos ayudaron a construir la Rueda de Vigilancia, a montar una vigilancia permanente en torno al kugelblitz, y nos ayudaron a localizar todos los escondites y centros de aparatos Heechees mantenidos en reserva por toda la galaxia...,
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incluyendo, muy a menudo, los prospectores humanos de Prtico que haban llegado hasta ellos y haban quedado varados all sin posibilidad de regresar. Creo que debera hablarles un poco ms acerca de los anales de los Heechees, para explicar exactamente por qu eran una raza tan temerosa. Centenares de naves Heechees estaban viajando constantemente, como asunto de rutina, explorando y descubriendo nuevos rincones. Los Heechees eran tan inquisitivos como los seres humanos, y tan testarudamente decididos como ellos a descubrir todo lo que pudiera ser descubierto. Haba muchos problemas tericos en la ciencia que les hacan sentir el prurito de averiguar las respuestas. Cul era la verdad, queran saber, que se ocultaba detrs de la masa perdida..., el hecho de que toda la materia observable del universo no pareca pesar lo suficiente para originar los movimientos observados de las galaxias? Se desintegraban realmente los protones? Haba habido algo antes del Big Bang, y si haba habido algo, qu? Los cientficos humanos se preocupaban por todas esas cuestiones tambin, en los das anteriores a que entrramos en contacto con los Heechees. Los Heechees tenan una gran ventaja sobre esos primitivos humanos (incluido mi progenitor de carne). Podan salir y echar una mirada. Y eso hicieron. Enviaron expediciones para estudiar las novas y las supernovas y las estrellas de neutrones y las enanas blancas y los pulsars. Midieron el flujo de materia entre las parejas de binarias cercanas, y calcularon el flujo de radiacin de la cada de gases en torno a los agujeros negros. Incluso aprendieron a mirar dentro de la barrera Schwarzschild en torno a los agujeros negros, un truco que ms tarde les condujo al aprovechamiento de una til tecnologa; y no he hablado todava de su curiosidad igualmente grande acerca de la forma en que las partculas encajan entre s para formar tomos, los tomos se unen en molculas, y las molculas se convierten en cosas vivas como ellos mismos. Puedo resumir exactamente con bastante facilidad lo que deseaban los Heechees a nivel de conocimientos. Lo deseaban todo. Pero de todas sus investigaciones ninguna era ms urgente, o ms asiduamente perseguida, que la bsqueda de otra vida inteligente adems de la suya en el universo. A lo largo del tiempo, los Heechees hallaron un par de ejemplos..., o casi. El primero fue un descubrimiento casual que trajo una rpida alegra y casi una instantnea decepcin. Un pequeo planeta helado, que apenas mereca una segunda ojeada en el curso normal de los acontecimientos, les sorprendi mostrando algunas curiosas anomalas en su campo magntico. Nadie se mostr demasiado interesado al principio. Luego, en un barrido de rutina, una nave tripulada de exploracin comprob los informes de los investigadores automticos robot. El planeta estaba a ms de 200 UA de su no muy brillante estrella K-2, y realmente no era el tipo de lugar donde uno esperara que se desarrollara la vida. Su temperatura superficial era slo de 200 grados Kelvin, y nada se mova en aquella superficie glacial. Pero cuando los investigadores Heechees sondearon el hielo, descubrieron grandes masas de metal enterradas en l. Los ecos mostraron que el metal tena formas regulares. Cuando, excitada, la tripulacin pidi perforadores trminos y los envi a investigar, hallaron edificios! Fbricas! Mquinas! Y absolutamente nada vivo. Se enfrentaron al hecho descorazonador de que en una ocasin haba habido vida inteligente en aquel planeta, que haba llegado mucho ms all de los primitivos estndares industriales, por los restos que desenterraron..., pero que ya no exista. La datacin de los hielos les revel que haban llegado medio milln de aos demasiado tarde para hallar a nadie vivo, y eso no fue lo peor. Lo peor fue un descubrimiento de los gelogos y geoqumicos que sealaba, incontestablemente, que aquel planeta en particular no poda haber evolucionado en aquella rbita en particular; su composicin era como la de Venus, la Tierra y Marte, el tipo que slo puede hallarse cerca de su primaria. Algo lo haba lanzado hasta tan lejos de su sol que lo haba congelado.
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Por supuesto, poda haberse tratado de algn accidente astronmico como (aunque fuera estadsticamente improbable) el paso cerca de otra estrella. Pero nadie de los Heechees poda creer aquello (por mucho que lo desearan). Luego hicieron su segundo descubrimiento descorazonador. No fue descorazonador desde un principio. Fue una resplandeciente esperanza que persisti durante mucho tiempo..., ms de un siglo! Empez cuando una nave Heechee capt los atisbos de una transmisin por radio, la rastre, y hall un genuino e incontestable artefacto de una civilizacin altamente tecnolgica viajando a travs del espacio interestelar. No estaba tripulado. No poda estarlo, excepto quiz por microbios. El objeto era una enorme telaraa metlica, con un aspecto como de fina gasa, de un millar de kilmetros de dimetro pero tan sedosamente fina que todo el conjunto pesaba menos que la ua de un dedo. Los Heechees no necesitaron mucho tiempo para darse cuenta de lo que tenan entre manos. Donde se unan los finsimos hilos haba cosas parecidas a transistores y franjas de materiales piezoelctricos. El objeto era una calculadora. Era tambin una computadora, una cmara, un radiotransmisor, todo ello maravillosamente encajado en una finsima telaraa que podas aplastar y reducir a un tamao que cupiera fcilmente en la palma de tu mano. Era una nave vela robot, propulsada por la luz. La prueba era innegable: haba vida inteligente como los Heechees en el universo! No slo vida inteligente, sino vida tecnolgica, vida que miraba a las estrellas. Comprendieron inmediatamente que aquello era una sonda interestelar ultraligera, un fuego fatuo estelar, enviado a explorar la galaxia por la presin de las radiaciones, examinando otras estrellas e informando por radio a sus constructores en su planeta de origen. Pero dnde estaba ese planeta de origen? Desgraciadamente, la nave Heechee no consigui medir la alineacin exacta de la telaraa cuando la capturaron. Aunque saban con un error de unos pocos grados hacia donde estaba orientada, esos pocos grados abarcaban varios cientos de millones de estrellas, cercanas y lejanas. As que, durante el siguiente siglo, todas las naves Heechees que salieron al espacio, fueran donde fuesen, llevaron consigo un preciso y delicado receptor radiofnico. Siempre permaneca conectado, y no haca nada ms que escuchar la posible cancin de otro de aquellos fuegos fatuos estelares. Y los encontraron. El primero estaba daado, su orientacin ya no era perfecta..., pero incluso eso limitaba las posibilidades a slo un milln aproximadamente de estrellas, una mejora de dos rdenes de magnitud. Y luego encontraron otro, en perfecto orden de funcionamiento, alineado con toda precisin. Enjambres de exploradores Heechees partieron hacia aquel rincn de la galaxia. Quedaba todava un montn de estrellas que investigar, pero ahora slo eran unos centenares, en vez de millones. Las estudiaron todas. sta no tena planetas. sas otras dos eran binarias, y a su alrededor ningn planeta poda albergar vida, aunque existieran esos planetas. sas otras eran demasiado recientes y brillantes, demasiado jvenes para proporcionar a la vida la ocasin de desarrollarse... Y luego estaba aquella otra. No era demasiado atractiva. Era una mera pavesa, demasiado pequea y poco brillante para ser siquiera una estrella de neutrones. Cierto, estaba en el lugar preciso. Cierto, tena planetas..., pero se haba convertido en nova haca cientos de miles de aos. Todos sus planetas estaban arrasados por el repentino calor. No quedaba en ellos nada que pudiera ser calificado como vivo. Pero en el cuarto planeta..., haba una hilera de cascotes que cruzaba un valle que en su tiempo haba sido una presa, un tnel perforado en la derrumbada ladera de una
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montaa... S, aqul haba sido el lugar de donde haban partido los fuegos fatuos estelares. Y, una vez ms, los Heechees haban llegado demasiado tarde. Era casi, pensaron los Heechees, como si alguien hubiera estado recorriendo la galaxia barriendo todas las civilizaciones antes de que los Heechees pudieran alcanzarlas. O antes de que esas civilizaciones pudieran enviar representantes vivos de ellas mismas al espacio interestelar. Y entonces los Heechees hicieron un ltimo y terrible descubrimiento. Enviaron una expedicin al mando de una maravillosa hembra Heechee llamada Tangente, y todo el cuadro de pesadilla qued claro para ellos. No les hablar de Tangente. La razn de ello es que, ms pronto o ms tarde, lo har Robin. l todava no lo sabe. No sabe que l mismo se enterar dentro de poco de todo a travs de alguien que conoci de primera mano toda la historia. Lo hubiera sabido ya si me hubiera dejado hablarle de esa persona..., o, de hecho, de algunas otras personas cuya presencia en Prtico ser muy importante para l. Pero Robin puede ser terriblemente obstinado cuando intento contarle cosas que realmente debera saber. sa es la historia; pido disculpas por las disgresiones. Permtanme slo aadir una cosa. No es, exactamente, irrelevante. He dado a entender antes que, aunque yo saba que e a veces la potencia de pi es igual a -1, no comprendo por qu. Quiero decir: no hay ninguna razn intuitiva por la que (la base de los logaritmos naturales) elevada a la potencia de ([la raz cuadrada de menos uno] veces [la relacin entre la circunferencia y el dimetro de un crculo]) deban ser iguales a nada en particular, y mucho menos un simple integral negativo como menos uno. No estaba bastante abierto al respecto. No s exactamente por qu es as, pero tengo mis sospechas. Desgraciadamente, debo tratar con fenmenos como la masa perdida y la desconcertante cuestin de por qu tenemos solamente tres dimensiones perceptibles en el espacio en vez de nueve, y Robin simplemente no me escucha tampoco cuando le hablo de eso.

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4 Algunos grupos en la fiesta


Haba un lugar en Prtico que tena que ver de nuevo absolutamente. Tras aburrirme de meditar sobre todas las cosas en que tena que meditar y de or a la gente decir: Hey, Robinette, tienes un aspecto estupendo!, fui all. Lo llaman Nivel Babe, Cuadrante Este, Tnel 8, Habitacin 51, y durante varios terribles y miserables meses haba sido, haca mucho tiempo, mi hogar. Fui all solo. No quera apartar a Essie de su viejo amigo de Leningrado y, adems, la parte de mi vida que estaba relacionada con aquella sucia madriguera no haba sido compartida por ella. Me detuve y la mir, abarcndola de una sola ojeada. Incluso puse en accin algunos perceptores que normalmente no me preocupo de usar, porque deseaba no simplemente verla. Deseaba olera y sentirla. Pareca, ola y senta a miseria, y casi me ahogu en el enorme y clido flujo de nostalgia que me inund. La Habitacin 51 era el cubculo que me haba sido asignado cuando llegu por primera vez a Prtico... Jess! Haca de ello dcadas y dcadas! Haba sido limpiada un poco, y redecorada mucho. Ya no era un agujero para que un asustado prospector de Prtico se ocultara, l y su miedo. Ahora perteneca a algn viejo y debilitado caso geritrico que haba acudido a Roca Rugosa porque all era donde tena ms posibilidades de aferrarse un poco ms a su desgastado cuerpo de carne. Pareca distinta. Le haban instalado una autntica cama, aunque estrecha, en vez de mi vieja hamaca. Haba un nuevo y resplandeciente equipo de PV montado en la pared, y un lavabo plegable con autntica agua corriente, y casi un milln de otros lujos que yo no haba tenido. Sin duda el caso geritrico haba cojeado hacia algn lugar para unirse a la fiesta. Al menos, no estaba all. Tuve toda la habitacin para m solo, todo el claustrofbico lujo de aquel lugar no mayor en tamao que un armario. Inspir profundamente. Haba otra gran diferencia. El olor haba desaparecido. Se haban librado del viejo aire viciado de Prtico que empapaba tus ropas y tu piel, el aire rancio que todo el mundo haba estado respirando antes y sudando en l, y pedorrendose en l durante aos y aos. Ahora ola a pequeas cosas verdes creciendo alegres, sin duda procedentes de las plantaciones que ayudaban al sistema de reciclado del oxgeno. Las paredes seguan resplandeciendo con el brillo mate del metal Heechee..., slo el azul; Prtico nunca haba tenido ninguno de los otros colores. Cambios? Seguro que haba habido cambios. Pero era la misma habitacin. Y todo un mundo de miseria y preocupacin se haba apiado en su interior. Yo haba vivido de la misma forma que haban vivido todos los prospectores de Prtico..., contando los minutos hasta que tuviera que emprender el vuelo, cualquier vuelo, o ser expulsado a patadas del asteroide porque se me haba terminado el dinero. Estudiando atentamente las listas de expediciones que buscaban miembros para su tripulacin, intentando adivinar cul de ellas poda hacerme rico..., o en realidad intentando decidir cul de ellas al menos no me matara. Me haba acostado con Gelle-Klara Moynlin en aquella habitacin, cuando no nos acostbamos en la suya. Me haba llamado a m mismo loco cuando volv de la ltima misin que haba compartido con ella..., sin ella. Tena la impresin de que all dentro haba vivido una vida ms larga, en aquellos asquerosos meses que haba pasado en Prtico, que en todas las dcadas transcurridas desde entonces. No s cuntos milisegundos pas all, rumiando mis nostalgias, antes de or a mis espaldas una voz que deca:
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Bien, Robn. Sabes?, supuse que poda encontrarte evocando viejos recuerdos aqu. Su nombre era Sheri Loffat. Tengo que confesar que, por mucho que me alegrara ver a Sheri de nuevo, me alegr ms de que Essie estuviera en aquellos momentos atareada compartiendo algunos de sus recuerdos con su viejo y bebedor amigo. Essie no es una mujer celosa, en absoluto. Pero puede que con Sheri Loffat hiciera una excepcin. Sheri me miraba a travs de la estrecha puerta. No pareca ni un minuto ms vieja que la ltima vez que la vi, haca ms de medio siglo. De hecho, pareca tener mucho mejor aspecto que entonces, porque la otra vez acababa de salir del hospital tras una misin de la que haba salido perjudicada en todos los aspectos excepto el financiero. Ahora su apariencia era esplndida de la cabeza a los pies. Y se mostraba extremadamente apetitosa porque, aparte una amplia sonrisa, no llevaba encima ms que una camiseta de punto y un par de ajustados panties. Reconoc inmediatamente ambas cosas. Te gustan? pregunt, inclinndose hacia dentro de la habitacin para darme un beso. Me lo puse para ti. Recuerdas? Respond de forma indirecta. Dije: Ahora soy un hombre casado. Aquello era dejar las cosas bien claras desde un principio, pero no pude impedir el devolverle el beso mientras lo deca. Bien, y quin no est casado? respondi razonablemente. Yo he tenido cuatro hijos, sabes? Sin mencionar tres nietos y un biznieto. Dios mo dije. Me ech hacia atrs para contemplarla mejor. Se meti serpenteando en la habitacin y se colg por la parte de atrs de su camiseta a un gancho en la pared. Eso era exactamente lo que solamos hacer a veces, cuando ramos an de carne y Prtico era el portal al universo, porque la gravedad rotatoria del asteroide era tan dbil que eso era ms cmodo que sentarse. Me gustaba lo que llevaba. No era algo que hubiera podido olvidar. Era exactamente lo mismo que haba llevado Sheri la primera vez que se meti en mi cama. Ni siquiera saba que estuvieras muerta dije, como dndole la bienvenida. Ella pareci incmoda con el tema, como si todava no hubiera acabado de acostumbrarse a l. Ocurri el ao pasado. Por supuesto, entonces mi aspecto no era tan joven. As que morir no es una prdida total. Se llev los dedos a la barbilla, estudindome de pies a cabeza. Coment: He seguido sabiendo de ti por las noticias, Robn. Lo hiciste muy bien. T tambin respond, recordando. Volviste a casa con cinco o seis millones de dlares, no? De esa caja de herramientas Heechees que encontraste. Ms de diez millones, si cuentas los royalties. Sonri. Una dama rica! Se encogi de hombros. Me lo pas muy bien con ello. Me compr un par de condados de tierras de pastos en el mundo de Peggy, me cas, cri una familia, mor..., fue todo muy hermoso, s. Si descontamos la ltima parte. Pero no estaba hablando slo de dinero, aunque evidentemente t tambin ests lleno de l. Qu es lo que dicen? El hombre ms rico del universo? Hubiera debido agarrarme a ti cuando an tena la posibilidad. Me di cuenta que se haba soltado del gancho para acercarse ms a m. Entonces descubr con sorpresa que estaba sujetando su mano. Lo siento dije, y la solt. Lo sientes por qu?
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La respuesta a eso era que si ella necesitaba formular la pregunta entonces no comprendera la respuesta, pero no tena por qu decirle eso. Suspir. Creo que no soy la dama que tienes en tu cabeza en estos instantes. Bien... Oh, est bien, Robin. Seamos honestos. Se trataba slo de un pensamiento para recordar los viejos tiempos. De todos modos prosigui, francamente, estoy un poco sorprendida de que no ests con ella y con ese tipo..., cmo se llama?... Sergei Borbosnoy? Pero ella neg con la cabeza, impaciente. No, nada de eso. Se trata de..., espera un momento..., s, Eskladar. Harbin Eskladar. La mir parpadeando, porque saba quin era Harbin Eskladar. Haba sido muy famoso en su tiempo. Yo nunca haba llegado a conocerle personalmente. En realidad tampoco lo haba deseado, no al menos al principio, porque Harbin Eskladar haba sido un terrorista, y qu poda estar haciendo mi querida Essie-Porttil con un ex-terrorista? Pero Sheri sigui hablando: Por supuesto, imagino que ahora te mueves en la alta sociedad. S que conociste a Audee Walthers. Y supongo que eres ua y carne con Resplandor y todos esos otros... Resplandor? Estaba teniendo problemas en seguir a Sheri, pero aquello me dej completamente fro. Aunque lo haba dicho en ingls, se trataba de un nombre Heechee. Me mir, sorprendida. No lo sabes? Caramba, Robn, quiz por una vez voy por delante de ti! No viste la nave Heechee atracada? Y de pronto la fiesta pareci adquirir de nuevo posibilidades de transformarse en algo divertido. Haba visto la nave Heechee, por supuesto, pero nunca se me haba ocurrido pensar que pudiera haber Heechees en ella. No creo que fuera educado por mi parte marcharme de aquel modo. Por la expresin del rostro de Sheri, ella tampoco lo crey. Pero me alegr la excusa. No me gusta acumular celos a costa de la ausencia de Essie; as que dije: Nos veremos pronto. Cuando le di a Sheri el beso de despedida, no crea en mis propias palabras. En el espacio gigabit y de nuevo solo, llam a Albert. Estaba o mi lado antes de que me diera cuenta de ello. S? No me dijiste nada de que haba Heechees en la Roca, seal, irritada. Qu estar, haciendo aqu? Me sonri plcidamente, rascndose una pantorrilla. En cuanto a la segunda pregunta, tienen todo el derecho del universo a estar aqu. Robn. Al fin y al cabo, esta fiesta es una reunin para la gente que estuvo en Prtico hace mucho tiempo. Los tres Heechees que han venido estuvieron aqu. Hace mucho tiempo. En cuanto a la primera parte gravit pesadamente sobre sus palabras, he intentado hablarte varias veces de algunas de las personas en las que podas estar interesado, Robn. No cre que fuera educado por mi parte interrumpirte. Si quieres que ahora... Ahora puedes hablarme de esos tres Heechees! Ya s lo de Eskladar. Oh? Por un momento Albert pareci desconcertado. No es una expresin que vea a menudo en l. Luego dijo, obediente: La nave Heechee vino directamente del ncleo, y los tres Heechees en particular que creo que pueden interesarte se llaman Mun, Tmulo y Resplandor. El ms interesante es Resplandor, porque fue compaera de tripulacin de
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Tangente en la expedicin al planeta Perezoso. Aquello hizo que me envarara. Tangente! Exactamente s, Robn. Su rostro se ilumin. Adems... Quiero verles indiqu, hacindole callar. Dnde estn?

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Estn en el Nivel Jane, Robn, en el viejo gimnasio; ahora es una sala de recreo. Pero puedo hablarte de los otros tambin? Ya sabes que est Eskladar, y supongo que sabrs tambin que est Dane Metchnikov, y... Primero lo primero, Albertorden. En estos momentos lo que quiero es ver a alguien que conoci a Tangente! Pareci abrumado. Por favor? Al menos el mensaje de la seora Broadhead? No haba mencionado ningn mensaje antes. Bueno, claro dije. Qu ests esperando? Pareci indignado, pero lo que dijo exactamente con el tono de Essie, exactamente con las mismas inflexiones que Essie fue: Dile al viejo tonto de Robn que est bien que vea a su viejo amor, pero slo ver, no tocar. Tal vez me ruboric un poco. No creo que Albert llegara a verlo, sin embargo, porque me apresur a hacerle seas de que se fuera apenas hubo terminado de hablar, y me dirig rpidamente hacia el Nivel Jane. As que la conciencia nos hace a todos cobardes..., y nos hace sordos tambin, incluso a las cosas que realmente deberamos escuchar. Puedo recorrer la Tierra, circundndola en todas direcciones, en cuarenta milisegundos siempre que me apetece, de modo que bajar del Nivel Babe hasta el Nivel Jane no me tom, bsicamente, ningn tiempo en absoluto. En especial puesto que (como no dejo de recordarme) tampoco estaba primero en el Nivel Babe, ni estaba tampoco en el Nivel Jane cuando llegu all. Pero lo que no parece ningn tiempo en absoluto para una persona de carne puede ser media eternidad para alguien como yo. Tuve tiempo de preguntarme acerca de un par de cosas. Haba odo correctamente? Estaba realmente mi esposa Essie con Harbin Eskladar? De acuerdo, los tiempos del terrorismo haban pasado haca mucho. Toda esa gente monstruosa que haca estallar bombas y disparaba y destrua cosas estaba ahora irrecuperablemente muerta, o en prisin, o reformada, y los reformados como Harbin Eskladar haban vuelto, despus de todo, al ncleo general de la poblacin. Haban pagado su deuda con la sociedad. El hecho era que no poda creer que Essie creyera que haban pagado su deuda con ella. No importaba que sus manejos hubieran estado a punto de matarla a ella dos veces, y hubieran pretendido matarnos a ambos una tercera vez aunque hubieran fallado. Con Essie no se trataba de un asunto personal. Era exactamente lo mismo (creo) conmigo: los terroristas haban sido una plaga en la ya miserable Tierra, all en los das en que no haba lo suficiente de nada para todo el mundo y miles de angustiadas personas estaban intentando arreglar en lo posible la situacin asegurndose de que hubiera menos de todo para todo el mundo, no unos meros criminales. Eran sucios. De acuerdo que Eskladar (record vagamente) se haba pasado al final a las filas de los buenos chicos. Incluso haba delatado a algunos de los mayores y ms podridos de los lderes terroristas, salvando as muchas ms vidas y propiedades de las que haba llegado a daar. Pero pese a todo...
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Cuando vi a los tres Heechees, olvid a Eskladar. Afortunadamente no eran de carne (si esos esquelticos Heechees pueden ser llamados alguna vez carne). Eran Antiguos Antepasados, y eso era bueno, porque significaba que poda hablar libremente con ellos. No hubiera sabido nunca e) lugar donde estaban si Albert no me hubiera mencionado que se hallaban en el gimnasio de Prtico. Ya no pareca un gimnasio. Era una pequea estancia soleada (con un sol que brotaba de tubos electrnicos, por supuesto), con mesas y sillas, v haba gente por todas partes. La gente humana tena vasos en las manos. Los Heechees no beben. Mordisquean cosas de la misma manera que nosotros bebemos, y por las mismas razones: o que ms les gusta son una especie de hongos con un alto ndice intoxicante, y esos Heechees tenan cuencos planos llenos de ellos frente a sus personas. Hola dije alegremente, deslizndome a su lado. Soy Robinette Broadhead, Siempre consigo una cierta cantidad de deferencia. La gente de mi alrededor me hizo sitio sin rechistar, y la hembra Heechee flexion sus muecas en un corts saludo. Esperbamos encontrarle aqu, por supuesto dijo. Conocemos su nombre, como cualquier Heechee. Haban aprendido la costumbre de darse la mano, y nos la dimos. Esos Antiguos Antepasados eran recin salidos del ncleo... haban partido haca unos once aos, segn nuestros relojes, pero solo haca una semana segn los suyos. La mayor parle de este tiempo lo haban pasado cruzando el espacio profundo desde el ncleo hasta la Tierra. Reprim mi sorpresa al ver a los Heechees en lo que siempre haba considerado una propiedad particular de la raza humana y uno de los humanos almacenados en la mquina dijo: Oh, pero tienen todo el derecho a estar aqu, seor Broadhead. Cualquier persona que haya servido en algn momento en Prtico fue incluida en la invitacin a esta fiesta, y todos ellos sirvieron aqu, en alguna ocasin. Bien, era ana sensacin extraa. Porque la ltima vez que un Heechee vivo (o incluso almacenado en maquina) haba estado en Prtico, haba sido algo as como haca 400.000 aos. As que ustedes son los que nos dejaron las naves dije, sonriendo mientras alzaba un vaso hacia ellos. Respondieron sujetando trocitos de hongos entre las yemas de sus dedos, apuntados ms o menos en mi direccin, y la hembra Heechee dijo: Mun dej lo que ustedes llaman la Factora Alimentara all en lo que ustedes llaman la Nube-Oort, s. Tmulo fue quien dej en su planeta Venus la nave que su Sylvester Mackien descubri. Yo no dej nada; yo slo visit el sistema una vez. Pero estuvo usted con Tangente empec a decir y sent una palmada en mi hombro. Me volv, y all estaba mi querida Essie-Porttil. Robn, querido? empez. Veo que te desprendiste de Harbin Eskladar, eh? dije cordialmente . Me alegra que ests aqu. sta es Resplandor... Ella agit la cabeza, desconcertada. No he estado con ese Harbin Eskladar. Pero no importa. Me gustara asegurarme de que comprendes... T no comprendes dije, muy excitado . Es de Tangente de quien estamos hablando. Puede hablarnos de ese viaje, Resplandor? Si usted quiere... Y Essie dijo: Pero por favor, Robn, hay algunos asuntos que deben ser tenidos en cuenta en este caso. Dane Metchnikov ha consultado a un abogado. Aquello me detuvo por un momento, porque haba apartado tanto a Dane Metchnikov de mi mente que haba pensado en las razones por las que poda desear habar con un abogado. Acerca de nada. Aquello era algo de lo que preocuparse, pero me encog de
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hombros. Ms tarde, querida, por favor.

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Essie suspiro, y me prepare para la historia. En realidad no pueden culparme por ello. La historia de Tangente era importante. Pe no haber sido por su expedicin, todo lo dems hubiera sido distinto. No solo la historia Heechee. Toda la historia. De hecho, la historia humana hubiera podido ser tan diferente que tal vez no hubiera habido ninguna. As que lo aparte todo a un lado para escuchar la historia de Resplandor de aquel famoso viaje, y no dedique ningn otro pensamiento a lo que la presencia de Dane Metchnikov implicaba.

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5 La cresta de la marea
Los Heechees eran grandes exploradores, y en todos los anales de los Heechees el ms famoso de todos los viajes es el de Tangente. Fue un viaje bien planeado, y tena un lder maravilloso. Tangente era muy sagaz. De hecho, fue su sagacidad lo que hizo que los Heechees se marcharan del asteroide Prtico y casi de todos los dems lugares. No le result difcil a Tangente ser sagaz. Dispona de todos sus conocimientos y experiencia, ms los de los miembros vivos de su tripulacin, como Resplandor. Y, lo mejor de todo, dispona de doce o trece personas muertas para contribuir con su habilidad a la suya. A todo esto le aada una gran cantidad de valor, iniciativa y compasin. A ustedes les hubiera gustado..., si hubieran prescindido de su curioso aspecto a los ojos humanos. Eso era algo que no poda evitar, por supuesto, ya que era una Heechee. Cuando digo que Tangente era una exploradora, no quiero decir que persiguiera nuevos asomos de geografa, como Magallanes o el capitn Cook. Las exploraciones de Tangente no implicaban en absoluto la geografa. Mucho antes de que Tangente naciera, los enormes telescopios espaciales de los Heechees se haban ocupado de toda la geografa que los Heechees pudieran llegar a necesitar nunca. Haban espiado todas las estrellas, y casi todos los planetas, de la galaxia..., varios centenares de miles de millones de datos geogrficos en total, cada uno de ellos fotografiado y espectrografiado y catalogado en los sistemas de datos centrales. As que Tangente no tena que preocuparse por mapas y reconocimientos. Tena otras cosas mucho ms interesantes en las que pensar. Lo que Tangente exploraba era criaturas. Seres vivos. La misin de Tangente era estudiar las cosas orgnicas que poblaban parte de esa geografa. Lo otro que hay que recordar acerca de Tangente es que, segn los estndares Heechees, era maravillosamente hermosa. Personalmente, no comparto los estndares Heechees. Para m, una Heechee se parece a cualquier otra Heechee, y no me casara con una de ellas ni por una apuesta. Para m, Tangente tena el aspecto de algo surgido directamente de mi infancia en las Minas de Alimentos de Wyoming, La forma como celebraban el Halloween en mi infancia era con calabazas y disfraces; y una de las figuras ms populares, extrada cada mes de octubre del cuarto trastero por todos los maestros, era la de un esqueleto dibujado sobre cartn, brazos y piernas articulados, rostro de calavera, cada hueso bien marcado. Tangente se pareca mucho a una de esas lisuras, excepto que ella era rea!. Estaba viva. No podas ver por entre sus huesos. Como todos los Heechees, sus huesos estaban recubiertos por una correosa, densa, musculada piel casi tan voluptuosa al tacto como una bellota aplastada. Puesto que era una hembra, era calva...,, los machos tenan a veces una pequea pelambrera en sus crneos, las hembras casi nunca. Sus ojos no hubieran despertado los entusiasmos rtmicos de ningn compositor de canciones, porque, bsicamente, su aspecto era terrible; las pupilas teman un color azul manchado, y el color general de los ojos era ms o menos rosado. Sus miembros tenan el grosor de los de un nio de seis aos vctima del hambre. Su pelvis era ancha. Sus piernas brotaban de sus extremos y, entre aquella especie de caeras, llevaba la tpica bolsa de supervivencia Heechee. Era una especie de vaina en forma de pera, que al principio llamamos conos, y que generaba el flujo de microondas que necesitaban para permanecer sanos, como las plantas terrestres necesitan la luz del sol, y que adems contena todo tipo de herramientas y artculos tiles o simplemente agradables, incluidas las mentes almacenabas de sus antepasados muertos, que los Heechees utilizaban en lugar de las computadoras. Suena cautivador, verdad?
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No, realmente. Pero la belleza se halla en los ojos de la norma cultural. A los ojos Heechees (esas cosas rosadas, brillantes, reptilescas!), especialmente a los ojos de los machos Heechees, Tangente era una belleza arrebatadora. Para los odos Heechees, incluso su nombre sonaba sexy. Haba tomado el nombre de Tangente, como adquiran todos los Heechees sus nombres de adulto, tan pronto como fue lo bastante mayor como para mostrar su inters hacia las cosas abstractas. En su caso su inters deriv hacia la geometra. Pero el idioma Heechee proporcionaba muchas oportunidades a los chistes y retrucanos con las palabras, y ella empez a ser pronto llamada por un apodo, una palabra muy parecida a tangente que, aproximadamente (o educadamente) puede ser traducida como lo que hace que las cosas que cuelgan se enderecen. Nada de esto tena nada que ver con sus cualificaciones como lder de grupos de exploracin, pero sas eran igualmente impresionantes. Era un orgullo para la raza Heechee. Esto hizo que el hecho que tuviera un importante papel en su cada fuera ms traumtico an. En el histrico viaje de Tangente, mandaba una enorme nave Heechee. Llevaba consigo instrumentos y dispositivos de mil clases distintas, y una tripulacin de noventa y un Heechees. Esa tripulacin inclua a Resplandor, que era el piloto de penetracin. No slo era una nave muy grande, sino que era una nave muy especial. La nave de Tangente haba sido diseada con una finalidad especial, y su finalidad estaba adecuada a sus necesidades especficas. Poda aterrizar en un planeta. Muy pocas veces una nave interestelar Heechee poda hacer eso, o incluso necesitaba hacerlo. Haban sido diseadas para situarse en rbita en torno a un planeta, y dejar los problemas de entrada y despegue a naves de aterrizaje especializadas. La de Tangente era una excepcin. No poda exactamente aterrizar, porque el planeta que estaba investigando apenas posea un ncleo slido sobre el que posarse, aparte una masa de hidrgeno metlico a 2.000 kilmetros en el interior de su helada, aplastante y fangosa atmsfera. Pero posea algo ms importante para los Heechees: Posea vida. Tambin haba vida en la nave de Tangente. Cada uno de los noventa y un miembros de la tripulacin era un especialista en uno de los muchos y variados tipos de operaciones requeridas. Mi nueva amiga Resplandor, por ejemplo, el piloto de penetracin, era la que deba conducir la nave hacindola penetrar en la helada, fangosa, densa atmsfera del planeta Perezoso. Era una habilidad que muy pocos Heechees posean, y su entrenamiento haba sido extensivo. As que haba mucha vida en aquella nave, y una vida ansiosa y animada. Los Heechees no eran mquinas no emotivas. A su propia y peculiar manera Heechee, eran tan excitables y temperamentales como los seres humanos. Esto les causaba ocasionalmente problemas, como se los causa a los humanos. Los tres machos Heechees que constituan el problema particular de Tangente en este aspecto se llamaban Quark, ngstrom 3754 y Buscaydi. No pretendo que crean ustedes que sos eran sus nombres exactos, aunque tuvieran que traducirlos literalmente del Heechee. Eran simplemente las mejores aproximaciones que creo que se pueden dar. Quark era llamado as por una partcula subatmica; ngstrom 3754 reciba su nombre de un color de esa longitud de onda; y Buscaydi era una orden dada a sus bases de datos ancestrales cuando deseaban descubrir qu haba disponible. Tangente pensaba que eran un excelente grupo. Entre los tres encarnaban todas las virtudes masculinas Heechees. Quark era valiente, ngstrom era fuerte, y Buscaydi era gentil. Cualquiera de ellos hubiera sido un excelente compaero. Puesto que el tiempo de Tangente de buscar pareja se acercaba, era estupendo tener disponible a un macho que pudiera constituir un compaero perfecto. La raza Heechee se hallaba en la cresta de su marea. No hay nada en la historia humana que se acerque a la vastedad y majestad de la pica Heechee. Los mercaderes
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holandeses, los caballeros espaoles y las reinas inglesas, hace siglos, enviaron aventureros a capturar esclavos, recoger especias, abrir minas de oro..., descubrir y saquear todo el mundo inexplorado. Pero se trataba de un solo mundo. Los Heechees conquistaron miles de millones de mundos. Bien, eso suena cruel. Pero los Heechees no eran crueles. No privaban a los nativos de nada que stos valoraran, ni siquiera de las tabletas de arcilla o las conchas nacaradas. Por una parte, no era necesario. Los Heechees nunca haban tenido que esclavizar a una poblacin nativa para extraer metales preciosos. Era mucho ms fcil localizar un asteroide con la composicin adecuada, luego instalar en l una factora que se lo tragara por entero y escupiera los productos terminados. Ni siquiera necesitaban cultivar extraos alimentos, o especias raras, o productos farmacuticos. La qumica Heechee poda analizar cualquier materia orgnica y duplicarla a partir de sus elementos. La otra razn de que no tuvieran problemas con los nativos era que casi nunca haba nativos en ninguna parte. En toda la galaxia, los Heechees hallaron menos de 80.000 mundos con vida en algn estadio por encima de los procariotas. Y en lo referente a planetas habitados por seres pensantes civilizados comparables a ellos mismos, ninguno. Se olvidaron algunos. Uno de esos olvidos fue el buen viejo planeta Tierra. Lo olvidaron porque la poca no era la adecuada; acudieron a l como medio milln de aos demasiado pronto. En la Tierra, la cosa ms parecida a la inteligencia por aquel entonces se hallaba dentro del peludo y achatado crneo de un pequeo primate hediondo y encorvado que ahora llamamos Australopiteco. Demasiado pronto, meditaron tristemente los Heechees cuando los descubrieron; as que tomaron consigo unas cuantas muestras y se marcharon. Otro olvido fue unas criaturas rechonchas y sin manos que vivan entre la inmundicia en un planeta de una estrella F-9 no lejos de Canopus. Si bien no eran exactamente inteligentes, haban evolucionado, al menos, hasta la supersticin. (Y se quedaron all; cuando los seres humanos les descubrieron, los bautizaron como los Cerdos Vud.) Hallaron rastros de civilizaciones extinguidas aqu y all, algunos de ellos desconcertantemente fragmentarios. Haba un cierto nmero de ellas potencialmente interesantes, que tal vez hubiera podido esperarse que alcanzaran el punto de las instituciones sociales en algn momento dentro del prximo milln de aos... Y luego estaban los que Tangente estaba investigando ahora. Los llamaron los Perezosos. Los Perezosos eran en realidad muy inteligentes. Posean mquinas! Tenan gobiernos. Haban creado un lenguaje..., incluso hacan poesa. Los Perezosos no slo eran la nica raza que haban hallado los Heechees con alguna de estas cosas, sino que eran desde todos los puntos de vista la ms prometedora. Si slo pudieran hablar con ellos! As que la nave de Tangente se instal en rbita, y los exploradores contemplaron el turbulento planeta que tenan debajo. ngstrom le dijo a Tangente: El planeta tiene un feo aspecto. Me hace pensar en el lugar donde vivan los Cerdos Vud, recuerdas? Recuerdo dijo Tangente cariosamente. De hecho, recordaba tan bien que se reclin contra la mano exploradora de ngstrom, que estaba masajeando delicadamente los correosos tendones de su espalda de aquella forma que ella conoca tan bien. Buscaydi murmur celosamente: No se parecen en nada! Aqul es caliente; ste hiela los gases. En ste no podramos respirar ni siquiera aunque consiguiramos mantener nuestra temperatura, porque el metano nos envenenara, mientras que entre los Cerdos Vud podemos caminar entre ellos sin mascarillas..., excepto por el hedor, por supuesto. Tangente acarici afectuosamente a ngstrom.
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Pero no nos importaba el hedor, verdad? pregunt. Luego, pensndolo mejor, acarici tambin a Buscaydi. Mientras tanto, no se perda nada de la vista del planeta, al tiempo que permaneca atenta a los clics y bips de los sensores de la nave, que estaban atareados absorbiendo los datos de los instrumentos que haban sido dejados en el planeta haca muchos aos, sin olvidar en ningn momento las connotaciones sexuales de la presencia de los otros. Amablemente, dijo: Los dos tenis cosas que hacer.., y Quark tambin, e igual yo. Ser mejor que las hagamos. En realidad (dijo Resplandor, frotndose nostlgicamente el abdomen), los ochenta y siete miembros de la tripulacin no directamente implicados en aquello se sentan ms bien emocionados por el romance de Tangente. Les gustaba su lder. Deseaban su bien. Adems, todo el mundo Heechee apreciaba a los amantes, lo mismo que nosotros. Al final del segundo da de viaje, Buscaydi inform tmidamente que los Antepasados no slo estaban dispuestos sino positivamente ansiosos por hablar con Tangente. Ella suspir y ocup su asiento en la cabina de control. En realidad sobre lo que ms se sentaba era sobre su vaina; su asiento estaba construido de tal modo que su vaina quedaba conectada directamente con todas las vainas Ancestrales de la nave. Era una disposicin til. Aunque no siempre era cmoda. Los Antiguos Antepasados no tenan ni visin ni odo, puesto que slo eran inteligencias almacenadas en una base de datos, exactamente igual que yo. Pero los ms brillantes y experimentados de entre ellos haban aprendido a leer el flujo de electrones de las imgenes pticas o los instrumentos casi tan bien como con ojos y odos. El ms antiguo de los Antepasados a bordo era un macho muerto haca mucho tiempo llamado Vellosidad. Vellosidad era un VIP. Era la persona ms valiosa a bordo quizs incluso ms valiosa que la propia Tangente, porque antes de su muerte Vellosidad haba visitado realmente aquel planeta. Tangente abri los odos a los Antepasados. Hubo un inmediato charlotear de voces. Cada Antepasado almacenado en la nave deseaba hablar. El nico de ellos que tena derecho a hablar en aquellos momentos, sin embargo, era Vellosidad. Hizo callar rpidamente a los dems. He estado monitorizando los registros dijo de inmediato. Nueve de los canales de registro que dejamos en el lugar no contienen datos..., todava no s si funcionaron mal, o si los Perezosos simplemente no visitaron nunca esos lugares. Los otros cuarenta y cinco, sin embargo, estn llenos; por trmino medio contienen casi trescientos mil morfemas cada uno. Pero eso es mucho! exclam Tangente, encantada. Es casi el equivalente a todo un libro para cada canal! Ms corrigi Vellosidad. Porque el idioma Perezoso es extremadamente compacto. Escucha. Te reproducir una seccin de uno de los registros... Hubo un dbil y bajo sonido ululante..., Tangente lo sinti ms en sus huesos que en sus odos. Y ahora el mismo registro, acelerado a la velocidad y frecuencia normal nuestras... El ulular se convirti en un rpido y agudo gorjeo. Tangente escuch con impaciencia. Le dola en los odos. Has traducido algo de ello? pregunt, no exactamente para su informacin, saba que si hubiera habido algn descubrimiento importante le hubiera sido notificado de inmediato, sino para hacer que cesara el ruido. Pero, sorprendentemente, el Antiguo Antepasado cro con alegra. Oh, s! Mucho! En el Puesto de Escucha Diecisiete haba lo que creo que t llamaras una reunin poltica. Tiene que ver con la naturaleza del propio emplazamiento; o es teolgicamente sagrado o peligrosamente polucionado, y los Perezosos estaban discutiendo qu hacer con ello. El debate prosigue todava...
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Despus de sesenta y un aos? Bueno, slo son siete horas de su tiempo, Tangente.

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Bien, bien dijo feliz Tangente. Aqulla era una victoria importante; haba pocas formas mejores de captar los entresijos de una cultura que el estudio de sus formas de solucionar las cuestiones pblicas. Y ests seguro de que se trata de eso? Son de fiar tus traducciones? Oh dijo dudoso Vellosidad, bastante de fiar. Me gustara tener con nosotros a Cohesin. Cohesin era el antiguo compaero de Vellosidad en muchas de sus investigaciones. Los dos Heechees haban formado un estupendo equipo. Algn da, sin duda, volveran a formarlo. Pero por el momento Cohesin era demasiado viejo para volver a salir al espacio, y estaba demasiado sano para morir. Cunto de fiar es bastante de fiar? Bueno, al menos la mitad de nuestro vocabulario Perezoso son palabras deducidas del contexto. Puede que las hayamos deducido mal. Mala suerte para ti si lo has hecho restall Tangente, e inmediatamente se contuvo . Estoy segura de que has hecho un excelente trabajo apacigu. Y esper que fuera cierto. Resplandor no haba estado en el primer viaje de Vellosidad, pero antes de embarcar con Tangente haba averiguado todo lo que haba podido acerca de los Perezosos. En realidad, todos lo haban hecho. Los Perezosos eran, despus de todo, muy importantes para los Heechees. Tan importantes, a decir verdad, como un diagnstico de cncer lo sera para cualquier ser humano antes de la llegada del Certificado Mdico Total. Los Perezosos posean una antigua civilizacin. En trminos de aos, era incluso ms antigua que la de los propios Heechees, pero eso no tena realmente mucho significado, puesto que no haban ocurrido muchas cosas en ella. Y lo que haba ocurrido lo haba hecho muy lentamente. El planeta de los Perezosos era fro. Los Perezosos eran a la vez fros y perezosos..., as era como haban obtenido su nombre. Nadaban lentamente en una sopa de gases; la qumica de sus cuerpos era tan tediosa como sus movimientos, y lo mismo su habla. As era tambin la propagacin de los impulsos a travs de sus sistemas nerviosos..., es decir, sus pensamientos. De modo que cuando la primera expedicin Heechee ya no pudo dudar de que aquellas torpes y arrastrantes criaturas posean inteligencia, se sintieron a la vez encantados y mortificados. De qu serva descubrir al fin otra raza inteligente si un simple intercambio como: Llevadme ante vuestro jefe. Qu jefe? ...poda necesitar seis meses para verse completado? Esa primera nave de exploracin Heechee permaneci en rbita en torno al planeta de los Perezosos durante un ao. Vellosidad y Cohesin dejaron caer sondas en la densa atmsfera y elaboraron penosamente un lento reconocimiento de una serie de discretos sonidos que fueron el primer paso hacia un vocabulario. No fue fcil. Ciertamente no fue sencillo. Las sondas fueron dejadas caer ms o menos al azar, apuntando solamente a los lugares donde los radares de profundidad y los sonares haban identificado aglomeraciones de seres. A menudo esas aglomeraciones haban desaparecido cuando las sondas llegaron all. Las que resultaron mejor apuntadas registraron lentos y profundos gemidos. Los transmisores remitieron los sonidos a la rbita, expertos en grabacin los aceleraron y los situaron en la franja audible, y al cabo de semanas cada cinta lleg a producir una sola palabra. Pero los semnticos Heechees disponan de muchos recursos. Al final de su ao en rbita haban identificado suficiente vocabulario como para preparar una cinta sencilla. Luego elaboraron una tablilla grabada con una imagen de un Heechee, una imagen de un Perezoso, una imagen de una unidad de reproduccin de sonido, y una imagen de la propia tablilla. Todas las imgenes fueron talladas en superficies planas de cristal, de modo que los Perezosos
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pudieran palparlas..., despus de todo, eran ciegos.

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Luego los Heechees duplicaron el conjunto sesenta veces y dejaron caer un ejemplar en cada uno de los sesenta centros de poblacin de los Perezosos. Las cintas decan: Saludos. Somos amigos. Habladle a esto y os oiremos. Responderemos pronto. Pronto, en ese contexto, significaba largo tiempo. Una vez hecho esto, la nave Heechee se march. La tripulacin se senta un tanto decepcionada. No tena ningn sentido aguardar all una respuesta. Lo mejor sera regresar cuando los Perezosos hubieran tenido tiempo de descubrir los mensajes, recuperarse del shock inicial y responder. Incluso entonces habra un inevitablemente largo perodo de preguntas estpidas y de respuestas que no haran ms que malgastar el tiempo; pero no necesitaban a un Heechee vivo para eso. Eligieron a su Antiguo Antepasado menos valioso, le explicaron (era una hembra) qu tipo de preguntas podan serle formuladas y qu tipo de respuestas y peticiones, y contrapreguntas deba devolver, y la dejaron en rbita para que transcurriera all unas cuantas dcadas en soledad. Cada Heechee de la tripulacin hubiera deseado quedarse all para recibir aquellas respuestas, pero pocos se sentan confiados de conseguirlas..., sus ms optimistas suposiciones eran que conseguir alguna informacin concreta de los Perezosos poda tomar ms de medio siglo. Y, efectivamente, as fue. Veinte das despus de su llegada a la rbita en torno al planeta de los Perezosos, Tangente estaba preparada para iniciar el autntico trabajo de la expedicin. La Antigua Antepasada que haban dejado atrs ya no era desgraciadamente operativas pero haba servido para su propsito. Las preguntas haban sido formuladas y respondidas, y los datos estaban almacenados. El radar, o el dispositivo Heechee que haca para los Heechees lo que el radar haca para los seres humanos, haba localizado las posiciones actuales de las aglomeraciones fsicas que sealaban las comunidades de Perezosos, as como otros objetos lo suficientemente slidos y grandes como para constituir peligros para la navegacin. Se haba establecido contacto por radio con los planetas natales y se haban retransmitido los datos, y el frgil y viejo Cohesin haba enviado un alegre mensaje aprobando sus intentos de traduccin y animndoles a seguir adelante. Las estructuras especiales de la nave de Tangente que permitiran llevar a cabo su principal misin haban sido comprobadas, y se haba informado que estaban a punto. Haba otro dispositivo Heechee que haban esperado que les sirviera tambin, pero result una decepcin. Era una especie de instrumento de comunicaciones. Lo que transmita y reciba era un tipo especial de datos..., bien, lo que uno podra llamar sentimientos. No transmita ni reciba informacin en el sentido clsico..., no poda utilizarse para encargar otras mil kilotoneladas de metal estructura) u ordenar a una nave que cambiara de rumbo. Pero un Heechee que llevara el casco de malla metlica adecuado poda or las emociones de otros seres, incluso a distancias planetarias. Era lo que nosotros hemos dado en llamar Silln de Sueos. Para los Heechees, el uso principal del dispositivo era policial. Los Heechees no detectaban crmenes. Los prevenan. Las emanaciones de una mente tan desordenada como para estar a punto de cometer un acto antisocial, en particular un acto violento, podan ser detectadas en sus primeros estadios. Un equipo consejero y de intervencin era enviado entonces inmediatamente para aplicar terapia correctiva. Los Sillones de Sueos haban sido tambin muy tiles en decidir que, por ejemplo, los Cerdos Vud estaban lo suficientemente prximos a la inteligencia como para seguir siendo observados, puesto que sus sentimientos eran mucho ms complejos que aquellos de los animales inferiores. As, era un instrumento estndar Heechee en la bsqueda fundamental de camaradas interestelares. Se haba esperado que la espacionave de Tangente, mientras
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orbitaba el planeta, pudiera simplemente escuchar a los Perezosos y or sus estados de nimo y sus ansiedades y sus alegras. De hecho, el Silln de Sueos funcion. Slo que no funcion de ninguna manera que resultara til. Como todo lo dems que hacan los Perezosos, sus emociones eran irremediablemente lentas. Quark dijo hoscamente, quitndose el casco: Igual podra estar escuchando lo que siente una roca sedimentaria respecto a la metamorfosis. Sigue intentndolo indic Tangente. Cuando finalmente comprendamos a los Perezosos, habr valido la pena. Ms tarde record haber dicho aquello, y se pregunt cmo poda haber estado tan equivocada. Les he contado un montn de cosas acerca de Tangente y su tripulacin, y no les he dicho nada todava por qu todo eso importa. Cranme. Import mucho. No solamente a Tangente, y a toda la raza Heechee, sino a la humanidad en general y, muy especialmente, a m en particular. Pero el buen viejo Albert me dice que hablo demasiado, as que intentar ceirme a lo esencial. Lo esencial fue que Tangente y su tripulacin hicieron lo que las naves Heechees casi nunca haban hecho. Descendieron con su espacionave especialmente blindada y penetraron en los densos, helados y nocivos gases del planeta de los Perezosos a fin de visitar a los Perezosos en su propio csped natal. Csped no es la palabra correcta, por supuesto..., tengo muchos problemas en encontrar las palabras correctas, porque el vocabulario que aprend como una persona de carne en la Tierra ya no puede seguir aplicndose. Los Perezosos no disponan de csped, en el sentido de porciones de tierra donde edificar. No disponan de ninguna tierra. Su gravedad especfica era tan cercana a la gravedad especfica de los gases que vivan en estado de flotacin, junto con todos sus bienes, sus casas, y los equivalentes para los Perezosos de fbricas, granjas, oficinas y escuelas. Y, por supuesto, ningn ser humano ni Heechee poda vivir en aquel ambiente sin ir convenientemente protegido. Aunque los Heechees eran cuidadosos ingenieros (s de algunos humanos que los llamaran ms bien cobardes), haba de todos modos una soterrada preocupacin de que incluso su nave pudiera ceder en las aplastantes presiones donde vivan los Perezosos. As que antes de penetrar en la atmsfera del planeta comprobaron y volvieron a comprobar todo lo que era posible comprobar. Vellosidad y los dems Antiguos Antepasados tuvieron que doblar sus turnos de servicio, no slo manteniendo su trabajo de traduccin sino tambin almacenando y analizando todos los datos acerca de los propios sistemas de la nave. Estamos listos? pregunt al fin Tangente, sentada en el puesto de capitn de la sala de control, encajndose en la maraa de sensores como estaban haciendo todos los dems. Uno a uno los distintos jefes de seccin informaron que estaban listos; inspir profundamente. Yo iniciara el descenso ahora indic a la piloto de penetracin, Resplandor. Resplandor orden al responsable del rumbo: Inicie el descenso. La nave fren su velocidad orbital y se desliz hacia los fros, densos y torbellineantes gases donde nadaban los Perezosos. La entrada fue violenta, pero la nave haba sido construida para eso. La navegacin era a ciegas, al menos pticamente hablando; pero la nave dispona de sonar y ojos electrnicos, y en las pantallas de la sala podan ver las formas de los enjambres de casas de los Perezosos y otros objetos a medida que se aproximaban. Yo no ira tan aprisa advirti Tangente, por el riesgo de cavitacin. Resplandor estuvo de acuerdo. Disminuyan la marcha orden, y la gran nave apunt hacia la ms prxima de las
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aglomeraciones de Perezosos.

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Toda la tripulacin contemplaba las pantallas con maravilla y deleite. Empezaron a aparecer objetos de aspecto lodoso. Eran estructuras como nubes, y criaturas como esos juguetes de plstico blando, con forma de amebas o medusas, con los que juegan los nios. Los Perezosos permanecan casi tan inmviles como sus edificios. Todas las hembras, y la mayora de los machos, se movan tan lentamente que ningn ojo Heechee poda ver en ellos el menor cambio; slo unos cuantos de los machos, avanzando en lo que llamaban modo acelerado, exhiban de tanto en tanto algn movimiento visible. Y ms y ms de los machos empezaron a hacer eso a medida que la nave se aproximaba y sus torpes sentidos les permitan saber que al parecer ocurra alguna cosa a su alrededor. Fue entonces cuando Tangente cometi su primer error. Supuso que el movimiento de los machos era debido a que se haban sobresaltado ante la repentina aparicin de la nave Heechee. El cielo sabe que debi sorprenderles..., como una lanzadera de alta velocidad apareciendo repentinamente sobre un primitivo poblado humano que jams hubiera visto una espacionave, o siquiera un avin. Pero no era la sorpresa lo que enviaba a los machos a una agitacin tan rpida y destructiva. Era el dolor. El sonido de alta frecuencia de la nave Heechee era algo agnico para los Perezosos. Los volva locos, y no pas mucho tiempo antes de que el ms dbil de ellos muriera a causa de ello. Hubieran podido los Heechees llegar a satisfacer alguna vez sus anhelos de amigos interestelares con los Perezosos? No veo cmo. Mi propia experiencia dice que no; resultaba tan difcil para los Heechees comunicarse con los Perezosos como lo resulta para nosotros, las personas almacenadas, conseguir alguna relacin significativa a tiempo real con la gente de carne. No es imposible. Pero, generalmente, causa ms problemas que beneficios. Y cuando yo hablo con la gente de carne a corta distancia, generalmente nadie muere a causa de ello. Despus de eso, aqulla ya no volvi a ser una nave alegre (dijo Resplandor, frotndose morosamente los msculos de su estmago). La expectacin haba sido deliciosa; la decepcin fue terrible. Y luego se hizo peor. La misin estaba decantndose hacia el fracaso. Aunque las sondas seguan goteando palabras a las grabadoras, los intentos de acercarse a los Perezosos en sus propios hogares resultaron siempre catastrficos y decepcionantes..., decepcionantes para los Heechees, catastrficos para sus nuevos amigos. Y luego, en rbita de nuevo, llegaron noticias de casa. Era un mensaje de Cohesin, y lo que deca, con la irascibilidad de la edad y el resentimiento de alguien que hubiera deseado estar presente, era, en traduccin libre: Os equivocasteis. Las partes ms importantes de los datos no son las costumbres y la poltica de los Perezosos: son su poesa. Los Antiguos Antepasados de la nave haban reconocido la poesa simplemente como poesa..., como una especie de combinacin de las canciones de las grandes ballenas y las antiguas eddas noruegas de la Tierra. Pero, como las eddas, cantaban las grandes batallas del pasado, y las batallas eran importantes. Las canciones hablaban de criaturas sin cuerpo que haban aparecido de repente y haban causado gran destruccin. Los Perezosos las llamaban el equivalente de Asesinos, y segn Cohesin eran de hecho incorpreas..., eran criaturas de energa; y realmente haban aparecido y ocasionado gran destruccin... Lo que pensasteis que eran meras leyendas recrimin Cohesin en su mensaje no hablaban de dioses y de demonios. Eran relatos directos de una visita real de criaturas que parecen totalmente hostiles a cualquier vida orgnica. Y hay muchas razones para creer que todava siguen por ah. Y sa fue la primera vez que los Heechees oyeron hablar del Enemigo.
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Cuando Resplandor termin su historia, se haba reunido bastante gente a su alrededor. Todos tenan preguntas que hacer, pero necesitaron unos instantes para pensar cmo formularlas. Resplandor permaneca sentada en silencio, frotndose la caja torcica. El movimiento creaba un ligero sonido raspante, como el de alguien pasando un dedo sobre una tabla de lavar. Un hombre bajo, negro, al que yo no conoca, dijo: Disculpe, pero no lo entiendo. Cmo supo Tangente que se trataba del Enemigo? Hablaba en ingls, y me di cuenta que alguien haba estado traduciendo todo el tiempo la historia de Resplandor. Ese alguien era Albert. Mientras traduca la pregunta del hombre bajo al Heechee para Resplandor, le ech una ojeada. Por toda respuesta se encogi de hombros, como queriendo decir (supuse): bueno, yo tambin deseaba or la historia. Resplandor se encogi tambin de hombros, en respuesta a la pregunta..., al menos, dio a su abdomen esa rpida contraccin que es el equivalente Heechee a nuestro encogerse de hombros. No lo sabamos dijo. Eso vino ms tarde, despus de que Cohesin hubiera efectuado un anlisis estructural profundo de las eddas de los Perezosos. Entonces result claro que aquellos Asesinos intrusos no procedan de aquel planeta. Por supuesto, haba muchos otros datos. Por supuesto corrobor Albert. La masa perdida, por ejemplo. S dijo Resplandor. La masa perdida. Esto constituy un enorme rompecabezas para nuestros astrofsicos durante algn tiempo, como creo que lo fue para los de ustedes. Tendi pensativa una mano hacia otro de los pequeos hongos, mientras Albert explicaba a los dems cmo la masa perdida haba resultado ser al final no un fenmeno csmico, sino un artefacto del Enemigo; y en aquel punto dej de escuchar. Oigo constantemente cantidades de cosas de ese tipo de Albert, as que a menudo simplemente no las escucho. Or a Resplandor contarnos la historia del terrible viaje de Tangente era una cosa. Era una historia que poda escuchar con toda mi atencin. Pero cuando Albert se mete en el porqu de las cosas, mi mente empieza a vagar. Lo siguiente que iba a venir era el espacio de nueve dimensiones y la Hiptesis de Mach. Y vino. Resplandor pareca muy interesada. Yo no. Retroced, hice un gesto a la camarera para que me sirviera otro latigazo de zumo de cohete el whisky blanco casi letal con el que los prospectores de Prtico haban ahogado sus preocupaciones en los viejos das, y le dej hablar. No escuch. Estaba pensando en la pobre Tangente y sus problemas sexuales, haca todos aquellos centenares de miles de aos, y en su desgraciado viaje. Siempre se me ablanda el corazn cuando pienso en Tangente... Bueno, eso no es exactamente cierto. De nuevo el problema con las palabras. De qu forma tan inadecuada transmiten los significados! Yo no tengo corazn, as que por supuesto no se me puede ablandar. Y siempre tampoco es exacto, porque slo s de Tangente desde hace unos treinta, o quiz debera decir treinta millones, de aos. Pero pienso en ella a menudo, y con simpata, porque yo tambin mor como ella, y s cmo se siente uno. Di un sorbo a mi zumo de cohete, contemplando con aire benvolo el grupo reunido en torno a la mesa. El resto de la audiencia estaba mucho ms fascinada que yo de la forma en que Albert y Resplandor intercambiaban sutilezas cosmolgicas, pero ellos no haban tenido a Albert viviendo en sus bolsillos durante los ltimos cincuenta (o cincuenta millones) de aos. En ese tiempo uno llega a conocer muy bien un programa. Reflexion que, generalmente hablando, saba lo que iba a decir Albert antes incluso de que lo dijera. Incluso saba el
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significado de la forma en que me miraba de reojo, de tanto en tanto, mientras hablaba. Estaba reprochndome, de una forma subliminal, por no dejarle que me dijera algo que haba deseado mucho decirme. Le respond con una sonrisa tolerante para que supiera que le comprenda..., y, un poco, para recordarle que yo era e] que decida quin deba decir algo y cundo. Entonces sent una suave mano apoyarse en mi nuca. Era la mano de Essie. Inclin la cabeza placenteramente hacia ella, justo en el momento en que Albert me lanzaba otra de aquellas miradas suyas y le deca a Resplandor: Supongo que tuvo usted la oportunidad de conocer a Audee Walthers III en su viaje hasta aqu. Aquello me despert. Me volv hacia Essie y susurr: No saba que Audee estuviera aqu. Essie dijo en mi odo: Parece que hay muchas cosas que no tienes inters en conocer respecto a las personas de carne que hay aqu. Su tono hizo que me hormigueara la nuca; era una mezcla de amor y severidad. Es el tono que emplea Essie cuando cree que me he mostrado desacostumbradamente torpe, o estpido, u obstinado. Oh, Dios mo dije, recordando. Dane Metchnikov. Dane Metchnikov admiti. Tambin est presente corno carne aqu en la Roca. Junto con la persona que lo rescat. Oh, Dios mo dije de nuevo. Dane Metchnikov! Haba formado parte de aquella expedicin al agujero negro que haba sido un peso en mi conciencia durante medio siglo. Lo haba dejado a l y a los dems all, y entre los otros estaba tambin... Gelle-Klara Moynlin, s susurr Essie. Estn ahora en Central Park. El Central Park no es exactamente un parque. Cuando Klara y yo ramos prospectores juntos, haba como una docena de moreras y naranjos y otros tantos arbustos. Ahora no era muy diferente de entonces. El pequeo estanque al que llambamos el Lago Superior todava se curvaba siguiendo la forma del asteroide. Ahora el parque estaba mucho ms densamente poblado, pero no tuve ninguna dificultad en descubrir a una docena o ms de seres humanos entre las plantas. Ocho o diez de ellos eran los viejos veteranos que vivan en Roca Rugosa, todos de carne, aposentados como estatuas debajo de los rboles. Unos cuantos de ellos eran participantes en la fiesta, como yo, slo que de carne, y entre ellos no me cost nada reconocer a la otra inmvil estatua de carne que era Gelle-Klara Moynlin. No haba cambiado nada, al menos fsicamente. En otro sentido, haba cambiado casi de una forma terminal. No estaba sola. De hecho, estaba entre dos hombres; peor an, uno de ellos sujetaba suavemente sus manos, y el otro tena un brazo sobre sus hombros. Fue un terrible golpe para m porque, la ltima vez que haba visto a Klara, la nica persona a la que ella hubiera permitido que sujetara sus manos o le pasara un brazo por los hombros era a m. Necesit unos instantes para darme cuenta de que el hombre que sujetaba sus manos era Dane Metchnikov..., despus de todo, haca mucho tiempo que lo haba visto por ltima vez. Al otro no lo conoca en absoluto. Era alto, delgado y apuesto, y, si esas cosas no hubieran sido suficientes para condenarle, el brazo que apoyaba en los hombros de Klara reflejaba el afecto de quien est acostumbrado a ese gesto. A veces, cuando yo era joven y me senta enamorado de alguna persona, senta ese ardiente deseo de conocerla perfectamente. Absolutamente. En todos los sentidos; y uno de ellos era una fantasa. La fantasa era encontrrmela (fuera quien fuese en aquel momento) tan profundamente dormida que nada que yo pudiera hacer consiguiera despertarla; de modo que yo pudiera reclinarme sobre ella, dormida, e investigar todas esas cosas secretas que
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poseen las mujeres sin que ella lo supiera. Ver si tena vello en los sobacos. Comprobar lo recientemente que se haba limpiado las uas. Examinar sus fosas nasales, sus orejas..., y hacer todo esto, entienden?, cuando ella no supiera que lo estaba haciendo, porque, aunque pudiramos efectuar esa mutua exploracin en cualquier momento, era algo completamente distinto cuando el otro saba que se estaba efectuando. Como la mayor parte de mis fantasas, era el tipo de cosa que mi anterior programa analista, Sigfrid von Shrink, miraba con tolerancia y algo de desaprobacin; lea en ello significados que no me gustaban. Y, como en la mayor parte de mis fantasas, no era tan divertido como eso cuando tena la oportunidad de hacerla realidad. Ahora poda hacerla realidad. All estaba Klara, como tallada en piedra eterna. Tambin estaba Essie, a mi lado, para frenar mi ansia de explorar, pero ella se ira si se lo peda. No dijo nada. Essie, por supuesto. Permaneci flotando silenciosa a mi lado mientras yo me mantena inmvil all, invisible en el espacio gigabit, contemplando a la mujer a la que haba llorado la mayor parte de mi vida. Klara tena muy buen aspecto. Era difcil creer que en realidad fuera mayor que yo..., lo cual es como decir unos seis meses mayor que Dios. Yo nac casi al mismo tiempo que fue descubierto Prtico, cuyo centenario estbamos celebrando. Klara haba nacido unos quince aos antes. No lo pareca. No pareca ni un da ms vieja. Parte de ello, por supuesto, se deba simplemente al Certificado Mdico Total. Klara era una mujer muy rica, y haba podido permitirse todos los tratamientos de restauracin y reemplazo de tejidos antes incluso de que estuvieran bsicamente al alcance de todo el mundo. Ms an, haba pasado treinta aos en la misma trampa de un agujero negro, donde yo la haba abandonado para salvarme a m mismo haba necesitado todos aquellos treinta aos para superar la culpabilidad que me haba producido aquel hecho, y as, durante aquellos largos aos, ella haba envejecido solamente unos minutos, debido a la dilatacin del tiempo. En trminos de tiempo transcurrido desde su nacimiento, haba cumplido sobradamente los cien aos. En trminos de tiempo contado por su reloj corporal, se hallaba en los sesenta. En trminos de su aspecto... En trminos de su aspecto la vea igual a como siempre la haba visto. Luca estupenda. Estaba all de pie con sus dedos entrelazados con los de Dane Metchnikov. Su cabeza estaba girada hacia el hombre que rodeaba sus hombros con un brazo. Sus cejas eran negras y recias como siempre, y su rostro era el rostro de Klara, el rostro que yo haba llorado durante treinta aos. No la sobresaltes, Robin, maldita sea orden Essie a mis espaldas. Justo a tiempo. Haba estado a punto de mostrarme directamente frente a ella, sin pensar que aquel encuentro no iba a ser en absoluto tan fcil para ella como lo era para m, y que ella iba a necesitar ms tiempo, malditamente mucho ms tiempo, para encajarlo. Entonces, qu? pregunt, sin apartar mis ojos de Klara. Entonces dijo Essie, con el ceo fruncida, acta como un ser humano decente normal, quieres? Dale a esa mujer una oportunidad! Djate ver al borde de los rboles, quizs, y camina hacia ella. Ofrcele la oportunidad de verte mientras te acercas, preprate para un encuentro traumtico antes de decirle la primera palabra. Pero eso tomar una eternidad! Tienes una eternidad, estpido dijo Essie firmemente. De todos modos, tienes otra cosa que hacer. En estos momentos no te estn prestando atencin. Acaso el dupli de Cassata te est buscando? Al infierno con l respond, con aire ausente. Estaba tan atareado estudiando el rostro y las formas de mi durante tanto tiempo perdido amor que no tena paciencia para ninguna otra cosa..., ni cerebro para pensar en ninguna otra cosa; necesit varios microsegundos para recordar que cuanto ms tiempo demorara el iniciar la conversacin, ms tiempo transcurrira antes de que pudiera or su voz. Tienes razn admit, reluctante.
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Quiz ser mejor que vea a ese bastardo. Pero djame que empiece aqu.

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Form un dupli de m detrs de un denso limonero, lleno de dorados frutos, e hice que el dupli empezara a avanzar hacia ellos. Y luego segu sumisamente a Essie de vuelta al Huso, donde ella dijo que me estaba aguardando Cassata. Mi dupli necesitara mucho tiempo para llegar hasta Klara, hablar con ella, aguardar a que ella le respondiera..., muchos, muchos milisegundos. Dese desesperadamente poder acortar aquel tiempo, porque, cmo poda esperar? Y tambin dese desesperadamente hacerlo mucho ms largo. Porque, qu iba a decirle? Julio Cassata apart mi mente de aquellas cmo lo haba dicho Essie? estpidas divagaciones. Es bueno en eso. Es como la picadura de mosquito que hace que dejes de pensar por un momento en tu dolor de muelas. Nunca es una distraccin agradable, pero al menos es una distraccin. Cuando lo encontramos, estaba en el Infierno Azul. Essie me dio un apretn en el brazo, sonriendo. Cassata estaba sentado junto a una de las pequeas mesas, con un vaso frente a l, sobando reminiscentemente a una mujer a la que nunca antes haba visto. Tampoco vi mucho de ella entonces, porque tan pronto como Cassata vio que estbamos all lo cambi todo. Gente, muchacha e Infierno Azul se desvanecieron; estbamos en su oficina en el satlite de la JVA. Su pelo estaba perfectamente peinado, el cuello de su tnica se abroch por s mismo, y nos contempl heladamente por encima de su escritorio de acero. Seal dos sillas metlicas. Sintense orden. Deje toda esta mierda, Julio dijo Essie desapasionadamente. Si quiere hablar con nosotros, de acuerdo, hablemos. Pero no aqu. Esto es demasiado feo. El hombre le lanz el tipo de mirada que un general de divisin lanzara a un segundo teniente. Luego decidi comportarse como un buen tipo. Lo que usted diga, querida. Elija. Essie resopl. Me mir, dud, luego elimin la oficina militar. En vez de ello estbamos en nuestra familiar nico Amor, completa con sillones, bar, y una suave msica sonando. S acept Cassata, mirando apreciativamente a su alrededor. Esto es mucho mejor. Tienen un buen lugar aqu. Les importa que me sirva yo mismo? No aguard a nuestro permiso: avanz directamente hacia el bar. Me importa toda esta mierda dijo Essie. Sultelo ya, Julio. Embarg nuestra nave, correcto? Por qu? Slo una medida temporal, querida. Cassata parpade mientras se serva un Chivas con nada. Slo deseaba asegurarme de poder hablar con ustedes. Incluso un contrairritante puede ser malditamente irritante. Dije: De acuerdo, hable. Essie me lanz una rpida mirada de advertencia, porque haba captado mi tono. Yo estaba manteniendo a duras penas el control. No estaba del mejor humor para hablar con Julio Cassata. Algunas personas piensan que la gente almacenada en mquina nunca llega a excitarse, porque simplemente no somos ms que bits de datos alineados en un programa. Eso no es cierto. Al menos, no lo es conmigo, y especialmente no en aquellos momentos. Estaba subido en una especie de montaas rusas: agitado primero por la fiesta; exaltado y sombro mientras escuchaba la historia del terrible viaje de Tangente; desgarrado por un centenar de emociones al tropezarme con Klara. No iba a disfrutar hablando con Cassata. Por supuesto, pocas veces disfruto hablando con Cassata. No s de nadie que lo haga. Su conversacin est compuesta casi exclusivamente por rdenes e insultos; no habla, emite afirmaciones. No ha cambiado. Dio un largo sorbo de su escocs, me mir directamente a los
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ojos y dijo: Es usted un chinche, Broadhead.

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No era una observacin prometedora. Essie, a medio camino de prepararme un Mai Tai, se volvi y casi lo derram. Me mir preocupada. La poltica de Essie es ocuparse ella de la lucha cuando nos hallamos en una situacin que exige lucha. Cree que me excito demasiado cuando soy el que grita. Pero esta vez la enga. Dije, educadamente: Lamento si le he causado algn problema, Julio. Tendra la bondad de explicarme por qu dice esto? Qu notable autocontrol exhib! Era mucho ms de lo que mereca aquel tonto del culo. Mucho ms del que le hubiera concedido si, en el ltimo momento, no me hubiera dado cuenta de que lo que tena que sentir por l era lstima. De lo que me di cuenta fue de que, al fin y al cabo, l estaba sentenciado a muerte. El general de divisin Julio Cassata y yo nos conocamos desde haca mucho tiempo..., no sirve de nada contar los aos; la aritmtica se confunde cuando te hallas en tiempo gigabit. Habamos tenido muchos contactos, y ninguno de ellos haba sido agradable para m. Sin embargo, l no era una personalidad almacenada. Es decir, normalmente no lo era. Como muchas personas de carne que tienen que tratar con nosotros, almas almacenadas, sobre una base de urgencia, crea un dupli de s mismo y lo enva a hablarnos. No es exactamente lo mismo que un cara a cara en tiempo real, pero la diferencia es slo psicolgica. Bien, .olorosamente psicolgica. Se introduce como una inteligencia almacenada en mquina y acude en nuestra busca..., en busca de la persona con quien quiera hablar, a veces yo. Entonces dice lo que tenga que decir, escucha lo que tengamos que decir nosotros, mantiene incluso una conversacin, en forma de un puado incorpreo de bits en el espacio gigabit, como lo hara si l y nosotros furamos personas de carne sentadas en torno a una mesa..., no, no exactamente as; malditamente mejor, al menos en el sentido que lo hacemos mucho ms rpido. Luego el Julio de carne llama de vuelta a su Julio-dupli, y escucha mientras ste le cuenta todo lo que ha ocurrido. Todo esto es correcto, y por supuesto en absoluto doloroso. Tambin es muy eficiente. El dolor viene luego. El dupli pregunta exactamente lo que preguntara el Cassata de carne, objeta lo que ste hubiera objetado, dice exactamente lo que ste hubiera dicho..., y por supuesto tiene que hacerlo, puesto que es l. Y no es como enviar a un embajador y aguardar una respuesta, porque incluso el mejor de los embajadores, suponiendo que un embajador pueda hacer el trabajo tan bien como lo hace un dupli, necesitara un cierto tiempo para realizar todo esto. Los duplis necesitan como mximo unos segundos, si la conferencia tiene lugar a distancias planetarias..., algunos ms, por supuesto, si la persona con la que el hombre de carne desea hablar resulta hallarse en el otro extremo de la galaxia. Antes de que la persona de carne tenga posibilidad de preguntarse cmo va la conferencia, el dupli ya est de vuelta y se lo cuenta. sa es la parte buena. Luego viene la nica parte que no es tan buena, porque, qu haces con el dupli una vez ha terminado su trabajo? Puedes dejarlo simplemente almacenado, por supuesto. Hay capacidad ms que suficiente en el espacio gigabit, y una personalidad almacenada ms no importa mucho. Pero a algunas personas les molesta tener duplicados de s mismos corriendo por ah. Especialmente le molesta a alguien como Cassata. Siendo militar, tiene una mente militar. Una duplicado almacenado de su persona, que sabe todo lo que l sabe, no es slo un irritante cabo suelto. Es un riesgo de seguridad. Alguien podra encontrarle y hacerle preguntas! Amenazarlo! (Con qu?) Torturarlo! (Cmo?) Quemarle los pies con fuego! (si tuviera pies)... Bueno, no s exactamente lo que pasa por la mente de Julio Cassata, y cada da doy gracias a Dios de no saberlo.
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Todo eso es completamente estpido, por supuesto, pero los duplis son de Cassata, y s l piensa que alguna vez algn enemigo imaginario podra obtener de ellos los secretos de su servicio, nadie puede interferir. Es un jefe en funciones de la JVA, la Junta de Vigilancia a los Asesinos. Eso significa que est a cargo de una gran parte de los programas de defensa contra la eventual salida de los Asesinos de su kugelblitz. As que si desea conferenciar con las distintas partes implicadas a distancia, lo cual hace a menudo, tiene que someterse a este tipo de cosa casi diariamente, lo cual significa que si deja sus duplis en almacenaje, llegar un momento que habr cientos e incluso miles de generales de divisin Julio Cassata por ah. As que no los almacena. Los mata. Eso es lo que siente Cassata, al menos. Cuando acaba con su dupli, siente como si asesinara a un gemelo. Y la otra parte mala acerca de todo eso es que el dupli el propio dupli, maldita sea, sabe lo que va a ocurrirle. A veces esto hace que nuestras conversaciones sean ms bien lgubres. Es por eso por lo que no convert a Julio Cassata en simulados jirones de sangre por su atrevimiento. Se mostr tan sorprendido como Essie. Quit la envoltura de un nuevo puro, sin dejar de mirarme. Se encuentra bien? pregunt. Perfectamente. No era en absoluto un diagnstico correcto, puesto que en aquellos momentos estaba preguntndome lo cerca que estara mi dupli de Klara y cmo reaccionara ella cuando lo viera, pero no tena intencin de contarle a Julio Cassata nada de aquello. As que simplemente dije: Y lo estar ms an cuando me haya dicho usted a qu viene todo esto. Me estaba mostrando extremadamente educado, pero Cassata nunca haba suscrito la teora de que la educacin deba ir en ambos sentidos. Mordi la punta del puro con los dientes y escupi el asqueroso trozo de tabaco al suelo, mientras me miraba atentamente. Luego dijo: No es usted tan importante como se cree, Broadhead. Consegu mantener la sonrisa en mi rostro, aunque la temperatura estaba subiendo en mi interior. Cree usted que el embargo es slo sobre usted. Falso. Esa nave Heechee vino aqu directamente del ncleo, sabe? No lo saba. De todos modos, no vea que aquello significara alguna diferencia, y as se lo dije. Material clasificado, Broadhead retumb Cassata. Esos Antiguos Antepasados Heechees han estado hablando ms de la cuenta. Hubieran debido informar primero a la JVA! S dije, asintiendo con la cabeza. Eso tiene sentido, porque naturalmente las cosas que ocurrieron hace medio milln de aos constituyen importantes secretos militares. No slo hace medio milln de aos! Ellos lo saben todo respecto al actual estado de preparacin en el ncleo! Y hay Heechees de carne aqu, adems de ese tipo, Walthers, que ha estado realmente all y lo ha visto por s mismo. Inspir profundamente. Lo que deseaba preguntarle era de quin intentaba exactamente proteger los secretos. Pero eso hubiera significado prolongar una vieja discusin, y ya estaba empezando a sentirme cansado de estar con Cassata. Me limit a decir, an educadamente: Ha dicho usted que yo era un chinche, y no veo lo que puede llegar a tener que ver la nave Heechee con eso. Por entonces ya haba encendido su puro. Me lanz el humo a la cara y dijo: Nada. Son dos cosas distintas. Vine aqu a causa de la nave, pero tambin deseaba decirle a usted que se mantuviera fuera del camino. Mantenerme fuera del camino por qu? pregunt, y not que Essie se agitaba inquieta, porque ya se haba cansado de maravillarse de mi autocontrol y estaba empezando a
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tener problemas en mantener el suyo.

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Porque es usted un civil explic. No deja de mezclarse con los asuntos de la JVA. Se mete en nuestro camino, y las cosas estn llegando a un punto en el no podemos seguir permitiendo que los civiles se inmiscuyan. Empec a tener un atisbo de lo que le preocupaba. Sonre a Essie para tranquilizarla de que no iba a matar a aquel descarado general. De veras no iba a hacerlo..., todava. Las maniobras no fueron bien aventur. Cassata se atragant y escupi el humo del puro. Quin se lo ha dicho? Me encog de hombros. Resulta evidente. Si hubieran sido un xito, su gente de relaciones pblicas nos hubiera inundado con imgenes en todas las pantallas. No est usted alardeando de nada; en consecuencia, no tiene nada de lo que alardear. As que la gente de la que quiere mantener alejados los secretos es la gente que paga las facturas. Como yo. Tonto del culo sonri torvamente. Si dice usted algo de eso, me ocupar personalmente de usted. Y cmo va a hacerlo? Haba recuperado el control, de nuevo todo militar, todo galones y entorchados, incluido el cerebro. Para empezar dijo, voy a retirarle sus credenciales de la JVA, con efectos inmediatos. Aquello fue demasiado para Essie. Julio gru, se ha vuelto usted loco o qu? Apoy una mano tranquilizadora en su brazo. Dije, muy seriamente: Julio, tengo ahora un montn de cosas en mi cabeza, y la JVA no es una de ellas. No de las primeras, al menos. No tena intencin de incordiar a nadie de la JVA en un futuro inmediato..., hasta que apareci usted con sus arrogantes rdenes. Ahora, por supuesto, voy a convertir en una de mis prioridades el comprobar todo lo que est haciendo la JVA. Le har arrestar! aull. Estaba empezando a disfrutar con aquello. Dije: No, no lo har. No posee la autoridad suficiente. Y tampoco la influencia. Porque yo tengo el Instituto. Aquello lo tom por sorpresa unos instantes. El Instituto Broadhead para la Investigacin Extrasolar era una de las mejores ideas que yo haba tenido nunca. Lo haba creado haca mucho, mucho tiempo, por razones muy distintas..., bien, para ser sinceros, casi la mitad de las razones se referan a los impuestos. Pero lo haba creado bien. Le haba proporcionado unos estatutos que le permitan hacer casi cualquier cosa que deseara hacer fuera de nuestro sistema solar, y haba tomado la precaucin de llenar su consejo directivo con gente que hara lo que yo quisiera que hiciesen. Cassata se recuper rpido. Y un infierno no tengo la influencia! Esto es una orden. Lo estudi pensativamente. Luego llam: Albert? Brot a la existencia con un pop, parpadendome por encima de su pipa. Transmite un mensaje en mi nombre orden. Da instrucciones a todos los departamentos del Instituto para que, con efectividad inmediata, cesen toda cooperacin con la Junta de Vigilancia a los Asesinos y nieguen a todo el personal de la JVA el acceso a nuestras instalaciones o nuestros datos. Razones: orden directa de Julio Cassata, general de divisin, JVA.
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Los ojos de Cassata se desorbitaron. Hey, espere un momento, Broadhead! retumb. Me volv educadamente hacia l. Tiene algn comentario que hacer al respecto? Estaba sudando.

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Usted no har eso dijo. Su tono era divertido, medio halago, medio refunfuo. Estamos juntos en esto! El Enemigo lo es de todos! Oh, bien, Julio dije. Me alegra orle decir esto. Pens que se hallaba usted bajo la impresin de que eran propiedad privada suya. No se preocupe, no voy a hacer que el Instituto deje de funcionar. Seguir con sus estudios; las naves de exploracin continuarn vigilando; seguiremos acumulando datos acerca del Enemigo. Slo que ya no nos preocuparemos de compartir nada de eso con la JVA. Bien. Debe enviar Albert el mensaje, o no? Golpe por un momento la ceniza de su puro, con aire agobiado. No murmur. Perdn? No he podido or lo que ha dicho. No! Luego agit desesperanzado la cabeza. l va a perder los estribos murmur. Pero haba dicho l, y el nico l al que poda referirse era al general Cassata de carne. Que era, por supuesto, l mismo. Ha dicho l seal a Essie cuando Cassata se hubo marchado hoscamente. Admito que es interesante respondi con seriedad. El Julio dupli considerando al Julio de carne como un individuo independiente. Se est volviendo esquizofrnico? Se est volviendo asustado corrigi. Se da cuenta que slo tiene un tiempo de vida limitado. Pobre hombrecillo. Luego dijo tmidamente: Robin, querido? Me doy cuenta de que tus pensamientos estn en otra parte en este momento... No lo admit, porque no hubiera sido educado; tampoco lo negu, porque era cierto. Incluso mientras estaba pelendome con Julio Cassata estaba lanzando furtivas miradas a la escena en el Central Park. Mi dupli haba alcanzado finalmente a Klara y le haba dicho hola, y ella estaba empezando a decir: Robn! Qu ale...! ..., pero puedo hacerte una sugerencia? S, claro que puedes dije, azarado. Si hubiera tenido vasos sanguneos para hacer enrojecer mi cara (y una autntica cara que enrojecer), probablemente mi aspecto hubiera sido el de una cereza. Quiz lo fuera. La sugerencia dijoes: tmatelo con calma. Por supuesto dije, asintiendo. Hubiera contestado por supuesto a cualquier cosa que ella me hubiera dicho. Ahora, si no te importe, me gustara, esto... S lo que te gustara hacer. Tu nico problema es con la discrepancia en las escalas de tiempo, correcto? As que realmente no tienes por qu apresurarte, Robin. Podemos hablar un poco primero? Permanec sentado, inmvil, por un momento. (Klara acababa de decir ...gra!, y estaba abriendo los labios para empezar verte de nuevo!) Por aquel entonces me senta completamente azarado. No es fcil estar dicindole a una mujer que deseas enormemente hablar con otra, cuando tienes una conciencia tan intranquila como la que tena siempre respecto a mi esposa, Essie, y a mi durante tan largo tiempo perdido amor, Gelle-Klara Moynlin.
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Por otra parte, Essie tena absolutamente razn. No haba ninguna prisa. Me miraba con amor y preocupacin en su rostro. Es una situacin difcil para ti, verdad, querido Robin? pregunt. La nica cosa que pude pensar en decir fue: Te quiero mucho, Essie. Ella no me mir amorosamente, sino que pareci exasperada. S, claro. Se encogi de hombros. No cambies de tema. T me quieres, yo te quiero, ninguno de los dos tiene ninguna duda al respecto; no es relevante en esta discusin. De lo que hablamos es de cmo te sientes respecto a esa hermosa dama a la que tambin amas, Gelle-Klara Moynlin, y las complicaciones que pueden surgir de ello. Son peor de la forma en que lo dijo. No me hizo sentir ms cmodo. Ya hemos discutido eso un milln de veces! gru. Entonces, por qu no un milln de veces ms? Ponte cmodo, Robin, querido. Al menos tienes mil quinientos, quiz mil ochocientos milisegundos antes de que Klara termine de decirte que es una agradable sorpresa verte de nuevo. As que mientras tanto hablemos, t y yo. A menos que no lo desees. Pens en ello y renunci. Dije: Por qu no? Y, de hecho, no haba ninguna razn. Tampoco haba ninguna razn para no ponerme cmodo. Como Essie haba dicho, habamos hablado de aquello muchas veces antes, en una ocasin durante toda una noche y la mayor parte del da siguiente. Eso haba sido haca mucho tiempo oh, miles de millones de segundos, y yo haba hablado con la Essie real, la de carne y hueso. (Por supuesto, yo tambin era de carne y hueso por aquel entonces.) Estbamos recin casados. Permanecamos sentados en el porche de nuestra casa, bebiendo t helado y contemplando las barcas de vela del mar de Tappan, y haba sido una charla tranquila y cariosa. Evidentemente Essie recordaba aquella antigua conversacin como personas de carne tan bien como yo, porque cuando nos pusimos cmodos, fue all donde nos llev. Oh, no realmente, en el sentido de que fuimos fsicamente all, pero..., qu significa realmente en realidad? Pude ver las barcas de pesca, y la suave brisa estival del atardecer era clida. Es agradable dije apreciativamente, dndome cuenta de que empezaba a relajarme . Ser una serie de datos incorpreos tiene estas ventajas. Essie gru su complaciente conformidad. Mir con afecto nuestra antigua casa y dijo: La ltima vez que lo hicimos bebimos t. Quieres algo un poco ms fuerte esta vez, Robn? Coac y ginger ale dije, y un momento ms tarde nuestra vieja y fiel doncella, Marchesa, apareci con una bandeja. Di un largo sorbo, pensando. Pens durante demasiado tiempo para la paciencia de Essie. Dijo: Adelante, Robin, dilo. Qu bulle en tu cabeza? Tienes miedo de hablar con Klara? No! Quiero decir aad, tragndome mi precipitada indignacin, no. No se trata de eso. Ya hablamos de ello, cuando ella y Wan aparecieron con la nave Heechee. Cierto admiti Essie, evasivamente. No, de veras! Por esa parte no hay ningn problema. Arreglamos todos los posibles malentendidos. No me preocupa que ella pueda culparme por dejarla all en el agujero, si es eso lo que quieres decir. Essie se ech hacia atrs en su asiento y me mir seriamente. Lo que quiero decir, Robin dijo con paciencia no tiene ninguna importancia. Es lo que t quieres decir lo que me interesara saber. Si no es la confrontacin entre Klara y t, de qu se trata? Ests preocupada por la posibilidad de que ella y yo nos saquemos los ojos?
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Sabes que eso no va a ocurrir, Robin! Aparte las dificultades tcnicas que surgen del hecho de que ella es carne, y yo slo alma. No, por supuesto que no. No me preocupa el encuentro entre vosotras dos..., exactamente. Ah! E inexactamente? Bien..., y si la Essie-Real se lanza sobre ella? La Essie-Porttil me mir en silencio por un momento, luego dio un pensativo sorbo a su vaso. La Essie-Real, eh? Era slo un pensamiento me disculp. Comprendo eso. Pero me gustara comprenderlo ms exactamente. Me ests preguntando si existe la posibilidad de que mi yo de carne se presente en Roca Rugosa? Medit sobre aquello. No estaba exactamente seguro de lo que haba querido decir. No haba pretendido decir nada sobre aquello..., aunque por supuesto, como sola decirme el viejo Sigfrid von Shrink, son las cosas que digo y no pretendo decir las que ms dicen. Y era cierto que aqul era un punto sensible, delicado. La Essie-Porttil es slo un dupli. La Essie-Real, la Essie de carne, sigue viva. Y tambin es humana. Y con el Certificado Mdico Total y todo eso, aunque ya hace tiempo que es algo ms que una mujer, sigue siendo una mujer realmente hermosa, sexy, normal. Y tambin es mi esposa. (O era.) Tambin es una esposa cuyo marido no est en condiciones de procurarle los, como suele decirse, beneficios del matrimonio. Todo eso constituye una royente preocupacin que se aade a todas las dems royentes preocupaciones y sobre la que Sigfrid (y Albert, y la Essie-Porttil, y casi todo el mundo al que conozco) no dejan de decirme que no debera preocuparme demasiado. Pero sus consejos no me hacen ningn bien; supongo que no puedo evitarlo. Pero hay ms. La Essie de carne es tambin un duplicado exacto de la Essie-Porttil..., o, para decirlo ms exactamente, es el original de ese duplicado idntico que es la Essie-Porttil, mi fiel esposa, amante, consejera, amiga, confidente, y co-constructora en el espacio gigabit. As que la conozco muy bien. Peor que eso, ella me conoce a m mejor an, porque ella es no slo todas esas cosas que acabo de mencionar, sino que tambin es, bueno, mi creadora. Puesto que Essie es ms conocida en algunos crculos como la doctora S. Ya. Lavorovna-Broadhead, una de las mayores autoridades mundiales en el proceso de datos de cualquier tipo, y es ella la que ha escrito personalmente la mayor parte de nuestros programas. Cuando yo digo que la copia es exacta quiero decir que es exacta. Essie incluso se actualiza a s misma..., quiero decir, la Essie de carne revisa a la Essie-Porttil de tanto en tanto, para asegurarse de que la exactitud sea siempre hasta el ltimo momento. As que mi Essie-Porttil no es diferente en ningn aspecto, en ninguno que yo pueda detectar, de la Essie de carne, o real... Pero yo nunca veo a la Essie de carne. No podra soportarlo. Denle la razn que quieran a ello. Tacto. Celos. Prudencia. Sea lo que sea, estoy dispuesto a aceptar como un hecho de la vida el que es mejor que yo no vea nunca el original de carne de mi querida esposa. Tengo una idea muy clara de lo que iba a averiguar si lo hiciera. Bajo esas circunstancias, o bien toma un amante de tanto en tanto, o est ms loca de lo que creo que> puede ser posible. Estoy dispuesto a aceptar que ocurre esto. Incluso conceder que es justo. Pero no quiero saberlo. As que le dije a la Essie-Porttil: No. No creo que la Essie de carne estuviera lo bastante celosa como para que le
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importara si estuviera aqu, y no creo que Klara lo estuviera tampoco, y de todos modos no quiero saber dnde est Essie o lo que hace en estos momentos..., ni siquiera lo que no hace. As que aad rpidamente cuando la Essie-Porttil abri la boca no me digas lo que est haciendo, aunque sea algo que me gustara or. No se trata en absoluto de eso. Essie pareca dubitativa. Bebi otro sorbo, con esa expresin que adopta cuando est intentando seguir la arquitectura del cableado de los labernticos procesos de mi mente. Luego se encogi de hombros. De acuerdo, acepto lo que dices admiti, decidida. No es eso lo que te atormenta esta vez. As que, cul es la razn? Es curiosidad acerca de Klara Moynlin, dnde ha estado todos estos aos, por qu est Dane Metchnikov con ella? Alc la vista. Bueno, me pregunto... No necesitas preguntarte nada! Es bastante sencillo. Despus de encontrarse contigo, Klara dese ir a alguna otra parte. Estuvo en muchos sitios durante largo tiempo. Finalmente fue hasta muy lejos. Regres al agujero negro del que haba escapado, rescat de l a otro grupo..., y Metchnikov estaba en l. Oh dije. Por alguna razn, aquello no pareci satisfacer a Essie. Me mir irritada. Luego dijo con lentitud: Piensa realmente, Robin. No es Klara quien est en tu mente. Sin embargo, resulta claro que ltimamente has estado ms bien taciturno. As que, me dirs, si puedes, de qu se trata? Si t no lo sabes, cmo quieres que lo sepa yo? respond, irritado de pronto. Ests dando a entender suspir, que como su escritora original, me hallo en mejor situacin de examinar tu programa, descubrir los fallos, remediarlos, y hacer que te sientas feliz de nuevo? No! No admiti, por supuesto que no. Hace tiempo que aceptamos dejar el programa del viejo Robin Broadhead tal cual, fallos incluidos. As que slo queda el mtodo antiguo de remediar esos fallos. Hablar. Hablemos de ello, Robin. Dime la primera palabra que pase por tu cabeza, como hacas con el viejo Sigfrid von Shrink. E inspir profundamente, y me enfrent al tema que haba estado evitando durante tanto tiempo. Suspir: Mortalidad! Varios miles de milisegundos ms tarde estaba de vuelta en el Central Park, observando cmo Gelle-Klara Moynlin se soltaba de sus compaeros y avanzaba hacia mi dupli, y preguntndome por qu haba dicho aquello. No haba pretendido hacerlo. No pretendo describir tampoco la larga, circular conversacin que tuve con Essie despus de aquello, porque aunque hago esas cosas, no siento mucho placer hablando de ellas. No llevan a ninguna parte. No haba ninguna parte donde pudieran llevar. No tena ninguna razn de preocuparme acerca de la mortalidad porque, como Essie haba sealado juiciosamente, cmo puedes morir cuando ya ests muerto? Curiosamente, aquello no me alegr en absoluto. Observar a Klara tampoco lo hizo, as que busqu otra distraccin mientras aguardaba a que Klara o mi dupli dijeran algo interesante, a su manera tan lenta como un glaciar. Haba sabido que Audee Walthers III estaba en la Roca, de modo que lo busqu. Eso no result mucho mejor. Estaba all, de acuerdo, o casi. Siendo como era de carne, estaba simplemente
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llegando. Lo encontr en el proceso de desembarcar, y no era muy divertido contemplarle salir lentamente, g-r-a-d-u-a-l-m-e-n-t-e, de la escotilla de desembarco, y pisar el suelo del hangar. Para conseguir algo de conversacin, le dije a Essie: No parece diferente en absoluto. Y no lo pareca. Con un rostro de sapo y unos slidos ojos en los que se poda confiar, era exactamente el mismo hombre que haba sido haca treinta y tantos aos, cuando lo vi por ltima vez. Ha estado en el ncleo, naturalmente dijo Essie. No le estaba mirando. Me estaba mirando a m..., supongo que buscando si haba de nuevo algo preocupado en mi expresin. As que no estuve seguro, por un segundo, de a quin de nosotros se refera cuando aadi: Pobrecillo. Contest con un gruido que no comprometa a nada. No ramos las nicas personas presentes; haba incluso gente de carne all, curiosa por ver la nave que haba estado donde muy pocas naves conteniendo humanos se haban atrevido a ir. Observarlas, y observar a Audee, era casi tan excitante como ver crecer el musgo, as que empec a inquietarme. Audee no estaba en mi mente. Klara estaba en mi mente. Essie estaba en mi mente. Julio Cassata estaba en mi mente. Y, por encima de todo, mis propias preocupaciones internas, elusivas e intranquilizadoras, estaban en mi mente. Lo que deseaba terriblemente era algo que apartara de mi mente todas las cosas que estaban en ella. Permanecer de pie entre aquellas estatuas no lo consegua. Me gustara poder or su historia dije. Adelante, entonces invit Essie. Qu? Oh, quieres decir iniciar un dupli, de modo que cuando l haya salido...? No un dupli, tonto dijo Essie. No lo ves? Audee lleva una vaina. La vaina contiene sin duda un Antiguo Antepasado. Los Antiguos Antepasados no son de carne sino inteligencias almacenadas, casi tan buenas como t o yo. As que pregntale al Antepasado, por qu no lo haces? Mir amorosamente a mi amor. Qu persona terriblemente inteligente eres, Essie dije con cario. Y adorable tambin. Y me dirig hacia la vaina. Porque deseaba saber realmente lo que le haba ocurrido a Audee mientras estaba fuera. Casi tanto como deseaba, deseaba, deseaba..., saber realmente qu era lo que deseaba.

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7 Fuera del ncleo


Haba una autntica buena razn por la que deseaba saber acerca del viaje de Audee al ncleo en aquel momento. Quiz, desde la estricta visin lineal de una persona de carne, esto pueda parecer solamente otra maldita disgresin. Linealmente, quiz s. Pero yo no soy lineal. Yo proceso las cosas paralelamente, quiz una docena a la vez en un tiempo medio de un milisegundo, y haba all un paralelismo realmente claro. Estoy seguro de que Audee saba de ese paralelismo cuando se present voluntario para conducir una nave Heechee de vuelta al ncleo. Probablemente l no pensara en ello. Puede que slo tuviera una idea tentativa de lo que estaba haciendo. Pero existe e! paralelismo: Fuera lo que fuese lo que resultara de todo aquello, sin duda imagino que seria mejor que intentar enderezar su vida. La vida de Audee estaba casi tan enmaraada como la ma, porque l tambin tena dos amores. As que Audee corri el riesgo, y parti. Tambin se llev consigo a nuestra amiga Janie Yee-xing, que era uno de sus amores. Pero eso, como vern, no dur mucho. Audee era piloto profesional. Un piloto vehemente. Audee haba volado en aerocuerpos en Venus, superligeros en la Tierra, lanzaderas al asteroide Prtico, reactores privados en el mundo de Peggy, y naves de lnea interestelares a cualquier parte. Desde el punto de vista de Audee, una nave Heechee era corno cualquier otra nave Heechee, y no dudaba de que poda volar en cualquier cosa. Puedo establecer el rumbo? pregunt al Heechee, el Capitn, porque deseaba empezar con buen pie como trabajador voluntario. El Capitn deseaba empezar tambin con buen pie, as que hizo obsequiosamente una sea al piloto de la nave para que cediera su puesto, y Audee ocup su asiento. Los asientos Heechees estn hechos para gente que lleva vainas entre sus piernas. Los seres humanos normalmente no lo hacen, as que la mayora de las naves Heechees convertidas a uso humano llevan una especie de red tensada entre las alas del asiento. ste, por supuesto, no llevaba nada. Audee no intent empezar quejndose. Se las arregl lo mejor que pudo. Apoy sus posaderas en el asiento en forma de V, ley los indicadores del rumbo, y dio a las ruedas de control el acostumbrado empuje muscular para situarlas en posicin. Necesit fuerza para ello. Haba transcurrido un cierto tiempo desde que Audee haba tenido que hacer aquello por ltima vez; las nuevas naves construidas en la Tierra eran ms fciles de pilotar. Para iniciar una conversacin, jade: Muchos de los primeros prospectores se preguntaron acerca de esas ruedas. S? dijo educadamente el Capitn. Qu pasa con ellas, por favor? Bueno, por qu resultan tan duras de girar? El Capitn mir desconcertado a su tripulacin, luego volvi a mirar a Audee. Adelant un dedo negligente hasta tocar una rueda. La hizo girar con facilidad. Qu resulta duro? pregunt, siseando a la manera Heechee que expresaba irritacin o preocupacin. Audee contempl la delgada, casi esqueltica figura del Heechee. Volvi a girar la rueda hacia atrs hasta que los sealizadores verticales llamearon nuevamente rosas. Necesit tanta fuerza muscular como antes. Mientras adelantaba la mano hacia la perilla de puesta en marcha, trag saliva. Resultaba claro que el viaje iba a estar lleno de sorpresas.
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en no en la un

La nave se estremeci ligeramente, y la pantalla visora se enturbi hasta convertirse una moteada superficie gris que indicaba que estaban yendo ya ms rpidos que la luz. Ya era necesaria ninguna otra accin del piloto durante algn tiempo, pero Audee dud levantarse, puesto que mientras permaneciera sentado en el asiento del piloto tena sensacin de seguir hallndose al control de lo que estaba ocurriendo. Intent conversar poco ms.

Siempre me he preguntado acerca de esos controles ofreci. Ya sabe, por qu hay cinco de ellos? Algunos de los grandes cerebros de la Tierra pensaron que ustedes los Heechees crean en el espacio pentadimensional. El Capitn sise audiblemente por unos instantes, y los tendones que sobresalan de su plano pecho se agitaron en su intento por comprender. Su ingls era ya bastante bueno, pero a veces los matices se le escapaban. Creer, Audee Walthers? Pero no se trata de ninguna cuestin de creer. No se necesita fe, como ese concepto que tienen ustedes en religin. Bueno, claro dijo Audee hoscamente. Pero ustedes, creen en ello? No, por supuesto que no dijo sorprendido el Capitn. El espacio no tiene cinco dimensiones. Audee sonri. Es un alivio, porque estaba empezando a tener problemas intentando visualizar... Tiene nueve explic el Capitn. Se detuvieron brevemente en su camino al ncleo, porque el Capitn haba dejado parte de los aparatos Heechees almacenados en rbita inestable. Eso no poda dejarse as, explic. En los aos que iban a pasar en el ncleo, las mquinas podan derivar hasta su destruccin, y a los Heechees no les gustaba ver destruidas cosas que eran tiles. Pero Audee haba dejado de escuchar. Aos? pregunt. Cre que este viaje iba a ser slo de unos pocos meses! Cuntos aos? Unos cuantos, creo dijo el Capitn. Para nosotros sern solamente unos meses. Pero Casa, ya sabe, se halla en un agujero negro. Y as, cuando el Capitn dej que uno de los miembros de su tripulacin se encargara de las naves no tripuladas, Janie Yee-xing decidi ir con l. Tomara, dijo, una de ellas para volver a la Tierra, si al Capitn no le importaba; realmente, no haba planeado un viaje de aos. Al Capitn no le import. Sorprendentemente, tampoco le import a Audee. Estaba lo bastante confuso acerca de a quin quera como para no recibir con agrado la idea de unos cuantos meses (o aos) sin tener que enfrentarse a la cuestin. Una situacin bastante familiar para m. Debi ser un extrao y maravilloso viaje para Audee, metido bruscamente en una nave Heechee con tripulacin Heechee. De hecho, los Heechees tampoco debieron tener un viaje demasiado tranquilo, aunque al menos ellos haban tenido anteriormente la experiencia de encontrarse con bpedos notablemente gordos y peludos, mientras que Audee nunca antes haba compartido una nave con esqueletos vivientes. Pero esos problemas no eran nicos de Audee y sus anfitriones. Todos los hemos tenido desde entonces, muchas veces, y esa historia ya es vieja. No sirve de mucho contar las dificultades de Audee con el espacio de nueve dimensiones (no peores que las mas con Albert Einstein) e intentando extraer algn sentido de la aritmtica Heechee. Naturalmente, todo en la nave era extrao y maravilloso para l: sillas diseadas para acomodar la vaina Heechee, una cama que era un saco lleno con una sustancia seca y crujiente dentro del que haba que meterse..., y ni siquiera hemos mencionado los sanitarios. Fue una ayuda el que, a medida que iba pasando el tiempo, empezara a pensar en sus compaeros de tripulacin como personas individualizadas, en lugar de cinco meros ejemplos de la categora Heechee.
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El Capitn era el ms fcil de reconocer. Era el que tena un color ms oscuro, y en cuyo crneo haba lo que ms poda considerarse como una velluda aproximacin de pelo, y el que mejor hablaba el ingls. Narizblanca era la pequea hembra, de color casi dorado plido, acercndose a la nubilidad y preocupada por ello. Mestiza tena grandes dificultades con las pocas palabras inglesas que intentaba; Rfaga tena un gran sentido del humor y le encantaba contar chistes obscenos a los dems..., incluso, de tanto en tanto, a Audee, con el Capitn como intrprete. Las cosas fueron un poco mejor cuando el Capitn tuvo la brillante idea de proporcionarle una vaina Heechee a Audee..., una modificada, por supuesto. Como le dijo el Capitn a Audee, una parte de la vaina Heechee era intil para l, si no peligrosa para su salud. Era el pequeo generador de microondas. La raza Heechee haba evolucionado en un por otra parte agradable planeta de una estrella que se hallaba cerca de una grande y activa nube de gas; las radiaciones de frenado en las frecuencias de las microondas haban empapado aquel mundo desde los tiempos prebiolgicos, y los Heechees haban evolucionado para tolerarlas..., de hecho las necesitaban, del mismo modo que los seres humanos necesitaban el sol. As que cuando empezaron a aventurarse a lugares donde las radiaciones no podan seguirles, haban tenido que llevarse consigo sus propias fuentes de microondas. Luego, cuando un poco ms tarde en su historia descubrieron cmo conservar la esencia de los Heechees fallecidos, hallaron otra utilidad a las vainas. Cada una contena la transcripcin almacenada de un Antiguo Antepasado. Incluso le dieron a Audee un Antiguo Antepasado para l. Para su sorpresa, no era en realidad Antiguo. Era una hembra, y haba muerto haca apenas cosa de semanas; haba sido la compaera del Capitn en persona, y su nombre era Dosveces. se fue el paso final en la asimilacin de Audee de la nocin de que los Heechees eran personas. Es un universo pequeo, no creen? Mientras Audee empezaba a acostumbrarse al Capitn, el Capitn fue acostumbrndose a Audee..., lo suficiente como para iniciar una discusin que haba rondado mucho por su cabeza. Hall su oportunidad cuando Audee le pregunt acerca del Enemigo. Era, despus de todo, el problema central que planteaba el universo, tanto a Heechees como a humanos. El Enemigo. Los Asesinos. La raza de hostiles y mortferos seres cuya existencia haba hecho que los Heechees empaquetaran sus cosas y huyeran a un escondite seguro en el ncleo galctico. Audee hizo que el Capitn repitiera una y otra vez la historia, a menudo con los dems Heechees de la tripulacin aportando su grano de arena; de todos modos, segua sin ser fcil de comprender. Comprendo lo del viaje de Tangente dijo, y comprendo que supieran ustedes que una gran cantidad de razas civilizadas haban sido barridas de la existencia, pero, cmo llegaron a partir de aqu a esta idea de que intentan destruir el universo? Los Heechees se miraron entre s. Creo que primero fue el parmetro de deceleracin dijo Zapato. El Capitn sacudi los bceps en asentimiento. S, el parmetro de deceleracin. Por supuesto, al principio slo fue cuestin de astrofsica terica, entiende? Audee. Entendera mucho mejor si supiera lo que es un parmetro de deceleracin gru

Podra llamarse tambin un anmalo efecto de frenado ofreci Narizblanca desde el otro lado de la estancia. El capitn flexion de nuevo sus retorcidos bceps en asentimiento. Prosigui:
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Significa solamente que nuestros astrnomos han observado que el universo se expande con menos rapidez, segn la ley del cuadrado, de lo que debera hacer. Algo lo est frenando. Y ustedes imaginan que es el Enemigo? En conjuncin con las dems evidencias dijo sombramente el Capitn, y despus de eliminar todas las dems posibilidades, result claro que no poda ser otra cosa ms que alguna intervencin artificial a una escala csmica. Y simplemente no haba otros candidatos. Me doy cuenta de que eso debi ser desconcertante dijo Audee. Desconcertante rasp el Capitn. Lo cambi todo. Mir pensativo a Audee con aquellos ojos rosas con la mancha de la pupila en el centro. Desvi rpidamente la vista a los dems Heechees, luego emiti el sonido gangoso que era el equivalente Heechee de un carraspeo para anunciar el cambio a un tema ms serio. Todava no es demasiado tarde anunci. Audee parpade. Demasiado tarde para qu? No es demasiado tarde para que su raza se una a nosotros en el ncleo dijo seriamente el Capitn, hablando lentamente para asegurarse de que Audee comprenda. El interior del ncleo puede ser muy agradable para ustedes, la raza humana, una vez se hayan instalado all. Suena murmur educadamente Audee, intentando aligerar la conversacin como si el lugar pudiera llegar a superpoblarse. Superpoblarse? Por qu superpoblarse? pregunt el Capitn, con su mejilla dando tirones..., el equivalente de un fruncimiento de ceo. Hemos cartografiado esta galaxia muy cuidadosamente, y cuando nos retiramos al ncleo, elegimos los mejores planetas para llevrnoslos con nosotros all. No han quedado muchos fuera que sean compatibles con su raza..., o con la nuestra. Audee vio la posibilidad de hacer un ligero alarde justificado en beneficio de la raza humana. Oh, pero nosotros los hacemos compatibles explic, orgulloso. Tenemos ya seis planetas cartografiados y explorados, por ejemplo, que seran perfectos para los seres humanos, excepto que el ndice de temperatura es un poco demasiado bajo. Podemos arreglar eso. Estamos sembrando esos planetas con atmsferas con carbonoclorofluoruros. Atrapan el calor, como el anhdrido carbnico, lo cual causa un efecto de invernadero que, a su vez... Comprendo el anhdrido carbnico chirri el Capitn. Tambin comprendo los carbonoclorofluoruros y, s, es cierto que algunos de esos compuestos persistirn de hecho en una atmsfera durante varios siglos, una vez depositados en ella. Admito que esto, en algunos casos, puede elevar la temperatura media de un planeta unos cuantos grados. Bien, unos cuantos grados es todo lo que necesitamos para algunos de ellos dijo razonablemente Audee. Y est Venus. Es con mucho demasiado clido. Pero antes de mucho probablemente habremos diseminado partculas de polvo reflector en su atmsfera superior. Eso cortar el aislamiento y har de Venus un planeta habitable. Luego podemos hacer lo mismo con otros planetas..., hay dos o tres ya identificados. Podemos sembrar vida donde nunca ha existido la vida para conseguir nuestro propio efecto Gaea. Moveremos planetas, si es necesario, a otras rbitas mejores... El Capitn se estaba poniendo testarudo. Pero nosotros ya hemos hecho todo esto en el interior del ncleo seal. Sabe cuntos planetas habitables tenemos dispuestos en su lugar? Ms de ochocientos cincuenta, la mayora de ellos an no ocupados ni siquiera por grupos de avanzada. Como puede ver, planeamos una larga estancia. S dijo neutralmente Audee. Entiendo eso. El Capitn sise dbilmente, desconcertado. Se daba cuenta de que haba algo en el
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tono de Audee, pero no poda decir qu era. Gangue de nuevo y prosigui:

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As que pueden ustedes unirse a nosotros! Algunos planetas son mejores que otros, cierto, y estoy seguro de que pueden conseguir ustedes algunos de los ms adecuados. Toda su raza podra caber en uno de ellos!... En dos o tres como mximo se corrigi a s mismo, tras volver a pensar en el asunto. Y hacer qu? pregunt Audee. El Capitn le mir, parpadeando. Qu...? Esperar, por supuesto dijo. Es posible que estemos seguros all, Audee Walthers. Especialmente si interrumpirnos inmediatamente todas las transmisiones e iniciamos la transferencia de todos los seres humanos y dispositivos que utilicen energa al ncleo tan pronto como sea posible. Dispositivos que utilicen energa? Dispositivos que irradien energa detectable. Eso hara indetectable nuestra presencia explic el Capitn. Ah dijo Audee, captando el fallo. Pero ustedes han instalado sensores automticos seal. Por qu creen que el Enemigo no ha hecho lo mismo? Quiz lo haya hecho dijo lgubremente el Capitn. No he dicho que fuera seguro que estuviramos a salvo. Slo he dicho que tal vez fuera posible. Y si el Enemigo no han detectado esta... salida, entonces podemos permanecer ah dentro, durante millones y miles de millones de aos si es necesario, aguardando. Pero aguardando qu, Capitn? Bien..., por supuesto, a que alguna otra raza, quizs, evolucione para desafiarles! Audee estudi cuidadosamente al Heechee, pensativo. Resultaba claro que los separaban algo ms que diferencias d idioma. Una ya lo ha hecho dijo suavemente. Nosotros Durante algn tiempo despus de eso, Audee tuvo miedo de haber herido los sentimientos del Capitn. Despus de todo haba lanzado contra toda la raza Heechee una acusacin d cobarda. Lo que Audee no saba era que el Capitn haba tomado aquello como un cumplido. Si hay una parte del viaje de Audee que le envidie ms que cualquier otra es su penetracin del agujero negro. No es que Audee la disfrutara. Nadie lo hara: es algo aterrador. Cuando se acercaron a aquel resplandeciente, hirviente violentamente radiante horno de implosionantes gases que sealaba la aproximacin al escondite Heechee, el Capital orden que todo el mundo se atara a sus hamacas-sacos. Nariz blanca indujo energa a la hlice de cristal que los Heechee llamaban disruptor de orden. Resplandeci con un brillo diamantino. La temperatura ascendi. La nave empez a vibrar. El Capitn haba aprendido a leer el lenguaje corporal humano casi tan bien como Audee haba aprendido el Heechee es decir, no demasiado bien, pero no dej de observar que la mandbula de Audee se volva blanca. Parece como si tuviera usted miedo coment. Segn los estndares Heechees, sa no era una observacin poco educada. Audee no se ofendi por ella. S admiti, contemplando la terrible superficie de gases implosionantes. Siento un miedo terrible, terrible, de penetrar en un agujero negro. Esto resulta curioso dijo pensativo el Capitn. Lo hemos efectuado muchas veces, y no hay ningn peligro pan esta nave. Dgame: a qu le tiene ms miedo, a esta penetracin o al Enemigo? Audee se lo pens. Los dos tipos de miedo no eran en absoluto iguales.
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Supongo dijo lentamente que al Enemigo. Los msculos de la mejilla del Capitn se agitaron aprobadoramente.

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Eso no es en absoluto irracional dijo. Es ms bien juicioso. Adelante, entremos. El sacacorchos diamantino entr en erupcin en un surtidor de chispas; miles de ellas golpearon a Audee, y a todos los dems a bordo de la nave, pero no les quemaron; no les hicieron nada en absoluto, sino que parecieron pasar directamente a travs de sus cuerpos y salir por el otro lado. Los bandazos de la nave arrojaron violentamente a Audee contra los arneses de su capullo de seguridad; haba sido construido para la masa de un Heechee, no para el cuerpo humano, mucho ms pesado, y crujieron alarmantemente. El proceso sigui durante largo rato. Audee no tena ninguna forma de medirlo; varios minutos, seguramente; quizs una hora o ms; y su violencia no disminuy. Pudo or a la tripulacin Heechee croar comentarios y rdenes entre s, y se pregunt atontadamente cmo podan seguir funcionando cuando deban estar salindoseles las entraas por la boca..., y se pregunt si los Heechees tendran entraas..., y se pregunt si iba a morir... Y luego, sin ninguna advertencia previa, todo ces. Los Heechees empezaron a librarse de sus sujeciones. El Capitn mir curiosamente a Audee y exclam: Le gustara ver nuestro ncleo? Hizo un gesto con su flaco brazo hacia la pantalla visora..., y all estaba. Lo que apareci en las pantallas visoras de la nave fue una deslumbrante luz. El ncleo Heechee estaba atestado de soles: diez mil soles..., ms soles de los que hay en mil aos luz de la Tierra, apelotonados en una esfera de espacio de slo veinte aos luz de dimetro. Haba estrellas doradas y otras de un mate carmes, y cegadoras estrellas blancoazuladas. Haba todo un arco iris Hertzsprung-Russell de estrellas que convertan el cielo nocturno en un flujo de color en cualquiera de los planetas del ncleo..., que converta el trmino noche en una extica abstraccin, debido a que no haba ningn lugar en el ncleo que estuviera oscuro en ningn momento. Me hubiera gustado verlo. No envidio muchas cosas a mucha gente, pero envidi a Audee Walthers cuando o lo que haba visto. Una densa concentracin de estrellas, ms que cualquier cmulo, bien, es algo digno de ver, no? O de otro modo cualquier cmulo globular se hubiera convertido en un agujero negro. Y constelaciones como un rbol de Navidad! Quiero decir, colores. Incluso desde la Tierra las estrellas tienen distintos colores, todo el mundo lo sabe, pero casi nadie ve cules son esos colores. Estn tan lejos y son tan dbiles que los colores se difuminan, y su aspecto es como mximo el de varias versiones impuras del blanco. Pero en el ncleo... En el ncleo el rojo es rub y el verde es esmeralda y el azul es zafiro y el amarillo es brillante oro y el blanco es, por Dios, cegador. Y no hay ninguna gradacin desde primera magnitud hasta dbiles o invisibles. Las brillantes son mucho ms brillantes que las de primera magnitud. Y apenas hay ninguna estrella al borde de la visibilidad, porque ninguna est tan lejos como para eso. Sent envidia de Audee por lo que haba visto... Pero, realmente, lo que vio fue slo lo que le mostr la pantalla visora de la nave Heechee. Nunca puso el pie en un planeta Heechee. No tuvo tiempo. Desde el principio hasta el fin, el tiempo que pas Audee dentro del ncleo fue casi igual al lapso de una noche de sueo normal. No durmi, por supuesto. Evidentemente, no tuvo tiempo para ello. De hecho, apenas tuvo tiempo de respirar, porque haba desesperadamente tanto que ver y hacer. De no haber sido por los Antiguos Antepasados, las cosas hubieran resultado tan extremadamente largas que ni siquiera hubiera importado que Audee hubiera ido al ncleo o no. Pero los mensajes del Capitn haban sido recibidos..., haca apenas un momento, segn los estndares de los Heechees. Sus mquinas de retransmisin trabajaban a tiempo-mquina,
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y los Antiguos Antepasados casi podan hacer lo mismo.

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Con slo unos minutos de anticipacin, los Heechees apenas tuvieron tiempo de gemir y estremecerse, pero se recuperaron rpido. Siempre haban mantenido toda una flotilla de tripulaciones de guardia y de naves disponibles para una situacin as. Fueron enviadas inmediatamente. Cuando Audee llevaba apenas cuatro horas locales en el ncleo, tena a su lado seis grandes naves Heechees enviadas apresuradamente y cargadas con asombradas tripulaciones, historiadores, sensitivos en Sillones de Sueos y diplomticos..., al menos, lo que poda considerarse como diplomticos entre los Heechees. (Las relaciones con las potencias extranjeras nunca haban preocupado demasiado a los Heechees, puesto que no haban conseguido encontrar ninguna potencia extranjera con la que mantener relaciones.) Aquellos primeros cargamentos de especialistas Heechees haban estado esperando pacientemente mucho tiempo, aguardando a ser llamados alguna vez. Probablemente ninguno de ellos haba esperado que eso ocurriera alguna vez: No en mi turno, al menos!, debi rezar cada uno de ellos, si es que los Heechees rezaban, o al menos haban suplicado a las mentes reunidas de sus antepasados. Esas tripulaciones haban estado montando guardia durante mucho tiempo..., miles de siglos, en tiempo galctico. Incluso segn los relojes del ncleo eso debi ser varias dcadas. Ninguna tripulacin permaneca de guardia tanto tiempo. Establecan turnos de rotacin a intervalos que, medidos segn el tiempo local, eran el equivalente a ocho o nueve meses, luego regresaban a sus casas y sus costumbres habituales. Era algo muy parecido al servicio en la Guardia Nacional en los viejos tiempos de los Estados Unidos. Como los hombres de la Guardia Nacional, la sorpresa fue enorme cuando la emergencia que haban estado aguardando se convirti en algo real e inmediato. La mitad de los Heechees tenan familias. La mitad de los que tenan familias haban recibido el permiso de que su compaeros y su descendencia estuvieran con ellos, igual que en tiempo de paz los soldados americanos se haban llevado consigo esposas y chicos. Las similitudes, sin embargo, terminaban all. Los soldados en tiempo de paz llamados repentinamente a la lucha tenan normalmente tiempo de enviar a sus familias fuera. Los Heechees no. Los lugares donde residan eran las naves que fueron enviadas, y as, en aquella primera media docena de naves, las tripulaciones incluan hembras embarazadas, bebs, y un nmero nada despreciable de nios Heechees en edad escolar. La mayora de ellos se sintieron aterrados. Pocos deseaban ir a aquella expedicin hacia lo desconocido..., pero de hecho lo mismo les ocurra a las tripulaciones en s. Nada de eso fue visto por Audee con sus propios ojos, sino slo a travs de las pantallas de comunicacin de la espacionave del Capitn. Con ella haba llegado, y en ella se qued. Al inicio de la quinta hora de su visita al ncleo, otra espacionave tuvo tiempo de llegar junto a ellos. Las dos naves entraron en contacto. La segunda nave era mucho ms grande que la del Capitn. Su tripulacin era de casi treinta Heechees, y todos ellos se deslizaron tan rpidamente como pudieron a travs de las compuertas unidas para observar de primera mano aquel extrao animal, aquel humano. Lo primero que ocurri fue que tres de los nuevos Heechees, suave y cuidadosamente, retiraron la vaina de Audee. De este modo se vio privado inmediatamente de la reconfortante presencia de Dosveces. Comprendi la necesidad; ninguno de los nuevos Heechees hablaba ingls y, aparte esto, podan obtener de la mente almacenada de la Antigua Antepasada toda la informacin que haba estado compartiendo con l durante aquellas semanas, en menos tiempo del que l podra decir siquiera una palabra. Aquello era una explicacin; pero no hizo la prdida menos aguda. Lo segundo fue que toda la ya familiar tripulacin Heechee fue arrastrada lejos de l por los recin llegados, que se reunieron formando grupos en torno a cada uno de ellos, hablando y gesticulando y, s, oliendo. El tpico hedor amoniacal de los Heechees era abrumador, con tantos de ellos apelotonados en la nave. Audee casi haba olvidado que existiera el olor, se haba habituado a l; y, adems, los Heechees que lo producan eran
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amigos. Los recin llegados eran todos desconocidos.

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Lo tercero fue que media docena de los nuevos Heechees se arracimaron a su alrededor, parloteando y gorjeando tan aprisa que no pudo entender ninguna palabra. Finalmente comprendi que le pedan que permaneciera quieto. Consigui hacer una imitacin del encogimiento de la parte superior del brazo que era el signo de asentimiento de los Heechees, preguntndose para qu le pedan que se estuviera quieto. Result tratarse de un completo examen fsico. Le quitaron todas sus ropas en un parpadeo, y en menos tiempo an le estaban palpando, hurgando y mirando. Unas pequeas y blandas sondas se deslizaron por sus odos, fosas nasales y ano. Le fueron retirados imperceptiblemente pequeos trocitos de piel y pelo y uas y mucosas. Nada de aquello era doloroso, pero resultaba malditamente indigno. Y mientras tanto, saba Audee, en la Tierra haba transcurrido un tiempo considerable. El reloj que tictaqueaba tan lentamente en el ncleo estaba desgranando das y meses fuera en la galaxia. Lo ltimo que ocurri, o casi lo ltimo, fue lo ms sorprendente de todo. Cuando hubieron terminado de efectuarle el ms completo examen fsico al que ningn ser humano se hubiera sometido nunca eh tan corto espacio de tiempo, le permitieron vestirse de nuevo. Luego, una hembra Heechee, bajita y plida, toc tranquilizadoramente su hombro. Hablando lenta y cuidadosamente, como si se dirigiera a un gatito, dijo: Ya hemos terminado con su Antigua Antepasada. Puede volver a tomarla. Gracias se alegr Audee, tomando la vaina de manos de ella, quiz con excesiva brusquedad. Dosveces le dir lo que tiene que hacer a continuacin sonri la hembra Heechee..., el fruncimiento de mejilla que era el equivalente Heechee de una sonrisa, por supuesto. Apuesto a que lo har dijo amargamente Audee, colocndose la vaina e inclinndose hacia ella. Dosveces pareca agotada. Le haban extrado ansiosamente toda la informacin, y eso haba sido Una prueba para ella; luego le haban transmitido todo tipo de instrucciones, y eso tampoco haba resultado fcil. Tiene que pronunciar un discurso anunci inmediatamente. No intente hablar nuestro idioma; todava no lo domina lo suficiente... Por qu no? pregunt Audee, sorprendido; en realidad, crea haber conseguido incluso un buen acento, para un humano. Slo conoce el idioma del Hacer, no el idioma del Sentir explic Dosveces, y esto es un asunto de gran importancia emocional para todos nosotros. As que hable en ingls; yo traducir para la audiencia. Audee frunci el ceo. Qu audiencia? Bueno, todos los Heechees, por supuesto. Tiene que decirles usted con sus propias palabras que los humanos estn dispuestos a ayudar a los Heechees a enfrentarse al problema del Enemigo. Oh, demonios estall Audee, maldiciendo su poco digna posicin, doblado sobre s mismo para estar lo ms cerca posible de la vaina; maldiciendo al Enemigo; maldiciendo sobre todo el estpido impulso que le haba hecho presentarse voluntario. Odio pronunciar discursos! Adems, qu puedo decirles que ustedes no sepan ya? Nada, por supuesto admiti Dosveces. Pero ser una buena cosa que lo oigan directamente de usted. De modo que, durante los diez minutos siguientes o as (mientras en otra parte transcurran meses y aos), Audee pronunci su discurso.
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En cierto modo fue un alivio, porque las docenas de Heechees que se haban apiado a su alrededor retrocedieron un poco para hacerle sitio; vio que varios de ellos le sealaban unos objetos, y dedujo que los objetos eran una especie de cmaras. En otro sentido, sin embargo, aqul fue el peor momento de todos, porque mientras estaba hablando se le ocurri que los Heechees eran siempre literales, y que cuando Dosveces haba dicho todos los Heechees indudablemente se refera a todos los Heechees. Miles de millones de ellos! Todos contemplndole con terror y fascinacin, y haciendo juicios crticos sobre aquel aterrador aliengena, l! Evidentemente, le estaban mirando. Todos ellos. Todos los millones sobre millones que poblaban el ncleo. Los nios en sus escuelas y parvularios, los trabajadores que haban detenido sus tareas, los viejos, los jvenes..., los muertos tambin, porque las mentes amasadas de los Antiguos Antepasados no se perderan una experiencia como aqulla. En la curvada superficie de los planetas, en los habitis del espacio, en las naves que partan hacia la prueba de su paso a travs de la barrera Schwarzschild..., todos ellos estaban mirando. Audee sinti el terror del escenario ms all de todo lo concebible. Pero lo hizo. Dijo: Yo, esto..., yo... Y entonces inspir profundamente y empez de nuevo. Yo soy, esto, quiero decir..., slo soy una persona, entiendan, y no puedo hablar por todos los mos. Pero s cmo es la gente..., los humanos, quiero decir. Y no vamos a echar a correr y a escondernos como ustedes. No se ofendan. Quiero decir, s que ustedes no pueden evitarlo... Se encogi de hombros y agit la cabeza. Lo siento si hiero sus sentimientos dijo, olvidando las cmaras, olvidando los miles y miles de millones de su audiencia. Slo quiero decirles que as son las cosas. Estamos acostumbrados a luchar, saben? Hemos vivido con ello. Lo aprendemos todo rpido..., miren la forma en que hemos aprendido cmo hacer todo lo que pueden hacer ustedes, y mucho ms rpido. Quiz no podamos hacerlo todo respecto al Enemigo, pero pueden estar seguros de que lo intentaremos. No quiero decir que est prometiendo nada..., no tengo derecho a prometer nada en nombre de nadie excepto en el mo propio. Todo lo que quiero decir es que s eso. Esto es todo, y termin, muchas gracias por escucharme. Permaneci inmvil all, sonriendo obstinadamente, en silencio, hasta que los Heechees con las cmaras empezaron, reluctantes, a bajarlas. El zumbido de las conversaciones estall; Audee no pudo descifrar qu estaban diciendo, porque ninguno de ellos le hablaba a l. Pero luego la hembra Heechee que le haba devuelto a Dosveces se inclin por un momento a su vaina y luego se le acerc. Dijo: Tengo que decirle esto, Audee Walthers Tercero. He consultado a los Antiguos Antepasados acerca de la traduccin, y he recibido esta respuesta, que le dir en ingls. Inspir profundamente, agit en silencio sus labios finos como navajas por un segundo, como murmurando para s misma las palabras, y luego, agitando sus muecas hacia l mientras hablaba, dijo: El valor no es la sabidura. La sabidura es el comportamiento adecuado. El valor es a veces suicidio. Esto es lo que los Antepasados me han indicado que le dijera que deseaban comunicarle. Audee aguard durante un segundo, pero al parecer no haba nada ms. As que dijo: Gracias. Ahora, si me disculpa, tengo que ir al cuarto de bao. Audee se tom su tiempo en el cuarto de bao. Haba pasado demasiado tiempo siento sobado y hurgado y puesto en exhibicin, y adems del hecho que su vejiga estaba llena, deseaba estar a solas por un minutos. Se quit su vaina y la dej fuera de la puerta, porque ni siquiera deseaba a Dosveces con l en aquellos momentos. Mientras llenaba el receptculo en forma de tulipa con su orina, y mientras se lavaba las manos, y mientras contemplaba su rostro en el espejo rotatorio, no dej de pensar. En su mente lata un ritmo distinto. Le haba tomado diez segundos entrar y cerrar la puerta..., fuera
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haban transcurrido casi medio milln de segundos, a una relacin de aproximadamente cuarenta mil a uno. Cinco segundos para abrir la bragueta. Un minuto, quiz, para orinar. Dos minutos ms para lavarse las manos y contemplar su rostro en el espejo. Intent calcular: Cunto sumaba todo esto? Los nmeros se le escapaban; tras semanas de prctica, segua intentando convertirlos en aritmtica Heechee y fracasando; pero seguro que al menos, pens, haban transcurrido algo as como ocho o nueve meses en el exterior, simplemente mientras l echaba una meada. Aadi una curiosa dimensin al hecho de aliviar su vejiga el pensar que, mientras lo estaba haciendo, un nio poda haber sido concebido y poda haber nacido en el mundo exterior. Abri la puerta y anunci: Quiero volver a casa. El Capitn se abri camino entre la multitud para enfrentarse a l. De veras, Audee? pregunt, agitando sus muecas de forma negativa; en este caso significaba que no comprenda, pero Audee lo tom como una negativa. De veras dijo firmemente. Quiero volver antes de que todo el mundo a quien conozco se convierta en un candidato al asilo de ancianos. De veras, Audee? repiti el Capitn. Luego reflexion. Oh, entiendo dijo. Ha pensado usted que queramos que se quedara aqu por un perodo ms extenso de tiempo. Eso no ser necesario. Ya lo han visto. La informacin se ha difundido. Llegarn otros humanos antes de mucho, preparados para quedarse ms tiempo. Quiere decir que puedo irme? pregunt Audee. Por supuesto que puede irse. Hay una nave ya en camino hacia aqu, parte de una flotilla de suministros, personal y Antiguos Antepasados que se dirige afuera. Puede unirse usted a ella. Cuando crucen la ergosfera, el tiempo transcurrido en la galaxia exterior habr sido... inclin la cabeza para comunicarse con su Antiguo Antepasado ...en trminos de la rotacin de su planeta en torno a su primaria, cuarenta y un aos y medio.

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8 Arriba en el Central Park


Y mientras yo escuchaba, y hablaba, y haca, y estaba en todos esos otros lugares dedicado a todas esas otras cosas: escuchando la historia de Audee, preocupndome por el general Julio Cassata, yendo de un lado a otro, unindome a la fiesta..., esto era lo que ocurra a tiempo lento entre Klara y yo: Me dirig hacia Gelle-Klara Moynlin con una amplia y amistosa sonrisa en mi rostro (dupli). Hola, Klara dije. Me mir sorprendida. Robn! Qu alegra verte de nuevo! Se desprendi de los hombres con los que estaba y avanz hacia m. Cuando se puso de puntillas para besarme, tuve que retroceder. Hay algunas desventajas en ser una persona almacenada en mquina cuando est intentando mostrarse afectuosa con una persona de carne, y la insustancialidad es una de ellas. No puedes hacer el amor con ella. Ni siquiera puedes besarla. Lo siento empec a decir, y entonces ella pareci darse cuenta y dijo: Oh, demonios, lo olvid. No podemos hacerlo, verdad? Pero tienes muy buen aspecto, Robn. Tengo siempre el aspecto que quiero tener respond. Estoy muerto, sabes? Necesit un minuto para responder a mi sonrisa con otra sonrisa, pero lo hizo. Entonces tienes buen gusto. Espero tenerlo yo tambin cuando me enlaten. Y detrs de ella se estaba acercando Dane Metchnikov. Hola, Robn dijo. Lo dijo con tono neutro. No emocionado de verme, no furioso tampoco. Miraba como siempre haba mirado Dane Metchnikov a todo y a todos..., no muy interesado, o interesado solamente hasta el punto en que la otra persona pudiera ayudarle o crearle problemas en lo que Dane estaba planeando hacer. Lamento que no podamos darnos la mano dije. Lamento pareca ser mi palabra favorita, as que la utilic de nuevo. Lamento que quedaras atrapado en el agujero negro. Me alegro que pudieras salirte de l. Y, para dejar las cosas bien claras, porque Metchnikov haba sido siempre un tipo al que le gustaba dejar las cosas bien claras, dijo: No me sal de l. Klara vino y nos rescat. Slo entonces record lo que haba dicho Albert acerca de Metchnikov buscando asesoramiento legal. Tienen que recordar ustedes que yo no estaba diciendo nada de esto. Era mi dupli quien lo haca. Cuando hablas a travs de un dupli, hay dos formas de hacerlo. Una es inicializar el dupli y dejar que lleve por s mismo la conversacin..., lo har tan bien como puedas hacerlo t. La otra forma es cuando ests intranquilo, nervioso e impaciente y deseas escuchar lo que est ocurriendo tan pronto como puedas. sa es la forma como me senta yo, y lo que haces entonces es que mueves t el dupli. Eso significa que yo le estaba cargando las frases a mi dupli en una fraccin de milisegundo o as, y el dupli las deca a velocidad carnal. Captan el cuadro? Yo era algo as como cuando un grupo que est cantando una cancin no se acuerda de la letra y alguien tiene que ir dicindosela: En una caverna, en un can... EN UNA CAVERNA, EN UN CAN...
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...excavando una mina... EXCAVANDO UNA MINA... ...viva un minero, cuarenta y nueve...

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Y as sucesivamente, slo que yo no estaba dirigiendo a un grupo de bebedores en torno a un piano. Estaba cargando frases a mi dupli. Entre frase y frase tena tiempo ms que suficiente para pensar y observar. Lo que ms observaba era a Klara, pero tambin dediqu mi atencin a los dos hombres con los que estaba. Aunque sus movimientos eran ms lentos que los de un caracol, haba visto que Metchnikov estaba tendiendo la mano para estrechar la ma. Eso era buena seal. Poda entenderse como que no me guardaba rencor por el hecho de que le hubiera abandonado, junto con Klara y los dems, en aquel agujero negro..., de no ser por el hecho de que haba estado hablando con abogados. El otro hombre que estaba con Klara era un perfecto desconocido. Cuando tom sus medidas, no me gustaron demasiado. El hijo de puta era apuesto. Era alto. Estaba bronceado y sonrea y no tena barriga, y se hallaba en el proceso de apoyar d nuevo una mano en el hombro de Klara en aquel gesto familiar suyo, incluso mientras ella me estaba hablando a m. Me expliqu a m mismo que aquello no tena importancia. Klara haba tenido tambin sus manos entrelazadas con las de Dane Metchnikov, y por qu no? Eran viejos amigos..., desgraciadamente, haba habido un tiempo que algo ms que viejos amigos. Aquello era natural. Ese otro tipo le echaba la mano al hombro? Bien, realmente, eso no significaba nada en absoluto. Slo era un gesto amistoso. Poda tratarse de un familiar, o incluso, no s, un psicoanalista o algo as, que estaba all para ayudarla a superar el shock de encontrarse de nuevo conmigo. Mirar el rostro de Klara no despej ninguna de aquellas cuestiones, aunque fue agradable verlo de nuevo y recordar todas las otras veces que lo haba visto, perdidamente enamorado. No haba cambiado. Era exacta a mi eterno y profundamente amado nico Amor (o al menos uno de los no demasiados). La actual Gelle-Klara Moynlin era indistinguible de la Klara que haba dejado en el espacio cerca del kugelblitz, inmediatamente despus de morir yo..., la cual a su vez apenas era un pelo distinta de la que haba arrojado al agujero negro haca dcadas. No era slo el Certificado Mdico Total la causa de su aspecto. La Essie de carne era un ejemplo de lo que el Certificado Mdico Total poda hacer. Ella tambin tena un aspecto realmente juvenil y adorable. Pero aunque puedan hacer cosas maravillosas con la carne, el reloj no se detiene por completo. Slo retrocede un poco de tanto en tanto. Y, para la mayora de la gente, al tiempo que eres restaurado, puedes hacer tambin que te mejoren un poco al mismo tiempo: una nariz un poco ms aguilea o una ondulacin natural (natural!) en el pelo; incluso Essie lo haba hecho, un poco. Klara no. Las negras cejas seguan siendo un poco demasiado gruesas, la silueta algo ms recia de lo que (recordaba) ella hubiera deseado. No se haba mantenido joven. Haba seguido siendo joven, y slo haba una forma de conseguir eso. Haba vuelto al agujero negro. Haba regresado voluntariamente al lugar donde yo la haba dejado varada, donde el tiempo era frenado hasta llegar a arrastrarse, y todas las dcadas que haban transcurrido para m haban sido slo semanas o meses para ella. Apenas poda apartar mis ojos de ella. Aunque haba transcurrido casi un siglo desde que Klara y yo habamos sido amantes, no tuve ningn problema en ver solamente con mi memoria; no hice nada rudo la textura de la piel de Klara, y los hoyuelos en la base de su espina dorsal, y su tacto, y su sabor. Fue una curiosa sensacin. No era exactamente sentir ansia de su cuerpo. No iba a arrancarle la ropa y echarme sobre ella aqu mismo en el csped del Central Park, con el cerezo en flor sobre nuestras cabezas y Metchnikov y el otro hombre apuesto y sin barriga mirando. No era eso. Realmente no deseaba hacer el amor con ella, al
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menos no en ningn sentido urgente o tangible. La razn no era simplemente porque se tratara de algo (por supuesto) imposible. La imposibilidad no frena los instintos. El problema era que, fuera lo que fuese lo que yo deseara o no deseara hacer con Klara, no deseaba en absoluto que ni Metchnikov ni el otro tipo tuvieran participacin alguna en ello. S lo que es eso. Tiene un nombre: celos, y tengo que admitir que en aquellos momentos estaba lleno de ellos. Dane Metchnikov haba conseguido pronunciar toda una frase: Me das la impresin de alguien totalmente distinto haba dicho. No estaba sonriendo. Eso no importaba mucho, porque incluso en los viejos das en Prtico, Metchnikov nunca haba sido un tipo sonriente. Y, por supuesto, deba parecerle a l alguien totalmente distinto, porque no me haba visto desde haca mucho ms tiempo que Klara..., desde el propio Prtico. Me daba cuenta de que aqul era el momento de explorar aquella cuestin de los abogados, as que hice lo que siempre hago cuando necesito consejo e informacin rpidos. Grit: Albert! Naturalmente, no lo grit en voz alta..., quiero decir, de una forma que Klara y los dos hombres pudieran orlo. Y cuando Albert apareci, no fue ms visible para ninguno de ellos de lo que lo era mi yo real, no el dupli. Aquello fue una suerte. Albert se senta juguetn. Constitua un extrao espectculo. Llevaba uno de aquellos chillones, vulgares y ajados suteres a los que tiene tanto cario envuelto en torno a su cabeza como un turbante. Tambin se haba tomado algunas libertades con sus especificaciones fsicas. Sus ojos eran ms estrechos, y pareca como si se los hubiera pintado. Su rostro era ms oscuro. Su pelo completamente negro y ensortijado. Oigo y obedezco, Oh Amo canturre en un sonsonete reverente. Para qu has hecho salir a tu genio fuera de su hermosa y clida botella? Cuando dispones de un fiel programa de recuperacin de datos como Albert Einstein, no necesitas ningn bufn de corte. Payaso dije. Llamar a Essie para que te reprograme como sigas haciendo estas tonteras. Cul es tu idea de la comedia? Oh Amo dijo, inclinando la cabeza, tu humilde mensajero teme la justa ira de tu noble persona cuando oye malas noticias. Mierda respond. Pero tuve que admitir que me haba hecho rer, y sa era una forma de hacer que las malas noticias resultaran ms llevaderas. De acuerdo dije, asintiendo para indicar que saba cules iban a ser las malas noticias. Habame de Metchnikov. Estaba en la misin al agujero negro, y ahora est de vuelta. Eso me hace pensar que le corresponde una parte de la bonificacin cientfica que yo recib por la misin, correcto? Albert me mir curiosamente. Luego dijo, desenrollando el suter de su cabeza. Eso es cierto, Robn. Y no solamente l. Cuando Klara volvi al agujero negro con Harbin Eskladar... Espera! Quin? se es Harbin Eskladar dijo, sealando al otro hombre. Me dijiste que sabas quin era. Albert suspir, reordenando las conjeturas y malentendidos dentro de mi mente hasta que formaron un nuevo esquema, a estas alturas tendras que saber ya que cuando yo digo que conozco algo, estoy mintiendo.
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Me mir seriamente. Eso tem dijo. sas son las malas noticias, supongo.

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Hizo una pausa, como si no hubiera pensado qu deba decir a continuacin, as que le anim: Dijiste que ellos dos volvieron al agujero negro donde yo les dej caer a todos. Agit la cabeza. Oh, Robin suspir, pero gracias a Dios no empez a hablarme de nuevo acerca de mis complejos de culpabilidad. Simplemente dijo: S, eso es cierto. l y Klara fueron juntos all para rescatarles, slo que rescataron a toda la tripulacin: los dos Danny, Susie Hereira, ! as chicas de Sierra Leona... S quienes estaban en la misin interrump. Dios mo! Todos han vuelto! Todos han vuelto, s, Robinasinti. Y en cierto sentido, a todos les corresponde su parte. Para eso fue Dane Metchnikov a ver a un abogado. Ahora dijo pensativamente, rebuscando en su bolsillo y sacando su pipa..., su complexin haba vuelto a la normalidad, su pelo era blanco y lacio de nuevo, hay algunas cuestiones ticas y legales curiosas aqu. Como recordars de anteriores litigios, existe un principio al que los abogados se refieren como el ternero sigue a la vaca, lo cual significa que toda la fortuna que hayas acumulado subsecuentemente puede ser considerada en cierto modo como una consecuencia de esa Bonificacin Cientfica original derivada de la misin. Que, por supuesto, hubieran compartido todos si hubieran regresado contigo. As que tengo que darles el dinero? Tener que es plantearlo de una forma muy cruda, pero sa es la idea general, Robn. Como hiciste con Klara cuando se present: cien millones de dlares fue la cantidad que le diste para que no presentara ninguna reclamacin. Puesto que supuse que iba a plantearse esa pregunta, me he tomado la libertad de hacer que tu programa legal contacte con el del seor Metchnikov. Esa cifra le pareci aceptable. Supongo que algn arreglo similar del mismo orden de magnitud podra ser apropiado tambin para los dems. Por supuesto, podran pedir ms. Pero no creo que lo hagan; naturalmente, tambin hay un estatuto de limitaciones. Oh dije, aliviado. Nunca he tenido una idea real de lo rico que soy dentro del orden de las varias docenas de miles de millones de dlares, pero mil millones ms o menos no constituyen ninguna diferencia. Cre que habas dicho que tenas malas noticias. Encendi su pipa. Todava no te he dado las malas noticias, Robn dijo. Le mir. Estaba echando bocanadas de su pipa y mirndome a travs del humo. Maldita sea, hazlo! Ese otro hombre, Harbin Eskladar dijo. Qu pasa con l, maldita sea? Klara lo conoci despus de dejarnos en la nico Amor. Tambin era piloto. Ambos decidieron regresar al agujero negro, as que Klara alquil la nave de Juan Henriquette SantosSchmitz, que era capaz de llevar a cabo la misin. Y antes de marchar..., bien..., el caso es, Robin, que Klara y Eskladar se casaron. Hay sorpresas que, tan pronto como las oyes, sabes instintivamente que hubieras debido estar preparado para ellas. sta vino de la nada. Gracias, Albert dije huecamente, despidindole. Suspir al irse, pero se fue. No tuve valor de seguir hablando con Klara. Di instrucciones a mi dupli de lo que tena que decirle a continuacin, y a Metchnikov, e incluso a aquel Harbin Eskladar. Pero no me qued all para verlo. Me retir al espacio gigabit y lo envolv a mi alrededor. S que Albert cree que paso demasiado tiempo en mi propia cabeza. No negar ninguna de las cosas que dice. Tampoco quiero decir que est de acuerdo con ellas. No lo
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estoy. No soy ms listo de lo que l cree que soy, pero tampoco soy ms extrao. Bsicamente, soy humano. Puede que realmente slo sea la transcripcin digital de un ser humano, pero cuando fui transcrito, todas las partes humanas fueron transcritas tambin, y sigo sintiendo todas las cosas que van con el ser de carne. Tanto las buenas como las malas. Hago las cosas lo mejor que puedo generalmente, y eso es todo lo que puedo hacer. S lo que es importante. Comprenda tanto como Albert que el Enemigo era algo para asustarse. Hubiera tenido pesadillas si hubiera dormido (no las tuve cuando pretend hacerlo, pero eso es otro tema), acerca del universo desplomndose sobre nuestros odos, y tena accesos de agitacin y depresin cuando pensaba en l, all en su kugelblitz, listo a salir en cualquier momento para hacernos a nosotros lo que les haba hecho a los Perezosos y a la gente de la estrella fuego fatuo y a aquellos enterrados debajo de los hielos. Pero hay cosas importantes y cosas importantes. Sigo siendo an lo bastante humano como para pensar que las relaciones interpersonales son importantes. Incluso cuando pertenecen al tiempo pasado y todo lo que queda de ellas es la necesidad de asegurarse absolutamente de que ya no haya ningn rencor. Despus de que Albert se marchara all donde se marcha Albert cuando ya no le necesito, flot en el espacio gigabit durante largo rato, sin hacer nada. Durante largo rato. Lo suficientemente largo como para que, cuando mir de nuevo a la escena en el Central Park, Klara hubiera llegado al punto de estar diciendo: Robn, quiero que conozcas a mi... Es curioso. No deseaba or la palabra marido. As que me alej a toda prisa. Lo que acabo de decir no es exactamente cierto. No me alej de all. Me fui en busca de alguien, y ese alguien era Essie. Estaba en la pista de baile del Infierno Azul, bailando alocadamente la polka con alguien barbudo, y cuando aparec canturre: Oh, me alegra verte, Robn, querido. Has odo las noticias? Se ha levantado el embargo! Estupendo dije, tambalendome sobre mis pies. Ella lanz una buena mirada a mi rostro, suspir, y me sac de la pista de baile. Las cosas fueron mal con Gelle-Klara Moynlin aventur. Me encog de hombros. Siguen yendo. Dej all a mi dupli. Permit que me condujera hasta una silla y que se sentara frente a m, los codos sobre la mesa, la barbilla apoyada en ellos, mirndome con gran preocupacin. Ah dijo, asintiendo mientras completaba su diagnstico. De nuevo eso. Angustia. Alienacin. Y todo en buenas cantidades, no? Y debido a Gelle-Klara Moynlin? Dije, juiciosamente: No todo, aunque me tornara una eternidad contarte todas las cosas que me preocupan; pero s, buena parte es de ello. Se ha casado,sabes? Oh. No aadi: T tambin, as que tuve que hacerlo yo mismo. No se trata del hecho que se haya casado, por supuesto, porque tambin lo he hecho yo..., y, francamente, no me arrepiento de haberlo hecho, Essie... Me mir con el ceo fruncido. Oh, Robin! No es que pueda llegar a irritarme el orte decirlo, pero, te das cuenta de lo muy a menudo que lo dices? Slo lo digo porque es cierto protest, con la impresin de que mis sentimientos haban sufrido una pequea herida carnal. Ya s que es cierto.
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Bueno, supongo que s admit. No supe qu decir a continuacin. Descubr un vaso en mi mano y beb. Essie suspir. Eres un maldito aguafiestas, Robin. Me lo estaba pasando en grande cuando t no estabas por aqu. fiesta. Lo siendo, Essie, pero, sinceramente, no me siento con nimos de participar en una

O sea que hay ms suspir, martirizada. De acuerdo. Escupe lo que tienes en esa pobre y torturada mente. Qu es lo peor? Todo dije con rapidez. Y cuando su expresin no reflej que me haba explicado con bastante claridad, aad: Es que las cosas vienen una detrs de otra, entiendes? Ah exclam, y durante unos momentos pareci pensar. Luego suspir. Eres una persona deprimente, querido Robin. No crees que deberas hablar de nuevo con ese programa aprietatornillos, Sigfrid von Shrink? No! Ah dijo de nuevo, y volvi a pensar. Luego aadi: Di lo que quieres hacer, querida y taciturna persona. Qu te parece si dejamos esta fiesta y vemos algunas pelculas domsticas? No haba esperado eso de ella. Qu tipo de pelculas domsticas? pregunt, sorprendido. Pero ella no respondi. Tampoco aguard a que yo aceptara. Empez a mostrrmelas. Los sonidos del Huso y la visin de los prospectores de Prtico que se lo estaban pasando en grande desaparecieron. Ya no estbamos all. Estbamos en otro lugar, y contemplbamos un banco con un nio sentado en l. Bueno, no eran autnticas pelculas, por supuesto, del mismo modo que ninguna otra cosa en el espacio gigabit es real. Se trataba simplemente de simulaciones de ordenador. Como todo lo dems que cualquiera de nosotros decidiera imaginar, sin embargo, pareca sorprendentemente real en todos sus aspectos: visin, sonido, incluso olores, incluso el helado soplo del aire y la congestin del tiznado aire de nuestra (inexistente) respiracin. Todo aquello era muy familiar. Me estaba mirando a m mismo..., al nio que haba sido yo haca muchas, muchas dcadas. Me vi temblar, lo cual no era extrao dada la temperatura del aire. El nio Robinette Broadhead estaba sentado, encogido contra el fro, en un banco de un parque. Al menos lo llamaban un parque. En realidad no era ms que una pobre excusa. Si las cosas hubieran sido distintas hubiera podido ser algo tremendamente espectacular, porque las colinas de Wyoming se alzaban detrs del yo-nio. Pero no eran hermosas. Eran humosas masas grisceas en medio de un sucio aire. Podas ver realmente las partculas de hidrocarburos flotando en l, y las famlicas ramas de los descarnados rboles estaban recubiertas de pegajoso tizne. Yo el nio que haba sido yo iba vestido de acuerdo con el clima, que era horrible: llevaba tres suteres, una bufanda, guantes, y un gorro de punto encajado por encima de las orejas. Me chorreaba la nariz. Estaba leyendo un libro. Tena..., cunto? Oh, quiz diez aos; y tosa mientras lea. Recuerdas, querido Robin? Son tus buenos viejos das dijo Essie desde su invisible lugar a mi lado. Los buenos viejos das buf. Has estado escarbando de nuevo en mis recuerdos acus, sin autntica irritacin, porque por supuesto los dos habamos invadido los archivos de recuerdos del otro, a menudo y completamente, muchas veces antes. Pero mira, querido Robin dijo ella. Mira cmo eran las cosas. No necesitaba que me dijera que mirase. No hubiera podido impedirlo. Tampoco tena problemas en reconocer la escena. Eran las Minas de Alimentos, donde haba pasado toda mi
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infancia: las minas de esquistos de Wyoming, donde la roca era extrada y horneada hasta convertirla en queratgenos, y luego los aceites eran dados como alimento a fermentos y bacterias para elaborar las protenas unicelulares que alimentaban a la mayor parte de la demasiado numerosa y demasiado hambrienta raza humana. En esas ciudades mineras nunca te sacabas de encima el olor del aceite mientras vivieras, y en general tampoco vivas demasiado. Nunca dije que los viejos das fueran buenos seal. Correcto, Robin! exclam Essie, triunfante. Los buenos viejos das fueron claramente malos. Mucho peores que ahora, no? Ahora ya no existen los nios obligados a crecer respirando hidrocarburos nocivos en el aire y muriendo porque no pueden permitirse el tratamiento mdico adecuado. Oh, s, eso es cierto dije. Pero... Espera antes de discutir, Robin! Todava queda ms por ver. Ese libro que ests leyendo. No es Huckleberry Finn ni La sirenita, creo. Mir ms de cerca para complacer a Essie, y entonces, con un terrible shock, vi el ttulo. Essie tena razn. No era ningn libro infantil. Era la Gua del usuario de los Programas Mdicos de Seguros, y recordaba exactamente cmo haba escamoteado el ejemplar de casa cuando mi madre no estaba mirando, a fin de poder comprender exactamente hacia qu tipo de catstrofe estbamos abocados. Mi madre estaba enferma gru. El seguro no nos cubra a los dos, y ella..., ella... Ella renunci a su propia ciruga para que t pudieras someterte a terapia, Robin dijo suavemente Essie. S, pero eso fue ms tarde. No en esta poca. Esta vez slo se trataba de que necesitabas mejor comida y aportes, y no podais permitroslos. Todo aquello era terriblemente doloroso para m. Mira mis dientes de caballo dije. Tampoco haba dinero para arreglar eso, Robin. Tu infancia fue una mala poca, correcto? As que ests interpretando el papel del Fantasma de las Ultimas Navidades, eh? gru, intentando aliviar la presin, confundindola con una referencia que no pudiera comprender. Pero cuando dispones de todos los recursos gigabit, puedes comprender muchas cosas. No, ni t eres Scrooge dijo. Pero piensa. En esa poca, no hace todava mucho tiempo, la Tierra estaba superpoblada. Hambrienta. Llena de rivalidades y odios. Terroristas, Robin. Recuerdas la violencia y los estpidos asesinatos? Lo recuerdo todo. Por supuesto. Bien, qu ocurri, Robin? Te lo dir. T ocurriste. T y otros centenares de locos, desesperados prospectores en las naves Heechees de Prtico. Encontrasteis la tecnologa Heechee y la trajisteis a la Tierra. Descubristeis nuevos planetas aptos para vivir en ellos, como el descubrimiento de Amrica, slo que mil veces ms grande..., y hallasteis formas en que la gente pudiera trasladarse hasta ellos. Ahora ya no hay lugares superpoblados en la Tierra, Robin. La gente se ha trasladado a lugares nuevos, ha construido mejores ciudades. Y ni siquiera han perjudicado a la Tierra hacindolo! El aire no se ha visto destruido por los motores a gasolina o los gases de escape de los cohetes; un bucle para subir a la rbita, y luego, a cualquier parte! Ahora ya nadie es tan pobre que no pueda procurarse atencin mdica, Robn. Incluso los trasplantes de rganos..., y se fabrican rganos con materiales CHON, de modo que ni siquiera es necesario aguardar a que muera otra persona para que te implanten pedazos de segunda mano de algn cadver. Correcto, Robin? La Factora Alimentaria Heechee elabora ahora esos rganos; son desarrollos en los que t has jugado un papel importante. Se ha prolongado varias dcadas la vida de carne, siempre gozando de
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buena salud; y luego transcrito las mentes como nosotros para que puedan vivir mucho ms tiempo..., un desarrollo que tambin has financiado parcialmente y que yo he ayudado en parte a desarrollar, a fin de que ni siquiera la muerte sea algo fatal e irremediable. No ves ningn progreso en ello? No es porque no exista ningn progreso! Es porque al viejo y melanclico Robinette Broadhead le cuesta festejar todo lo que ha conseguido en beneficio de todos los que viven a su alrededor, y slo ve lo que puede ocurrir ms adelante, es decir, mierda. Pero dije, obstinado, todava est el Enemigo. Essie se ech a rer. Realmente, pareca encontrarlo divertido. La imagen desapareci. Estbamos de vuelta al Huso, y ella se inclin hacia delante para darme un beso en la mejilla. El Enemigo? dijo cariosamente. Oh, s, Robin, querido. El Enemigo es una maldita cosa despus de otra maldita cosa, como t dices. Pero nos ocuparemos de l como siempre nos hemos ocupado de todo: una maldita cosa despus de otra maldita cosa. Y ahora volvamos a lo que realmente importa; bailemos! Mi Essie es una mujer maravillosa. Real o no. Tena razn, por supuesto, lo mirara uno como lo mirara desde el punto de vista de la lgica, as que sucumb a la lgica. No puedo decir que me sintiera realmente alegre, pero la novocana, al menos, haba amortiguado lo suficiente el dolor fuera lo que fuese el dolor para que pudiera pasrmelo ms o menos bien. Lo hice. Bail. Me un a la fiesta. Me un a los coros de grupo tras grupo de viejos amigos almacenados en mquina, y me reun con Essie y media docena de otros en el Infierno Azul. Haba un grupo bailando lentamente a los acordes de una msica que el resto de nosotros no poda or..., Julio Cassata era uno de ellos, movindose como un zombi por la pista, con una hermosa chica oriental en sus brazos. No pareci que molestramos a los bailarines cuando empezamos a cantar antiguas canciones. Yo cant con los dems, incluso cuando empezaron con las viejas baladas rusas acerca de los trolebuses y la carretera a Smolensko..., no importaba que yo no supiera la letra porque, como digo siempre, cuando ests operando en el espacio gigabit simplemente lo sabes todo acerca de todo lo que quieras saber en el mismo momento en que quieres saberlo, y si en mi caso no lo saba, estaba seguro de poder contar con Albert Einstein para que acudiera a decrmelo. Sent la palmada en mi hombro cuando estaba inclinado sobre el viejo piano, y mir por encima de l para observar el conocido y sonriente rostro. Muy buena voz, Robin cumpliment. Y tu ruso se ha vuelto bastante fluido. nete a nosotros invit. Creo que mejor no dijo. Robin? Ha ocurrido algo. Todos los principales circuitos de comunicacin han desaparecido del aire har aproximadamente unos mil quinientos milisegundos. Oh? Necesit unos instantes para comprender lo que me estaba diciendo. Luego tragu saliva y dije: Oh! Eso nunca haba ocurrido antes! No, Robin. Vine porque cre que tal vez el general Cassata supiera algo sobre esto. Mir hacia donde Cassata y su chica estaban bailando alegremente. Crees que debemos preguntrselo? Albert frunci pensativo el ceo, y antes de que pudiera responder Essie haba abandonado la cancin para acercarse a nosotros. Qu ocurre? dijo secamente, y cuando Albert se lo dijo, pareci terriblemente sorprendida. No es posible que se produzca algo as! Son muchos circuitos independientes, con otros circuitos secundarios de seguridad! No creo que se trate de una avera, seora Broadhead dijo Albert. Entonces qu? pregunt ella. Ms estupideces de la JVA? Se trata evidentemente de una orden de la JVA, pero lo que ha originado esa orden es, creo, algo que ha ocurrido en la Tierra. No puedo imaginar de qu puede tratarse.
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9 En Moorea
Los pasajeros de la nave de refugiados de la Rueda de Vigilancia eran casi todos nios, y fue un lloroso viaje. Se animaron un poco cuando alcanzaron la rbita de la Tierra, pero no demasiado. Las buclelanzaderas acudieron en enjambre a su encuentro, pegndose al transporte como lechones a una cerda. Fue una mala suerte para los nios que la primera nave en llegar hasta ellos fuera de la JVA. Estaba llena de analistas de Inteligencia. As que las siguientes horas no fueron divertidas para los nios. Los analistas de la JVA les interrogaron, hacindoles testarudamente las mismas preguntas una y otra vez, con la esperanza de conseguir algunos datos nuevos que de alguna manera pudieran ser de utilidad para determinar exactamente lo falsa que haba sido la falsa alarma. Por supuesto, ninguno de los nios estaba en condiciones de proporcionar ese tipo de informacin. Transcurri largo tiempo antes de que los agentes de la JVA se convencieran de ello, pero al final, reluctantes, accedieron a que una serie de personas y programas ms amables y comprensivos se hicieran cargo de ellos. Los recin llegados tenan como misin encontrar lugares para los nios en la Tierra. Para algunos resultaba fcil, puesto que tenan familias all. Los restantes fueron repartidos en escuelas por todo el planeta. Estornudos, Harold y Oniko fueron casi los ltimos en encontrar un lugar. Se mantuvieron unidos por amistad, pero sobre todo porque ninguno de ellos hablaba francs ni ruso, que era el idioma imperante en las escuelas de Pars y Leningrado, y adems, ninguno de ellos estaba preparado para enfrentarse a la confusin de una gran ciudad. Eso eliminaba Sydney, Nueva York y Chicago, y cuando el programa de alojamientos haba hallado ya lugares para todos los dems nios, ellos an seguan esperando. Me gustara que fuera algn lugar clido, no demasiado lejos de Japn dijo Oniko. Estornudos, que haba perdido ya las esperanzas de hallar una colonia Heechee que le aceptara, aadi su voto a la peticin. El programa de alojamientos era una mujer con aspecto de maestra, de mediana edad, ojos brillantes, habla suave. Aunque su forma era humana, Estornudos capt que de ella emanaba amabilidad. Contempl su pantalla que no exista, como ella no exista tampoco, ley el output por unos instantes, como desconcertada, luego dedic a Estornudos una complacida sonrisa. He encontrado tres vacantes en Moorea, Estornudador. Eso est muy cerca de Tahit. Gracias dijo educadamente Estornudos, mirando sin entenderlo el mapa que ella le mostraba. El nombre de a isla no significaba nada para l. Un lugar humano sonaba muy parecido a cualquier otro lugar humano, porque todos ellos eran igualmente exticos y desconcertantes para un nio Heechee. Pero Harold, que al fin haba aceptado hoscamente el hecho de que no era posible ser llevado inmediatamente al mundo de Peggy, exclam a sus espaldas: Oh, chico! Me apunto contigo a se, de acuerdo? Y si es bonito, quiz puedas comprarlo como has dicho que queras hacerlo, Oniko! La lanzadera les llev en un bucle hasta Nueva Guinea. Luego vino la parte ms larga del viaje, un reactor estratosfrico hasta el aeropuerto de Faa-Faa-Faa en Papeete. Corno un trato especial hacia los recin llegados, la directora humana de la escuela fue a buscarles all y les llev en barca hasta la cercana isla. Mirad all dijo, sujetando la mano de Oniko mientras los nios se aferraban a los asientos al aire libre del bote de motor inercial. Justo al otro lado del promontorio, dentro de la laguna, veis esos edificios blancos en la orilla? Con el campo de taros a un lado, junto a la
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montaa, y la plantacin de papayas al otro? sa es vuestra escuela.

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No mencion los otros edificios de aspecto menos agradable que haba ms arriba en la ladera de la montaa. Harold estaba demasiado ocupado con su mareo por encima de la borda de la embarcacin para preguntar acerca de ellos, y Estornudos demasiado consumido por la aoranza sin lgrimas del distante ncleo, y Oniko demasiado abrumada por la intensa gravedad de la Tierra como para responder a nada. Para Oniko todo era doloroso, si no incluso amenazador para su salud. Se senta aplastada. En la Tierra su delgado cuerpo no pesaba ms de treinta kilos, pero eso era veintitantos ms de lo que sus no acostumbrados huesos y msculos haban tenido que soportar nunca antes. Todos los nios refugiados haban necesitado prepararse para la gravedad de la Tierra despus de permanecer en la Rueda de Vigilancia. Durante todo el largo viaje a la Tierra no haban dejado de beber cosas ricas en calcio como leche, y chocolate caliente, y, lo ms extrao de todo, sopa de queso, y haban hecho ejercicios durante tres horas al da en las centrfugas y en las mquinas elsticas. Para Oniko era la nica alternativa a la rotura de huesos. Los programas mdicos haban elaborado planes especiales para ella, y haba pasado interminables horas sobre una mesa mientras un zumbante sonar impulsaba a sus huesos a fortalecerse y una serie de impulsos elctricos hacan que cada uno de sus msculos se contrajera. A medida que se acercaban a la rbita de la Tierra, el automdico no dejaba de asegurarle que se haba recalcificado mucho. Estara a salvo de fracturas si se ejercitaba razonablemente, y utilizaba un andador, y no saltaba desde ninguna altura. Pero si bien sus huesos haban sido preparados para resistir la prueba, no poda decirse lo mismo de sus msculos. Cada paso la agotaba. Cada vez que se pona en pie el movimiento le dola. As que e! elemento extico que le proporcion ms placer en sus primeros das en la Escuela Preparatoria de la Polinesia Occidental fue la laguna. El agua no era exactamente algo placentero. Haba criaturas vivas debajo de aquellas olitas verdosas! Pero haba aceptado la promesa del automaestro de que ninguna de ellas iba a hacerle dao, y cuando se sumerga en la clida y salada laguna, apenas senta ningn peso en sus doloridos huesos. Flotaba relajadamente en ella cada vez que tena la ocasin. Por la maana antes de la clase, durante los recreos, incluso despus de anochecer, cuando la luna (tambin maravillosa, tambin temible) iluminaba las pequeas olas para ella. Para Estornudos el mar no era ni excitante ni divertido. Haba visto mares en su propio planeta, en el ncleo. Por qu no? Pero no eran considerados como una diversin particular, puesto que los Heechees no podan nadar. Sus huesos y msculos no notaban bien sin una apreciable envoltura de grasa, y los Heechees no tenan grasa. As que, para estar junto a Oniko, a veces se dejaba tentar y la acompaaba en un bote hinchable. Pero slo raras veces se permita sumergirse en el agua ms all de una profundidad que le cubriera. Harold, al principio, encontr en Moorea un hogar. La Tierra era muy parecida al mundo de Peggy, explic a sus compaeros de clase. No, le respondieron algunos, lo deca al revs: el mundo de Peggy era muy parecido a la Tierra. De hecho, tenan razn. Eso era lo que haba hecho que los seres humanos se sintieran tan ansiosos de colonizarlo en aquellos primeros tiempos, cuando la fecundidad de los cuerpos humanos era superior a la capacidad del planeta de albergarlos a todos. Bien, quiz, dijo razonablemente Harold; pero cualquiera que tuviera un poco de seso se daba cuenta inmediatamente de que el mundo de Peggy era mejor. Harold consider decepcionante, si no ultrajante, el que los dems nios demostraran tan poco inters en or aquello de sus labios. Los tres nios de la Rueda compartan un hndicap especial. Eran extranjeros. Eran los chicos ms nuevos de la escuela, haban acudido a ella ya muy adelantado el curso escolar. Las amistades y alianzas se haban formado haca tiempo. Por supuesto, la directora humana invit a todos los estudiantes a mostrar una cortesa y una consideracin especiales hacia aquellos hurfanos del espacio intergalctico. Los estudiantes lo hicieron as, al menos por un tiempo. Pero la cosa no dur mucho. Una vez formuladas todas las preguntas (Visteis realmente al Enemigo? Cundo va a salir?), y comprobada la ausencia de respuestas
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satisfactorias, las poderosas lneas del compaerismo en clase y en los juegos se cerraron y les dejaron fuera. No voluntaria ni violentamente. Pero fuera. Fue peor para Estornudos y Oniko. Estornudos era el nico Heechee en la escuela, y Oniko la nica nia que haba sido educada a la manera Heechee. Simplemente eran demasiado distintos para ser amigos de nadie. Harold no tuvo esos problemas al principio. Contemplaba el sorprendente pico central de Moorea y exclamaba: Y llamis a eso una montaa? Oh, en el mundo de Peggy hay un pico que tiene catorce kilmetros de alto! Contemplaba escenas de las ciudades de Nueva York y Brasilia y deca desdeosamente que en el mundo de Peggy la gente mantena limpias sus ciudades. Tras la clase de antigedades discuta acerca de Pompeya y la Gran Muralla china. Harold no dejaba de decir que en el mundo de Peggy, gracias al cielo, la gente saba que tena que desembarazarse de las cosas viejas. Puesto que en la escuela haba estudiantes de Katmand, Nueva York, Brasilia, Beijing y Npoles, el menosprecio de Harold hacia sus atracciones tursticas locales no haca nada por animarles. Los automaestros suplicaban benvolamente, pero los estudiantes no tenan ninguna obligacin de respetar sus deseos. A largo plazo, Harold se convirti en un extranjero mayor que Oniko o Estornudos. Estos dos ltimos estudiaban con ahnco. Cuando disponan de tiempo libre lo empleaban en las datamquinas, aprendiendo incluso cosas que no se les exiga que aprendieran. Ambos se situaron muy rpidamente en los primeros lugares de sus clases, y Harold, que luchaba por mantener un puesto honorable, se senta celoso. Finalmente se puso furioso; Cuando un da el automaestro reparti los resultados de unas pruebas, la luz de encima de la cabeza de Harold se encendi y ste salt de su asiento y exclam: Automaestro! Esto no es justo. Claro que sos dos han obtenido mejores calificaciones, porque han hecho trampa! Vamos, Harold sonri pacientemente el automaestro: era ya al final de las lecciones del da, y todos los estudiantes estaban mostrndose nerviosos, casi irritables. Seguro que Estornudador y Oniko no han hecho trampa. Bien, cmo lo llamara usted entonces? Tienen consigo durante todo el tiempo esas bases de datos que llevan colgadas, y las utilizan. Les he visto hacerlo! El automaestro dijo con firmeza: Realmente, Harold, t sabes muy bien que Estornudador, como todos los Heechees, necesita de una fuente constante de microondas a bajo nivel para conservar su salud... Pero Oniko no! El automaestro agit la cabeza. No hay motivo para utilizar palabras como hacer trampas simplemente porque un estudiante lleve consigo sobre su persona su propio sistema de recuperacin de datos. T tienes tu propia consola en tu pupitre, no? Ahora, por favor, sintate de nuevo para que podamos hablar de las tareas de conceptualizacin de esta tarde. Y aquella tarde, en la laguna, Harold permaneci rgidamente sentado en la playa llena de conchas mientras Oniko chapoteaba en los bajos y Estornudos cavaba en busca de trozos de coral. Lamento que no te gustemos dijo Estornudos. De qu demonios ests hablando? Somos amigos! Claro que me gustis minti Harold. No, creo que no exclam Oniko desde dos metros ms all. Por qu, Harold? Te hemos hecho algn dao? No, pero t eres un ser humano. Por qu actas como un Heechee? Qu hay de malo en actuar como un Heechee? pregunt Estornudos, siseando su irritacin. Bien dijo razonablemente Harold, t no puedes evitar lo que eres, pero sois tan cobardes, sabes? Escapasteis y os ocultasteis del Enemigo. No os culpo por ello aadi,
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como si en realidad les culpara mucho, porque mi padre dice que es natural que los Heechees se pongan amarillos en seguida. En realidad yo me pongo ms bien tostado dijo orgullosamente Estornudos; su color haba estado cambiando, una seal de que estaba creciendo. No me refiero al color. Me refiero a amarillos de miedo. Y eso es porque sexualmente sois unos parados. Oniko se acerc chapoteando para escuchar mejor. Nunca haba escuchado nada tan extrao! se quej. Es un asunto de biologa explic Harold. Mi padre me lo cont. Los seres humanos son las criaturas ms sexuales de la galaxia, y por eso son tan valientes y listos. Si observas algn animal inferior, digamos un len o un gorila o un lobo... Nunca he visto ninguno de ellos. No, pero has visto fotos, verdad? Y Estornudos tambin, no? Bien. Has visto alguna vez a un gorila con tetas como una chica? Se dio cuenta de que Estornudos miraba de reojo el plano pecho de Oniko y dijo irritadamente: Oh, Dios, no me refiero a ahora. Quiero decir cuando crecen. Las mujeres humanas tienen grandes pechos todo el tiempo, no slo cuando estn dando de mamar a sus nios como cualquier estpido animal. Las mujeres humanas pueden practicar, sabes?, pueden practicar el sexo constantemente, no slo un ao o algo as. Eso lo explica todo, entiendes? Es la forma que emplea la evolucin para hacernos mejores, porque las mujeres humanas pueden hacer que los hombres mosconeen todo el tiempo a su alrededor. As es como empez la civilizacin, hace cientos de miles de aos. Oniko vade penosamente hasta salir del agua, con el ceo fruncido. Intentando seguir la lnea de razonamiento de Harold, pregunt: Qu tiene que ver esto con ser valientes? As es como los seres humanos se las han arreglado tan bien! Mi padre me lo cont todo. Los padres humanos se quedaban con sus compaeras todo el tiempo, porque deseaban, bueno, hacer constantemente el amor, ya sabes. As que se encargaban de buscar comida y todo lo dems, y las madres podan arreglrselas mejor cuidando a los nios. Los Heechees no se preocupan tanto por esas cosas. Mis padres estn juntos dijo Estornudos con conviccin. No estaba irritado. Todava no haba decidido si aquello mereca irritarse con Harold o no, pero encontraba la argumentacin confusa. Lo hacen probablemente porque Estornudos medit sobre aquello, porque que, en el ncleo, los Heechees vivan en modos, ellos no, esto, practican el sexo madre y mi padre, no? nos copian a nosotros dijo Harold dubitativo, y sospechaba que en parte poda ser verdad. Saba comunidades, no en familias nucleares. De todos constantemente, de la forma en que lo hacen mi

Por supuesto que no! exclam Estornudos, escandalizado. Las mujeres Heechees hacan el amor solamente cuando era el tiempo biolgico adecuado para hacerlo. Su padre se lo haba explicado haca mucho tiempo. El cuerpo de la mujer le deca cundo era el momento, y entonces se lo comunicaba al hombre, sin que parecieran ser necesarias palabras, no saba cmo, Frenorradiacin no haba sido demasiado explcito al respecto. Lo ves? exclam triunfante Harold. Eso hace que los hombres humanos siempre estn pavonendose delante de sus chicas! En los tiempos antiguos quiz cazaran o lucharan contra alguna otra tribu. Ahora hacen otras cosas, como jugar al ftbol o hacer descubrimientos cientficos..., o ir de exploracin, entiendes? Eso nos hace ms valientes. Oniko, secndose con una toalla, dijo dubitativa: Mi padre me dijo que mi abuelo estaba terriblemente asustado cuando sali de Prtico. Harold se encogi de hombros.
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Hay excepciones individuales.

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Y las mujeres salan tambin. Haba casi tantas mujeres como hombres en el artefacto. Oh, Oniko exclam Harold, exasperado. Estoy hablando de una ley general, no de individuos. T no sabes cmo son las cosas en el mundo humano, porque nunca has vivido en uno bueno, como el mundo de Peggy. Oniko se irgui en su andador. No creo que las cosas sean realmente as tampoco en la Tierra, Harold. Seguro que lo son. No acabo de decrtelo? No, no lo creo. Hice algunas investigaciones despus de llegar aqu. Estornudos? Psame mi vaina; creo que tengo en ella mi diario. Se puso la vaina y se inclin sobre ella. Luego, enderezndose trabajosamente, dijo: S, aqu est. Escucha: La antigua "familia nuclear" es menos frecuente hoy en la Tierra. Las parejas sin hijos son cada vez ms abundantes. Cuando las parejas tienen hijos es muy normal que ambos padres trabajen; hay tambin una amplia proporcin de familias con un solo padre. Eso no es exactamente como t lo dices, Harold. Harold resopl desdeosamente. Llevar un diario es una estupidez dijo. Cundo lo empezaste? Ella le mir, pensativa. No lo recuerdo exactamente. Cuando estbamos en la Rueda. Bueno, yo tambin llevo uno exclam Estornudos. Supongo que cuando t me dijiste que lo llevabas decid que pareca una buena idea. Oniko frunci el ceo. Cre que eras t quien me lo haba dicho murmur. Luego hizo una mueca. Pero ahora lo que deseo es ir a mi dormitorio y echarme un rato antes de cenar, por favor. Siento que tengo que disculparme un poco, porque me he desviado mucho en el tiempo (aunque no tanto, lamento decirlo, como tendr que hacerlo ms adelante). Creo que debera centrar esos esquemas temporales un poco ms. Esto no ocurri mientras Essie y yo estbamos en la Rueda, no en muchos millones de milisegundos. Ocurri antes, mientras Essie y yo estbamos empezando a discutir si bamos a acudir o no a la reunin del centenario en Roca Rugosa y mi vida, en general, pareca tranquila y plcida. No saba lo que se estaba preparando. Por supuesto, los nios tampoco saban lo que se estaba preparando. Estaban ocupndose de sus asuntos, es decir, estaban ocupndose de ser nios. Cuando, en el transcurso normal de las prcticas escolares, Estornudos acudi a su examen mdico anual, el automdico se mostr complacido de verle; no tena a menudo la oportunidad de examinar a un Heechee sano, con su doble corazn, sus casi planos rganos interiores y su nudosa musculatura. Todo es normal le dijo, examinando aprobadoramente los monitores. Slo que no parece que duermas bien, Estornudos. A veces tengo dificultad en dormirme admiti reluctante Estornudos. Luego sueo... Oh? El automdico haba adoptado la forma de un hombre joven; sonri tranquilizadoramente y dijo: Cuntamelo. Estornudos dud; luego, a regaadientes, dijo: No dispongo de capullo, sabe? Ah dijo el programa. Estornudos aguard. No deseaba tener que contarle a aquel programa mecnico lo que significaba para un joven Heechee tener que dormir en una cama,
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sin nada ms que unas sbanas que echar por encima de su cabeza. Los Heechees dorman envueltos, preferiblemente con alguna especie de materia blanda y clida donde poder enterrarse; sa era la forma correcta de dormir, y las sbanas y las mantas no eran un sustituto. Cunta razn haba tenido su padre en prohibirle una cama, pens melanclicamente. No tuvo que aclarar sus palabras; la base de datos del automdico proporcion la explicacin. He encargado un capullo para ti dijo benvolamente el programa. Ya. En cuanto a esos sueos... S? dijo Estornudos con desnimo. No deseaba hablar de los sueos. Nunca lo haba hecho, ni siquiera a Oniko; ni siquiera le gustaba recordarlos cuando estaba despierto. Bien? Qu es lo que sueas? Estornudos dud. Qu era lo que soaba? Qu no soaba! Sueo en mis padres empez, y en Casa. Quiero decir mi autntica casa, en el ncleo... Es lgico dijo el automdico, sonriendo. Y luego estn los otros sueos. Son... distintos. Estornudos hizo una ligera pausa mientras pensaba. Me asustan. Son..., bueno, a veces hay esos bichos. Nubes de ellos. Formando enjambres, flotando, parpadeando... Se lanzaban sobre l y reptaban por entre sus ropas, se metan en su boca, en su piel, le picaban sin que sintiera ningn dolor.... Son como lucirnagas termin, tembloroso. Has visto alguna vez una lucirnaga? pregunt pacientemente el programa. No. Slo en fotos, quiero decir. Las lucirnagas no pican, Estornudos seal el automdico. Y los insectos que pican producen dolor y escozor. Has soado algunos de ellos? Oh, no. Nada como eso... Al menos, no exactamente se corrigi Estornudos. Pero hay una especie que, no s cmo decirlo, que causan un hormigueo en mi cabeza. Quiero decir que me hacen sentir, no s cmo..., me hacen desear aprender cosas. Qu tipo de cosas, Estornudos? Cosas dijo el nio, con aire infeliz. Estornudos saba que estaba describiendo muy mal sus sueos. Qu otra cosa puedes hacer cuando intentas reflejar un sueo con palabras? Los sueos eran algo blando e impreciso e informe. Las palabras eran duras y exactas. El idioma del Sentir Heechee hubiera sido un poco mejor para eso, pero el programa haba elegido hablar en ingls, y Estornudos era demasiado educado para quejarse. Pero el programa asinti, como si comprendiera. S, s, Estornudos dijo amablemente. Esos sueos son smbolos. Quiz representen tu inters infantil, perfectamente normal, hacia la sexualidad de tus padres. Quiz se refieran a los traumas que has experimentado. Puede que no te des cuenta de ello, Estornudos, pero has sufrido muchas ms tensiones en las ltimas semanas de las que muchos adultos experimentan en aos. Oh dijo Estornudos. Realmente se daba cuenta de ello. Y adems suspir el programa, hay una aprensin general que siente todo el mundo en estos das. No slo los nios. Adultos de ambas razas, e incluso inteligencias almacenadas en mquina; nadie est exento. Comprenders que me refiero al Enemigo. Es aterrador admiti Estornudos. Y en particular para un nio impresionable, que incluso ha experimentado algo de esa aterradora experiencia personal, aunque aparentemente carezca de base, en la Rueda de Vigilancia. El automdico carraspe, anunciando un cambio de tema. Ahora, qu hay acerca de esos diarios tuyos?
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Estornudos sise dbilmente, luego se acomod al nuevo enfoque.

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Impiden que sienta aoranza dijo, no porque fuera cierto, que no lo era, sino porque Estornudos haba aprendido lo que aprende todo nio, sea humano o Heechee: que cuando los adultos hacen preguntas difciles, puedes satisfacerles con las respuestas fciles que ellos esperan de ti. Es una terapia muy buena admiti el automdico. Pero tantos detalles, Estornudos! Tantas pginas de datos! Cualquiera pensara que ests intentando compilar una enciclopedia. No crees que deberas dedicar menos tiempo a ese tipo de cosas y jugar un poco ms con tus compaeros de clase? Lo intentar prometi Estornudos, y cuando finalmente pudo marcharse, revis hacia atrs las anotaciones de su diario en su dormitorio. Casi todas empezaban con la misma observacin: Los programas humanos no saben mucho acerca de los nios Heechees. Pero cuando empez a escribir de nuevo en su diario, no fue eso lo que puso. No me importa lo que diga Albert, no puedo evitar sentir pena por Estornudos. Y por Oniko. Y..., oh, demonios, si, incluso por Harold Wroczek. En realidad, Harold no era malo. Simplemente no tena mucha prctica en ser amable. Los. tres siguieron pasando cada vez ms tiempo juntos que con cualquiera de los otros trescientos y pico de estudiantes, aunque Harold odiaba cuando Estornudos y Oniko insistan en pasar interminables horas en las bases de datos. Dios mo se quejaba, creis que tenis que aprender todo lo que hay ah? Nos gustara dijo simplemente Oniko. Harold abri resignado las manos. Pero les sigui a regaadientes a las salas de estudios y, sin nada mejor que hacer, estudi un poco l tambin. Ante la sorpresa de todos, sus evaluaciones empezaron a subir. Aparte el aislamiento y los inquietantes sueos, a Estornudos le gustaba la escuela. La playa era algo estupendo, una vez te acostumbrabas a estar en el agua; el autodeportes construy para Estornudos una especie de arns de flotadores que ste poda llevar sin problemas, y no pas mucho tiempo sin que pudiera nadar con los dems. Las clases eran interesantes. Los dems estudiantes eran como mnimo tolerables, si no clidamente amistosos. Y la isla era hermosa, aunque llena de curiosas y a veces preocupantes cosas. Por ejemplo, haba la pradera justo encima de la escuela. Enormes rumiantes de largos cuernos pastaban en ella. Cuando Estornudos busc informacin sobre ellos en las bases de datos, descubri que se llamaban ganado, y cuando supo para qu se criaba generalmente el ganado, se sinti enfermo. Estornudos haba pasado sus cuatro aos en la Rueda de Vigilancia resueltamente decidido a no pensar en la forma en que sus compaeros de escuela preferan obtener sus protenas. Ahora se vea enfrentado a la mugiente y defecante fuente de asados y hamburguesas. Asqueroso! El noventa y nueve por ciento de la dieta de Estornudos, como de cualquier Heechee que se preciara, proceda de los helados gases cometarios..., o de cualquier otra fuente que se hallara a mano de los cuatro elementos bsicos de la nutricin humana, carbono, hidrgeno, oxgeno y nitrgeno. Bastaba con aadirles unos cuantos elementos secundarios, y la comida CHON poda convertirlos en algo de tu agrado. Era barato. Era enormemente nutritivo, puesto que estaba fabricado para que cumpliera con todos los requisitos de una dieta. Y no requera matar nada que pudiera sentir dolor. De todos modos, la mitad de las comidas de la escuela eran CHON. Haba una Factora Alimentaria flotante en los someros mares vecinos a la cercana isla de Tahit, que absorba sus materiales bsicos del mar y del aire. Pero los nios humanos, como los adultos humanos, parecan disfrutar con la visin de aquellos sangrantes bistecs que coman, procedentes directamente de animales vivos..., aunque no, por supuesto, de los que pastaban justo encima de la escuela, porque aqul era un ganado selecto dedicado a otros fines especiales. No habl de esos fines especiales con sus compaeros de escuela. Eso fue una suerte para Estornudos, porque criar animales para comerlos (hubiera descubierto muy pronto) no era despus de todo el uso ms repelente al que podan destinarse. Durante el segundo mes de estancia de Estornudos en la isla de Moorea ocurrieron dos cosas buenas.
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La primera fue que lleg su capullo, y fue instalado en el cubculo de su dormitorio, de modo que a partir de entonces pudo acurrucarse feliz entre los blandos copos de espuma y cerrar la tapa sobre su cabeza para dormir, como cualquier Heechee que se preciara. Esto dio origen a una buena cantidad de bromas de sus compaeros de dormitorio, pero Estornudos las toler de buen talante. Aquello no detuvo los sueos; pero al menos fue una mejora respecto a las estriles y desagradables mantas y sbanas bajo las que tenan que meterse los pobres nios humanos. La segunda fue que la directora de la escuela descubri lo mal ajustado que estaba el programa mdico normal para un nio Heechee, y se tom la molestia de adquirir otro ms adecuado. El nuevo programa tom la forma de un apuesto macho Heechee, de piel cobriza y ojos profundos. Posea un centmetro de plumn sobre su liso crneo, y los tendones de su hombro y cuello se agitaron amistosamente cuando salud a Estornudos. Le gust enormemente su nuevo automdico desde el primer encuentro, y cuando lleg el momento del segundo acudi a l de buen grado. Oniko tena que pasar su revisin al mismo tiempo. Estornudos la ayud cuidadosamente a cruzar el estrecho pasillo, aunque con su bastn la nia era capaz de arreglrselas ya razonablemente por s misma, y salud alegremente a la autoenfermera. Para sorpresa de ambos, la enfermera los condujo a una misma habitacin. El joven Heechee de Estornudos y la mujer humana de mediana edad de Oniko estaban sentados juntos al otro lado del escritorio, y haba un par de sillas para los nios. Pensamos que podamos hablaros juntos dijo la automdico de Oniko, en Heechee! , porque tenis mucho en comn. Los dos tenis el mismo tipo de sueos aadi el Heechee. Pequeas criaturas luminosas que zumban a vuestro alrededor, incluso os pican. Pero sin causaros nunca realmente ningn dolor. Y siguen y siguen dijo la automujer. Eso es cierto admiti Estornudos, mirando a Oniko. La nia asinti. Y ninguno de vosotros parece sentir mucho inters hacia los deportes aadi la mujer. Puedo comprender eso en ti, Oniko, puesto que an no ests lo bastante fuerte fsicamente como para hacer mucho ejercicio. Pero t, Estornudador, te hallas en una condicin fsica excelente. Y ninguno de vosotros ve la PV, verdad? Ni jugis al ftbol, al bisbol, al jai alai, nada en absoluto. Creo que son ms bien aburridos, s admiti Estornudos. Escchate a ti mismo, Estornudado!"dijo el automdico Heechee. Suenas como un nio de diez aos? A m me suena completamente normal resopl Oniko. La mujer asinti. Segn tus estndares, s dijo. Pero los dos parecis tener unos intereses extremadamente adultos. Hemos comprobado vuestros registros de recuperacin de datos. Podemos comprobar que cada uno de vosotros ha pasado muchas horas aprendiendo todo lo posible sobre el Enemigo. Realmente, todo el mundo tendra que hacer lo mismo..., es algo muy importante para todos nosotros!, aunque muy pocos de vuestros compaeros parecen tan motivados en esta rea. Pero por qu tienes tanto inters en el transporte hiperlumnico, Oniko? La nia pareci desconcertada. Bueno, supongo que simplemente es interesante. No est todo el mundo interesado en ello? No hasta tal punto, ni en razas tan aliengenas como los Perezosos, los Quanices y los Cerdos Vud. Pero son divertidas dijo defensivamente Oniko. S admiti el automdico Heechee, tomando la palabra. Y los temas que ms te interesan a ti, Estornudador, son tambin divertidos y muy importantes, me atrevera a decir.
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La localizacin de los puestos de avanzada y depsitos Heechees; la historia de la exploracin Heechee; los principios implicados en penetrar en los agujeros negros. Pero, sabes, Estornudador?, incluso una curiosidad perfectamente normal, cuando es llevada hasta esos extremos, puede ser... Disculpad dijo de pronto, mirando a la mujer que tena a su lado. Y la mujer dijo, con un brusco cambio de tono en su voz: Chicos, est siendo transmitida una noticia muy importante. La directora desea que todos los estudiantes la vean, as que terminaremos esta entrevista para pasrosla. Y los dos se dieron la vuelta en sus sillas para mirar la pared que tenan detrs. Se ilumin con una brillante neblina plateada que se fue aclarando hasta mostrar el rostro de un hombre, muy ampliado, con expresin seria. Cuando apareci estaba hablando: ...y sta es otra parte del mensaje decodificado. El rostro hizo una pausa, escuchando, mientras otra voz, incorprea, hablaba rpidamente en un tono apresurado y mecnico. Deca: El nmero total de especies existentes en la actualidad en la galaxia que son ya tcnicamente capaces o dan indicaciones de posible desarrollo futuro hacia tal estadio es de once. Slo tres de ellas han dominado el vuelo interestelar, y una de las tres utiliza slo sistemas de propulsin Einsteinlimitados. Dos de las restantes pueden alcanzar el vuelo espacial dentro de los prximos siglos. Las dems utilizan herramientas en distintos estadios de desarrollo. La voz se apag, y el rostro, con los ojos preocupadamente entrecerrados, dijo: Todo el mensaje, frenado a velocidad de habla normal, se estima que dura ms de nueve horas. Slo algunas porciones de l han sido regrabadas para estudio a tiempo real. Sin embargo, para aquellos que acaben de conectar con nosotros, el mensaje lleg en un estallido de transmisin que dur solamente uno coma cero cero ocho tres segundos. El origen de la transmisin an no ha sido establecido, excepto que lleg al satlite de transmisin de la Tierra y fue radiado en direccin al kugelblitz, al parecer desde la Torre de Tokio. Todas las lneas de superficie que llegan a la Torre estn siendo investigadas en estos momentos. El rostro hizo una pausa, mirando con ojos acerados a su audiencia. Por supuesto, no estn permitidas las transmisiones a velocidad ms rpida que la luz en direccin a la Rueda de Vigilancia o al kugelblitz, segn las reglas de emergencia dictadas por la Junta de Vigilancia a los Asesinos hace ms de diez semanas. Un movimiento al lado de Estornudos lo arranc del trance que le haba causado la transmisin. Mir a su alrededor. Oniko se haba levantado de su silla y cojeaba hacia la puerta. Disculpen murmur Estornudos, y la sigui. Fuera, Oniko estaba apoyada contra la pared, sollozando. Qu ocurre? pregunt, alarmado. Esto..., bien, realmente es para preocuparse, pero puede que slo se trate de un error tcnico, o de una broma pesada, o... Oh, Estornudos gimi la nia. Acaso no te das cuenta? l abri la boca para responder, pero ella no le dej: Ese mensaje, sabes lo que era? Era parte de mi diario!

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10 En lo profundo del tiempo


Cassata estaba bailando ensoadamente, con los ojos cerrados y la cabeza de la bajita mujer oriental apoyada en su hombro. Increble! Ella pareca exactamente un ser humano normal con el sentido comn de cualquier ser humano normal, y sin embargo estaba acurrucada contra aquel hombre! Me ech a rer suavemente. Cassata, qu demonios ocurre? Me dirigi una mirada peculiar. No s de qu otra forma describirla. No era de disculpa; no era arrogante. Pareca ms bien, no s, quiz la palabra adecuada fuese condenada. Ciertamente, l lo estaba. Lo que le aguardaba cuando regresara a su original de carne era la destruccin, pero haca tiempo que l saba esto, y en ningn momento su expresin haba sido aqulla. Pareca como si estuviera aguardando la cada del hacha. Se separ cortsmente de su pareja, le dio un beso en la frente y se volvi hacia m. Desea usted hablar conmigo dijo. Por supuesto que... Alz una mano. Supongo que nosotros tambin queremos hablar con usted suspir. Pero no aqu. Ni en su nave tampoco. En algn lugar ms agradable. Donde pueda sentirme a gusto. Abr la boca para decirle lo poco que me importaba dnde pudiera sentirse l a gusto, pero Albert se me adelant. La Ru de la Paix quiz, general Cassata? Un pequeo caf al aire libre junto a la Rive Gauche? Algo as sera esplndido admiti Cassata..., y all estbamos, sentados en torno a una mesita metlica en un soleado bulevar, bajo un parasol a rayas que anunciaba un aperitivo, mientras un camarero con un delantal blanco nos preguntaba qu desebamos tomar. Una magnfica eleccin, Albert dijo apreciativamente Cassata, aunque yo no comparta su opinin. Djese de tonteras ladr. Por qu han bloqueado todas las emisiones de radio procedentes de la Tierra? Cassata recogi un Campari con soda de la bandeja del camarero y lo oli pensativamente. No lo s dijo. Y aadi: Todava. Pero usted sabe por qu han embargado mi nave! Oh, s, Robn. Fue una orden. Y la nave embargada del ncleo? intervino Essie, sin aguardar su turno..., tampoco se senta demasiado bien dispuesta hacia Cassata. l se encogi de hombros. Eso era todo lo que Essie necesitaba. Le lanz una mirada asesina, luego se volvi hacia m. Puedes creer esto? Incluso los Antiguos Antepasados Heechees deben informar primero a la JVA! Luego ellos vern si somos lo bastante mayorcitos como para merecer que nos comuniquen los datos obtenidos! rdenes repiti Cassata. Luego mir ms atentamente apaciguadoramente: Se trata slo de un tecnicismo, seora Broadhead. a Essie y dijo,

Un tecnicismo estpido! Robin? Enva una orden al Instituto; esos payasos incultos no merecen ninguna cooperacin.
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Hey, espere, aguarde un minuto dijo Cassata apresuradamente, haciendo todo lo posible por mostrarse agradable. Se trata slo de una medida de emergencia. Ms adelante, estoy seguro de que si usted y Robinette desean tener acceso a cualquier informacin, no habr ninguna dificultad..., quiero decir, ninguna autntica dificultad, en proporcionrsela; pero primero tienen que ser interrogados por la Junta de Vigilancia a los Asesinos antes de que pueda ser del dominio pblico, por supuesto. Nada de por supuesto! Aqu no hay ningn por supuesto que valga! Se volvi hacia m, con ojos llameantes. Robin, dile a este soldado que no se trata de ningn favor personal hacia ti y hacia m, sino de informacin que nos pertenece a todos. Esta informacin pertenece a todo el mundo, Cassata dije. Essie no estaba dispuesta a dejar as las cosas. Dselo, Robn! restall, tan ferozmente que los transentes de la Ru de la Paix nos miraron con curiosidad. No eran reales, por supuesto, slo parte del entorno, pero cuando Essie programa un entorno, lo hace a fondo. Una mujer bajita y de piel oscura pareci fascinada por nosotros..., ms de lo que cabra esperar de una simple figurante. La mir de nuevo, y descubr que era la mujer con la que Cassata haba estado bailando; evidentemente Cassata haba dejado un rastro de migas de pan para que ella pudiera deslizarse hasta nuestro nuevo entorno. Aument el voltaje. Le dije: No tiene usted eleccin. Mire, Cassata, no se trata de un asunto de material clasificado para que el enemigo no pueda echarle la mano encima. No hay enemigos en esto a excepcin del Enemigo. Cree usted que estamos espiando para l? No, por supuesto que no dijo, reacio, intentando complacer. Pero se trata de rdenes a alto nivel. Nosotros estamos a alto nivel! Se encogi de hombros a la manera de mire-yo-slo-trabajo-aqu. Claro que lo son. Slo que... Hizo una pausa al atisbar a la mujer entre la gente. Le hizo una inclinacin de cabeza; ella sonri, le envi un beso con la punta de los dedos y desapareci. Lo siento dijo. Es una amiga ma; le dije que sta era una reunin privada. Qu estaba diciendo usted? Me ech a rer. Sabe usted condenadamente bien lo que estaba diciendo! Y hubiera podido seguir hablando, pero la expresin de Cassata cambi bruscamente. Ya no me estaba escuchando. Su rostro se petrific. Sus ojos quedaron vacos, como si estuviera escuchando algo que ninguno de los dems poda or. Y de hecho as era, porque reconoc la expresin. Tena el aspecto que tiene alguien almacenado en mquina cuando se le comunica algo por un canal privado. Incluso tuve una idea bastante aproximada de lo que iba a decir a continuacin. Frunci el ceo, agit la cabeza, mir a su alrededor por unos momentos, sin ver nada, y luego lo dijo. Oh, mierda dijo el general Julio Cassata. Not que la mano de Essie se deslizaba en la ma. Tambin se daba cuenta de que estaba ocurriendo algo malo. Cuntelo! exig. Suspir profundamente. Tengo que volver a la JVA dijo. Les importara llevarme? Esta vez me sorprendi. Lo primero que dije fue slo un reflejo. Qu? Y luego me organic. Cambia usted muy rpidamente de opinin, Cassata! Primero me dice que debo quedarme aqu, luego inmoviliza mi nave...
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Olvide eso dijo, impaciente. Estamos metidos en un nuevo juego. Tengo que regresar inmediatamente, y usted posee la nave ms rpida. Me lleva? Bueno... Bien, quiz, pero... Pero qu...? Acaban de comunicrmelo. La interrupcin de las comunicaciones por radio no era un ejercicio. Se trata de algo real. Creo que el Enemigo tiene una base en la Tierra. Llevar uno consigo a una inteligencia almacenada en mquina como el general Cassata (o yo mismo) hasta un lugar determinado no ocupa mucho espacio. Todo lo que tienes que hacer es tomar el chip, disco, cinta o cubo de almacenaje que la contiene y meterlo en la nave, y partir. Cassata tena prisa. Ya tena a una autocosa trabajando en ello mientras me lo peda, y cuando lleg a la nave lo metimos dentro y partimos. El tiempo necesario para la transferencia fue de menos de tres minutos. Demasiado. No malgast esos tres minutos. Mientras aguardbamos a que la autocosa lo trajera de un hangar a otro present mis ltimos respetos a un perdido amor. No me tom mucho tiempo. La noticia de la suspensin de comunicaciones radiofnicas haba llegado ya incluso a la gente de carne, y las estatuas de piedra que eran las personas estaban dirigindose a las placas de PV, donde un programa de noticias estaba comunicando al asteroide que todas las comunicaciones por radio haban sido interrumpidas. Mi dupli estaba muy rezagado con respecto a todos los dems, con aspecto infeliz. Vi inmediatamente por qu. All estaba Klara, y all estaba tambin su... su marido, y permanecan ms juntos y abrazados que nunca. Dese... Dese sobre todo (o al menos, a un nivel razonable) haber podido tener la oportunidad de conocer un poco mejor a Harbin Heskladar. Era extrao que Klara se hubiera casado con un antiguo terrorista! Era extrao que se hubiera casado con alguien que no fuera yo, pens... Y luego pens: Robin, viejo tonto, ser mejor que te largues de aqu. Y volv rpidamente a la nico Amor, y partimos. Robn! Ven a mirar! exclam Essie, y entr en la sala de control para hacer lo que me indicaba. Julio Cassata tena un aspecto avergonzado y deprimido debajo de la pantalla visora, y Essie estaba sealando furiosa. Naves de guerra! exclam. Mira, Robin! Los gatillos fciles de la JVA se estn preparando para barrer nuestro mundo! Cassata me mir. Su mujer me est volviendo loco dijo. No le mir. Estaba contemplando la pantalla. En aquel primer momento antes que conectramos el impulsor hiperlumnico las pantallas haban captado el satlite de la JVA, a un centenar de miles de kilmetros de distancia; desde nuestra lejana rbita quedaba casi oculto por la masa de la Tierra, pero pude ver claramente que el satlite no estaba solo. Haba un enjambre de moscardones a su alrededor. Naves. Essie tena razn. Naves de guerra. Entonces entramos en velocidad hiperlumnica. La pantalla se oscureci, y Cassata protest: No van a atacar nada. Se trata slo de una precaucin. Precaucin enviar toda una flota con las armas a punto? se burl Essie. De esas precauciones surgen las guerras! Preferira usted que no hubiramos hecho nada? pregunt l. De todos modos, estarn pronto all. Podrn quejarse directamente a l si quieren... Quiero decir... Se detuvo, de nuevo con gesto hosco; porque por supuesto l era l mismo, en su versin de carne. Pero tena razn.
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Por supuesto que nos quejaremos le dije. Empezando con por qu este mensaje nos ha sido mantenido en secreto. Albert tosi educadamente. No lo fue, Robn dijo. Cassata se ri, beligerante. Lo ve? Siempre se est precipitando. El mensaje fue radiado en un estallido de transmisin, y as fue recibido. Apuesto a que Albert lo grab. Albert dijo, como disculpndose: No era ms que una especie de informe sinptico de todo lo referente a las razas Heechee y humana, Robin. No hay nada en l que no puedas hallar en la Encyclopaedia Britannica y en otros muchos lugares semejantes. Ja exclam Essie, malhumorada, pero no dijo ms. Pens durante unos instantes. Luego se encogi de hombros. Amigos, podis serviros unas copas y todo lo dems dijo, recordando sus deberes de anfitriona. Yo voy a escuchar por m misma ese estallido. Fui a seguirla, porque la compaa de Essie en el peor de sus das segua siendo mucho mejor que la de Julio Cassata, pero l me detuvo. Robin dijo. No quera decir nada mientras ella an estaba aqu... Le mir, sorprendido. No poda creer que hubiera algo que l y yo pudiramos compartir como confidencia. Entonces aadi: Es acerca de ese tipo con el que se ha casado su antigua amiga. Oh dije. Eso no pareci satisfacer a Cassata, as que continu: No lo conozco de antes, pero su nombre es Harbin Eskladar, creo. Su nombre es Eskladar, s dijo vagamente Cassata, y yo lo conozco. Odio sus retorcidas entraas. No puedo negar que aquello despert mi atencin inmediata. Saber quin era exactamente aquella persona asquerosa que se haba casado con Klara me interesaba. Tome una copa dije. Me mir dubitativo, luego se encogi de hombros. Una rpida acept. No lo recuerda usted? Bien, no me recuerda a m? Quiero decir, hace treinta o cuarenta aos, cuando nos conocimos. Yo era general de brigada por aquel entonces. Lo recuerdo, por supuesto dije, trayendo las copas. Tom la que le ofrec sin mirar lo que era. No se le ocurri preguntarse nunca por qu me tom todos esos aos ser promovido dos miserables grados? En realidad, nunca se me haba ocurrido. Jams haba pensado demasiado en Cassata, y mucho menos acerca de cmo haca su trabajo, porque no haba significado ms que malas noticias incluso all en el Alto Pentgono, cuando yo todava era de carne y todas las fuerzas armadas tenan que preocuparse acerca de los terroristas humanos. Mi opinin sobre Cassata en aquel tiempo era que se trataba de una verruga en el rostro de la raza humana. Nada haba cambiado desde entonces, pero dije educadamente: Supongo que nunca llegu a saber por qu. Eskladar! Eskladar fue el porqu! Era mi ayuda de campo, y estuve a punto de ser arrojado fuera del servicio por culpa suya! El hijo de puta tena dos empleos, y cuando sala de trabajar se dedicaba al terrorismo. Formaba parte de la antigua clula secreta terrorista del general Beaupre Heimat en el Alto Pentgono! Al cabo de un momento dije de nuevo:
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Oh y esta vez Cassata asinti irritadamente, como si con aquello yo lo hubiera dicho todo. En un cierto sentido as haba sido, porque cualquiera que haya vivido aquellos das de miseria y terrorismo no necesita discutir sobre lo que haban sido. No era algo que nadie olvidara. Durante veinte aos y ms todo el planeta se haba estremecido con las bombas, haba sido violado, arrasado, extorsionado por una gente cuya furia haba superado tanto su cordura que en lo nico en que pensaban para expresar su descontento era en matar a alguien. Y no slo haba muerto un alguien; haban muerto centenares de miles, de una forma u otra, desde depsitos de agua potable contaminados con virus hasta edificios derrumbados y ciudades bombardeadas. Y no slo un alguien en particular, porque los terroristas haban golpeado a todo el mundo, tanto inocentes como culpables..., o los que ellos consideraban culpables, al menos. Y lo peor de todo era que gente de confianza, oficiales militares de alto rango e incluso cabezas de estado, haban sido miembros secretos de grupos terroristas. Todo un nido de ellos haba sido descubierto en el propio Alto Pentgono. Pero Eskladar rompi la cadena dije, recordando. Cassata intent rer. Son ms como un ladrido. La rompi para salvar su propia piel dijo..., y luego, reluctante: Bien, quiz no slo para salvarse. Supongo que era un idealista. Pero en lo que a m respecta, eso no importa. Era mi ayudante de campo, y me cost la promocin durante veinte aos. Termin su bebida. Sus ojos se iluminaron, y dijo: Bien, no deseo seguir hacindola esperar... y entonces se detuvo, pero un poco demasiado tarde. Hacer esperar a quin? pregunt, y l retrocedi ante la forma en que lo dije. Bueno, Robn dijo abyectamente, no cre que a usted le importara si yo..., si a mi lado estaba..., bien... Una mujer deduje astutamente. Tenemos un polizn a bordo. No pareci arrepentido. No se trata ms que de un amor enlatado, como usted dijo..., la diplomacia nunca haba sido el plato fuerte de Cassata. Lo nico que hice fue ordenar que la almacenaran junto a m. No va a ocupar mucho espacio, por el amor de Dios, y a m slo me queda... Se detuvo all, sin acabar de decir que a l slo le quedaba muy escaso tiempo. Era un poco, slo un poco, demasiado orgulloso para suplicar. No tuvo que hacerlo. Cmo se llama? pregunt. Alicia Lo. Es la mujer con la que estaba bailando. Bien dije, slo se trata de este vuelo. De acuerdo. Disfrute de su compaa. No aad: Pero mantnganse fuera de mi vista. No tuve que hacerlo. Eso era exactamente lo que deba pensar hacer, y si yo me hubiera hallado en su posicin supongo que hubiera hecho exactamente lo mismo. Y luego ya no qued nada ms excepto el interminable viaje en s. En la nico Amor, slo se necesitan veintitrs minutos para el viaje hiperlumnico de Roca Rugosa al JVA. Es una autntica eternidad. De hecho, ni siquiera es ms rpido que la luz, porque once y medio de estos minutos se emplean en acelerar en un extremo y once y medio en decelerar en el otro; el viaje en s emplea solamente, oh, un parpadeo y medio. De todos modos, veintitrs minutos no es mucho..., segn los estndares de una persona de carne. Una vez nos hubimos librado del asteroide, y Albert se ocup de fijar el rumbo hacia el satlite, no qued nada que hacer excepto morderme (metafricamente) mis metafricas
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uas. Mantenemos a la nico Amor siempre que podemos dentro del sistema solar, sin alejarnos demasiado de la propia Tierra, de modo que siempre estoy en contacto con todos los muchos proyectos que estoy desarrollando en la Tierra para mantenerme distrado..., es lento, s, pero slo segundos lento, no eternidades. No esta vez. Esta vez haba la interrupcin radiofnica. Hubiera podido enviar mensajes, de acuerdo (aunque Cassata lo haba prohibido furiosamente), pero no hubiera habido ninguna respuesta. Todo lo que me quedaba para distraerme era Essie, y Albert, y mis recuerdos. Cassata no serva de gran cosa. Mis recuerdos son abundantes (al fin y al cabo, incluyen todo lo que podemos meter en los bancos de datos de la nico Amor, lo cual es mucho), pero los recuerdos superiores eran principalmente de Klara, y en su conjunto tristes. Essie, por otra parte, resultaba siempre una recompensa..., o casi siempre. Las nicas veces que no es una recompensa es cuando me veo atrapado en una maraa de irritacin o preocupacin o miseria, y me temo que as es como me senta en aquellos momentos. Ella arregl nuestro entorno de Johore, un lugar encantador que domina las calles de Singapur, y yo me sent lgubremente all, ignorando la comida malaya que ella haba encargado, y ella me lanz una de sus miradas de Oh-Dios-ya-est-de-nuevo-con-eso. Algo te preocupa afirm. Me encog de hombros. No es hambre, supongo ofreci, ensartando una bola de arroz con una especie de cosas negras en ella y masticando placenteramente. Fing coger algo envuelto en una hoja y masticarlo. Robin dijo, tienes dos elecciones. Habla conmigo. O habla con Albert-Sigfrid. Cualquiera de las dos cosas, maldita sea..., pero habla. No tiene sentido que te lo guardes todo para ti mismo. S, supongo que debo hacer eso reconoc, porque era cierto. Estaba sintindome estpido de nuevo. Albert me encontr en Roca Rugosa, o al menos la simulacin del asteroide que cre para que encajara con mi humor. Yo estaba en el Nivel Tango, donde estn ancladas las naves, paseando sin rumbo fijo y contemplando los lugares de donde se haba marchado la gente a la que conoca para no volver nunca. Pareces un poco deprimido dijo, como disculpndose. Pens que vala la pena venir por si poda hacer algo. No puedes hacer nada murmur, pero no le dije que se fuera. Especialmente sabiendo, estaba seguro, que era Essie quien lo haba enviado all. Sac su pipa, la encendi, dio unas pensativas chupadas durante un rato, y luego dijo: Te importara decirme lo que pasa por tu mente en estos momentos? Me importara. Es porque crees que estoy cansado de orte contar siempre las mismas cosas, Robin? pregunt, y vi que haba autntico afecto en aquellos ojos simulados. Dud, luego decid lanzarme de cabeza. Dije: Lo que pasa por mi mente es todo, Albert. No, espera, s lo que vas a decir. Vas a preguntarme cul de todas las cosas es la que est encima. De acuerdo. Es el Enemigo. Me asusta. Dijo pacficamente: Hay mucho de lo que asustarse en ese contexto, s, Robin. Ciertamente, el Enemigo nos amenaza a todos. No, no dije, impaciente. No quiero decir con exactitud la amenaza. Quiero decir que resulta tan difcil de comprender. Ah respondi, fumando su pipa y mirndome. Quiero decir, simplemente no tengo una idea muy clara de lo que est ocurriendo con el universo expliqu. No, Robin acept amablemente. No la tienes. Sin embargo, podras. Si me dejas explicarte el espacio de nueve dimensiones y algunos de los otros conceptos...
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Cllate ya con eso orden, sabiendo que estaba cometiendo un error. Tengo el derecho a ser humanamente caprichoso, todo el mundo est de acuerdo con ello, pero algunas veces creo que voy demasiado lejos. Entiendan, hay una infinidad de conocimientos a mi alcance, porque estoy tan disperso. No me gusta hablar de lo que me ocurre estando tan disperso cuando hablo con la gente de carne, porque eso hace que piensen que me siento superior a ellos. No quiero que piensen eso, especialmente porque, por supuesto, soy realmente superior. Ese infinito recurso de datos es slo una parte de la diferencia entre yo y la carne. La cantidad de datos que se hallan disponibles para m no es infinita, por supuesto. Albert no me permite que utilice palabras como infinito para nada que pueda ser contado, y en lo que respecta a ese conocimiento que existe almacenado en chips, discos o cintas en alguna parte, seguro que alguien ha contado los archivos. Alguien. No yo. No tena intencin de contar la cantidad de bits de datos, y no pensaba tampoco absorberlos todos, simplemente porque me asustaba demasiado. Oh, Dios, estaba asustado! De qu? No slo del Enemigo, aunque constitua algo de lo que asustarse. Estaba asustado de mi propia dispersin, que no me atreva a explorar enteramente. Tema, tema enormemente, que si me dejaba expandir hasta absorber todo el conocimiento dejara de ser por completo Robinette Broadhead. Tema que dejara de ser humano. Tema que la pequea parcela de datos que era yo se vera simplemente ahogada en toda aquella informacin acumulada. Cuando slo eres una memoria almacenada en mquina de un ser humano, haces todo lo posible por defender tu humanidad. Albert se pona a menudo impaciente conmigo acerca de eso. Deca que era un fallo nervioso. Incluso Essie me incordiaba de tanto en tanto. Me deca cosas como: Querido tonto Robn, por qu no tomas lo que es tuyo? Y luego me contaba pequeas historias de su propia infancia para animarme. Cuando era joven en la academia, rompindome la cabeza sobre algn estpido volumen de referencia o quiz sobre el lgebra booleana o sobre la arquitectura de los chips en la Biblioteca Lenin, a menudo miraba horrorizada a mi alrededor. Oh, autnticamente horrorizada, querido Robn! Vea todos los diez millones de volmenes que me rodeaban, y me senta enferma. De veras, Robn, enferma. Una enfermedad casi fsica. Casi hasta el punto de vomitar ante el pensamiento de engullir todos aquellos libros grises y verdes y amarillos, de saber todo lo que poda saber. Resultaba imposible para m! Eso es exactamente, Essie deca yo, ansioso. Yo... Pero eso no es imposible para ti, Robn! me interrumpa severamente. Mastica, Robn! Abre la boca! Traga! Pero yo no poda. Al menos, no lo haca. Me aferraba tenazmente a mi forma fsica humana (aunque imaginaria) y a mis limitaciones de carne humana, aunque autoimpuesta. Naturalmente, buceaba de tanto en tanto en ese enorme almacenamiento. Slo buceaba. Probaba algunos bocados escogidos del festn. Cuando deseaba, como diran ustedes, algn volumen en particular, acceda a ese archivo. Mantena mis ojos resueltamente fijos en ese solo volumen, e ignoraba las interminables estanteras de libros que haba alrededor. O, mejor an, recurra a mi corte de sabios. Los reyes solan hacer eso. Yo tena todas las prerrogativas de cualquier rey. Haca lo que hacan los reyes. Cuando deseaban saber algo acerca del contrapunto, mandaban llamar a Haendel o a Salieri. Si sentan una momentnea curiosidad hacia el prximo eclipse, Tycho Brahe acuda corriendo. Mantenan a mano una amplia corte de filsofos, alquimistas, matemticos y telogos. La corte de Federico el Grande, por ejemplo, era casi una universidad
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puesta del revs. Haba una facultad de todos los expertos en todas las disciplinas que poda permitirse alimentar, y en cada una de ellas un solo estudiante. l. Mejor que ningn rey que hubiera vivido nunca, yo poda permitirme todo esto y ms. Poda permitirme cualquier autoridad en cualquier tema. Me resultaban bastante baratos, porque no tena que darles de comer ni pagar a sus amantes, y ni siquiera eran ellos. Estaban todos englobados en mi nico programa general de recuperacin de datos, Albert Einstein. As que, cuando, me quejaba a Essie: Me gustara comprender que significa toda esa charla acerca de que el universo se encoge ella se limitaba a mirarme por unos instantes. Luego deca: Ja. No, de veras responda yo, y era de veras. Entonces pregntale a Albert deca, radiante. i Oh, demonios! Ya sabes lo que significa eso. Me contar todo lo que deseo saber, pero seguir contndomelo hasta que me haya dicho mucho ms de lo que quiero saber. Querido Robn me deca ella, no crees que es posible que Albert sepa mucho mejor que t cuando es suficiente? Oh, demonios responda yo. Pero, de pie all con Albert en el dbilmente iluminado tnel de metal de los (simulados) hangares del asteroide, me pareci que haba llegado el momento. Ya no poda seguir eludindolo. De modo que dije: De acuerdo, Albert. Abre mi cabeza. chalo todo dentro. Supongo que podr resistirlo, si t puedes. Me dirigi una sonrisa radiante. No ser tan malo, Robin prometi, y luego se corrigi: No ser maravilloso, sin embargo. Admito que va a ser un trabajo duro. Quiz... Mir a su alrededor. Quiz debiramos empezar buscando un lugar algo ms cmodo. Con tu permiso? No aguard a mi permiso, por supuesto. Simplemente sigui adelante y nos rode con el estudio de nuestra casa en el mar de Tappan. Empec a relajarme un poco. Di una palmada para que el autocamarero me trajera una bebida larga, y me sent cmodamente. Albert me estaba examinando con ojo crtico, pero no dijo una palabra hasta que le indiqu: Estoy preparado. Se sent, lanzando bocanadas de su pipa mientras me miraba. A qu, exactamente? A que me cuentes todas las cosas que has estado deseando contarme durante el ltimo milln de aos. Oh sonri, pero Robin, son demasiadas! No puedes ser un poco ms especfico? Qu cosa en particular ests dispuesto a dejar que te explique? Quiero saber qu tiene a ganar el Enemigo colapsando el universo. Albert pens unos momentos en aquello. Luego suspir. Oh, Robin dijo, tristemente. No respond yo. Nada de Oh, Robin, nada de decirme que hubiera tenido que hacer eso hace mucho tiempo, nada de explicarme que tengo que aprender mecnica cuntica o algo as antes de poder comprender. Quiero saberlo ahora.
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Eres un amo exigente, Robin se quej. Hazlo! Por favor. Hizo una pausa para reflexionar, atacando el tabaco en su pipa.

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Supongo que simplemente podra contarte toda la enchilada dijo, como he intentado hacer antes y siempre te has negado a escuchar. Me prepar para lo que iba a venir. Vas a empezar de nuevo con tu espacio de nueve dimensiones, verdad? Eso y otras muchas cosas, Robin dijo firmemente. Todas estn implicadas en el asunto. La respuesta a tu pregunta carece de significado sin ellas. Hzmelo tan sencillo como te sea posible supliqu. Me mir con una cierta sorpresa. Esta vez ests hablando en serio, verdad? Por supuesto que intentar hacerlo, querido muchacho. Qu crees que pienso? Creo que la mejor forma de empezar es no decirte absolutamente nada. Simplemente te mostrar las imgenes. Parpade. Imgenes? Te mostrar el nacimiento y la muerte del universo dijo, complacido consigo mismo . Eso es lo que me has pedido, no? De veras? De veras. La dificultad es que t simplemente te niegas a captar lo complicado de lo que ests pidiendo. Llevar un cierto tiempo, varios miles de milisegundos al menos, incluso aunque intentes no interrumpir... Interrumpir siempre que lo desee, Albert. Lo acept con un asentimiento de cabeza. S, lo hars. sa es una de las razones por las que tomar tanto tiempo. Pero si ests dispuesto a dedicarle todo el tiempo necesario... Oh, hazlo, por el amor de Dios! Pero si ya lo estoy haciendo, Robin. Slo un momento. Requiere un cierto trabajo preparar el display..., ya est termin, radiante. Y entonces desapareci. Todava radiante. Lo ltimo que vi fue la sonrisa de Albert. Flot durante un momento, y luego todo desapareci a mi alrededor. Ests jugando a Alicia en el Pas de las Maravillas conmigo acus..., acus a nadie y a nada, porque no haba nada que saborear, ver, sentir u oler. Pero haba algo que or, porque la tranquilizadora voz de Albert dijo: Slo un poco de diversin para empezar, Robin, porque la cosa va a ser muy seria a partir de ahora. Qu es lo que ves? Nada respond. Correcto. Esto es lo que ves. Pero en realidad ests mirando a todo. Esto es el universo entero, Robin. Aqu hay toda la materia, energa, tiempo y espacio que hubo nunca o que habr alguna vez. Es el tomo primordial, Robin, el monobloque, la cosa que estall en el Big Bang. No veo malditamente nada. Por supuesto que no. No puedes ver sin luz, y la luz todava no ha sido inventada. Albert dije, hazme un favor. Odio esta sensacin de no estar en ninguna parte.
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No puedes dejarme ver algo?

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Hubo un momento de silencio. Luego el radiante rostro de Albert apareci sobre el fondo negro. Supongo que no te har ningn dao si podemos vernos el uno al otro admiti. Est mejor as? Enormemente mejor. Estupendo. Slo recuerda, por favor, que todava no hay ninguna luz real. No hay luz sin fotones, y todos los fotones se hallan an en ese nico punto invisible. No slo eso prosigui, recrendose en s mismo, sino que, aunque pudieras ver, no habra ningn lugar desde donde mirar, porque no existe ningn lugar donde situarte. El espacio tampoco ha sido inventado..., o, para decirlo un poco ms exactamente, todo el espacio, y toda la luz, y todo lo dems, se halla todava en este solo punto donde estamos ahora. En ese caso dije, hoscamente, qu quieres dar a entender por aqu? Ah, Robn! exclam alegremente. No eres tan estpido, despus de todo! sa es una pregunta realmente buena..., desgraciadamente, como muchas de las mejores preguntas, carece de significado. La respuesta es que la pregunta est planteada equivocadamente. No hay ningn aqu aqu; slo hay la apariencia de un aqu, porque estoy intentando mostrarte algo que por definicin no puede mostrarse. Estaba empezando a sentirme desanimado. Albert dije, si sta es la forma en que va a seguir todo el espectculo... Oh, vamos orden. No abandones ahora. El espectculo no ha empezado todava, Robn; slo estoy preparando el decorado. Para comprender el inicio del universo debes echar a un lado todas tus preconcepciones del tiempo y del espacio y del ver. Nada de eso existe en este punto, hace unos dieciocho mil millones de aos. Si el tiempo todava no existe dije astutamente, cmo sabes que fue hace dieciocho mil millones de aos? Otra estupenda pregunta! Y la misma respuesta. Es cierto que antes del Big Ban no exista nada parecido al tiempo. As que lo que ests mirando pudo ser hace dieciocho mil millones de aos. Tambin pudo ser hace dieciocho billones trillones cuatrillones quintillones o lo que tu quieras de aos. La cuestin no tiene importancia. Pero este objeto existi, Robin, y luego estall. Retroced instintivamente. Y estall, delante mismo de mis ojos! La nada se convirti repentinamente en algo, un punto de luz intolerablemente brillante, y el punto estall. Fue como una bomba H arrojada sobre mis rodillas. Casi pude sentir como me encoga, vaporizaba, converta en plasma y dispersaba. Retumbantes truenos golpearon mis no existentes odos y puearon mi incorpreo cuerpo. Dios mo aull. Albert dijo pensativamente: Es posible que s. La idea pareci complacerle. No en el sentido de una deidad personal, quiero decir..., me conoces demasiado bien para eso. Pero seguramente hubo una Creacin, y fue esto. Qu ocurri? Bueno, el Big Bang acaba de bigbanguear dijo Albert, sorprendido. Eso es lo que viste. Pens que lo habas reconocido. El universo ha empezado. Y tambin se ha detenido dije, empezando a recuperarme, porque el gran estallido se haba congelado. Yo lo he detenido, s, porque deseo que te fijes en este punto. El universo todava no es muy viejo..., aproximadamente diez a la menos treinta segundos ms tarde. No puedo decirte mucho acerca de tan pronto, porque no conozco mucho. Ni siquiera puedo decirte lo
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grande que era el universo, o como quieras llamar a lo que exista antes del universo. Ms grande que un protn, probablemente. Ms pequeo que una pelota de ping pong, quiz. Puedo decirte, creo, que la fuerza dominante ah dentro fue probablemente la fuerza nuclear fuerte, o posiblemente la gravedad, quiz..., siendo tan compacto, la gravedad tena que ser forzosamente alta. Muy alta. Lo mismo que la temperatura. Cuan alta, no lo s exactamente. Probablemente tan alta como puede llegar a ser posible. Hay algunas razones tericas para creer que la temperatura ms alta posible es algo del orden de los diez grados Kelvin a la doceava potencia..., puedo proporcionarte el argumento, si quieres... Slo si es absolutamente necesario, por favor! No creo que este punto en particular sea absolutamente necesario dijo, reluctante . De acuerdo. Djame explicarte qu otra cosa no te puedo decir. No te puedo decir tampoco nada acerca del estadio que ests contemplando ahora, excepto sealarte unas cuantas cosas que quiz no te resulten evidentes. Por ejemplo, este estallido de fuego que ests contemplando lo contiene todo. Contiene los tomos y partculas que ahora te constituyen a ti, y a mi, y la nico Amor, y la Rueda de Vigilancia, y la Tierra, y el Sol, y el planeta Jpiter, y las Nubes de Magallanes, y todas las galaxias en el cmulo de Virgo, y... Y todo, de acuerdo dije, para frenarle. He captado el cuadro. Es grande. Ah dijo, satisfecho. Pero, sabes?, no lo has captado. No es grande. Me he tomado unas cuantas libertades. Lo he aumentado mucho, porque en realidad el Big Bang no fue en absoluto grande. Qu tamao diras que tiene esa bola de fuego? No tengo ninguna forma de decirlo. Un millar de aos luz de dimetro? Agit la cabeza y dijo pensativamente: No creo. Ms pequea. Quizs antes del Bang no tena ningn tamao en absoluto, porque el espacio todava no haba sido inventado, y ahora no est muy lejos de eso. Pero es definitivamente pequea. Y sin embargo lo contena todo. Lo captas bien hasta ahora? Me limit a mirarle, y sacudi la cabeza. S que es pesado para ti, Robin, pero quiero asegurarme de que comprendes. Ahora, respecto a la explosin. No hubo ningn sonido, por supuesto. No haba ningn medio para transmitir el sonido. Adems, no haba tampoco ningn lugar a donde transmitirlo; eso fue solamente otra libertad que me tom. Ms importante an, el Big Bang no fue el tipo de explosin que empieza como la chispa de un petardo y se difunde en el aire a medida que se expanden los gases, porque... Porque no hay ningn aire, correcto? O ni siquiera espacio? Muy bien, Robin! Pero hay otro aspecto en el que esta explosin fue diferente de todas las dems explosiones. No se expandi como un globo o como una explosin qumica o nuclear. Fue algo completamente distinto. Has visto esas flores japonesas de papel que echas en un acuario? Esas que, a medida que se empapan con el agua, se expanden? Fue ms bien como eso, Robn. Pero lo que se infiltraba entre las partes de la... cosa original, o como quieras llamarla, tomo primordial o lo que sea, no era agua. Era espacio. El universo no estall. Se hinch. Muy aprisa y hasta muy lejos, y todava sigue hacindolo. Oh dije. Albert me mir escrutadoramente por unos instantes. Luego suspir, y el estallido sigui estallando. Nos rode. Cre que iba a consumirnos. No lo hizo, pero quedamos empapados en un mar de terrible luz. De su mismo centro me lleg la voz de Albert. Voy a hacer que nos alejemos unos cuantos aos luz dijo. No s cuntos, slo los suficientes para que podamos contemplar el espectculo a una respetable distancia. La gran bola de fuego se contrajo y se alej de nosotros hasta que no fue ms grande que la luna llena. Ahora, el universo ya es bastante viejo dijo. Quizs una centsima de segundo. Est muy caliente. La temperatura se halla en torno a los diez grados Kelvin a la onceava
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potencia, y es muy denso. No quiero, decir denso como la materia. No haba ninguna materia. Era demasiado denso para eso. El universo era una masa de electrones, positrones, neutrones y fotones. Su densidad era aproximadamente cuatro veces diez a la novena potencia la del agua. Sabes lo que significa eso? Creo que s lo denso que es eso, pero, y la temperatura? No hay ninguna forma de explicrtelo dijo Albert reflexivamente, porque no hay nada tan ardiente a lo que poder compararlo. Ahora tengo que utilizar uno de esos trminos que tanto odias. Todo el conjunto se hallaba en equilibrio trmico. Bien, Albert... empec. No, escchame cort. Eso significa solamente que todas esas partculas estaban interactuando y cambiando. Piensa en ello como mil millones de billones de interruptores de luz, todos encendindose y apagndose al azar. Puesto que en cualquier momento hay tantos encendindose como apagndose, el equilibrio total se conserva siempre. No se trataba de interruptores de la luz, por supuesto. Eran electrones y positrones aniquilndose mutuamente para producir neutrinos y fotones, y as sucesivamente; pero tantos sucesos se producan en una direccin como en la otra. El resultado: equilibrio. Aunque dentro de ese estado de equilibrio todo estaba saltando constantemente de una forma alocada. Supongo que s, Albert dije. Pero ests tomndote mucho tiempo para la primera centsima de segundo, si tenemos que recorrer dieciocho mil millones de aos. Oh dijo, vamos a ir mucho ms lejos que eso. No te anticipes, por favor, Robn. Ya llegaremos. Y la distante bocanada de llama se expandi. Una dcima de segundo..., ahora la temperatura ha descendido a tres veces diez grados Kelvin a la dcima potencia. Un segundo, y ha descendido otro factor de tres. Ahora..., djame pararme aqu unos instantes. Esto es catorce segundos despus del Big Bang. Se ha enfriado por otro factor de tres; es slo diez veces diez grados Kelvin a la novena potencia. Esto significa que el equilibrio se ha visto alterado por un tiempo, porque los electrones y positrones pueden ahora aniquilarse mutuamente ms rpido de lo que pueden recrearse en la reaccin opuesta. Volveremos a este punto, Robn, porque aqu se halla la respuesta a tu pregunta. Bien dije, con todo el tacto que me fue posible; de hecho, si a ti no te importa, por qu no me das simplemente la respuesta ahora y nos ahorramos el resto del espectculo? S me importa dijo severamente, porque no la entenderas. De todos modos, iremos un poco ms aprisa. Ahora estamos a unos cuantos minutos despus del Bang. La temperatura ha descendido de nuevo en dos tercios; es slo diez grados Kelvin a la novena potencia. De hecho, esto es tan fro que existen autnticos protones y neutrones..., incluso empiezan a combinarse en ncleos de hidrgeno y helio. Autntica materia! O casi; slo son ncleos, no verdaderos tomos. Y toda esta denominada materia, puesta junta, forma slo una pequea fraccin de la masa del universo. La mayor parte de ella es luz y neutrinos. Hay unos cuantos electrones, pero apenas positrones. Cmo es eso? pregunt, sorprendido. Qu les ocurri a todos los positrones? Haba ms electrones que positrones en la primera hornada. As que cuando se aniquilaron mutuamente, sobraron electrones. Por qu? Ah, Robn dijo seriamente, sa es la mejor de todas las preguntas. Te dar una respuesta que no espero que comprendas: puesto que electrones y positrones, y de hecho todas las dems partculas, son slo armnicos de cuerdas cerradas, y el nmero de las que fueron creadas lo fue esencialmente al azar. Quieres que entremos en la teora de las supercuerdas? No lo creo. Slo recuerda las palabras al azar, y sigamos con ello. Espera un momento, Albert dije. Dnde estamos ahora? A unos doscientos segundos despus del Big Bang. Oho dije. Albert? Todava nos quedan miles y miles de millones de aos por recorrer...
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Ms que eso, Robin. Mucho ms; Oh, maravilloso. Y si nos ha tomado todo este tiempo recorrer un par de minutos, entonces... Robin dijo, puedes interrumpir esto en cualquier momento que quieras, pero entonces, cmo podr responder a las preguntas que seguramente seguirs hacindome? Podemos hacer una pausa si quieres tomarte un cierto tiempo para asimilar todo esto. O mejor an, puedo acelerar un poco las cosas. Oh, s dije, contemplando sin el menor placer aquella imprecisa y cegadora masa de lo que fuera. Realmente no deseaba hacer una pausa. Lo que deseaba era que terminara todo. Admito que Albert siempre sabe lo que es bueno para m. Lo que no comprende es que bueno es un concepto abstracto, y que hay montones de veces en las que lo que es bueno para m es algo que realmente no deseo. Casi me arrepent de haber suscitado el tema, porque no estaba disfrutando de l. As que saba exactamente cul de las tres alternativas de Albert deseaba. Hubiera preferido con mucho la primera, porque estaba empezando a sentirme realmente cansado de calor y de presin y, sobre todo, de permanecer sentado en la nada en medio de ninguna parte. La segunda eleccin significaba tomarme un respiro y quiz relajarme un poco con Essie. As que eleg la tercera. Simplemente acelera un poco las cosas, eh, Albert? Por supuesto, Robin. Ah vamos. La masa sigui hinchndose amenazadoramente. Todava segua siendo solamente una masa. No haba estrellas, ni planetas, ni siquiera grumos en el pudn; era simplemente una masa informe de algo, muy brillante. Pareca, sin embargo, un poco menos cegadora a los ojos de lo que haba sido. Ahora hemos dado un buen salto adelante dijo alegremente Albert. Ha transcurrido como medio milln de aos. La temperatura ha descendido. En estos momentos es slo de unos cuatro mil grados Kelvin..., hay gran nmero de estrellas ms calientes que eso, pero por supuesto no estamos hablando aqu de puntos aislados de calor, sino que estamos hablando de la temperatura media de todo el conjunto. Observas que ya no es tan brillante como antes? Hasta ahora, Robin, el universo estaba dominado por la radiacin. Los dominantes eran los protones. Ahora la materia domina a la radiacin. Porque ya no hay tantos protones como antes, correcto? Me temo que no dijo Albert, como disculpndose. Todava hay muchos protones, pero la temperatura general es menor, lo cual significa que la energa media por protn es inferior. En consecuencia, su masa es inferior tambin. A partir de ahora, la materia supera a la radiacin en el universo, y, ah vamos... El globo se hinch y se oscureci. Ahora estamos a un par de cientos de miles de aos ms tarde, y la temperatura ha descendido otros mil grados. Esto est de acuerdo con la ley de Weinberg: El tiempo que necesita el universo para enfriarse de una temperatura determinada a otra es proporcional a la diferencia de la inversa del cuadrado de las temperaturas. Supongo que no necesitas realmente comprender eso, Robin aadi pensativamente, aunque se trata de una demostracin realmente elegante de la supersimetra en diez dimensiones... Corta ya eso, Albert! Por qu es tan oscura esta maldita cosa? Ah dijo, satisfecho, ste es un punto interesante. Ahora hay tantas partculas nucleares y semejantes al electrn, que se interponen en el camino de la luz. As que el universo es opaco. Pero eso cambiar. Hasta ahora tenamos electrones y tenamos protones, pero el universo estaba tan caliente que simplemente permanecan as. Como partculas libres. No podan combinarse. O, mejor dicho, seguan combinndose todo el tiempo para formar tomos, pero el calor simplemente las disociaba de nuevo. Ahora moveremos de nuevo las cmaras y la masa se ampli otra vez, y repentinamente volvi a brillar, y de repente, mira, Robin! La mezcla se ha aclarado! La luz brilla a travs de ella! Los electrones y los protones se han combinado para formar tomos, y los protones pueden moverse de nuevo
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libremente! Hizo una pausa. Su rostro irradiaba puro placer en las sombras.

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Pens intensamente por unos momentos, contemplando la masa. Estaba empezando a mostrar..., oh, no una autntica estructura, pero al menos indicios de lo que quiz estuviera ocurriendo en alguna parte all dentro, como el planeta Urano visto desde lejos. Albert? dije. Todo esto est muy bien, pero mira, todava hay cantidades enormes de protones, no? As que, por qu no colisionan entre s y crean ms partculas que lo hagan de nuevo todo opaco? Oh, Robin dijo con afecto. A veces pienso que no eres realmente estpido despus de todo. Te dar la respuesta. Recuerdas mi famosa e igual a mc al cuadrado? Los fotones poseen energa, e. Si dos de ellos colisionan y su energa combinada iguala la masa de cualquier partcula, m, multiplicada por el cuadrado de la velocidad de la luz, entonces pueden crear esa partcula en su colisin. Cuando el universo era joven, cuando el umbral de temperatura se hallaba en algn punto en torno a los diez grados Kelvin a la novena potencia, dispona de grandes cantidades de energa y podan crearse partculas infernalmente grandes. Pero ahora se ha enfriado. Ahora simplemente no puede. Simplemente ya no dispone de la energa suficiente, Robin. Oh, vaya dije. Sabes? Tengo casi la ilusin de que lo comprendo! No te entusiasmes demasiado ironiz..., supongo que queriendo dar a entender que deba dejar esas cosas para l. Guard silencio durante unos instantes, luego sigui, agitado : Todava no te he hablado de la creacin de quarks y hadrones. Todava no te he dicho nada acerca de la aceleracin, y eso es importante. Sabes?, para que el modelo funcione, has de tener en cuenta el hecho de que en algn punto del Big Bang la expansin hacia fuera se aceler. Puedo darte una analoga. Es como si tuviramos una explosin que sigue explosionando durante un tiempo, de modo que en vez de frenarse se expande cada vez ms aprisa. La verdadera explicacin es ms complicada, y... Albert! Tengo que saber todo esto? No necesariamente, Robn dijo al cabo de un momento. Su tono era pensativo, pero no insistente. Entonces, por qu no aceleras la cmara un poco ms? Oh, de acuerdo. Supongo que a todos los chicos les gustan los trenes elctricos. Contemplar crecer el modelo de Albert del universo era casi como jugar con el ms infernalmente completo juego de trenes que nadie sea capaz de imaginar. Yo no poda hacerlo funcionar, por supuesto. Pero slo mirar ya era bastante divertido. La masa giraba y se estremeca y empezaba a desgarrarse. Nuestra cmara hizo un zoom hacia un punto en particular de la masa, y vi que tambin se estaba desgarrando en masas ms pequeas. Se formaron enjambres de metagalaxias, y autnticas galaxias empezaron a girar sobre s mismas y a adoptar su familiar forma en espiral. Puntos individuales de luz resplandecieron y murieron; otros nuevos se formaron en el centro de nubes de gases. Ahora ya tenemos autnticas estrellas, Robn anunci Albert a mi lado. sta es la primera generacin. Nubes de hidrgeno y helio se unen y se contraen e inician fusiones nucleares en su interior. Ah es donde se cuecen todos los elementos ms pesados, aquellos de los que estaba hecho tu cuerpo de carne: carbono, nitrgeno, oxgeno, hierro, todos los elementos superiores al helio. Luego, cuando estallan como supernovas seal a una estrella en particular, que estall obedientemente en un pequeo torrente de luz, todos esos elementos flotan en el espacio hasta que se contraen en otra estrella y sus planetas. Y luego forman otras cosas. Como t, Robn. Quieres decir que todos los tomos que me formaron estaban en el ncleo de una estrella? exclam. Los que formaron tu cuerpo de carne corrigi. S, Robn. De hecho, nuestra propia
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galaxia est ahora ah dentro. Ve si puedes detectarla. Congel la nube en expansin para que yo pudiera mirar. Todas parecen iguales me quej.

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La mayora de ellas lo son, en gran parte admiti. Pero ah est la M-31, y ah las Nubes de Magallanes. Y esa espiral de ah somos nosotros. Sealaba un girante torbellino parpadeante de luz, rodeado por otras manchas tambin parpadeantes en una enorme y salpicada oscuridad. No nos veo a ninguno de los dos ah dentro dije, intentando hacer un chiste. Se lo tom en serio. Tosi. Me temo que he dejado correr un poco demasiado el tiempo se disculp. Toda la historia humana, incluida la formacin del sistema solar y la expansin del sol a una gigante roja, ha ocurrido ya. Te lo perdiste. Me volv para mirar su sombro rostro. No s si deseo escuchar esto murmur, y lo deca realmente en serio. Agit la cabeza en una suave censura. Pero es la realidad, Robin dijo. Es cierto, lo quieras creer o no. Supongo que, en un cierto sentido, es posible que sacuda tus nociones de tu propia importancia personal en el universo... Por supuesto que lo hace! Bien dijo, eso no es malo. Pero no te sientas demasiado desanimado por ello. Recuerda, es esto, todo esto, lo que est intentando cambiar el Enemigo. Oh, estupendo! Se supone que esto me har sentir un poco mejor? Me estudi por unos instantes. No, exactamente mejor, no. Pero s ms en contacto con la realidad. Despus de todo, recuerda que t, y yo, y todo el resto da la raza humana, y los Heechees, y las inteligencias almacenadas en mquina, slo tienen dos elecciones. Podemos dejar que el Enemigo haga lo que est haciendo. O podemos intentar oponernos a l. Y cmo se supone que debemos hacerlo exactamente? Contempl pensativo el congelado modelo. Debo avanzar un poco ms? pregunt. Ests cambiando de tema! Lo s, Robin. Voy a poner de nuevo en marcha el modelo. Quiz, si comprendes lo que todo esto significa, puedas en alguna forma contribuir a la solucin de este problema. Quiz no. Quiz no pueda solucionarse; pero en cualquier caso no veo que nosotros, o alguna otra persona, ms pronto o ms tarde, tenga ninguna posibilidad excepto de intentarlo; y ni siquiera puedes intentarlo con efectividad sin tener antes un cierto conocimiento de ello. Pero estoy aterrorizado! Estaras loco si no lo estuvieras, Robin. Ahora, quieres ver lo que ocurre a continuacin o no? No lo s! Lo deca en serio. Estaba empezando a sentirme realmente nervioso. Contempl el irregular resplandor que en un tiempo nos haba contenido a m y a Essie y a Klara y a todos los faraones y reyes y redentores y villanos y exploradores Heechees y cantantes Perezosos y dinosaurios y trilobites, todos ellos all y ahora desaparecidos..., todos desaparecidos, desaparecidos haca mucho, tan atrs con respecto a nosotros como el nacimiento del propio Sol. Estaba aterrado, s. Todo aquello era tan grande.
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Me sent ms pequeo e impotente e irreal de lo que nunca me haba sentido antes en mi vida. En ninguna de mis vidas. Era peor que morir, peor incluso que cuando fui dispersado. Aquello haba sido ciertamente aterrador, pero haba tenido un futuro. Ahora el futuro era pasado. Era como contemplar mi propia tumba. Albert dijo, impaciente: Quieres verlo. Seguir adelante. La galaxia gir como una peonza. Supe que empleaba doscientos cincuenta millones de aos en efectuar aquel giro, pero ahora gir alocadamente, y estaba ocurriendo algo ms. Las galaxias satlites que la rodeaban se alejaron arrastrndose. Se estn dispersando exclam. S admiti Albert. El universo se est expandiendo. Ya no puede fabricar ms materia o energa, pero sigue creando ms espacio. Todo se aleja de todo lo dems. Pero las estrellas de la galaxia no lo hacen. Todava no. No exactamente, al menos. Pero mira; nos encaminamos hacia cien mil millones de aos en el futuro. La galaxia gir ms aprisa an, tan aprisa que no pude captar su movimiento real, slo un impreciso atisbo. De lo que s me di cuenta fue de que incluso el Grupo Local estaba empezando a dirigirse hacia casi fuera de mi vista. Lo detendr un momento dijo Albert. Aqu. Observas algo en nuestra propia galaxia? Alguien apag un montn de estrellas. Exacto. Es menos luminosa, s. Algunas estrellas se han apagado. Se volvieron viejas. Murieron. Observars que la galaxia tiene ahora un color rojizo, antes que blanco. Las grandes estrellas blancas son las que mueren primero; las viejas rojas mueren lentamente. Incluso las pequeas estrellas F y G, las enanas amarillas, no mayores que nuestro propio Sol, han quemado ya todo su combustible nuclear. Las plidas rojas lo harn pronto tambin. Observa. Lenta, muy lentamente, la galaxia... se apag. No qued nada visible en ninguna parte excepto las sombras siluetas de nuestros cuerpos imaginarios, y el rostro imaginario de Albert. Mirando. Meditando. Triste. Para m, la palabra triste es incapaz de describir eso. Todas las dems cosas que me haban ocurrido, incluso el informe miedo que me haba mantenido despierto por las noches..., no eran nada. Estaba contemplando El Final. O as cre, y as lo sent, y todas las preocupaciones humanas se empequeecieron hasta la nada en comparacin. Pero cuando dije: Entonces, ste es el final del universo? Albert pareci sorprendido. Oh, no, Robn dijo. Qu te ha dado esta idea? Pero aqu ya no hay nada! Su sombra cabeza se agit. Ests equivocado. Todo est aqu todava. Ha envejecido, y las estrellas han muerto, s. Pero siguen ah. Todava poseen sus planetas a su alrededor, la mayor parte de ellas al menos. Los planetas tambin estn muertos, por supuesto. No estn muy por encima del cero absoluto; ya no hay vida, si es a eso a lo que te refieres. A eso es exactamente a lo que me refiero! S, Robin dijo pacientemente, pero eso es slo tu visin antropomrfica. El universo ha seguido enfrindose y ha seguido creando espacio para expandirse. Pero est
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muerto. Y seguir estando muerto para siempre..., a menos... A menos qu? ladr. Albert suspir. Pongmonos cmodos de nuevo sugiri. Parpade cuando me hall de nuevo en el mundo.

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Aquella abrumadora oscuridad haba desaparecido de nuestro alrededor. Estaba sentado en el lanai de mi casa en el mar de Tappan, con mi bebida an fra y an sin terminar en la mano, y Albert estaba atacando tranquilamente su pipa en el silln de mimbre. Dios mo dije dbilmente. l se limit a asentir, profundamente sumido en sus pensamientos. Termin mi vaso de un solo trago y ped otro. Albert sali de su ensoacin y dijo: As es como ser si el universo sigue expandindose. Es terrible! S admiti, es terrible incluso para m, Robin. Rasc una cerilla de madera en la desgastada suela de su zapato y chup para prender el tabaco. Debo sealarte que esta demostracin ha tomado un poco ms de tiempo del que haba planeado. Estamos ya a punto de abordar el muelle del satlite de la Junta de Vigilancia a los Asesinos. Si quieres echar una mirada desde cerca... Eso puede esperar! restall. Me has llevado hasta aqu; ahora, qu hay del resto? qu tiene que ver todo lo que me has estado mostrando con el Enemigo? Ah, s dijo, reflexivamente. El Enemigo. Pareci perderse por un momento en sus pensamientos, lanzando bocanadas de su pipa, mirando hacia un punto indeterminado del espacio. Cuando habl, son como si estuviera refirindose a algo completamente distinto. Sabes? dijo, cuando yo estaba... vivo, haba muchas discusiones entre los cosmlogos acerca de si el universo iba a seguir expandindose, como acabo de mostrarte, o slo se expandira hasta cierto punto y luego volvera a centrarse sobre s mismo, como el agua en una fuente. Supongo que comprendes que, bsicamente, eso depende de lo denso que sea el universo. Creo que s dije, intentando mantenerme a la altura de lo que me estaba diciendo. Por favor, asegrate de ello dijo con voz seca. sa es la piedra angular de toda la argumentacin. Si hay suficiente materia en el universo, su gravitacin combinada detendr la expansin, y entonces volver a contraerse sobre s mismo. Si no la hay, no lo har. Entonces seguir expandindose para siempre, como has visto. Por supuesto que lo he visto, Albert. S. Bien, la densidad crtica, es decir, la masa total de todo lo que existe en el universo, dividida por el volumen total del universo, resulta ser aproximadamente unas cinco veces diez gramos a la menos treinta potencia por centmetro cbico. En trminos ms familiares, eso significa aproximadamente un tomo de hidrgeno en un espacio equivalente a nuestro cuerpo. Eso no es mucho, verdad? Desgraciadamente suspir, es terriblemente mucho. El universo no es tan denso. No hay tantos tomos como parece en un volumen determinado. La gente ha estado buscando masa desde hace mucho tiempo, pero nadie ha sido capaz de descubrir jams las suficientes estrellas, polvo estelar, planetas, cuerpos fsicos de todo tipo o fotones de energa que pudieran aadirle masa. Tendra que existir al menos diez veces la masa que podemos descubrir para cerrar el universo. Quizs incluso cien veces. Ms que eso. Ni siquiera podemos hallar la masa suficiente que d razn del comportamiento observado en las galaxias que giran
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sobre sus propios ncleos. sa es la famosa masa perdida. Los Heechees se preocuparon sobremanera con ella, y lo mismo muchos de mis colegas... Pero ahora dijo sombramente, creo que conocemos la respuesta a ese problema, Robn. Las medidas de los parmetros de deceleracin son correctas. Las masas estimadas estn equivocadas. Dejado a sus propios medios, el universo debera seguir expandindose gran cantidad de impulso. Le resulta imposible detenerlo y volverlo atrs en un parpadeo. Tiene que seguir expandindose durante un tiempo hasta que el tirn extra de la masa perdida que de algn modo, no s cmo, le han aadido, empiece a tirar hacia atrs. Pero ahora observa. Nos hallamos en el lmite de la expansin, y voy a mostrarte lo que ocurre a continuacin. Veremos encogerse al universo, y lo acelerar de modo que retrocedamos bastante rpido. Observa lo que ocurre. Asent, sentado confortablemente y bebiendo mi copa. Quizs el alcohol irreal estaba causando un efecto relajante en mi irreal metabolismo, o quizs era slo que estaba sentado en una cmoda silla en un entorno agradable. De una u otra forma, esta vez no pareca tan terrible. Extend mis pies desnudos y agit sus dedos frente a aquella enorme negrura que brotaba del mar, marcando la progresin de las galaxias a medida que empezaban a reptar hacia atrs y a reunirse. No parecan muy brillantes. Ya no hay ms estrellas grandes? pregunt, algo decepcionado. cosas. No. Cmo podran existir? Estn muertas. Pero observa mientras acelero un poco las

El negro espectculo empez a grisear y a brillar, si bien las galaxias en s no lo hicieron. Exclam: Hay ms luz! Qu est ocurriendo? Acaso hay algunas estrellas que no puedo ver? No, no. Es la radiacin, Robin. Todo se hace ms brillante debido al corrimiento al azul. Comprendes eso? Durante todo el tiempo que el universo se estuvo expandiendo, la radiacin de los objetos distantes sufra un corrimiento hacia el rojo..., el antiguo efecto Doppler, recuerdas? Porque estaban alejndose de nosotros. Pero ahora estn regresando a nosotros a medida que el universo se contrae. As que, qu es lo que ocurre ? La luz se corre hacia el extremo azul del espectro? aventur. Maravilloso, Robin! La luz se corre en direccin al azul..., toda ella, hasta ms all del campo de visibilidad. Eso significa que los fotones se vuelven ms energticos. La temperatura del espacio, la temperatura media del universo, se halla ya unos cuantos grados por encima del cero absoluto, y se est Y ahora todo renace, Robn! El universo vuelve a estallar y todo empieza otra vez..., nuevo y diferente. Mir a su alrededor, a la agradable escena, como interrogndose. Luego se volvi hacia m. Sabes? dijo, creo que me gustara tomar algo. Quizs una cerveza negra, suiza o alemana. Nunca dejas de sorprenderme, Albert dije muy serio. Di una palmada, por supuesto completamente innecesaria, y al cabo de un momento la autocasa apareci con una alta jarra de cermica derramando dorada espuma por un lado del borde. Y eso es lo que pretende hacer el Enemigo, iniciar un nuevo universo? Un universo distinto corrigi Albert, secndose la espuma de los labios. Me mir, contrito. Robin? Estoy olvidando mis dems deberes por ti. Nos estamos acercando al satlite de la JVA. Quiz quieras unirte a tus amigos en las pantallas visoras? Lo que quiero dije es terminar con esto de una vez. Acaba ya! Qu quieres decir con un universo distinto? Inclin la cabeza. Aqu es donde entra en escena mi viejo amigo Ernst Mach explic. Recuerdas lo que te dije acerca de los positrones y electrones aniquilndose mutuamente? Que slo quedaban electrones, porque desde un principio haba ms de ellos? Bien, supn que el universo empezara con un nmero igual de ambos elementos, de modo que, al final del proceso, no quedaran electrones. Ni tampoco protones o neutrinos. Qu tendramos entonces? Agit la cabeza. Un universo sin materia, Robin! Pura radiacin! Nada que perturbara ni molestara el libre flujo de la energa..., o de los seres de energa!
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Y es eso lo que desea el Enemigo? pregunt.

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No lo s respondi. Es una posibilidad, quiz. Pero si Mach tena razn, hay otras posibilidades ms serias. En ese mismo punto de la historia del universo, cuando el equilibrio de electrones y positrones fue determinado por los acontecimientos al azar... Qu tipo de acontecimientos al azar? quise saber. Tampoco lo s. En realidad, todas las partculas son slo armnicos de cuerdas cerradas. Supongo que las propiedades de las cuerdas pueden producir cualquier tipo de armnicos que desees. Por favor, s paciente conmigo en esto, Robin, por un universo distinto la aritmtica fuese no conmutativa y no existiera la ley del inverso del cuadrado. No puedo creer que esto sea probable..., pero bueno, nada de eso suena probable tampoco, no crees? Y piensas que el Enemigo est intentando rehacer el universo hasta que quede al gusto de ellos? No lo s dijo. Quiz tengan algunas esperanzas de estar todava aqu para hacer que quede al gusto de ellos... Cambiar las leyes del universo! Crear nuevas leyes! Construir un universo que sea ms acorde a un tipo de vida como la suya... Guard silencio durante largo rato, intentando captar todo aquello. Y fracasando. Dije: Bien, cmo sera ese universo? Albert dio un largo sorbo de su jarra y volvi a depositarla cuidadosamente. Tena los ojos clavados en el infinito. En la mano izquierda sostena la pipa; se rascaba lentamente su fruncida frente con la boquilla. Parpade y cambi de postura. Sera un espacio de nueve dimensiones? No respondi. Nada excepto aquella mirada vaca dirigida a la nada. Empec a alarmarme. Dije: Albert! Te hice una pregunta! Qu tipo de universo deseara crear el Enemigo? Me mir como sin reconocerme. Luego suspir. Baj reflexivamente una mano para rascarse su desnudo tobillo y dijo, muy seriamente: Robin, no tengo la menor idea.

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Les he hablado acerca de algunas buenas personas y de algunas otras no tan buenas, y ahora es el momento de hablarles de una persona realmente mala. No va a gustarles, pero tienen que conocerle. Lo mencion brevemente al hablar de los terroristas, pero no le hice justicia. Me hubiera gustado hacerle autntica justicia toda la justicia posible, preferiblemente al extremo de una cuerda, pero eso no lleg a ocurrir. Por desgracia. Se llamaba Beaupre Heimat, y en su tiempo fue un general de dos estrellas en el Alto Pentgono. Fue Heimat quien persuadi al nuevo marido de Klara de que la nica forma de conseguir la paz y la justicia era hacer volar a un montn de gente. se fue uno de sus crmenes menores. Entre otras cosas malas, una vez intent matarme personalmente. Hubieran podido ser dos veces, porque no todo sali a la luz en el juicio. Conmigo fracas. Con varios cientos de otros, sin embargo al menos varios cientos fue ms eficiente. Heimat se neg a declararse culpable de los asesinatos en este juicio. l no los llamaba asesinatos. Los llamaba justicia revolucionaria, porque era un terrorista. El tribunal, por otra parte, no tuvo ningn problema en llamarlos asesinatos cada uno de los casos individuales, y le condenaron a cadena perpetua por cada una de las muertes. Y aunque Heimat no era un hombre corriente sino un alto general de las fuerzas espaciales meninas que tenan el aspecto y el tacto y el olor y el sabor de seres humanos, pero, por qu no podan ser tan considerados como hacer que tambin sintieran? A Heimat no se le haba ocurrido pensar que no se haba ganado mucha consideracin de las autoridades ni, de hecho, de nadie. Al otro lado de la puerta, su autoguardia parpadeaba y susurraba: Qu dice usted, Heimat? Est bien ella? No mucho. Heimat segua andando y terminaba la conversacin sin volver la cabeza . Te dije que me gustan las rubias. Pequeitas y jvenes. Frgiles. Ver lo que puedo hacer esta noche deca el guardia a sus espaldas, pero Heimat no responda. Estaba pensando en la palabra que acababa de utilizar: frgil..., y lo que le haca sentir. Frgil. Una rubia pequeita y frgil. Y viva! Una autntica mujer humana, con sus pequeos miembros frgiles retorcidos y rotos y su boca chillando y su rostro contorsionado por el dolor... Detena sus pensamientos en aquel punto. No porque lo que estaba pensando le avergonzara, porque Heimat haba superado haca mucho la vergenza. Se detena porque disfrutaba tanto con ello, con aquel desesperado anhelo, que tema que su rostro pudiera reflejar algo de lo que senta; y la nica victoria que poda conseguir ya Heimat era guardar para s mismo algunos de sus secretos. La isla prisin de Heimat estaba muy lejos de cualquier continente o ciudad importante. Haba sido construida para albergar a tres mil ochocientos convictos desesperados y mantenerlos en ella no importaba lo que planearan o hicieran. Ahora toda aquella construccin era superflua, porque el nico superviviente activo de la prisin era el propio Heimat. No quedaban tres mil ochocientos prisioneros desesperados en aquella prisin. No quedaban tantos ni siquiera en todo el mundo. El reclutamiento haba descendido mucho desde los viejos y malos das del terrorismo y el hambre. Oh, aparecan algunos socipatas de tanto en tanto, por supuesto, pero lo que Albert (cuando l y yo hablbamos de esos asuntos) llamaba las precondiciones para el crimen oportunista eran escasas. El asunto era que las condiciones haban mejorado enormemente. En ninguna parte de
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la galaxia humana existan ya esos lugares donde generaciones enteras haban crecido para robar o matar o destruir porque no tenan ninguna otra forma mejor de aliviar sus miserias. La mayor parte de los peores prisioneros que an seguan encarcelados eran veteranos de los das del terrorismo y los crmenes en masa, y ya no quedaban muchos de sos. La mayor parte de los descontentos haban conseguido haca mucho tiempo redimirse sirviendo en rgimen de reclusin en algunas de las colonias difciles. La mayora de los dems haban conseguido finalmente rehabilitarse lo suficiente o morir lo suficiente. El propio Heimat era un hombre viejo..., ms que yo, ciento treinta aos al menos. Por supuesto, haba conseguido el Certificado Mdico Total. Poda seguir durante otros cincuenta aos siendo carne, puesto que los prisioneros eran reparados y reacondicionados tan a menudo como era necesario; no era normalmente la edad, la enfermedad o el accidente lo que haca que murieran cuando moran. Casi siempre se trataba del simple aburrimiento terminal. Una maana exactamente igual que cualquier otra maana despertaban y miraban a su alrededor, y decidan que ya era suficiente, y que el almacenamiento en mquina no poda ser peor que eso. Entonces descubran cul era la autntica posibilidad, y se mataban. Pero no Heimat. El nico otro inquilino de carne de la prisin era un antiguo mariscal sovitico llamado Pernetsky. Como Heimat, haba sido un topo para los terroristas, utilizando su posicin militar para ayudarles a matar y destruir. Ambos haban sido colegas en el submundo secreto, luego compaeros de prisin durante todos aquellos aos. No amigos, exactamente. Ninguno de los dos tena autnticos amigos. Pero estaban lo bastante cerca el uno del otro como compaeros de reclusin como para que Heimat se sintiera realmente sorprendido cuando un da oy que Pernetsky haba logrado disolver todo su sistema digestivo a base de engullir productos de limpieza. No fue un intento de suicidio eficiente. Los autoguardias lo haban descubierto al instante, y ahora Pernetsky estaba en cuidados intensivos en el hospital de la prisin. Un destino es tan bueno como cualquier otro para un hombre que no tiene ninguno, y Heimat decidi ir a visitar a Pernetsky. El hospital de la prisin haba sido construido a la misma escala que el gran complejo penitenciario. El hospital dispona de ciento treinta camas, cada una de ellas capaz de ser aislada con particiones de cristal irrompible y acero. Pernetsky era el nico paciente. Heimat cruz el clido y amplio csped con sus hibiscus y palmeras hasta el hospital, ignorando a las autocosas que recogan las flores para su mesa y limpiaban las hojas cadas. Sin embargo, no pudo ignorar a la enfermera en la sala de recepcin. Cuando entr, ella alz la vista hacia l y dijo, con una sonrisa de bienvenida profesional: Buenos das, general Heimat! Parece un poco enrojecido. Quiere que compruebe su tensin? Ni lo intente zumb Heimat, pero se detuvo junto a ella. Siempre se mostraba ms corts con las enfermeras que con el resto del personal de la prisin: su teora, que nunca haba decidido comprobar, era que algunas de ellas, a veces, eran seres humanos vivos. Tambin era una costumbre, porque en presencia del personal mdico poda pensar que era un paciente de un hospital en vez de un recluso. El representar un papel era importante para Heimat. Haba actuado muy bien en una serie de papeles consecutivos como cadete en West Point, teniente, comandante a cargo de una compaa, general de divisin, general de dos estrellas, soldado secreto en las fuerzas de liberacin!..., convicto. No quiero que me tome la presin sangunea dijo, porque ya sabe usted perfectamente cul es, y lo nico que desea es administrarme alguna medicacin que yo no deseo. Pero le dir una cosa. Si fuera usted unos seis centmetros ms baja y diez aos ms joven, permitira que me la elevara un poco. Especialmente si fuera usted rubia. (Y frgil.) La sonrisa profesional de la enfermera sigui siendo profesional. Pide usted demasiado de m murmur. Se supone que est usted aqu para proporcionarme todo lo que necesito respondi l. La conversacin empezaba a mariscal sovitico se movi ligeramente, y uno de sus ojos parpade en un imperceptible guio.
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Ah, Pyotr! exclam Heimat. Has estado engandoles! . Los labios del mariscal se entreabrieron. La otra noche susurr. Los aerocamiones. Descubre por qu. Y luego cerr labios y ojos, y no volvi a abrirlos.

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Naturalmente, ninguna de las autocosas de la prisin respondera a las preguntas de Heimat. As que tendra que descubrir por s mismo de qu estaba hablando Pernetsky. Vag por el complejo de la prisin, todos sus tres kilmetros cuadrados en la ladera de la montaa, con su descorazonadora vista al mar que ningn prisionero podra alcanzar jams. La mayor parte de los bloques de celdas estaban vacos y cerrados. Los edificios auxiliares, las centrales de energa y las unidades de limpieza y las lavanderas no estaban vacas porque tenan que seguir cumpliendo con sus tareas. Pero estaban cerradas de todos modos para Heimat. Todo lo dems estaba abierto, pero no haba mucho ms. La prisin tena una granja; los reclusos haban trabajado en ella cuando haba los suficientes reclusos como para que valiera la pena, y ahora segua siendo atendida por las autocosas porque produca un cierto nmero de valiosas, aunque a veces peculiares, cosechas. Pero no haba nada all que no hubiera estado all siempre. Ni tampoco alrededor de la piscina, ni en el gimnasio, ni en la enorme y vaca sala de descanso, con sus juegos y sus libros y sus pantallas. Qu haba querido decir Pernetsky con los camiones? Heimat se pregunt si vala la pena molestarse en mirar en el Archivo de Muertos. Era un fastidio, porque el edificio estaba aislado de los dems, en la parte de arriba de la ladera, cerca de las barreras exteriores de la prisin, y era una buena subida. Haba pasado bastante tiempo desde la ltima vez que Heimat se haba tomado la molestia. Cuando se dio cuenta de aquello, decidi inmediatamente hacerlo ahora. Siempre era una buena idea comprobar los permetros de la prisin. Algn da, slo por un momento, alguien hermosa a los ojos pero esta vez llena con circuitos paralizantes..., y, slo para asegurarse, una tercera hilera detrs de ellas, y esa ltima era letal. El difunto mayor Adrin Winterkoop lo haba probado en su propia carne, porque sa era la forma que haba elegido para suicidarse. El experimento haba funcionado bien. (O tan bien como funcionaba siempre el morir, cuando todo lo que haba ocurrido haba sido que lo almacenaron en mquina con los dems en el Archivo de Muertos.) Y, en cualquier caso, esos industriosos autojardineros que nunca estaban lejos de la vista en algn lugar de la zona podan convertirse rpidamente en autoguardias. Porque nunca estabas fuera de su vista tampoco. Heimat suspir y tom la bifurcacin de la izquierda, hacia el Archivo de Muertos. Heimat no iba muy a menudo all. No era un lugar que ningn prisionero vivo gozara visitando, porque un prisionero vivo saba que ms pronto o ms tarde sera un prisionero muerto, y entonces ira a parar all. Ninguna persona disfruta contemplando su propia tumba. Por supuesto, los cinco o seis mil autnticamente incorregibles almacenados en el Archivo de Muertos no estaban realmente muertos, slo estaban muertos. El mayor Winterkoop estaba todava all, por ejemplo, o al menos el anlogo almacenado en mquina de l estaba all, porque los autoguardias haban recuperado su cuerpo a tiempo. No a tiempo de revivirle, no. Pero s antes de que el rpido proceso de descomposicin hiciera irrecuperable el contenido de aquel furioso cerebro. Estar muerto no haba cambiado a Winterkoop; segua siendo la misma persona temeraria, imprudente, que haba sido el ayudante de Heimat en sus das de gloria, cuando haban utilizado su posicin para poner bombas y matar y destruir en beneficio del glorioso nuevo mundo que tena que llegar. Y ste, pens hoscamente Heimat, era el nuevo mundo, y ni l ni el mayor Winterkoop haban tenido ninguna parte en l. Mientras caminaba hacia el bajo edificio de color pastel que contena el Archivo de Muertos, pens brevemente en acceder a Winterkoop, o a alguno de los otros Muertos, slo para charlar un poco. Pero todos eran tan malditamente aburridos! El encarcelamiento no terminaba con la muerte. Ninguno de ellos abandonara nunca el Archivo de Muertos, y
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ninguno toke sali en libertad bajo palabra hace un ao dijo. Lo comunicaron en las noticias. Es cierto, general Heimat asinti el autojardinero. Pero es un reincidente. Mientras estaba en libertad bajo palabra mat a treinta y cinco personas. Comprender, me dicen, es perdonar, pero yo no lo creo. Creo comprender bastante bien a la gente como Heimat y Basingstoke. Como cualquier otro terrorista desde la Edad de Piedra en adelante, matan y destruyen por principio, y se convencen a s mismos de que ese principio por el que matan justifica el derramamiento de sangre y el dolor que causan. Pero nunca me han convencido. Vi algunas de sus vctimas. Essie y yo escapamos por los pelos de ser dos de ellas, cuando las escuadras de choque de Heimat hicieron volar un bucle Lofstrom donde crean que bamos nosotros. Y, puesto que fuimos testigos de ello, participamos como tales en el juicio contra Heimat, y lo omos todo de los dems. Sobre todo omos a Heimat, y le vimos, militarmente erguido en la jaula de los prisioneros, con el aspecto de un autntico general modelo en su uniforme blanco y sus recios rasgos. Escuch con educada atencin mientras los testigos detallaban cmo, en su calidad de general de divisin de las Fuerzas de la Defensa de los Estados Unidos, haba organizado secretamente las bandas que haban hecho saltar por los aires tropas de desembarco, destruido satlites, envenenado depsitos de agua potable, e incluso conseguido robar un Silln de Sueos para enfermar a todo el mundo con locas fantasas. Por supuesto, al final haba sido atrapado. Pero los haba engaado a todos durante casi diez aos, sentado all con rostro circunspecto en las reuniones del Estado Mayor discutiendo medidas antiterroristas, antes de que gente como Eskladar recobrara su buen sentido y a travs de ella las fuerzas mundiales de polica consiguieran finalmente relacionar a Heimat con las masacres y las bombas. Nada de eso eran crmenes para l. Era simple estrategia. El juicio de Heimat fue una experiencia peculiar para m. Yo haba muerto no haca mucho, y aqulla era la primera vez que apareca en pblico en un cuerpo hologrfico, con mi yo esencial almacenado en el espacio gigabit. La situacin todava tensa y amistosa. Basingstoke no tena acento..., bueno, quizs un toque que sonaba como alemn y era probablemente holands, heredado de los buenos monjes frisones que le haban enseado ingls en la escuela catlica. Basingstoke era nacido en las islas, pero no tena ningn rastro de acento en su voz. Si no le veas, ni siquiera sospechabas que quien hablaba era un negro, aunque pronunciaba cada palabra de un modo un poco ms alargado de lo que hara cualquier americano..., con las vocales ms resonantes y redondeadas, la entonacin ms acentuada. Basingstoke alz la vista hacia la ventana, hacia la distante laguna. No es un mal lugar, Beaupre dijo. Cuando me dijeron que iba a ser transferido, pens que iba a ser a un sitio mucho peor. A ese planeta Afrodita, quizs..., se que gira en torno a una estrella llameante, de modo que uno slo puede vivir en l en tneles debajo de la superficie. Heimat asinti, aunque de hecho ya no le importaba demasiado el lugar donde se encontraba. Recordando que, en un cierto sentido, l era el anfitrin, orden bebidas al autocamarero. Desgraciadamente sonri, no est permitido el alcohol. Tampoco en Pensacola respondi Basingstoke. Por eso me alegr tanto que me concedieran la libertad bajo palabra, aunque, si recuerdas bien, nunca fui un gran bebedor. Heimat asinti, mientras le estudiaba. Cyril? aventur. S, Beau? Saliste. Luego violaste tu palabra. Por qu mataste a esa gente? Oh, bueno dijo Basingstoke, aceptando cortsmente su ginger ale del autocamarero . Me irritaron, sabes?
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Supuse que era eso dijo secamente Heimat. Pero sabas que simplemente iban a devolverte aqu. S, pero tengo mi orgullo. O hbito? Creo que es ms bien un asunto de hbito. se es el tipo de cosa que dira un fiscal apunt Heimat severamente. Quizs en un cierto sentido un fiscal tenga siempre razn con gente como t y yo, Beau. No necesitaba matar a esa gente. No estaba acostumbrado a las multitudes, entiendes? Estbamos empujndonos para subir al autobs. Me ca. Todos se rieron. Haba un polica con una metralleta, y l se estaba riendo tambin. Me levant y se la arrebat... Y te cargaste a treinta y cinco personas. Oh, no, Beau. Les di a casi noventa, pero slo treinta y cinco murieron. O eso me dijeron. Sonri. No cont los cadveres. Asinti cortsmente a Heimat, que permaneci sentado en silencio por unos momentos, bebiendo lentamente mientras Basingstoke pasaba ociosamente fotos de Martinica y Curasao y las islas Vrgenes. Son unos lugares encantadores suspir. Casi lamento haber matado a toda esa gente. Heimat ri estentreamente, agitando la cabeza. Oh, Cyril! Es cierto que tenemos el hbito de matar? Por un Basingstoke. asunto de orgullo o principios, quiz s respondi educadamente

Entonces, nunca nos soltarn? aqu. Oh, Beau dijo Basingstoke, cariosamente, ya sabes que nunca saldremos de Heimat apart a un lado la observacin con un gesto de la mano. Pero crees que es cierto que somos incorregibles? Basingstoke dijo reflexivamente: Creo... que no. Djame mostrarte algo. Susurr algo al control, y las vistas de la PV parpadearon y regresaron a una escena de Curasao. Ves esto, Beau? dijo, instalndose confortablemente en su silla para una larga charla. En mi caso es orgullo. ramos muy pobres cuando yo era nio, pero siempre tuvimos orgullo. No tenamos nada ms. A veces ni siquiera algo para comer. Pusimos un puesto de bocadillos para los turistas, pero todos los vecinos tenan puestos de bocadillos tambin, as que nunca hicimos nada de dinero con l. Slo disponamos de las cosas que eran gratuitas: el hermoso sol, la arena, los maravillosos colibres, las palmeras. Pero no tenamos zapatos. Sabes lo que es no tener zapatos? Bueno, en realidad... No, no lo sabes sonri Basingstoke, porque t eras americano y rico. Ves ese puente? Seal hacia la vista de la PV, una baha cruzada por dos puentes. No el feo, el otro. El flotante, sobre pontones. Con los fuera borda que lo cierran a ambos lados. Qu pasa con l? pregunt Heimat, empezando a preguntarse si tener un compaero iba a aliviar su aburrimiento o a empeorarlo. Es un asunto de orgullo, sin zapatos, Beau. Esto lo aprend de mi abuelo. que... Mira, Basil dijo Heimat, me alegra verte y todo eso, pero lo que realmente tienes

Paciencia, Beau! Si tienes orgullo tambin tienes que tener paciencia; eso es lo que mi abuelo me ense. l tambin era un descamisado..., tampoco tena zapatos. As que en
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este puente, cuando era nuevo, haba un peaje. Dos centavos para cruzarlo..., pero slo para los ricos, es decir, la gente que llevaba zapatos. La gente que iba descalza lo cruzaba gratis. Pero la gente rica que llevaba zapatos no era estpida; se los quitaban y los escondan, y cruzaban, y volvan a ponrselos al otro lado. Heimat estaba empezando a irritarse. Pero tu abuelo no tena zapatos! No, pero tena orgullo. Como t. Como yo. As que aguardaba en el puente hasta que llegaba alguien con zapatos. Entonces le peda prestados sus zapatos para poder pagar los dos centavos y cruzar el puente con su orgullo a salvo. Entiendes lo que quiero decir, Beau? El orgullo es caro. Nos ha costado mucho a los dos. No deseaba dejar de hablar de los nios porque me atraan; me resulta difcil tambin dejar de hablar de Heimat y Basingstoke, pero por otras razones completamente distintas. Si alguna vez ha habido dos personas que me resulten odiosas, son sas. Es la atraccin de lo horrible. Cuando Cyril Basingstoke se reuni con Beaupre Heimat, los nios en la Rueda acababan de recibir el aviso de que iban a ser evacuados. Los medios de comunicacin difundieron la noticia. Tanto Basingstoke como Heimat sintieron inters; probablemente se sentan inclinados hacia el Enemigo, si se sentan inclinados hacia algn bando, aunque debi constituir un conflicto para ambos. (Orgullo por la raza humana? Resentimiento contra la faccin dominante de ella que los haba encarcelado?) Pero tenan otros conflictos mutuos de los que preocuparse. Ni a Heimat ni a Basingstoke les importaba demasiado la sociedad de sus semejantes. De hecho, no tardaron en sentirse hastiados el uno con el otro. Cuando Heimat descubri a Basingstoke dormitando frente a las vistas de la PV de Curasao o Sint Maarten o la costa de Venezuela, exclam: Por qu permites que se te oxide la mente? Yo he sabido utilizar mi tiempo de crcel! Aprende algo. Un idioma, como he hecho yo. De hecho, haba aprendido un nuevo idioma, a la perfeccin, cada pocos aos; con todo el tiempo del que haba dispuesto, ahora hablaba fluentemente el mandarn, el Heechee, el ruso, el tamil, el griego clsico y otros ocho idiomas. Y con quin vas a hablarlo? pregunt Basingstoke, sin apartar los ojos de la escena tropical que tena delante. No es se el asunto! El asunto es mantenerse despierto! Y Basingstoke alz finalmente la vista y dijo: Para qu? Si Basingstoke estaba cansado del incordio constante de Heimat, Heimat estaba cansado de las interminables reminiscencias de Basingstoke. Cada vez que el negro empezaba una historia, el general saba cmo terminarla. Cuando yo era un muchacho empezaba Basingstoke, y Heimat se burlaba: Eras muy pobre. S, Heimat, muy pobre. Vendamos bocadillos a los turistas... Pero no ganabais dinero con ello, porque todos vuestros vecinos tenan tambin puestos de bocadillos. Exactamente. Nada de dinero. As que a veces los chicos bamos a atrapar una iguana y buscbamos un turista que quisiera comprarla. Ninguno de ellos quera una iguana, por supuesto. Pero de tanto en tanto alguno la compraba, porque senta lstima de vosotros. Lo haca, as que entonces seguamos al turista para ver dnde la tiraba, y entonces la cogamos de nuevo y volvamos a venderla.
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Y al cabo de un tiempo os la comais.

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Oh, s, Beau. La iguana es muy buena, como el pollo. Te he contado ya esta historia? No era slo el aburrimiento. Era, descubrieron cada uno, que algo del otro raspaba realmente sus nervios. Basingstoke encontraba repugnantes las costumbres sexuales de Heimat. Por qu tienes que intentar siempre hacer dao a esas cosas, Beau? Ni siquiera estn vivas! Porque me proporciona placer. Los celadores tienen que velar por mis necesidades; esa cosa es uno de ellos. Y aparte, no es asunto tuyo, Basil. No te afecta, mientras que esa mierda que comes hace que toda la prisin apeste. Pero sa es una de mis necesidades, Beau deca Basingstoke. Haba dado a los cocineros instrucciones precisas, y por supuesto las haban cumplido. Heimat tena que admitir que algunas de las cosas no eran del todo malas. Haba una fruta de aspecto feo que tena un sabor esplndido, y algunas especies de marisco que eran divinas. Pero algunas otras eran horribles. La peor era una especie de guiso de pimientos verdes y cebolla hecho con bacalao seco y salado que saba y ola exactamente como los bidones de basura del exterior de una marisquera tras toda una noche a la intemperie. Lo llamaba chiki, y cuando no estaba hecho con pescado podrido estaba hecho con algo slo marginalmente menos repulsivo, como carne de cabra. Heimat intent diluir la presencia de Basingstoke presentndole a Pernetsky, pero el mariscal sovitico nunca abri los ojos, y mucho menos le habl al recin llegado. Fuera del hospital de la prisin, Basingstoke dijo: Pero por qu hace esto, Beaupre? Despus de todo, seguro que est consciente. Creo que tiene alguna idea acerca de escapar. Quiz piensa que si sigue fingiendo que est dormido, lo llevarn a un hospital a alguna otra parte, fuera de la prisin, y all podr intentarlo. No lo harn. Lo s dijo Heimat, mirando a su alrededor. Y bien, Cyril? No deseas explorar un poco ms el terreno hoy? Basingstoke mir colina abajo, hacia la resplandeciente y distante laguna y el amplio Pacfico ms all de ella, luego de nuevo pensativamente a la sala de descanso. Pero Heimat se haba negado definitivamente a ver ms imgenes con l, y Heimat al menos era una audiencia. Oh, supongo que s dijo. Qu son esos edificios de ah abajo, junto a la playa? Una escuela, creo. Y aqu hay un pequeo puerto, donde han dragado la laguna para que puedan entrar las embarcaciones pequeas. S, veo el puerto dijo Basingstoke. Tenamos un puerto as en Curasao, aparte el grande. Era para los esclavos, Beau. En los viejos das, cuando llegaba una nave cargada de esclavos, no los exhiban a travs de toda la ciudad; los llevaban a unos cuantos kilmetros de distancia... Al puerto de los esclavos termin Heimat por l, donde estaban las dependencias de las subastas. S. Vayamos a la granja de bebs. No me gustan esas cosas! protest Basingstoke. Pero cuando vio que Heimat echaba a andar sendero abajo sin l, aadi: Pero ir contigo. La granja de bebs se hallaba dentro del permetro exterior de la prisin, pero slo apenas; era un enclave separado y cercado, una pradera verdeante con unas cuantas y hermosas vacas pastando, y a los prisioneros no se les permita entrar en l. A Heimat le divirti mucho descubrir lo que aquello irritaba a Cyril. Es decadente, Beau murmur el viejo. Oh, cmo deseara no haber fracasado en
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nuestra causa! Les hubiramos obligado a olvidar todas estas coses. Les hubiramos hecho gritar. Lo hicimos dijo Heimat. Hubiramos debido hacerlo ms. Me siento asqueado de pensar que un nio humano pueda hallarse en el seno de una vaca. Cuando yo era pequeo... Quizs interrumpi Heimat, para cortar las reminiscencias, si fueras una mujer, la idea del embarazo extrauterino no te pareciera tan asqueante, Cyril. El embarazo no est exento de sufrimientos. Sufrimientos, por supuesto! Por qu no deben sufrir? Nosotros sufrimos. Cuando yo era pequeo... S, ya s cmo eran las cosas cuando t eras pequeo dijo Heimat, pero aquello no contuvo a Cyril de volver a contrselo todo de nuevo. Heimat desintoniz su voz. Haca un confortable calor en la isla, pero soplaba una ligera brisa colina arriba procedente del mar. Poda oler el dbil aroma del ganado de la pradera, donde los autovaqueros iban de un lado para otro, comprobando las temperaturas y condiciones de los animales a su cargo. En realidad, pens Heimat, los embarazos subrogados eran una buena cosa. Suponiendo que el embarazo empezara siendo una buena cosa. Sus placeres sexuales iban por caminos completamente distintos, pero, para una pareja que realmente deseara formar una familia, tena sentido. Conceban el beb de la forma habitual, con mucho mete-y-saca y alegra y regocijo por ambas partes; la mente de Heimat era lo bastante amplia como para aceptar que dos personas pudieran gozar la una de la otra sin necesidad de que una de ellas debiera sufrir dolor. Luego, era fcil retirar el vulo fertilizado. Ya haba recibido todo lo que necesitaba de sus progenitores. Las espirales de ADN ya se haban unido y recombinado; la herencia haba quedado establecida. El chef, podramos decir, haba preparado la masa del souffl que iba a ser su plato principal. Ahora todo lo que necesitaba era un horno caliente para que subiera, y el horno no tena por qu ser humano. Cualquier cosa que fuera vertebrada y mamfera, de un tamao humano o mayor, servira. Las vacas eran perfectas para ello. No haba muchas vacas en la granja de bebs, porque no quedaban muchas familias humanas en la isla que requirieran sus servicios. Pero Heimat cont diez, doce, quince..., en total dieciocho madres subrogadas, pastando tranquilamente la hierba mientras los autovaqueros les metan termmetros y miraban dentro de sus orejas. Es de lo ms asqueroso jade Cyril Basingstoke. No, por qu? argument Heimat. No reciben su cuota de drogas, ni de humo, ni de cualquiera de todas las dems cosas que las mujeres humanas pueden hacer para perjudicar a sus bebs. No. Si hubiramos ganado, yo mismo hubiera instituido este sistema. Yo no dijo suavemente Basingstoke. Se sonrieron el uno al otro, dos viejos gladiadores divertidos ante el pensamiento del conflicto final que nunca llegara a producirse. Viejo estpido, pens cmodamente Heimat; hubiera sido necesario librarse tambin de l..., si la revolucin hubiera tenido xito. Beau? dijo de pronto Basingstoke. Mira. Una de las madres se estaba agitando, ligeramente incmoda. Le estaban tomando la temperatura, pero el autovaquero estaba al parecer sosteniendo el termmetro de una forma no demasiado confortable. La vaca agit sus cuartos traseros y se liber, se alej trotando unos pasos, y sigui pastando. No se mueve dijo Heimat perplejo, refirindose a la autocosa. Basingstoke mir a su alrededor, a los otros cuatro o cinco autovaqueros de la granja de nios, luego alz la vista colina arriba, hacia los autojardineros y los distantes autoguardias en los senderos. Todos ellos permanecan completamente inmviles. Incluso el sonido de las aspas de las aerocarretillas se haba detenido.
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Ninguno se mueve, Beau dijo Basingstoke. Estn todos muertos.

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El pasto que constitua la granja de nios se hallaba en el extremo inferior del recinto de la prisin. La pendiente se haca ms pronunciada all, y Heimat la contempl con disgusto. Cuando eres viejo eres viejo, pese a todos los reemplazos de tejido y recalificacin de huesos posibles. Si bajamos dijo, luego tendremos que volver a subir. Tendremos que hacerlo, hombre? dijo Basingstoke suavemente. Echa una mirada. Oh, algn momentneo fallo de la corriente murmur Heimat. Estar de vuelta en un momento. S. Y entonces el momento ya habr pasado para nosotros. Pero Basil dijo razonablemente Heimat. De acuerdo, supongamos que las unidades mviles han quedado fuera de servicio por un momento. Las barreras siguen ah. Basingstoke le mir atentamente. No dijo nada. Se limit a dar la vuelta, alz una tira del alambre de la cerca que mantena al ganado en su pradera, y pas por debajo de ella. Heimat mir irritado hacia atrs. Los guardias podan volver en s en cualquier momento, por supuesto. Y aunque ese momento se retrasara lo suficiente para que los dos prisioneros pudieran, por ejemplo, cruzar el amplio pasto de las vacas, lo que haba dicho acerca de las barreras segua siendo cierto, quiz. No eran los guardias los que mantenan a los prisioneros dentro de la prisin, sino la sofisticada e infranqueable barrera electrnica. Se presentaba en tres etapas: dolor, aturdimiento, muerte. Era difcil cruzar la primera y casi imposible cruzar la segunda..., y completamente intil, puesto que estaba la tercera. Se dijo a s mismo que Basingstoke simplemente no lo saba, no tena experiencia en ello; pero Heimat s lo saba, porque lo haba intentado. Una sola vez haba cruzado la terrible y angustiosa lnea del dolor, y slo para ser derribado a plomo por la segunda y despertar en su propia cama, con un autoguardia sonrindole burlonamente. El simple hecho de que las autocosas se hubieran quedado temporalmente sin energa no significaba nada respecto a las barreras, se dijo. Basingstoke era un completo estpido! Y, mientras pensaba en todo esto, Beaupre Heimat alz el alambre para pasar l tambin y apresurarse tras el otro hombre, esquivando las numerosas bostas que poblaban la hierba, detenindose solamente para darle una patada a una autocosa y asegurarse de que no obtena ninguna respuesta. No la obtuvo. Alcanz a Basingstoke, jadeante, en el borde mismo del complejo. Los alambres del dolor eran bien visibles all para el ganado, no para los prisioneros, contra un seto de hermosos hibiscus y encendidas flores. Un autojardinero estaba inclinado inmvil sobre un macizo de flores. Tena una mano alzada, inmvil, hacia una azadilla. Heimat escupi pensativamente. No hay energa, hombre dijo suavemente Basingstoke. Pasa t primero, Cyril respondi Heimat, tragando saliva, Yo te arrastrar de vuelta si resultas atrapado. Basingstoke se ech a rer. Oh, Beau, vaya hroe ests hecho! Vamos, iremos juntos!

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12 La JVA
Lo que uno debe recordar siempre es que todas las cosas tienen un fin..., o al menos eso es lo que Albert me dice constantemente. Creo que l piensa que es una especie de consuelo. Es cierto, sin embargo. Incluso el interminable viaje desde Roca Rugosa hasta la JVA termin por fin. La JVA reside en un satlite geoestacionario, aunque en realidad son cinco satlites dando tumbos el uno alrededor del otro en rbitas parasitarias, a unas cuantas decenas de miles de kilmetros encima de Conakry, en frica. Antes estaba en un lugar diferente justo encima de las islas Galpagos, pero entonces su finalidad era distinta. Entonces se le llamaba el Alto Pentgono. Cuando salimos de la rbita yo no estaba mirndolo. Estaba mirando a la Tierra, grande y ancha debajo de nosotros. El amanecer haba pasado ya el golfo de Guinea, pero la hinchazn occidental de frica todava estaba a oscuras. Goc con la vista. An sigo creyendo que la Tierra es el ms hermoso planeta que existe. Contemplaba la luz del sol rozar las cumbres de las montaas al oeste, y ese maravilloso Atlntico azul justo debajo, sintiendo un autntico afecto hacia aquel viejo y fastidioso lugar, cuando o a Essie exclamar: Lo han arruinado!. Necesit un momento para darme cuenta de que no se refera al planeta. Lo siento dije, no estaba mirando a la pantalla. De hecho, ella tampoco lo haba estado haciendo. Generalmente, utilizamos la pantalla slo por costumbre. Cuando realmente deseamos echar una buena mirada a algo, nos resulta mucho ms fcil utilizar directamente los propios sensores externos de la nico Amor. As que cambi, y vi lo que vea Essie. Haba muchos ms que cinco objetos en rbita comn ahora, sin contar la flotilla de cruceros de la JVA que se movan incansablemente en formacin, de un lado para otro. La gente haba estado acudiendo a la JVA como moscas a un pastel, y sus espacionaves se hallaban en rbitas de anclaje. Deba haber como una docena de esas naves lanzadera, pero de lo que estaba hablando Essie era de una enorme y arrugada masa de pelcula. Necesit unos instantes para reconocerla. En su tiempo haba sido el dispositivo propulsor de un velero fotnico interestelar. Lo haba visto antes en una ocasin, cuando se hallaba en toda su gloria, y luego haba transportado a un grupo de Perezosos en un viaje de exploracin a alguna otra estrella. Qu significa todo este lo? pregunt a Julio Cassata. Me mir irritadamente. Estaba ocupado con los canales de comunicacin, y la persona con la que estaba irritado no era yo. Era el Oficial de Guardia de la JVA, y no serva de mucho irritarse con l, o con ello, porque no era un l. Dijo: Lo repetir de nuevo, aqu el dupli del general de divisin Julio Cassata, y solicito permiso de anclaje inmediato. Malditas mquinas buf, mirando a Albert antes de mirarme a m. Luego: Se refiere al velero? Pero si fue su maldito Instituto quien lo trajo aqu para estudio. Qu cree que podamos hacer con la vela? Tirar constantemente de ella hacia atrs mientras el sol tiraba de ella hacia delante para sacarla de su rbita?... S, gracias dijo al intercom, y asinti con la cabeza a Alicia Lo para que nos entrara. No fue tan fcil. La seccin particular de la JVA hacia la que nos encaminbamos era la Delta, una especie de lata de sopa que pesaba cuarenta mil toneladas. Poda decirse que era el satlite de mando. Para conveniencia de los peces gordos, o al menos de las porciones de carne de ellos, giraba sobre s misma ms rpidamente que las otras. Eso les proporcionaba una mejor orientacin del arriba y el abajo para su comodidad, pero no haca las cosas ms fciles para
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Alicia Lo.

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De todos modos, nos llev limpiamente en una maniobra de sacacorchos hasta el muelle. Fue una actuacin de virtuosos y se hubiera merecido una audiencia mejor que Essie y yo. M la estbamos contemplando. Estbamos contemplando la flotilla de atiburonados cruceros de la JVA, evidentemente preparada para la accin..., cualquier tipo de accin. Murmur Espero que no cometan ninguna tontera. Hagan lo que hagan dijo Essie sobriamente, ser una tontera. No hay nada que puedan hacer que no sea tonto. Y luego estuvimos a bordo del satlite de la JVA. La forma en que las personas como Essie y yo abrdame una espacionave o satlite es utilizar los sistemas internos d comunicacin; una vez hecho esto, podemos ir a cualquier parte donde lleguen los cables, y quiz un poco ms all. El JVA-Delta fuimos hasta tan lejos como la escotilla de entrada y all nos detuvimos. No haba sistemas internos de comunicaciones, o al menos ninguno al que se nos permitiera acceder. E Oficial de Guardia, un programa mquina con la forma de u joven teniente bisoo, dijo con una cortesa tan inflexible como militar: El general Cassata puede seguir, seores y seoras, pero el resto de ustedes deber permanecer aqu. Por supuesto, no desebamos hacer aquello, en absoluto. No era para eso para lo que habamos venido a la JVA. Si Cassata se hubiera demorado el tiempo suficiente, le hubiera pedido que explicara todo el malentendido. Como no lo hizo, me expliqu por m mismo. El teniente escuch educadamente, y luego hizo lo que se esperaba de l: nos pas a una autoridad superior. Esa autoridad superior era una mujer bajita y fornida llamada Mohandan Dar Havandhi. Cuando apareci, nos mir en silencio durante tanto tiempo que tuve la repentina conviccin de que era una persona de carne, pero slo era su forma de actuar. Cuando abri la boca se revel como tan almacenada en mquina como el resto de nosotros, pero todo lo que hizo fue abrir la boca para decir: No. Pero, comandante Havandhi ronrone apaciguadoramente Essie, se trata del seor Robinette Broadhead. Lo s dijo la comandante. Entonces debe saber tambin que el seor Robinette Broadhead es un miembro ejecutivo del Instituto Broadhead, con autorizacin absoluta para ocuparse de todos los asuntos extrasolares. Eso es cierto dijo la comandante, pero nos hallamos en Condicin Roja. Las autorizaciones de tiempo de paz han sido suspendidas. Por supuesto aadi, con una sonrisa que mostr algunos dientes de oro (cuan fieles somos algunos de nosotros a nuestros originales de carne!) no es necesario que permanezcan confinados aqu, si prefieren otra cosa. Bien dije, sonriendo discretamente, en ese caso, ser mejor que... Pueden regresar a su nave si lo creen ms conveniente dijo, y no pudo ser movida de ah. Mentes militares! No podas razonar con ellas. Lo intentamos, por supuesto. Sealarnos que seguridad era un anacronismo digno de risa, Condicin Roja o no Condicin Roja, porque el nico enemigo que poda exigir mantenerla estaba a cincuenta mil aos luz de distancia, en el kugelblitz. No se molest en decirnos que eso no era cierto, puesto que el mensaje haba llegado desde ms cerca. Se limit a agitar la cabeza. Intentamos amenazar con llamar a los mariscales y jefes de estado. Dijo simplemente que podamos hacerlo, por supuesto, si queramos, tan pronto como se levantara la prohibicin sobre los mensajes
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radiofnicos civiles. No nos ofreci ningn indicio de cundo poda ser eso. Intentamos ser amistosos con ella. Le preguntamos qu estaban haciendo todas aquellas espacionaves en la JVA. No respondi; no, no bamos a poder sacarle ningn secreto militar. Realmente la cosa no fue tan interminable como pareci unos pocos miles de milisegundos como mximo, porque Julio Cassata, o al menos su dupli, regres al cabo de poco. Sorprendentemente, Cassata pareca ligeramente complacido. Mi colega de carne est de conferencia nos dijo, as que pasar un tiempo antes de que pueda, esto, verle. Nos dedic una sonrisa... selectiva; la joven llamada Alicia Lo fue quien recibi la mayor parte. As que, qu les gustara hacer mientras aguardamos? Dar una vuelta por la JVA? No podemos dije, sealando a la comandante. Por supuesto que pueden respondi, seguro en su rango. Se dirigi a ella. Comandante Havandhi, la relevo de la responsabilidad sobre nuestros huspedes. Me encargar yo personalmente de escoltarles por la base. Los cinco satlites de la JVA suman aproximadamente doscientas mil toneladas de masa y se hallan habitados por algo as como treinta mil personas, de carne y almacenadas en mquina. Dos de los satlites no son ms que centros de comunicaciones y proceso de datos. No hay nada que ver all. Gamma es todo equipamiento, equipamiento militar; est lleno de enormes bombas y de mquinas perforadoras Heechees, adaptadas para abrir agujeros en naves o fortalezas antes que en rocas. No esperbamos que se nos permitiera entrar all tampoco, aparte el hecho de que Albert lo saba ya todo acerca de su contenido, hasta la ltima pieza. Alfa alberga al personal y todos sus servicios y esparcimientos, y no haba ninguna razn tampoco para que furamos all..., no necesitbamos ninguna de sus diversiones. De todos modos, cuando las barreras electrnicas que mantenan a las inteligencias en mquina no autorizadas fuera de la JVA fueron bajadas para nosotros, el hecho de hallarnos confinados en Delta me irrit. Cassata intent apaciguarme. Olvide a la vieja dama dijo, sonriendo. Era un oficial agregado aqu cuando esto era el Alto Pentgono, y cree que todo ha ido pendiente abajo desde entonces. Mir su reloj..., tan inexistente como el mo. Tenemos al menos diez mil milisegundos y hay un montn de cosas interesantes que ver aqu..., Perezosos, Quancies, Cerdos Vud, aparte todo lo dems..., quiero decir la parte de lo dems a lo que pueden tener acceso. Qu quieren ver? No quiero ver nada respond. No vine aqu para una gira turstica de dos dlares. Quiero hablar con gente! Quiero descubrir qu est ocurriendo... Y luego dijo Cassata quiere emprender una accin propia, no? Me encog furioso de hombros. Ya haba tenido suficiente de antesala como para echar humo por las orejas, y Julio Cassata no estaba haciendo nada por aliviarlo. Haba un montn de cosas que deseaba decir, pero me content con una palabra: S. Cassata tambin estaba un poco excitado. Haba conseguido un aplazamiento a su condena de su original de carne, pero eso era todo. Dijo: Est causando problemas, Broadhead. Se me dio el poder de causar muchos de ellos admit. Me mir con los ojos entrecerrados, luego se encogi de hombros. Eso no tiene nada que ver conmigo dijo. No tiene absolutamente nada que ver conmigo. La Junta de Jefes es la que dicta las reglas aqu. As que, qu prefiere? La gira turstica de dos dlares? O volvemos a la entrada? Essie y yo habamos visto la JVA antes, cuando la Junta de Jefes era un poco ms respetuosa hacia el tipo que controlaba la Fundacin Broadhead. Tambin Albert. Alicia Lo estaba mucho ms interesada. Para ella era uno de esos lugares secretos de los que oyes hablar mucho pero nunca esperas llegar a ver, como el interior de Fort Knox o el Templo
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Mormn en Salt Lake City.

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Supongo que ya se dan cuenta de que realmente no fuimos a ninguna parte. No era necesario. Cassata nos introdujo en el sistema de comunicaciones de JVA-Delta, y vimos lo que l quiso que viramos. Era un educado anfitrin, as que hizo ms que eso; cre una especie de club de oficiales para que pudiramos sentarnos en l, con un fuego llameando y una mesa con bebidas y cosas para picar en un extremo de la habitacin. El otro extremo de la habitacin era... lo que se nos quiso mostrar. Cuando Cassata propuso descuidadamente echar un vistazo a un nido de Perezoso, Alicia se sinti excitada..., como, por supuesto, haba pretendido l. Los Perezosos eran una primera raza histrica para los seres humanos, porque eran la primera inteligencia aliengena que ningn miembro de la raza humana hubiera visto nunca. O no visto, para ser ms exactos. Sentido. Audee Walthers, vagabundeando ociosamente en su Silln de Sueos, haba detectado su pattico, enorme, pesado-velero en el espacio interestelar haca unas dcadas. Fue un acontecimiento importante, pero lo que trajo consigo fue ms importante an, porque los Perezosos detectaron tambin a Audee. Y as fue como los Heechees supieron que haba gente como nosotros en la galaxia, y eso fue lo que hizo salir a los Heechees, chillando y pateando, fuera de su escondite en el ncleo. Crea que los Heechees haban secuestrado esta nave de los Perezosos y la haban obligado a volver a su planeta de origen ofreci Alicia. Lo hicieron admiti Cassata, pero el viejo Broadhead, aqu presente, la secuestr de vuelta y la trajo aqu para su estudio. O su Instituto lo hizo. A los Perezosos no les import. Esperaban pasar otros mil aos o as en su viaje. Su velero se halla todava en rbita justo fuera de la JVA... Lo vi. Parece curiosamente arrugado dijo severamente Essie. Bueno, qu otra cosa podamos hacer? Abierta en toda su extensin, esa maldita cosa tiene cuarenta mil kilmetros de largo. Adems, no van a necesitarla de nuevo. Quieren verlos o no? Oh, s dijo Alicia Lo, cortando la discusin. Cassata agit una mano, y all estaban. Los Perezosos no son hermosos. Algunas personas dicen que parecen una especie de flores tropicales. Otros piensan ms bien que su aspecto es como una de esas cosas de aguas profundas llenas de tentculos; es difcil decir a qu se parecen, porque no se parecen demasiado a nada que conozcamos aqu en la Tierra. Los machos son considerablemente ms grandes que las hembras, pero se no es el nico problema de las hembras Las hembras no tienen nada excepto problemas, porque no hay nada parecido a los derechos de la mujer entre los Perezosos Puede que una hembra Perezosa no se preocupe mucho por ello, sin embargo, porque no son del tipo intelectual. Sus vidas estn enteramente ocupadas por la reproduccin. Tienen un hijo cada ciclo..., y un ciclo corresponde aproximadamente a algo menos de cuatro meses. Si la dama afortunada ha sido visitada por un macho en el momento correcto, el hijo es macho. Si no, es hembra. Los machos Perezosos no parecen ser particularmente lujuriosos (si consideramos a las hembras Perezosas, quin puede culparles?), as que normalmente las hembras no suelen ser muy favorecidas por ellos. As que hay un nmero considerable de hembras Perezosas naciendo a cada instante. Sin embargo, no son desaprovechadas. De tanto en tanto, uno de los machos descubre a una hembra particularmente gorda y apetitosa. Entonces se la come. Uno supone que a las hembras no debe gustarles eso. Sin embargo, ninguna hembra Perezosa se ha quejado nunca. No pueden. Son incapaces de hablar. Los machos, en cambio, hablan incesantemente, o cantan, o al menos emiten constantemente alguna especie de sonidos a lo largo de todas sus vidas. Puede que ustedes no se den cuenta de ello, sin embargo, ni aunque permanezcan sentados directamente al lado de un Perezoso en pleno xtasis de gritos..., suponiendo que pudieran, puesto que el lugar donde viven es a la vez fro y pesado y venenoso para la gente de carne. Puede que sean conscientes
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de un dbil pulsar, como un camin pesado pasando por delante de su casa. Los Perezosos son lentos. Tambin lo son sus voces; los ms estridentes floreos de una soprano entre los Perezosos pueden alcanzar los veinte o veinticinco hertzs. As que uno no puede or lo que estn cantando. Haba varias docenas de aquellas criaturas, machos y hembras, flotando en el lodo de su espacionave. Un macho permaneca aislado en un compartimiento. El resto se hallaba en un tanque comn, rodeados por todo tipo de curiosos dispositivos Perezosos que flotaban con ellos: los muebles y dems artculos domsticos, supuse, que hacan confortable un hogar Perezoso, y la nica forma en que pude distinguir la gente del mobiliario fue que haba visto fotos de Perezosos antes, No poda ver nada que se moviera. Tambin parecan curiosos en otro aspecto. No recordaba exactamente cules eran los tonos naturales de un Perezoso, pero stos parecan como si hubieran sido coloreados por alguien que tuviera el mismo problema que yo en recordar. Hay uno que se mueve! exclam de pronto Essie. Resultaba ms bien difcil asegurarlo. Al parecer el que permaneca en la cmara separada haba extendido, apenas, un tentculo. Era terriblemente lento incluso segn los estndares de la gente de carne (sin mencionar los mos!). En trminos de Grandes brutos cegados y ampollados castigados y daados con mucha cavitacin y muchas muertes y muy dolorosas heridas... Son las ltimas estrofas explic Cassata. Esta vez slo dura aproximadamente una hora. Tenemos que dejar que descansen durante las sesiones. No pueden resistir el estar en modo acelerado durante mucho tiempo, y no podemos entra en contacto con ellos cuando se hallan en modo normal. Quieren seguir observndolos un rato? Lo que quiero, general Cassata dije es hablar con alguien de aqu que tenga autoridad. Durante cunto tiempo ms vamos a tener que seguir haciendo el idiota? Pero Essie puso su suave y dulce mano sobre mis labios El general nos lo har saber tan pronto como sea posible, no es as, Julio? De modo que no tenemos nada mejor que hacer. ...tambin a las mujeres. termin la traduccin perezosa, y empec a pensar en causar alguna muerte y muy dolorosas heridas yo mismo. carne. Bien, ah estamos de nuevo, atrapados en la disparidad entre el tiempo gigabit y el de

No creo ser bsicamente un hombre muy paciente, pero oh, cunta paciencia ha tenido que aprender este anlogo mo almacenado en mquina! Especialmente al tener que tratar con gente de carne. Sin mencionar con esa particularmente irritante y excepcionalmente inamovible seccin de la poblacin de carne, los militares. Expres mis puntos de vista sobre este asunto en beneficio de Julio Cassata. Se limit a sonrer un poco ms. Estaba disfrutando con ello. Por supuesto, desde su punto de vista, cuanto ms tiempo aguardramos all, ms tiempo le quedaba de vida..., es decir, ms tiempo tena su dupli, y su dupli se senta a todas luces reluctante de dejar que acabaran con l. Me sent un poco sorprendido de que no sugiriera llevar a la hermosa Alicia Lo a otro pequeo viaje privado de exploracin poda muy bien imaginar las exploraciones que pasaban por su mente, y quiz lo hubiera hecho si Albert no hubiera salido con una idea. Tosi educadamente y dijo: Creo, general Cassata, que los Perezosos no son los nicos aliengenas de los que tenemos especmenes aqu. Cassata alz las cejas. No se referir usted a los Cerdos Vud.
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Los Cerdos Vud, s. Y tambin los Quancies. El Instituto ha proporcionado colonias de ambos para su estudio. Podramos verlos tambin? Si hay algo menos interesante que contemplar a los Quancies es contemplar a los Cerdos Vud, pero por supuesto uno no lo sabe hasta que lo intenta. Oh, Julio exclam Alicia Lo, podemos? Y as, por supuesto, qued garantizado que podamos. Cassata se encogi de hombros y cambi de escena. Ahora estbamos contemplando un rocoso estanque de agua verdegriscea, donde media docena de criaturas con aspecto de pez estaban tostndose bajo una plida luz anaranjada. Tambin conseguimos el sonido, los graznidos de la chchara Quancie entre ellos. Puesto que ya haba visto de los Quancies todo lo que jams deseara ver, me volv hacia la mesa con las cosas de picar. No era que tuviera hambre..., ni siquiera hambre. Simplemente deseaba acabar con aquello. Estaba poniendo terriblemente a prueba mi largo entrenamiento en paciencia. No me gustaba, pero no vea ninguna otra alternativa. El Cassata-real segua con su reunin, y el Cassata-dupli estaba simplemente haciendo los oficios del buen anfitrin con nosotros..., especialmente con su chica. Pero el cielo se nos estaba cayendo encima, y no haba tiempo para viajes al zoo! Mientras el autocamarero con la chaqueta blanca me tenda un bocadillo de higadillos de pollo picados con cebolla por supuesto, tan simulado como el propio camarero, Albert se me acerc. Una buena jarra de cerveza alemana, por favor pidi al camarero, y me sonri. Supongo que no tienes inters en escuchar lo que se estn diciendo los Quancies, verdad, Rob? Los Quancies nunca tienen nada que decir. Di un hosco mordisco a mi bocadillo. Estaba delicioso, pero no era lo que haba deseado. Probablemente resulte ftil interrogarles admiti Albert, aceptando la jarra de oscura cerveza. Uno tiene que admitir que los Quancies son inteligentes, ms o menos, porque al menos poseen un idioma. Lo que no poseen son manos. Viven en el mar, y sus pequeas aletas no sirven ms que como eso, como aletas. Si no respiraran aire probablemente nunca hubiramos conocido su existencia, porque no poseen ciudades, ni herramientas, ni, lo que es ms importante, escritura. En consecuencia, no disponen de una historia escrita. Tampoco la tienen los Perezosos; pero sus expectativas de vida son tan largas (aunque tan lentas), que sus bardos recuerdan eddas en las que puede confiarse, al menos, tanto como en las canciones de Hornero. Tengo algunas noticias que tal vez te interesen dijo Albert cuando termin de dar su primer largo sorbo de cerveza. Buen viejo Albert! Termnate sta y te invito a otra exclam. Y cuntame! No es mucho dijo, pero por supuesto sigo teniendo acceso a los bancos de datos de la nico Amor. Haba un cierto nmero de archivos que pens que tal vez tuvieran algn significado en la situacin actual. As que acced hace un rato a todos ellos, y haba muy pocos datos tiles en los primeros miles. Luego comprob los registros de inmigracin de los ltimos meses. Y descubriste algo dije, para ayudarle un poco. No es slo la gente de carne la que me ha enseado paciencia. Lo hice, s admiti. Recordars que la mayor parte de los nios que fueron evacuados de la Rueda de Vigilancia fueron realojados en la Tierra. Segn los registros de inmigracin, al menos siete de ellos se hallan actualmente en la zona servida por la red de comunicaciones del Pacfico occidental. Por supuesto, es de esta red de donde se origin la comunicacin al kugelblitz. Le dirig una mirada sorprendida e incrdula.
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Por qu querra un nio humano trabajar para los Asesinos? pregunt.

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No creo que ninguno lo haya hecho dijo Albert, aceptando pensativo su segunda jarra, aunque la posibilidad no puede ser descartada. Pero sabemos que estaban presentes en la Rueda cuando los Vigilantes sospecharon haber detectado algo, y ahora estn en la Tierra; al menos es posible que los Asesinos hayan viajado con ellos. Me di cuenta de mi estremecimiento. Tenemos que decrselo a la JVA! S, por supuesto asinti Albert. Ya lo he hecho. Me temo, sin embargo, que esto va a traer como resultado una prolongacin de la reunin en la que se encuentra ahora el general Cassata original. Mierda dije. Sin embargo sonri Albert, no creo que se prolongue mucho, puesto que ya he resumido los datos y se los he presentado a la comandante Havandhi para ser transmitidos a la reunin. Entonces, qu se supone que debemos hacer ahora? Seguir mirando a los Quancies con la boca abierta? Creo dijo Albert que los otros estn perdiendo tambin su internes hacia los Quancies y estn preparados para pasar a los Cerdos Vud. Ya han visto a los Cerdos Vud! Pero no tienen nada mejor que hacer, no? Dud, y luego aadi: Adems, me gustara que observaras un poco con atencin las tallas de los Cerdos Vud. Creo que poseen un inters especial. Contemplando a los Cerdos Vud, fui incapaz de decir que< era exactamente lo que Albert crea que poda ser de inters Todo lo que senta era disgusto..., quiero decir, sin contar la impaciencia que a duras penas intentaba refrenar. Los Cerdo; Vud vivan en la inmundicia. Nunca haba comprendido por qu no se ahogaban en su propia porquera, pero a ellos m pareca importarles. sa era la cualidad porcina de los Cerdos Vud. En realidad su aspecto no era porcino. Ms que a otra cosa, se parecan a osos hormigueros de piel azul; sus cuerpos se afilaban en lo: dos extremos, cabeza y cola. Sin embargo, eran realmente porcinos. Donde vivan ahora no poda denominarse una jaula Era una pocilga. Vivan encima de sus propios excrementos. El lodo que tenan bajo sus pies no era exactamente lodo, sino ms bien mierda de cerdo. Estaba lleno de pequeos adornos, como uva; pasas en un pudn de frutas podridas y excrementos, y los adornos eran las tallas que Albert haba mencionado. Puesto que Albert las haba sealado, dediqu una atenta mirada a las tallas de los Cerdos Vud. No pude ver qu poda interesarle de ellas. Las tallas no eran nada nuevo. Todos lo; museos estaban llenos de ellas. Incluso una vez haba tenido una en mi mano..., a disgusto, porque su apestoso olor haba sobrevivido pese a los hervidos, esterilizados y pulidos. Eran simplemente trocitos tallados de materia vegetal leosa, o de diente, o de hueso. Tenan entre los diez y los doce centmetros de largo, y cuando estaban talladas en diente, el diente no era de ningn Cerdo Vud. Los Cerdos no tenan dientes. Todo le que tenan eran unas superficies duras, rasposas y muy abrasivas en la terminacin carnosa de sus narices..., o trompas, o bocas, segn como quieran describirlo. Los dientes procedan de los animales de los que se alimentaban, varias docenas de los cuales haban sido importados junto con los Cerdos cuando se estableci la colonia. El hecho que utilizaran los dientes de otros animales para sus tallas no demostraba ninguna delicada sensibilidad por parte de los Cerdos, porque cuando utilizaban huesos, esos huesos era muy probable que hubieran pertenecido a sus antepasados ms cercanos y queridos, una vez fallecidos y devorados por los supervivientes. Tallas no es exactamente la palabra correcta, tampoco. Los Cerdos mordisqueaban las
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piezas hasta darles su forma, porque no disponan de herramientas con las que tallar nada. Tampoco tenan ningn lenguaje. De hecho, considerados en su conjunto, tenan aproximadamente el CI de una tortuga... Slo que creaban, y seguan creando obsesivamente, aquellas obras de arte. Arte era tambin una palabra excesiva, porque slo tenan un tema. Las tallas eran como muecas. Se parecan, tan aproximadamente como puede describirse, a unas criaturas de seis patas con el cuerpo de un len y la cabeza y el torso de un gorila, y no haba nada que se pareciera ni remotamente a ello en el planeta del que procedan. Qu hay de especial en todo eso? pregunt a Albert. Por qu crees que los Cerdos tallan todo esto? contraatac. El resto del grupo entr en el juego de las suposiciones. Objetos religiosos dijo Cassata. Muecas dijo Alicia Lo. Necesitan algo a lo que acunar. Y: Visitantes dijo mi querida Essie-Porttil. Y Albert irradi aprobadoramente hacia ella. Como es a menudo el caso entre Albert y yo, no tena ni idea de lo que pasaba por su mente. Hubiera sido interesante seguir sus procesos mentales a partir de aquel punto, pero Cassata se envar de pronto. Mensaje dijo. Disclpenme. Y se esfum. No regres exactamente. Lo que ocurri fue que perdimos la visin y el sonido de aquel pequeo espacio que l haba creado para nosotros. Simplemente omos una voz. No la suya, al principio. Lo que captamos al principio fue lo que reconoc como el desgranar del traductor Perezoso: Enormes eran y olorosamente ardientes y la gente se agitaba la una contra la otra aterrada. Y luego la voz de Cassata, llena de excitacin: Vengan! Pueden acudir a la reunin de estado mayor! Y luego apareci el propio Cassata, radiante con la felicidad de un soldado que ve la posibilidad de luchar un poco. Lo han conseguido, amigos! exclam. Han rastreado el origen del mensaje hasta los Asesinos. Van a enviar todo este sector hacia abajo, y nosotros vamos a ir con l!

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13 Nios en cautividad
La directora de la escuela no slo era humana, sino que era buena en tratar a los nios. Posea cuatro ttulos y diecinueve aos de experiencia. A lo largo de este tiempo se haba enfrentado a casi todos los problemas que la infancia poda proporcionar, que era aproximadamente un problema por nio y semestre para todos los miles de nios que haba supervisado con los aos. Nada de eso ayud ahora. Se hallaba en aguas demasiado profundas. Cuando lleg a la sala de espera de la seccin de asesoramiento se mostr sin aliento e incrdula. Pero eso es fantstico, querida le dijo a la sollozante Oniko. Cmo es posible... Ser capaces de leer tu diario... Pero qu...? Se dej caer en una silla, frunciendo el ceo a lo increble de todo el asunto. Seora? dijo Estornudos, y cuando consigui que la directora le mirara prosigui : No se trata slo de Oniko. Yo tambin llevaba un diario, y forma igualmente parte de la transmisin. La directora agit impotente la cabeza. Hizo un gesto con la mano hacia la pantalla en la pared, que mostr de inmediato la playa privada de la escuela; un grupo de autocosas estaban atendiendo los fuegos para las barbacoas, y los estudiantes empezaban a congregarse. Mir a los nios, luego a la pantalla, luego a los nios de nuevo. sabis. Yo tendra que estar all dijo, preocupada. Esta noche es la noche del luau, ya lo S, seora dijo Estornudos, y Harold asinti vigorosamente a su lado. Cochinillo asado dijo Harold. Baile! La directora tena un aspecto lgubre. Pens durante unos instantes, luego tom una decisin. Tendris que contrselo todo a los consejeros dijo. Los tres. Yo no llev ningn diario! se quej Harold. Pero, sabes?, nosotros no estamos seguros de ello. No dijo la directora firmemente , as es como tenemos que hacerlo. Los tres tendris que contar vuestras historias. Las mquinas os harn preguntas, estoy segura de ello. Simplemente decid la verdad, no ocultis nada..., me temo que vais a perderos el luau, pero dar instrucciones a los cocineros para que os guarden algo. Se puso en pie, se dirigi hacia la puerta, desapareci al otro lado. Harold mir duramente a sus amigos. Vosotros dos! buf, con tono de condena. Lo siento dijo educadamente Estornudos. Lo sientes! Hacerme perder el luau! Escucha dijo Harold, pensando rpido. Os dir lo que haremos. Yo ir el primero. As quiz pueda salirme de todo eso a tiempo y llegar a la playa al menos antes de que empiece el baile. Quiero decir, eso es lo menos que podis hacer por m, no creis?, despus de todos los problemas que me habis buscado. Por supuesto, en aquellos momentos ninguno de los nios saba exactamente los terribles problemas suscitados. Eran nios. No estaban acostumbrados a ser el centro de acontecimientos que haban agitado todo el universo. Estornudos supuso que haba algo de justicia en lo que Harold deca, aunque haba un segundo nivel de injusticia que no encajaba. Ni l ni Oniko haban hecho nada! Nadie les haba dicho que no deban pasar su tiempo investigando las condiciones de la Tierra en todos sus
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aspectos posibles. Nadie les haba apuntado siquiera que haba algo malo en resumir y organizar los datos en sus diarios..., que por supuesto no eran realmente diarios, en el sentido de pequeos cuadernos de bordes dorados en los que escribas tus ms recientes problemas y enemistades. Simplemente haban puesto en ellos toda la informacin que podan almacenar en sus vainas, como cualquier Heechee bienpensante (o cualquier humano influenciado por los Heechees) habra hecho. No haban hecho nada en absoluto por lo que pudieran ser reprendidos..., pero oh, qu terrible resultaba que sus inocentes actividades se hubieran convertido de algn modo en la ms prohibida de todas las acciones posibles, una transmisin al Enemigo! Era un pensamiento demasiado aterrador para que Estornudos pudiera asimilarlo. Oniko estaba mejor preparada para ello. Sus temores eran ms fciles de manejar. Estornudos dijo: Hay otra cabina, Oniko. Quieres entrar ahora? Ella neg con la cabeza. Sus oscuros ojos eran an ms oscuros con las recientes lgrimas, pero haba dejado de sollozar. Ve t, Estornudador. ste dud, luego dijo: De acuerdo, pero luego aguardar hasta que t hayas terminado. As podremos bajar juntos a la playa. No, por favor, Estornudador. Ve cuando hayas terminado. De todos modos, no tengo hambre. Estornudos se limit a sisear. No le gustaba la idea de Oniko perdindose la fiesta en la playa, y le gustaba menos todava el pensamiento de ella cojeando, andador incluido, por la arena, sin nadie que la ayudara. Ya le resultaba bastante difcil a Oniko ir de un lado para otro en una superficie firme y regular, con sus msculos an no lo bastante duros para el aplastante peso de la Tierra. Luego se le ocurri que no necesitaba prometer nada; poda esperarla, se lo hubiera pedido ella o no. Est bien, Oniko empez a decir. Y entonces las palabras mismas perdieron todo su sentido. Las luces se apagaron. La sala qued en penumbra, con la nica iluminacin procedente de la amplia cristalera que miraba a la montaa; pero la montaa estaba ocultando ya el sol poniente. De la cabina del consejero les lleg el furioso rugido de Harold. Y ahora eso! La puerta del cubculo se estremeci, luego se desliz lo suficiente a un lado como para permitir que un muchacho se deslizara por la abertura cuando Harold la abri manualmente. Qu demonios ocurre? pregunt, mirando furioso a Estornudos y Oniko. El estpido programa se qued callado de repente en medio de una pregunta! Estornudos dijo, intentando ayudar: Supongo que ha habido un corte de corriente. Oh, Torpe, qu tonto eres! La corriente nunca se corta! Estornudos mir hacia la pantalla de la pared, ahora a oscuras; a las luces de la sala, ahora apagadas; a la puerta que no se abrira cuando alguien se acercara a ella. Pues lo ha hecho, Harold dijo razonablemente. De modo que, qu vamos a hacer ahora? Cuando se cort la energa las luces se apagaron, y los pasillos de los edificios de la escuela eran ahora oscuros e inquietantes. Cuando las luces se apagaron los ascensores dejaron de funcionar, y con ellos su nica forma de bajar a la parte principal del edifico y a la playa era ahora descender por las nunca usadas escaleras.
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No era una eleccin prctica para Oniko y sus flojas piernas.

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Tendremos que andar dijo Harold acusadoramente, y Estornudos estuvo de acuerdo en ello. Pero ser mejor salir fuera y usar la carretera seal. Harold frunci el ceo hacia la cristalera que daba a la montaa, luego a la ventana ms pequea que les permita ver la playa. Aunque la escuela estaba inmvil y silenciosa, los estudiantes no. Casi todos ellos estaban ya ah abajo, empequeecidos por la distancia, agrupados en la playa. La escena en la playa no produca ningn temor, antes al contrario, pareca divertida, y Harold suspir. Oh, buen Dios, supongo que vamos a tener que bajar a la carretera y ocuparnos de Oniko. Bien, adelante con ello. No mencion que con la escuela fuera de servicio, la alternativa era dejarse deslizar colina abajo, lo cual no sera tan sencillo para l como para la nia. Ech a andar hacia la puerta. Con su escasa experiencia con puertas que no se abran cuando uno lo deseaba, casi se dio de narices contra ella antes de detenerse en seco y tirar furiosamente para abrirla manualmente. Ya casi era de noche ahora, y por supuesto las luces de la calle tambin estaban apagadas. Eso no importaba mucho. Antes de mucho tendran la luna en cuarto creciente en el cielo, y en el Pacfico incluso la luz de las estrellas era suficiente para que uno pudiera ver su camino. Lo que preocupaba a Estornudos ms que el apagn era Oniko. Raras veces haba llorado en la Rueda, incluso cuando los chicos mayores se haban metido con ella. Ahora pareca incapaz de dejar de hacerlo. Las lgrimas haban vuelto a brotar, formando lentas gotas en las comisuras de sus ojos; cuando una rodaba mejilla abajo, ya haba otra preparada para ocupar su lugar. Por favor, Oniko suplic Estornudos. Slo se trata de un problema con la electricidad. No es nada serio. No es la electricidad solloz ella. Es mi diario. No seas tonta dijo Estornudos desanimadamente, deseando poder convencerse al menos a s mismo, si no a Oniko. Tiene que tratarse de una coincidencia. Crees que el Enemigo iba a molestarse con las composiciones de un par de nios? Ella se agit en sus andadores para mirarle. Pero lo hicieron! gimi. Fueron mis palabras exactas. Y las tuyas tambin. S, Torpe cort speramente Harold. No intentes eludirlo! Todo es culpa tuya..., y de ella. Incluido el fallo de la electricidad? pregunt Estornudos. Pero no hall ninguna satisfaccin en sus palabras. En cierto modo, se admita a s mismo, era culpa suya. Las posibilidades en contra de una coincidencia eran aterradoras. Los Heechees no disponan de la analoga de los cuarenta millones de monos copiando a mquina las obras completas de William Shakespeare, pero no haca falta eso para convencer a Estornudos. La coincidencia, desde todos los puntos de vista, era imposible... Casi tan imposible como la nica otra alternativa que poda ver, la de que de alguna manera el Enemigo haba estado vigilando por encima de sus hombros mientras ellos completaban sus notas. Enfrentado a dos alternativas igualmente ridculas, Estornudos hizo lo que hara cualquier nio sensible, Heechee o humano: Lo apart de su mente. Seal la serpenteante carretera que utilizaban los aerocamiones. Bajemos a la playa por aqu sugiri. Pero eso son kilmetros gru Harold. Muy bien dijo Estornudos, t toma el atajo si quieres. Oniko y yo usaremos la carretera. Oh, Seor suspir Harold, aadiendo una nueva acusacin a su juicio contra Estornudos y Oniko. Creo que ser mejor que permanezcamos juntos. Pero eso va a
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tomarnos toda la noche.

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Se volvi y abri la marcha. Estornudos y Oniko le siguieron. La nia permaneca silenciosa y con el rostro tenso, cojeando y rechazando la ayuda de Estornudos. Tras una docena de metros, Harold mir a su alrededor y frunci el ceo. Iba ya muy por delante de ellos. No podis ir un poco ms aprisa? exclam. Puedes seguir sin nosotros dijo Estornudos, deseando que no lo hiciera. Por razones que no poda identificar, se senta intranquilo. Cuando el irritado Harold volvi sobre sus pasos y ech a andar con exagerada paciencia a su lado, se alegr de su compaa. Haba realmente algo de lo que sentir miedo? Estornudos no poda pensar en nada real. Era cierto que era oscuro y que podan ser fcilmente atropellados por algn vehculo a toda velocidad..., pero tambin era cierto que no haba ningn vehculo en la carretera; todos se haban quedado tambin sin energa. De todos modos, segua teniendo miedo. Estornudos nunca haba sentido miedo de aquella isla antes. Por supuesto, era humana y remota y en consecuencia completamente extraa para un nio Heechee, pero nunca se le haba ocurrido que hubiera nada en ella de lo que debiera sentir miedo. Evidentemente no de los pocos nativos polinesios que an quedaban. Casi todos ellos eran viejos que se mantenan aferrados a sus casas y costumbres mientras la mayor parte de los jvenes se haban marchado a lugares ms excitantes que Moorea. Ni siquiera haba sentido miedo de los edificios de la prisin, porque les haban explicado a todos los nios que casi no quedaban convictos vivos all. En cualquier caso, aunque el par que an quedaba haban hecho cosas terribles, no slo estaban seguramente confinados dentro del recinto, sino que eran muy viejos. No haba absolutamente nada, se asegur Estornudos con conviccin, que temer ms all de la posibilidad de llegar tarde al luau. Como un Heechee racional, dej que la lgica le convenciera. Y as slo se sobresalt, sin llegar a sentir miedo, cuando oy un repentino chillido de Harold y vio a los dos viejos surgir del sendero que conduca colina arriba y enfrentarse a los tres chiquillos. T eres un Heechee dijo el ms bajo de los dos hombres, con una complacida sonrisa de reconocimiento. Por supuesto que es un Heechee alarde Harold. Y quines demonios son ustedes? El viejo le sonri ampliamente y tendi una mano hacia su brazo. Pareci como una palmada tranquilizadora, pero no le solt. Dijo: Soy el general Beaupre Heimat, y ste es mi colega Cyril Basingstoke. Qu agradable sorpresa encontraros aqu. Supongo que estis estudiando en la escuela. S dijo Estornudos. Me llamo Estornudador, pero en general me llaman Estornudos. Mientras presentaba a sus compaeros de acuerdo con el diligentemente aprendido protocolo terrestre, intent identificar las expresiones en los rostros de los hombres. El general era alto, aunque no tan alto como su compaero, y posea un rostro ancho que exhiba una sonrisa no muy tranquilizadora. Estornudos no estaba particularmente versado en las sutiles diferencias tnicas que distinguan un tipo de humanos de otro, pero era evidente que el segundo viejo tena una piel mucho ms oscura. No parecan particularmente amenazadores, aunque la expresin del rostro del hombre negro era preocupada. Cuando el general se dirigi hacia Oniko, Basingstoke dijo rpidamente: Hombre, tenemos tanta suerte de estar fuera, que no me gustara que hicieras algo que nos trajera problemas. Heimat se encogi de hombros.
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Qu tipo de problemas? Slo deseaba decirle a esta hermosa jovencita que me alegra mucho verla. Ms pronto o ms tarde volvern a conectar la energa! Cyril dijo Heimat suavemente, ve a que te jodan. No haba ninguna amenaza palpable en la mirada que lanz a su compaero, pero los ojos del hombre negro se entrecerraron. Luego se volvi hacia Estornudos y lo sujet por el brazo. La presa de Basingstoke era fuerte; bajo aquellas capas de grasa humana y la reseca y correosa piel de la edad haba una buena cantidad de fuerza. T tambin eres el primer Heechee al que veo en persona anunci, cambiando de tema. Tienes a tus padres aqu? Harold eligi aquel momento para interrumpir. Sus padres son importantes Vigilantes en la Rueda alarde. Lo mismo que los mos y los de Oniko, y adems los de ella son muy ricos. Ser mejor que no intenten nada contra ninguno de nosotros! Por supuesto que no dijo Heimat virtuosamente, pero no solt el brazo de Harold. Por un momento pareci pensativo. No necesitas unos padres ricos para ser atractiva a mis ojos, querida dijo a Oniko. Pero no negar que eso es una ventaja adicional. Me alegra conocerte. Nosotros nos dirigimos a la playa. Por qu no vamos todos juntos? Ni lo sueen! restall Harold. No necesitamos..., ay! Sin soltar su presa, el viejo le cruz la cara con un revs de su mano. Lo que nosotros necesitamos es lo que importa dijo con tono conversacional, y aquello pareci dejar resuelto el asunto. Heimat mir a su alrededor, orientndose. Hacia la punta, no crees, Cyril? pregunt. Recuerdo que haba una carretera all, que se diriga hacia la plantacin de rboles del pan. Vayamos para all..., y mientras caminamos, mi querida Oniko, por qu no nos cuentas lo ricos que son tus padres? Estornudos tuvo la impresin de que, pese a lo fuerte que era el viejo, no era imposible librarse de un tirn y escapar echando a correr. Estornudos sopes cuidadosamente la perspectiva mientras Oniko responda de mala gana a las joviales y sondeantes preguntas del viejo general. Decidi que era mejor no intentarlo. Aunque Basingstoke era viejo, pareca bastante rpido, y Estornudos pens que probablemente reaccionara desagradablemente ante cualquier intento de escapar. Y de todos modos, aun suponiendo que pudiera liberarse, cmo podra liberar a Oniko? Aunque el grupo caminaba lentamente por la oscura carretera, la nia tena problemas en mantener el paso de los dems. Para ella, escapar era simplemente imposible. Como tampoco era probable que Harold pudiera conseguirlo, porque el nio humano pareca aplastado por el peso del bofetn que haba cruzado su cara. Avanzaba con paso firme, sin volver en ningn momento la cabeza, pero por la forma como se agitaban sus hombros Estornudos sospech que estaba llorando. Mientras salan de la carretera de circunvalacin hacia el sendero que descenda hacia la orilla, Estornudos pudo ver el luau en la playa. Los estudiantes haban improvisado antorchas que haban clavado en la arena y, aunque ahora se hallaban a casi un kilmetro de distancia, Estornudos poda or el sonido de sus canciones. Los envidi enormemente. Dese que pararan de cantar, para que as, si l o uno de los otros gritaba pidiendo ayuda, pudieran orles, pero, siendo realista, no crea que ninguno de ellos se atreviera de todos modos a gritar. Tras ellos, la gran montaa central de la isla bloqueaba las estrellas, aunque sobre sus cabezas las constelaciones eran brillantes. Pese a ello, el avance era dificultoso. De pronto Oniko tropez en el sendero, se enred con su propio andador, y estuvo a punto de caer de bruces. Lo que la salv fue la mano de Cyril Basingstoke, que se adelant tan rpida como el ataque de una serpiente. La deposit de nuevo en pie, y el general Heimat se volvi para
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mirar.

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Ah, la joven dama tiene problemas dijo con simpata. Sabes, Cyril?, creo que si t te hicieras cargo de Harold, yo podra llevar en brazos a Oniko. Basingstoke no respondi directamente. Alz con un rpido movimiento a Oniko hasta instalarla sobre su hombro, sin soltar para ello en ningn momento a Estornudos. T hazte cargo de sus muletas, chico orden. El general se volvi y le mir sin decir nada. Estornudos sise suavemente para s mismo, presa de un presentimiento. Haba algo humanamente desagradable flotando en torno a ellos en el clido aire tropical. Evidentemente Oniko tambin lo percibi, porque dijo, en un tembloroso intento de iniciar una conversacin neutral: Oh, mirad al agua! Las luces de Papeete estn encendidas! Era cierto: al otro lado del estrecho las extendidas luces de la ciudad principal de Tahit brillaban doradas. Aquello hizo que lo que pudiera haber entre los dos hombres quedara momentneamente pospuesto. Ellos tienen energa dijo pensativo Basingstoke. Y Heimat se apresur a aadir: Podemos ir hasta all! S, podramos hacerlo, si tuviramos un avin o un bote. Pero, qu haramos luego? All hay un aeropuerto, Cyril. Con aviones que van a Auckland, Honolul, Los ngeles... Por supuesto dijo Basingstoke. Para gente que tiene el dinero suficiente para pagar los billetes. Llevas contigo tu tarjeta de crdito? Oh, vamos, Cyril dijo Heimat reprobadoramente, no has estado escuchando. Esos chicos tienen crdito. Especialmente sonri, la joven Oniko es muy rica. Estoy seguro de que est dispuesta a hacer algo para ayudar a un pobre viejo, de una u otra manera. Basingstoke guard silencio por unos instantes. Estornudos poda sentir la tensin en la presa del hombre, y se pregunt cules eran exactamente los matices humano-terrestres que se estaba perdiendo. Luego el hombre dijo: Beaupre, lo que t hagas para tu propio placer no es asunto mo. Pero si interfiere con el que yo pueda salir de estas islas, entonces se convierte en un asunto personal. Si eso ocurre, hombre, te matar. Hizo una pausa, dejando que las palabras colgaran ah. Luego dijo: Ahora, veamos si podemos conseguir un bote. Haba botes, por supuesto. Haba al menos una docena de ellos varados a lo largo de la playa, donde la escuela mantena su pequea flotilla, pero cuatro de ellos eran kayaks y seis planchas de windsurf, y el nico realmente grande era un balandro, que ninguno de ellos saba manejar. No pueden hacerlo dijo Harold, sintiendo que regresaba su valor. As que djennos ir! No diremos nada... Heimat le mir sin hablar. Luego se volvi a Cyril Basingstoke. Tienen que tener algo que podamos utilizar murmur. La expresin de cada uno de los nios eran tan vaca e ignorante como resultaba posible, porque por supuesto la escuela s tena algo. Hay un muelle indic Basingstoke suavemente, sealando hacia el promontorio de tierra, y los tres nios suspiraron resignadamente al unsono. Mientras avanzaban sobre la crujiente arena llena de conchas hacia el embarcadero de la escuela, Estornudos dese contra toda esperanza que la totalidad de la pequea flotilla hubiera sido retirada para reparar, o hubiera salido a mar abierto, o se hubiera hundido. Y luego, cuando alcanzaron el muelle y Heimat dej escapar un rugido de rabia, sus esperanzas renacieron. No hay energa! exclam el viejo. No sirven! Pero Basingstoke alz la barbilla como si estuviera oliendo el viento.
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Escucha, hombre orden. Por encima del sonido de la brisa que descenda de la montaa se captaba un suave e insistente zumbido. Avanz hasta el extremo del embarcadero, donde el bote de fondo de cristal de la escuela permaneca amarrado a la toma de fuerza. Motor accionado por acumuladores croDebe haberse cargado durante la noche. Subamos! No podan hacer nada. Los viejos terroristas hicieron subir primero a los nios a la embarcacin, luego Basingstoke tendi Oniko a Heimat, que acarici prornetedoramente su cabeza antes de depositarla en la cubierta. Con Basingstoke al timn, Heimat solt las amarras, y el pequeo bote avanz ronroneante por la laguna inmvil como un espejo. Estornudos y Oniko, cogidos de la mano en el banco sobre el oscuro cristal, miraron tristemente hacia atrs, a la alta montaa y los oscuros edificios de la escuela. No, no enteramente oscuros, vio Estornudos con un rpido destello de esperanza; un destello que muri rpidamente cuando vio que slo unas pocas ventanas mostraban tras ellas un tenue resplandor. Alguien haba redescubierto las velas. La mayora de los estudiantes estaban an en la playa; Estornudos pudo ver sus siluetas agitndose a la luz de las antorchas. Pero cuando el bote con fondo de cristal torci hacia el paso entre los arrecifes, mantuvieron su distancia de la playa. Luego, justo en el momento en que necesitaban estar todo lo alertas y dispuestos que pudieran, Estornudos sinti que sus ojos se volvan ms y ms pesados. Qu extrao, pens, agitando la cabeza para mantenerse despierto. Aqul no era el momento para quedarse dormido..., y tampoco haba ninguna razn para ello! Hizo un gran esfuerzo por mantenerse despierto y puso en orden sus pensamientos. La primera pregunta era: Qu opciones tenan? Para empezar, calcul, el bote estaba todava a slo unos pocos cientos de metros de la playa. Nadar aquella distancia, en la poco profunda laguna de clidas aguas, era un juego de nios para casi cualquier nio..., para casi cualquier otro nio, pens tristemente, que no fuera Oniko o l. Ella careca de las fuerzas necesarias, l de la flotabilidad. Una lstima. Probablemente, si hubieran sido capaces de nadar aquella distancia, los dos viejos ni siquiera les hubieran seguido, pens melanclicamente Estornudos, puesto que lo nico que deseaban era escapar... Sise suavemente para s mismo cuando se enfrent al hecho de que uno de ellos pareca desear algo ms, al menos de Oniko. No era un pensamiento que Estornudos pudiera asimilar por completo. El concepto de violacin era totalmente extrao a cualquier Heechee, especialmente la violacin de una hembra no madura. Por los Antepasados, aquello era totalmente imposible! Sin mencionar el hecho de que era absolutamente repugnante. Haba odo discusiones tericas sobre esos asuntos..., relacionados con la conducta humana, por supuesto. No lo haba credo en absoluto. Incluso entre los humanos, aquellas perversiones eran seguramente irreales. Pero nunca hasta entonces se haba hallado en una situacin como aqulla. No, se dijo a s mismo, el riesgo era demasiado grande. Despus de todo, tales cosas podan ser ciertas! De alguna forma, tenan que escapar. Era posible que Harold pudiera librarse de ellos y acudir de alguna forma en busca de ayuda? l, al menos, no tendra ninguna dificultad en nadar hasta la orilla... Pero Harold estaba firmemente sujeto por el enorme negro al timn. Estornudos no crea probable que Basingstoke se dejara sorprender en algn momento con la guardia baja. La debilidad y la depresin se apoderaron de nuevo de l, y una vez ms los ojos de Estornudos empezaron a cerrarse. El viejo negro estaba canturreando para s mismo mientras diriga diestramente el bote hacia el canal de salida. Sabes, Beaupre? dijo al otro hombre. Creo que casi podemos llegar a tener xito en esta aventura! Desgraciadamente, no tengo ninguna forma de decir cunta energa hay almacenada en los acumuladores de este bote. Es posible que se nos agote antes de llegar a Tahit.
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En este caso dijo Heimat, bastar con que atemos a esos chicos a la parte de atrs del bote para que acten con sus piernas como motores fuera borda..., dos de ellos, al menos aadi, palmeando de nuevo la inclinada cabeza de Oniko. Basingstoke dej escapar una risita. La posibilidad de quedarse sin energa no pareca preocuparle, como tampoco, observ Estornudos, pareca tan preocupado como antes por los planes de Heimat hacia Oniko. Estornudos not que sus msculos abdominales se estremecan aprensivamente. Si slo no se sintiera tan inexplicablemente cansado! Era casi como si estuviera respirando un aire pobre en oxgeno o hubiera tomado alguna droga debilitante. De hecho, era casi como esa privacin que ningn Heechee permitira voluntariamente, como si se hubiera dejado estpidamente su vaina en alguna parte y no estuviera recibiendo las vivificantes radiaciones que proporcionaba... Estornudos sise audiblemente, alarmado. Heimat dej de mirar apreciativamente a Oniko y restall: Qu te ocurre? Pero Estornudos fue incapaz de responder. Estaba demasiado aterrado para hablar. Su vaina no emita nada. Un Heechee poda sobrevivir durante varios das, incluso semanas, sin el constante flujo de radiaciones microondas de su vaina. Esto nunca era un problema en sus mundos natales, puesto que por supuesto exista siempre un constante flujo de microondas en el entorno donde haban evolucionado: as era como haban llegado a necesitarlas constantemente, del mismo modo que los seres humanos necesitaban la luz del sol y los peces necesitaban el agua. Pero la supervivencia en otros lugares dependa de llevar esas microondas consigo. Al cabo de una o dos horas sin ellas su ausencia empezaba a dejarse sentir. Ahora haba transcurrido ms tiempo que se desde que se haba cortado la energa y la vaina haba dejado de irradiar. Estornudos estaba empezando a sentir los efectos. Era una sensacin como..., haba alguna forma de compararlas en trminos humanos? Sed? Agotamiento? Al menos, una sensacin de necesidad, del mismo modo que un ser humano en medio del desierto puede sentir al cabo del mismo tiempo la presin de las necesidades no satisfechas. Sabe que puede seguir durante un tiempo sin dar ningn sorbo de agua... Pero sabe que no puede seguir eternamente sin ella. Cuando el bote de poco calado cruz la abertura entre los arrecifes, fue golpeado inmediatamente por las olas del estrecho. No eran unas olas grandes, pero el bote se hallaba ahora en el ocano Pacfico. Aunque no haba ninguna tormenta, las olas que alzaban el bote y lo volvan a dejar caer se haban originado como meras ondulaciones a cinco mil kilmetros de distancia, y haban ido creciendo a medida que viajaban. Oniko jade y se agit junto a la borda, y empez a vomitar violentamente al mar. Tras luchar breve e intensamente consigo mismo, Estornudos se le uni. l no se vea sometido al mareo de la misma forma que un ser humano la constitucin del odo interno de un Heechee era totalmente distinta en su diseo, pero el movimiento, la tensin, y por encima de todo el drenaje de sus energas por la prdida de la radiacin de su vaina, se combinaban para hacer que se sintiera fsicamente enfermo. Desde la parte de atrs del balanceante bote Heimat ri tolerante. Pobres chicos! Os prometo que cuando lleguemos a la orilla os proporcionar algo para que dejis de pensar en esto. La nia slo est asustada, Beau gru Basingstoke. chalo todo fuera, Oniko; no te har ningn mal. El viejo negro pareca muy alegre mientras mantena el rumbo del bote por entre las olas. Cuando yo era nio dijo, dispuesto a contar una historia para dejar pasar el tiempo, tenamos tormentas en torno a nuestra isla que ninguno de vosotros creerais, chicos. Sin embargo, tenamos que salir a pescar, porque ramos muy pobres. Mi padre era viejo..., no en aos, sino por haber respirado los hidrocarburos en el aire. Productos petroqumicos. Nos ponan enfermos a todos, y luego, cuando salamos con los botes de
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pesca...

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Estornudos, que haba agotado todo lo que haba en su sistema digestivo capaz de salir por la boca, se dej caer al fondo del bote, sin escuchar apenas. Apret su rostro contra la superficie plana de cristal, enfriada por el agua del otro lado, y sinti a Oniko dejarse caer a su lado. Sujet apticamente su mano. Saba que tena que pensar en un plan, pero era tan difcil! ...y en el agua segua Basingstoke haba enormes tiburones, casi tan grandes y feroces, s, como los que hay aqu en el Pacfico... Incluso en medio de su agotamiento, la mano de Estornudos se apret convulsivamente en torno a la de Oniko. Tiburones? Eran otro horrible fenmeno del planeta humano del que haba odo hablar slo en teora. Enfoc sus grandes ojos para contemplar las negras aguas, pero por supuesto no se poda ver nada. Haba mirado muchas veces a travs de aquel cristal a los resplandecientes bancos de pequeos peces, girando al unsono hacia uno u otro lado, y a los crustceos que se arrastraban en la poco profunda arena. Esas cosas tambin le asustaban un poco, es cierto, pero le asustaban de una forma agradable, como cuando un nio salta bruscamente de su escondite para sobresaltar a otro. Pero tiburones] Estornudos dej firmemente de pensar en tiburones. En su lugar escuch al viejo negro seguir con sus interminables reminiscencias: ...durante cincuenta aos bombearon el petrleo hasta dejar los pozos secos, apestando el fresco y dulce aire de nuestra isla. Decan que lo necesitaban para desarrollar protenas a fin de que nadie muriera de hambre. Pero seguamos mundonos de hambre, sabis? Y eso es lo que hizo que me lanzara a la lucha, porque no haba ninguna otra forma de conseguir que la justicia... Justicia, pens atontadamente Estornudos. Qu extrao resultaba que aquel terrorista, asesino, secuestrador, hablara de justicia. Qu humano. Cuando vio que se acercaban al lado de Tahit del estrecho, Estornudos se oblig a sentarse y mirar a su alrededor. Haba una gran forma negra en el agua frente a ellos, anclada e iluminada, del tamao de un campo de ftbol. Aunque Estornudos saba que estaba all, necesit un momento para reconocer que era la factora flotante de alimentos CHON. Noche y da aspiraba el oxgeno y el nitrgeno del aire, el hidrgeno del agua del mar, y el carbono de los infortunados habitantes del estrecho, para alimentar a la gente de Tahit y las islas vecinas. Se pregunt cmo el viejo Basingstoke se atreva a pasar tan cerca de ella, y luego se dio cuenta de que, por supuesto, la factora estaba totalmente automatizada; no deba haber en ella ningn ser humano, y las autocosas que realizaban todas las tareas no prestaran la menor atencin a un bote pequeo que pasara cerca. Y luego Estornudos se dio cuenta de otras dos cosas. La primera fue que la iluminada Factora Alimentaria estaba iluminada. Haba energa all! Y la segunda fue que, extendindose a partir de sus ingles, una clida y suave oleada de bienestar se estaba esparciendo por todo su cuerpo. Haban salido de la zona de interrupcin de energa, y su vaina estaba funcionando de nuevo. Mientras orillaban la costa, las olas se hicieron ms bruscas. All no haba ninguna laguna, ningn arrecife para protegerles del Pacfico, y el bote de fondo de cristal bailoteaba intensamente. No vayas a ahogarnos ahora, viejo estpido gru Heimat a su socio, y Harold lanz un estrangulado chillido de miedo cuando el agua pas por encima de la borda y le moj. Estornudos comprendi el temor de los humanos. Mientras si cabeza se 7aclaraba, empez a compartirlo. El pequeo bote avanzaba de costado con respecto a las olas, y el riesgo de volcar era autntico. Pero esa preocupacin no empa su sensacin de bienestar. Las radiaciones de la vaina eran tan refrescantes como una bebida fra en un da caluroso..., no, mejor que eso! Tan refrescante como un ponche de ron tras salir de un banco de niebla;
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un clido y agradable entumecimiento robaba toda su volicin. La soadora lasitud durara solamente un rato, hasta que su cuerpo se hubiera empapado lo suficiente de microondas para sentirse de nuevo satisfecho. Pero mientras ocurra, se notaba demasiado relajado como para preocuparse por ello. As que permaneci dcilmente sentado mientras Cyril Basingstoke escrutaba la orilla en busca de algn refugio. Escuch sin demasiada atencin mientras los dos viejos discutan acerca de cul elegir. Intent ayudar obedientemente achican do agua del fondo del bote con el cuenco de sus flacas y desnudas manos Heechees tan mal adaptadas para esa tarea mientras se decidan por una casa en la playa con su propio muelle flotante, y Basingstoke haca avanzar el bote hasta e amarradero. Salieron del bote, subieron la playa hasta la casa, se reunieron delante del porche cerrado... Hubo al menos una docena de veces en las que Estornudos hubiera podido liberarse y echar a correr. Los viejos estaban cansados ahora, porque la noche ya estaba bien avanzada y el viaje haba sido agotador para ellos Pero no se arriesg. Tampoco lo hizo Harold, aunque quiz porque las posibilidades del nio humano eran peores; el general Heimat no haba soltado su brazo ni un solo momento. Y por supuesto Oniko no tena ninguna posibilidad de escapar por s misma. As que Estornudos ayud dcilmente a Oniko y aguard con paciencia mientras los dos viejos discutan. Habr algn sistema de alarma, hombre advirti Basingstoke. Heimat sonri. Todo lo que dijo fue: Sujeta al chico del brazo y se puso a trabajar. Las habilidades que una docena de veces haban sido abortadas por los multirredundantes programas de guardia de la prisin no iban a ser derrotadas ahora por una vulgar alarma contra ladrones de una casa. En dos minutos estaban dentro. La puerta fue cerrada a sus espaldas. Las posibilidades de escapar haban desaparecido; y, tardamente, Estornudos se dio cuenta de las oportunidades que haba dejado pasar sin aprovecharlas. Al suelo boca abajo, queridos orden alegremente Heimat, y colocad vuestras manos en la nuca. Si os movis estis muertos..., excepto t, por supuesto, mi dulce Oniko. Los nios se echaron obedientes al suelo, y Estornudos oy los sonidos de los dos hombres registrando la casa y murmurndose cosas. La lasitud estaba desapareciendo, ahora que ya era demasiado tarde, pero estaba empezando a darse cuenta de otra cosa. Apenas oa lo que los secuestradores estaban diciendo o haciendo. Deseaba algo... Necesitaba hacer algo... Sin pretenderlo en absoluto, se levant y avanz hacia el sistema de comunicaciones PV de la casa. Fue Basingstoke quien lo vio primero, lo cual quiz salv la vida a Estornudos. El viejo estaba a su lado en menos de un segundo, apartndole de un empelln. Estornudos aterriz en medio de la estancia y se le qued mirando con ojos parpadeantes. Chico, chico gru reprobador el viejo. Qu demonios piensas que ests haciendo? Tengo que hacer una llamada explic Estornudos, ponindose de nuevo en pie. No tena nada roto. Avanz de nuevo hacia el sistema de comunicaciones. Basingstoke lo sujet con fuerza. El viejo era ms fuerte de lo que Estornudos haba credo; el nio se debati por unos instantes, luego ces en su empeo. Lo que tienes que hacer ri Basingstoke es exactamente lo que te he dicho que hicieras, chico, y nada ms. Te quedars sentado tranquilamente, o... Heimat! Vigila a la chica! Porque tambin Oniko se haba puesto trabajosamente en pie y avanzaba torpemente hacia el sistema de comunicaciones, con una expresin decidida en su rostro. paso. Heimat la haba rodeado con uno de sus brazos antes de que consiguiera dar el primer
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Qu demonios os ocurre a vosotros dos? buf. Creis que no hablamos en serio? Quieres que matemos al cachorro Heechee para convencerte? Ser mejor que los atemos, Beaupre corrigi Basingstoke. Luego, observando la expresin en el rostro de Heimat y la forma en que sujetaba a la nia, suspir. Oh, deja eso, hombre! Tendrs todo el tiempo que quieras luego! La casa de la playa result ser la cueva del tesoro para los viejos terroristas. Haba comida, haba energa, e incluso encontraron algo que podan considerar como armas..., un fusil de pesca submarina de resorte con una cierta provisin de arpones, y una plana y pesada pistola aturdidora concebida al parecer para las ocasiones en que un pescador suba a bordo un pez grande que an tena vida suficiente como para agitarse y dar peligrosos coletazos en el bote. La lasitud de Estornudos desapareci, y contempl las armas con sorpresa y algo ms que un poco de terror. Eran armas! Podan matar a alguien! Eran unos artilugios tpicamente humanos! Cuando hubieron localizado la comida, lo primero que hicieron los dos hombres fue comer, murmurando entre s por encima de la mesa, pero cuando terminaron desataron a Oniko y le permitieron que diera de comer a los otros. Tuvo que darles la sopa a cucharadas como si fueran bebs. En una ocasin se puso torpemente en pie y se dirigi de nuevo hacia el sistema de comunicaciones PV, pero Heimat se le adelant. No lo intent de nuevo. La primera ansia incontrolable de Estornudos de hacer lo mismo se esfum, dejndole desconcertado acerca de qu era lo que estaba tan ansioso por hacer. Llamar a alguien, por supuesto. Pero, a quin? A la polica? S, seguro, eso sera lo lgico; pero no crea que fuera eso lo que tena en mente, Cuando todos hubieron comido y a los nios se les permiti incluso, uno a uno, efectuar visitas escoltadas al cuarto de bao, Heimat pas cariosamente un brazo por los hombros de Oniko. La nia se estremeci, sin mirarle. Heimat, hombre dijo Cyril Basingstoke, con un tono de advertencia. El general pareci sorprendido. Qu he hecho? pregunt, jugueteando descuidadamente con el negro pelo de la nia. Hemos comido. Nos hallamos en un lugar tranquilo y cmodo. Creo que nos hemos merecido el derecho a descansar unos momentos y a disfrutar un poco. Seguimos todava en una isla en medio del ocano Pacfico, hombre dijo pacientemente Basingstoke. No estaremos a salvo hasta que hayamos salido de ella. Ms pronto o ms tarde los propietarios de esta casa volvern, o algn vecino ver las luces y les llamar, y qu haremos entonces? Heimat suspir, tolerante, y se puso en pie, yendo de un lado a otro de la habitacin. seal. Pero nos queda todava una larga noche, y no habr ningn vuelo hasta maana

Maana no est muy lejos contraatac Basingstoke. Y adems est el bote. Si lo dejamos donde est, conducir a la gente hasta nosotros. Creo que t y yo, Beau, deberamos bajar y enviarlo de vuelta a mar abierto antes de que se haga de da. Oh? dijo Heimat. Pero por qu nosotros dos, Cyril? Se sent en la esquina de un mueble, observando al otro hombre, y como fuera que ninguna de las expresiones de los dos hombres cambi, Estornudos fue consciente de pronto de la nueva tensin que dominaba ahora la estancia. Heimat prosigui, pensativo: Djame ver si puedo leer tu mente, viejo camarada. Ests pensando que ser mucho ms difcil conseguir pasaje para dos que para uno. Tambin ests pensando que si yo, y esos agradables chicos, estuviramos muertos, nuestros cuerpos podran ser abandonados aqu en esta casa sin que nadie los descubriera durante un tiempo prudencial. Oh, Beaupre, tienes mucha imaginacin dijo Basingstoke con voz tolerante. S admiti Heimat. Imagino que ests haciendo clculos, Cyril, acerca de qu te resultar ms til, si mi ayuda o mi cuerpo muerto. Incluso creo que ests tomando en consideracin en qu forma sera ms ventajoso para ti que fueran hallados nuestros cuatro cuerpos. Quizs en el bote a la deriva, para que la gente pensara que lo ms probable era que
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t te hubieras ahogado mientras cruzabas el estrecho. Me acerco mucho a lo que ests pensando? Basingstoke dirigi a su socio una sonrisa tolerante. Oh, quiz s, en trminos generales admiti. Uno tiene ese tipo de pensamientos ociosos de tanto en tanto. Pero slo era un pensamiento, hombre. Entonces piensa tambin en esto sonri Heimat, alzando su mano del mueble para revelar la plana pistola aturdidora. Oniko chill y se derrumb contra Estornudos. ste dese haber podido palmear tranquilizadoramente su hombro, pero las cuerdas que lo sujetaban no se lo permitan; se conform con frotar su correosa mejilla contra el crneo de ella. Basingstoke mir por un momento a los nios, luego se volvi a Heimat. Beaupre dijo, lo que yo pienso es slo seguramente lo que t has estado pensando tambin; de modo que lo ms sensato es que nos paremos a considerar las alternativas. Pero no deseo que tu cuerpo sea hallado fuera de la isla. Por todo lo que saben hasta ahora, seguimos todava en Moorea. Espero que nadie piense de otro modo hasta que sea demasiado tarde. As que no seas estpido, hombre. Librmonos del bote. Luego arreglemos alguna forma de irnos lejos de aqu. Heimat lo estudi, rascndose la barbilla con la ua del pulgar. No dijo nada. Adems indic Basingstoke, hay algo ms en lo que pensar. Ninguna persona sensata deja una pistola cargada en un cajn cuando se marcha. Crees que el propietario de esta casa fue tan descuidado? Ests muy seguro de ello? Ni siquiera has comprobado si estaba realmente cargada, o al menos no te he visto hacerlo. Heimat asinti respetuosamente con la cabeza. Apoy las manos en sus rodillas por un momento, contemplando el arma. Lo que vio qued oculto a los ojos de los dems por el mueble; hubo como un suspiro de metal abrindose y luego un chasquido al volver a cerrarse. La expresin de Heimat no cambi cuando alz de nuevo la vista. Ahora s si est cargada o no observ. Pero t sigues sin saberlo. Lo est, entonces? inquiri educadamente Basingstoke. No aguard la respuesta. En cualquier caso, dejemos esta discusin; no tiene sentido. Iremos los dos a librarnos del bote; los chicos estarn seguros aqu. Luego volveremos y veremos la forma de abandonar esta isla. Luego, Beaupre, mientras aguardamos hasta que llegue la hora de tomar el avin, puedes divertirte de la mejor manera que creas oportuno. Haba sido el general Beaupre Heimat quien los haba atado, y Estornudos tuvo que reconocer que el viejo saba lo que estaba haciendo. Pocos minutos despus de que salieran de la casa empez a forcejear intilmente con sus cuerdas. No le ayud en nada el quejoso gemido de Harold: Qu demonios pasa contigo, Torpe? Con lo pellejudo que eres, tendras que poder librarte sin problemas de esas cosas! Luego podras desatarnos y entonces... Harold se interrumpi, porque ni siquiera l poda visualizar un buen y entonces. En cualquier caso, los dos hombres estuvieron de vuelta casi inmediatamente, y se atarearon en el sistema de comunicaciones PV. Contactaron con reservas del aeropuerto de Faa-Faa-Faa. La empleada era o pareca ser una hermosa joven polinesia vestida con un sarong y flores en el pelo. Su aspecto era tan amistoso como real cuando les mir desde el tanque PV. Por un momento Estornudos pens en gritar pidiendo ayuda, pero las esperanzas no justificaban el riesgo. Indudablemente se trataba slo de una simulacin, y probablemente una ms bien rudimentaria. Muestre todos los vuelos sin escalas a ms de dos mil kilmetros que partan desde ahora hasta el medioda orden Heimat. Oui, m'sieur. La muchacha sonri y desapareci. La PV mostr una lista: UA 495 Honolul 06:40
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JA 350 AF 781 NZ 263 QU 819 UT 311 Tokio Los ngeles Auckland Sydney San Francisco 08:00 09:30 11:10 11:40 12:00

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Heimat dijo inmediatamente: Quiero el vuelo a Los ngeles. Basingstoke suspir. De acuerdo, Beaupre. Supongo que lo quieres. Yo tambin. Heimat pareci disgustado. T puedes tomar el de San Francisco argument. Es slo un par de horas ms tarde, y es mejor que no tomamos el mismo vuelo, no? O puedes ir a Honolul, o a Tokio... No quiero ir a otra isla, o a un lugar donde no pueda hablar el idioma, y no deseo aguardar un par de horas ms. Tomar ese avin a Los ngeles. Heimat suspir y lo dej correr. Muy bien. Podemos separarnos cuando lleguemos all. Reservas! La muchacha volvi a aparecer e inquiri educadamente: M'sieur? Quiero plazas para dos en el 781 de la Air France de esta maana. El seor J. Smith y el seor R. Jones improvis. Primera clase o turista, seor? Oh, primera clase, por supuesto sonri Heimat. Nuestra querida sobrina ha sido lo bastante amable como para traernos hasta aqu a pasar unas pequeas vacaciones con ella, y es muy generosa. Un momento dijo, haciendo seas a Basingstoke de que trajera a la nia. Fuera del campo de visin de la PV, el negro desat rpidamente las manos de Oniko. Luego hizo una sea a Heimat y alz a la nia hasta el aparato. Oniko, querida sigui Heimat, sers tan amable de proporcionarle a este joven y amable programa de ordenador la identificacin de tu tarjeta de crdito? Estornudos contuvo el aliento. Intentara Oniko pedir ayuda? No lo hizo. Dio con voz clara al programa los datos de su tarjeta de crdito y someti su pulgar para verificacin. Estornudos se sinti momentneamente decepcionado. Dnde estaba ese valor humano del que tanto se vanagloriaban los hombres cuando era necesario? Y luego se sinti avergonzado de s mismo; si Oniko hubiera dicho alguna palabra equivocada, las consecuencias para ella hubieran sido muy desagradables tan pronto como el viejo terrorista la hubiera sacado del ngulo de visin de la PV. Y eso fue todo. No hubo ms preguntas. El programa con aspecto de polinesia verific la cuenta en un segundo y anunci: Confirmadas dos plazas para el seor J. Smith y el seor R. Jones en el vuelo sin escalas que sale del aeropuerto de Faa-Faa-Faa a las nueve y media en direccin al Intercontinental de Los ngeles. Desean continuar el vuelo o regresar desde all? No por el momento dijo Basingstoke, y cort la comunicacin. Espera un momento protest Heimat. A qu viene tanta prisa? Sabes que una vez estemos en Los ngeles querremos seguir! Pero no con su crdito, hombre. Es demasiado arriesgado. Tendrs que hallar tu propio camino desde all. Los ojos de Heimat se entrecerraron peligrosamente. Ests tomando demasiadas decisiones, Cyril dijo suavemente. Has olvidado que sigo teniendo la pistola? Y luego, de pronto, aull: Qu est haciendo la condenada? Detena, Cyril! Porque Oniko, con la mano de Basingstoke an sujetndola, se haba dirigido de nuevo hacia el sistema de comunicaciones.
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Basingstoke la apart de un tirn.

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Vamos, vamos rega. Esto puede llegar a hacerse pesado, chiquilla! Oniko no respondi. Se limit a mirar fijamente al sistema de comunicaciones, ahora fuera de su alcance. tala orden Heimat. Estornudos observ ansiosamente mientras Basingstoke haca lo indicado, volviendo a depositarla junto a la hilera de cautivos al lado de la pared. Tan pronto como estuvo atada Oniko se relaj de nuevo, apoyando su cuerpo contra el de Estornudos en busca de consuelo. Tena que hacerlo le susurr, y l sise su conformidad. Haba tenido que hacerlo, del mismo modo que l tambin haba tenido que intentar alcanzar el sistema de comunicaciones apenas entraron en la casa. Estornudos pens desconcertado en aquel compulsivo intento; no poda recordar por qu haba parecido tan importante, slo que haba tenido que hacerlo. Del mismo modo, pens, que haba deseado descubrir y registrar todos los datos que pudiera encontrar sobre la historia y actividades Heechees para su diario. Tena la sensacin de que ambos impulsos estaban relacionados, pero no poda comprenderlos. Pronto se irn le susurr a Oniko, ofrecindole el nico consuelo que pudo encontrar. Ella le mir sin decir nada. No necesitaba hablar; lo que hubiera dicho hubiera sido solamente: No lo bastante pronto. Los dos viejos estaban haciendo lo que hacan siempre. Discutan. Qu extraos eran los humanos, decidir incluso las cuestiones ms sencillas discutiendo. Esta vez la disputa era acerca si deban dormir o no, y quin deba hacerlo primero. Heimat estaba diciendo: Ser mejor que descansemos, Cyril. Una o dos horas cada uno, para estar alertas cuando lleguemos al aeropuerto. Por qu no lo haces t primero? Yo permanecer despierto para ocuparme de nuestros jvenes invitados. Si te ocupas de la pequea como deseas restall Basingstoke, probablemente morir a causa de ello. Heimat agit tristemente la cabeza. La vejez te ha debilitado. Qu te importa lo que pueda ocurrirle a la pequea? La vejez te ha vuelto estpido! Hay todo un mundo de nias pequeas ah fuera. Una vez estemos lejos de esta isla, puedes hacer lo que quieras con todas ellas, por lo que a m respecta, pero sta posee una cuenta de crdito que podemos utilizar. Podr pagar nuestras facturas cuando est muerta? Qu facturas? Ya tenemos los billetes de avin. Y cmo vamos a llegar al aeropuerto? inquiri Basingstoke. Andando? Heimat pareci pensativo, luego hosco. Esta vez quiz tengas razn admiti a regaadientes. Luego su rostro se ilumin. Alquilemos un coche ahora, y luego tendremos tiempo para otras cosas mientras esperamos a que llegue! Estornudos fue incapaz de decir cunto de aquello comprenda Oniko. Su cuerpo estaba flccido, all apoyado contra el suyo. Permaneca con los ojos cerrados, pero aquellas lentas lgrimas an seguan resbalando por sus mejillas, una tras otra, de su al parecer inagotable provisin. Estornudos cerr tambin los ojos. No era tanto debilidad, aunque sta era intensa tambin, como un esfuerzo por concentrarse. Haba alguna posibilidad de escapar? Supongamos que le deca a los viejos que tena que ir de nuevo al lavabo. Supongamos que lo desataban para ello; podra entonces liberarse, cargar a Oniko en sus brazos, y correr fuera del edificio con ella? Podra ayudar Harold? Haba alguna posibilidad de que un plan as, o
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cualquier otro plan, tuviera xito?

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O simplemente resolveran para ellos el problema de Estornudos y Harold, que no tenan ninguna victimizacin sexual que ofrecer, terminando con sus vidas a la primera inconveniencia? Por primera vez en su joven vida, Estornudos contempl la posibilidad real de que su vida pudiera terminar como mximo dentro de las prximas horas. Era un pensamiento aterrador para un joven Heechee. No se trataba solamente de la cuestin de la muerte..., la muerte le llegaba a todo el mundo, ms pronto o ms tarde. Pero la muerte bajo esas circunstancias poda ser muy bien la muerte total, puesto que no haba nadie cerca para hacer lo necesario para tomar el cerebro muerto de Estornudos y vaciarlo en almacenamiento; no era la muerte lo que ms tema, sino la perspectiva de su cerebro descomponindose irremediablemente antes de poder ser transformado en un Antepasado... Se dio cuenta de que los viejos estaban discutiendo de nuevo, esta vez ms violentamente. Qu ocurre con esa maldita cosa? exclam exasperado Basingstoke, y Heimat censur: Debes haber hecho algo mal, viejo estpido. Espera! Djame a m! Prueba todo lo que quieras gru Basingstoke. Simplemente no funcionar. Retrocedi, con los ojos llameantes, mientras el otro hombre ms plido se inclinaba sobre el sistema de comunicaciones. Luego Heimat se ech hacia atrs, con expresin cejijunta. Qu fue lo que hiciste? pregunt. No hice nada! Simplemente lo apagu. Luego intent conectarlo de nuevo, y no funcion! Por un rpido momento Estornudos sinti una oleada de esperanza. Si el sistema de comunicaciones se haba averiado de alguna forma, entonces quiz los planes de los dos viejos tuvieran que cambiar. Quiz tuvieran que ir andando hasta el aeropuerto! Estornudos no tena la menor idea de lo lejos que poda estar, o siquiera en qu direccin, pero probablemente ellos tampoco. As que quiz no se atrevieran a perder ms tiempo. Necesitaran irse de inmediato, porque el sol, all fuera, estaba ya saliendo, el cielo era cada vez ms claro al otro lado de las ventanas. Y si se marchaban inmediatamente..., y si, por alguna razn, abandonaban su idea de matar a los posibles testigos que dejaran atrs..., y si decidan no llevarse a los nios con ellos..., y s... Haba demasiados y si. Pero entonces nada de aquello import. Estornudos vio que el tanque PV empezaba a iluminarse lentamente. Lo mismo vio Basingstoke, y exclam: No necesitamos seguir acusndonos mutuamente, Beau! Mira, ya funciona! Era cierto. Funcion; pero el rostro que les mir desde la PV no era la sonriente muchacha polinesia con el hibisco en el pelo. Era el rostro de un hombre. Un hombre de edad indefinida, bastante apuesto (o eso pensaba yo), que les sonrea de una forma amistosa. Estornudos no lo reconoci. Un humano se pareca demasiado a cualquier otro humano para un Heechee, excepto los pocos que haban permanecido mucho tiempo a su lado. Cyril Basingstoke y Beaupre Heimat, sin embargo, reconocieron de inmediato el rostro. Robinette Broadhead! exclam Basingstoke. Y Heimat gru: Qu demonios est haciendo ese hijo de puta aqu? Contemplando todo aquello desde el espacio gigabit, Essie ri nerviosamente. Eres muy famoso, Robn dijo. Incluso los viejos y retorcidos terroristas te reconocen de inmediato.
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Eso no es sorprendente, seora Broadhead dijo Albert. Al menos en dos ocasiones el general Heimat intent asesinar a Robinette. Y probablemente cualquier otro terrorista de la Tierra hubiera hecho lo mismo si hubiera tenido la oportunidad. No les des la oportunidad de hacer nada malo ahora, Robin suplic Essie. Adelante. Haz lo que tengas que hacer. Y, querido Robin, ve con cuidado! Los viejos y retorcidos terroristas no son nada comparados con otros peligros con los que insistes en enfrentarte ahora!

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Creo que en este punto debera hacer una pequea revisin. Cuando la noticia de la transmisin al kugelblitz alcanz la JVA, entraron inmediatamente en accin. Programas y gente en tiempo gigabit fueron puestos en busca de la fuente del mensaje, y la localizaron en una isla llamada Moorea, en el ocano Pacfico, y eso ocurri lo bastante rpido como para encajar incluso conmigo. Luego aplicaron los frenos, porque la gente de carne era quien tena que tomar la siguiente decisin. Lo hicieron tan rpido como poda hacerlo la gente de carne, les aceptar eso, pero la gente de carne no se halla en la carrera cuando t deseas autntica velocidad. Pasaron muchos, muchos milisegundos antes de que dieran el siguiente paso, y se necesit mucho ms tiempo que se antes de que pudieran ponerlo en prctica. Aislaron Moorea de la red de energa. Cortaron todo tipo de energa electromagntica en cualquier parte de la isla. Moorea fue declarada en cuarentena. No podan emitirse ms mensajes desde ella. Eso era lo correcto, y estuve de acuerdo con ellos. Pero les tom tanto tiempo! Y luego tom ms, ms y ms tiempo el dar el siguiente paso. No el saber lo que haba que hacer, porque Albert y Essie y yo se lo explicamos en menos de un instante, sino que se necesit un tiempo interminablemente largo para convencer a la gente de carne de que estbamos en lo cierto, y conseguir que hicieran lo que se deba hacer. Result claro desde un principio que haba Enemigos sueltos en la Tierra. Albert y yo dimos vueltas y vueltas al asunto durante miles de milisegundos, y simplemente no haba ninguna otra explicacin. Esas falsas alarmas en la Rueda de Vigilancia no haban sido en absoluto falsas. Conseguimos descifrar esto, milisegundo a milisegundo, para la gente de carne. Malditas fueran sus almas, lo discutieron. Ustedes no lo saben objet el general Halverssen, y yo chill (tanto como me es posible chillar en el tiempo de la gente de carne): Por supuesto que lo sabemos! Y Albert aadi razonablemente (y, oh!, cuan lentamente): Es cierto, general Halverssen, que no tenemos la seguridad absoluta. Pero la ciencia no est hecha de seguridades absolutas; slo es cuestin de probabilidades, y la probabilidad es que la afirmacin exacta de su realidad es abrumadora. Bien mirado, no hay ninguna otra hiptesis convincente que pueda competir con ella. Pueden imaginar ustedes cunto tiempo tom este tipo de cosa? Y luego tuvimos que convencerles de la siguiente afirmacin: que el Enemigo tena seres humanos trabajando para l. Aqu la discusin se hizo ms violenta, porque los generales de la JVA objetaron que ningn ser humano, por vil o loco que fuera, cooperara con el enemigo de cualquier vida orgnica en el universo. Fue necesaria toda una eternidad para explicarles que no estbamos hablando de una cooperacin voluntaria. Bien, qu queramos decir, entonces? Bien, no sabamos qu queramos decir, slo sealbamos que el hecho de que la transmisin haba sido efectuada en ingls, aunque muy acelerada, era una prueba indiscutible de que algn ser humano, en alguna parte, haba actuado como interfase entre el Enemigo y la transmisin. Y, por supuesto, el contenido de la transmisin apoyaba an ms la teora de que haba sido generada por el Enemigo e iba dirigida al Enemigo. Si fueran ustedes un explorador del Enemigo en la Tierra pregunt educadamente Albert, qu haran? Su primera misin sera averiguar todo lo posible acerca de cmo eran los seres humanos y los Heechees; acerca de qu tipo de tecnologa posean y cmo se desplegaba; acerca de todo lo que pudiera ser til en caso de conflicto. Eso es precisamente lo que contenan las transmisiones, seores. No puede haber ninguna duda.
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La discusin no slo tom milisegundos. Tom minutos, y los minutos se prolongaron a horas, porque los generales no pasaban todo su tiempo hablando con nosotros. Estaban actuando. Moorea estaba aislada, de modo que ningn trfico de mensajes poda ir en ninguna de las dos direcciones; as que la nica forma de establecer algn tipo de control era insertar nuevos cuerpos calientes con instrucciones de hacerse cargo. Hacerse cargo de qu?, preguntamos en vano. Hacerse cargo de la isla, por supuesto, fue la respuesta que obtuvimos. As que los aviones de largo alcance en Nand y Oahu fueron cargados de paracaidistas y enviados a Moorea. Haba hombres y mujeres valientes en aquellos aviones..., mucho ms valientes de lo que yo hubiera sido, puesto que su status de soldados haba sido puramente honorario durante al menos tanto tiempo como la mayora de ellos llevaban vivos. Pero volaron encima de la isla y se dejaron caer en la oscuridad..., sobre las laderas de la gran montaa central algunos de ellos, en las aguas de la laguna otros, unos pocos afortunados en los campos de taros o en las playas. Su misin era arrestar a todo el mundo que pudieran encontrar y, una vez hecho esto, indicar con espejos a los satlites de vigilancia que haba sobre sus cabezas el fin de la operacin para que Moorea pudiera ser conectada de nuevo a la red de energa y los investigadores responsables pudieran aterrizar all. Pueden imaginar cunto tiempo tom todo eso? Pueden imaginar los problemas? Doscientos soldados cayeron sobre Moorea, y casi setenta de ellos se rompieron brazos, piernas o cabezas en su descenso. Fue un milagro que ninguno de ellos muriera, y todo para nada. Porque mientras se estaba desarrollando todo esto, los ms rpidos de nosotros, como Albert y yo, estbamos haciendo el trabajo domstico que hubiera ahorrado todos esos esfuerzos. Tom un poco ms de tiempo del necesario, porque no podamos acceder a los registros de la isla de Moorea debido a la desconexin. Tuvimos que reconstruir la informacin a partir de otras fuentes. Y eso hicimos. Accedimos a todos los datos que pudimos hallar sobre el trfico a y de la isla de Moorea. Estudiamos los informes del censo de todo el mundo que viva all. Buscamos algn indicio, algn lazo de unin que relacionara algo con el Enemigo... Y los nombres de Oniko, Estornudos y Harold brotaron de los archivos. Tan pronto como vimos quines eran y dnde haban estado, supimos que all estaba la respuesta. Quin otro haba estado en la Rueda de Vigilancia durante la ltima falsa alarma? Cuando hubimos explicado todo esto a los altos jerifaltes de carne, admitieron que era importante. Tambin era totalmente intil, puesto que no haba ninguna forma de comunicarse con las tropas paracaidistas que por aquel entonces estaban descendiendo todava sobre la isla, para decirles dnde deban concentrar sus esfuerzos. Pero hicieron lo mejor que podan hacer a partir de ah. Pusieron los registros de vigilancia del satlite a nuestra disposicin, y cuando revisamos aquellas cintas vimos e! pequeo bote con fondo de cristal deslizarse fuera de la laguna en su camino a travs del estrecho. Desgraciadamente, cuando lo vimos, ya era historia. Pero all estaban. Los tres nios, trepando al muelle flotante de la casa en la playa propiedad del seor y la seora Henri Becquerel, que en aquellos momentos se hallaban de visita con sus nietos en el mundo de Peggy. Y cuando dimos el siguiente paso, monitorizando todas las comunicaciones que haban entrado o salido de la casa en la playa, no tuvimos ningn problema en identificar a los dos viejos conocidos que haban estado con los nios en el bote. Entonces almacenamos las imgenes y meditamos en el asunto. Aja dijo juiciosamente Albert, chupando enrgicamente su pipa. Mira a los nios. Dos de ellos llevan vainas anunci Julio Cassata, un momento antes de que pudiera hacerlo yo. Exacto radi Albert. Y qu mejor lugar para ocultarse para un ser de energa como el Enemigo que en una vaina? Pero pueden hacerlo?pregunt. Quiero decir, cmo pueden hacerlo? Puf, puf.
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Puede que les resulte difcil, s, Robn admiti Albert pensativamente, porque con toda seguridad los sistemas de almacenaje no son nada parecido a lo que ellos estaban acostumbrados. Pero tampoco eran compatibles, al principio, el sistema de almacenaje de los Antepasados Heechees y nuestra red gigabit. Simplemente tuvimos que imaginar una forma de transcribir el uno al otro. Crees que el Enemigo es ms estpido que nosotros, Robn? Y, antes de que yo pudiera responder: En cualquier caso, no hay ninguna otra hiptesis mejor. Ser mejor que no supongamos ninguna otra cosa. El Enemigo est en las vainas. Y las vainas estn en los nios dijo Essie, y los nios se hallan cautivos de dos conocidos asesinos. Robin! Hagas lo que hagas, tienes que asegurarte absolutamente de que los nios no van a sufrir ningn dao! Por supuesto, querida respond, preguntndome cmo conseguir exactamente aquello. Los archivos de datos de Basingstoke y Heimat no eran en absoluto alentadores, ni aunque prescindiramos de la conocida obsesin de Heimat hacia las chicas muy jvenes e indefensas. Hice un esfuerzo. Lo primero que debemos hacer dije, es persuadir a la JVA de que asle la casa. No queremos que el Enemigo se meta en el espacio gigabit y empiece a vagar por l. Ya han tenido todo el tiempo que han querido para hacerlo observ Albert. Pero quiz no lo hayan hecho. Quiz no puedan abandonar las vainas..., o no crean que sea necesario. Agit la cabeza. Tu problema, Albert, es que eres una construccin mecnica. No sabes cmo se comportan los seres naturales. Si yo fuera un miembro del Enemigo, en lo que seguramente es un lugar extrao y sorprendente, buscara un hermoso lugar donde ocultarme y permanecer hasta que estuviera seguro de que saba que estaba a salvo. Albert suspir e hizo rodar sus ojos hacia arriba. T nunca has sido una criatura natural de energa, as que no sabes nada acerca de su comportamiento me record. Pero si estoy equivocado, no hemos perdido nada, verdad? As que aislmoslos. Oh dijo. Ya he sugerido esto a los lderes orgnicos de la JVA hace unos momentos. La casa quedar totalmente aislada dentro de unos pocos miles de milisegundos. Y luego qu? Bien dije tranquilamente, luego les har una visita. En realidad, tom un montn de milisegundos hacerlo. No slo tuve que persuadir a los jerifaltes de carne de la JVA de que era la persona ms adecuada para negociar, sino que tuve que demostrarles, y a Albert tambin, que poda negociar de alguna forma que no les diera ni a los dos viejos ni al Enemigo ninguna posibilidad de escapar. Estupendo dijo enrgicamente el dupli de Cassata. Estoy de acuerdo. Me prepar para lo que saba que iba a venir a continuacin. Vino. Alguien tiene que hacerlo, pero no usted, Broadhead. Usted es un civil. Ahora escuche, cabeza de chorlito... chill, pero Albert alz una mano. General Cassata dijo pacientemente, la situacin en esa casa es inestable. No podemos aguardar a que una persona de carne llegue hasta all y negocie. Por supuesto que no dijo tensamente, pero eso no significa que tenga que ser Broadhead! Oh? dijo Albert. Quin entonces? Tiene que ser alguien como nosotros, no? Alguien que est al corriente de lo que ocurre. En realidad, uno de los que estamos aqu, no est de acuerdo? No necesariamente dijo Cassata, firme en su idea, pero Albert no le dej continuar. Creo que s dijo suavemente, porque el tiempo es esencial, y la nica cuestin es quin. No creo que deba ser yo; despus de todo, slo soy un tosco mecanismo. Y por supuesto no yo! interrumpi Essie.
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Y en cuanto a usted, general dijo educadamente Albert, simplemente no es lo bastante bueno para el trabajo. Lo cual me temo que slo deja a Robinette. Se tema! Cassata cedi. Pero no en su propia persona orden. Algo de lo que podamos prescindir, y eso es definitivo. As que no era exactamente yo quien sonri por el sistema de comunicaciones a los dos viejos monstruos y sus nios cautivos. Slo era un dupli mo, porque eso era todo lo que Albert y la JVA estaban dispuestos a permitir, pero tambin tuvieron que permitirme un tremendamente estrecho canal de comunicacin con mi dupli. No tenan ninguna eleccin al respecto, porque de otro modo ninguno de nosotros podra saber o tener ningn control de lo que ocurra en aquella pequea casa en la playa de la isla de Tahit. As que mir a travs de la PV a los viejos monstruos. Dije inmediatamente..., o mi duplicado dijo: General Heimat, seor Basingstoke, estn atrapados de nuevo. No hagan nada ridculo. Les dejaremos en libertad, bajo ciertas condiciones, siempre que ustedes cooperen. Empiecen desatando a los nios. Y al mismo tiempo mi otro yo, a salvo a cien mil kilmetros de distancia en la nico Amor, se quejaba amargamente: Pero eso toma tanto tiempo! No podemos evitarlo, querido Robn dijo Essie; y Albert carraspe y ofreci: Ve con cuidado. Sin duda el general Heimat intentar alguna accin violenta, pero Basingstoke es ms sutil. Mantenlo estrechamente vigilado, por favor. Tengo alguna otra eleccin? gru. No la tena. Ellos eran gente de carne, y yo era yo. Mientras mi dupli estaba pronunciando aquella interminablemente larga primera frase, nada menos que seis mil milisegundos!, yo estaba observando y registrando hasta la ltima molcula cada persona, mueble, cortina, ventana, partcula de arena y mota de polvo en aquella pequea y agradable habitacin. Me tom toda una eternidad activar mi imagen y pronunciar mis palabras de saludo, y luego se necesit otra eternidad para que Heimat respondiera. Entiendan, no dispona de los rpidos perceptores y actuadores que formaban parte de mi yo autntico all en la nico Amor. Dispona slo de un simple equipo de piezovisin, del tipo que tiene la gente en su sala de estar. Estn diseados para ser utilizados por la gente de carne. En consecuencia, son tan lentos como la gente de carne. No tienen por qu ser rpidos, puesto que la gente de carne no lo es. El sistema de barrido del sistema echa una mirada a lo que tiene delante, punto por punto. Examina uno tras otro cada uno de esos puntos y registra sus propiedades: tanta luminosidad, tal y tal longitud de onda..., y luego, uno tras otro, los archiva en su memoria para la transmisin. No bamos a permitir que el sistema transmitiera, por supuesto. La nica transmisin desde aquella habitacin iba de mi yo-dupli a mi yo-real a 100.000 kilmetros en el espacio. Los scanners del sistema eran lo bastante rpidos para eso, segn los estndares de la gente de carne. Contemplaban cada punto veinticuatro veces por segundo, y la persistencia de la visin de la carne llenaba los huecos. Lo que vea la gente de carne era la ilusin de mi presencia a tiempo real. Yo no tena esa ilusin. Lo que veamos tanto mi yo-dupli como mi yo-real era aquel doloroso construir de imgenes, punto a punto. Estbamos en tiempo gigabit, a muchas rdenes de magnitud ms rpidos. Podamos ver la entrada de cada dato individual. Pareca como si alguien estuviera llenando una tela subdividida en multitud de cuadraditos cada veinticuatroava parte de un segundo, un punto rojo aqu, otro escarlata ms oscuro a su lado, otro escarlata ms claro, y as sucesivamente, dolorosamente, punto a punto, veamos desplegarse una sola lnea de la falda roja de Oniko. Luego venan otro millar de puntos para la siguiente lnea, y luego la siguiente, y la siguiente, mientras yo y mi yo-dupli permanecamos metafricamente sentados y metafricamente mordindonos nuestras metafricas uas, aguardando a que apareciera toda la imagen. El sonido no era mejor. La frecuencia media del habla humana, digamos la vocal A, es de 440 hertzs. De modo que lo que yo oa (percibido en realidad como pulsos de presin)
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era un putt... putt... putt de sonido, cada putt individual un par de milisegundos despus del ltimo. En consecuencia tena que tomar nota de la amplitud de cada pulso y luego del tiempo transcurrido entre ellos, ms o menos a medida que el tono ascenda o descenda, e identificarlos como secuencias, y construirlos como espectrogramas de sonido, y traducirlos en slabas y finalmente en palabras. Oh, poda interpretarlos, de acuerdo. Pero, Dios mo, era tedioso. Era frustrante en todos los sentidos en que poda ser frustrante, porque era urgente. La urgencia era el Enemigo, por supuesto, pero tena algunas urgencias particulares propias. La curiosidad, por ejemplo. Aquel viejo loco llamado Heimat, lo conoca bien, haba intentado con todas sus fuerzas asesinarme tanto a m como a mi esposa. Realmente deseaba hablar con l de ello. Luego estaban los nios. Eran una urgencia muy especial, porque tena un cuadro muy claro de lo que estaban pasando y de lo aterrados, cansados y desmoralizados que deban hallarse. Deseaba rescatarlos de aquella prueba dentro del siguiente milisegundo, sin tener que regatear ni hacer tratos con los viejos asesinos; y no poda. Tampoco poda esperar, as que mientras Heimat y Basingstoke estaban todava abriendo la boca, sus expresiones congeladas por la sorpresa, cort para decirles directamente a los nios: dao. Oniko, Estornudos, Harold: estis a salvo. Esos hombres no pueden haceros ningn

Y all estbamos todos, sentados en la sala de control de la nico Amor. Albert dio una meditativa chupada a su pipa y dijo: No te culpo por ello, Robin, pero por favor, no olvides que el Enemigo es nuestra principal preocupacin. No tuve ninguna oportunidad de contestar. Essie me pas delante, gritando indignada: Albert! Eres slo una mquina despus de todo? Esos pobres nios no pueden estar ms asustados! Pero tiene razn argument Cassata. Los nios estarn bien. La polica de Papeete est en camino... Y llegarn cundo? pregunt Essie. Era una pregunta retrica; todos conocamos la respuesta. Ella misma la proporcion: Aproximadamente dentro de un milln de milisegundos, no? Cuntas cosas pueden pasar, incluso en tiempo de gente de carne? Mi dupli estaba acabando de decir: ...t--i-sas-a-l-v-o, de modo que tenamos todo el tiempo que quisiramos para el debate. Le pregunt a Albert: Qu crees que har Heimat? Tiene esa pistola dijo Albert juiciosamente. Quiz piense en utilizar a Oniko como rehn. Podemos ocuparnos de eso dijo hoscamente Cassata. Ni lo suee, Julio! exclam. Est usted loco? Si entra usted con armas de rayos en esta pequea habitacin, alguien resultar herido. Slo el alguien a quien apuntemos! Albert tosi desdeosamente. Nadie duda de la puntera de sus armas, general. De todos modos, tambin est la cuestin de la integridad de la caja de Faraday. Tenemos ese espacio completamente aislado, excepto ese nico canal entre el seor Broadhead y su dupli. Si ustedes lo perforan, qu ocurrir con los polizones? Cassata dud. Todos dudamos, porque all era realmente donde resida la preocupacin definitiva. Los polizones. El Enemigo! Viendo a aquellos tres decentes nios mantenidos como rehenes por dos viejos malhechores, uno llegaba a olvidar dnde resida el autntico terror. Heimat y Basingstoke
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eran simples aficionados! Entre los dos haban asesinado a unos pocos centenares de miles, quiz, de hombres, mujeres y nios inocentes, destruido varios miles de millones de dlares en propiedades, alterado las vidas de decenas de millones de personas..., oh, qu triviales resultaban cuando los comparbamos con la raza que mova de sitio estrellas, aniquilaba plantas enteros, se atreva a alterar el propio e inmenso universo! Terror? Ningn terrorista humano era ms que un despreciable mequetrefe comparado con el Enemigo..., no esos dos, no, no Hitler, no Gengis Khan, no Asurbanipal. Y el Enemigo estaba en aquella habitacin, y yo estaba proponiendo intentar enfrentarme a l... Finalmente mi dupli termin sus palabras de aliento para los nios. Cyril Basingstoke abri la boca para decir algo. Pude ver su expresin a travs de mi dupli. Sus ojos estaban clavados en m, con curiosidad y una especie de respeto. Era el tipo de respeto que puede llegar a sentir un gladiador hacia otro cuando se encuentran en la arena..., un gladiador que reconoca la diferencia de armas entre su oponente y l, pero que pese a todo pensaba que haba posibilidades de que su tridente pudiera prevalecer sobre la red del otro. No era en absoluto el tipo de mirada que esperas de alguien dispuesto a admitir su derrota. Medido por el lento tictaquear de los relojes de la gente de carne, todo lo que ocurri a continuacin debi parecer que ocurra muy aprisa. Los dos viejos fuera de la ley haban dejado atrs haca mucho su juventud, pero en sus rganos y musculatura haba un buen nmero de partes nuevas, y los viejos y retorcidos cerebros estaban constantemente alertas. Beaupre! restall Basingstoke. Cubre a la chiquilla! Y dio un salto hacia la mesa donde haba estado todo el tiempo el fusil de pesca submarina, cargado con su arpn. Grit ansiosamente desde la pantalla: Quietos todos! Podemos hacer un trato con ustedes! Heimat, sujetando ya con una mano el pelo de Oniko y apretando con la otra la pistola aturdidora contra su sien, gru triunfante: Y una mierda har! Quiere or nuestras condiciones? Libertad! Completa libertad, transporte a un planeta elegido por nosotros y..., y..., un milln de dlares para cada uno! Y ms armas, hombre aadi Basingstoke con su sentido prctico. Siempre haba sido el ms listo de los dos, pens con una cierta admiracin. Y admir realmente la rapidez de pensamiento y las precisas acciones de los dos viejos monstruos. Quiero decir: tnganlo todo en cuenta. Debieron sobresaltarse considerablemente con mi repentina aparicin en la pantalla del equipo de comunicaciones; haban necesitado menos de diez segundos para responder, trazar un plan de accin y llevarlo a cabo, de modo que ahora tenan a los nios cubiertos y sus demandas hechas. Diez segundos, sin embargo, son diez mil milisegundos. Dije desde la pantalla: Pueden contar con la libertad, para los dos. Es decir, pueden salir de la prisin, y pueden ser libres en otro planeta..., no la Tierra, no Peggy, pero s uno agradable. Lo nico es que ustedes sern las nicas dos personas all. Era una oferta en firme y crea que justa. Incluso tena en mente un planeta en particular, porque Albert haba encontrado uno ideal. Cierto, estaba dentro del ncleo, uno de los planetas extra que los Heechees haban incluido prudentemente con propsitos de expansin, pero era a todas luces un lugar donde se poda perfectamente vivir. Podran hacer all todo lo que quisieran..., especialmente teniendo en cuenta que, por el hecho de hallarse en el ncleo, lo estaran haciendo cuarenta mil veces ms lentamente que en la Tierra. Espero que lo diga en serio! restall Heimat. Tomaremos el planeta, y no olvide el dinero! Les dar el dinero dije educadamente. Un milln para cada uno; podrn utilizarlo para comprar programas que les hagan compaa. Piensen en ello, muchachos. Saben que
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realmente no podemos dejar que sigan destruyendo ms ciudades. Y entonces vi que Heimat entrecerraba los ojos al or ruidos en la otra habitacin, as que aad rpidamente: No tienen otra eleccin, porque de otro modo ambos pueden considerarse muertos. Miren lo que tenemos para ustedes invit, y exhib en la pantalla las armas de haces de partculas en rbita de Nash. Miraron. Les tom slo uno o dos segundos (pero ms de mil milisegundos!) captar lo que haba en la pantalla, pero por entonces ya era demasiado tarde para ellos. Porque Albert haba encontrado algo ms para m en el contenido de la casa. La autocosa que haba localizado y de la que me hice cargo cruz la puerta, con sus mangueras aspiradoras alzadas. Una autocosa no es un arma. Cuando la diseamos como una autodoncella puede barrer y limpiar e incluso lavar las ventanas y sacar la basura, pero no mata. Sin embargo, posee chorros que pueden arrojar detergente a presin dentro de las ms angostas rendijas, y bombas que les confieren una musculatura extra tras los chorros; y cuando se ha llenado al mximo sus depsitos y se han deslizado cuchillos de cocina en las boquillas de las mangueras, como yo orden a sta que hiciera mientras estaba hablando, entonces puede proyectar cuchillos con gran fuerza y considerable puntera. No mat a los viejos, o al menos no permanentemente. Pero antes de que pudieran mirar a su alrededor Heimat tena un cuchillo clavado en su garganta y Basingstoke en su corazn, y ya no eran un problema para los nios, slo para los tcnicos que tendran que bombear lo que quedaba de sus mentes al almacn del Archivo de Muertos. Me pregunto dije, contemplando cmo el segundo cuchillo se enterraba lenta y gradualmente en el pecho de Basingstoke si no hubiramos debido hacer esto desde un principio, Albert. Hubieran sido un problema mucho ms pequeo como inteligencias almacenadas en mquina, no crees? Por qu deberan serlo? sonri Albert. T no lo eres, sabes? Pero ahora ocpate de los nios, por favor. Los nios! exclam Cassata. Tiene usted ah al Enemigo! Es a ellos a quienes tiene que dedicar su atencin! Pero en este caso dijo educadamente Albert es lo mismo, sabe? No necesitaba que me lo recordaran. Ya me senta bastante aterrorizado. Una autocosa no es mejor desatando nudos que eliminando criminales, pero posee cortadores y raspadores; simplemente seg las cuerdas. Liber primero a Oniko, luego a Estornudos y a Harold, y habl con ellos mientras an lo estaba haciendo. Dije tranquilizadoramente: Ahora estis bien, muchachos, excepto por una cosa muy importante. Quiero que os quitis vuestras vainas, sin ninguna protesta ni discusin, porque es muy importante. Y quiero que lo hagis ahora mismo. Eran buenos chicos. No les result fcil. Nada deba ser fcil para ellos despus de lo que haban pasado..., especialmente para Oniko, agotada como estaba y aterrorizada como haba estado..., y ms duro an para Estornudos, supongo, porque un Heechee casi nunca se desprende de su vaina desde la edad de tres aos. Lo hicieron de todos modos, y lo hicieron sin protestar ni discutir. Pero, oh, cuntos milisegundos necesitaron para hacerlo, mientras yo aguardaba en ascuas el siguiente paso. Aqul era el que ms tema! Pero no haba otra eleccin. Dije: Ahora, quiero que los dos llevis las vainas junto al sistema de comunicaciones y las conectis al receptor de datos. No era tan fcil; los terminales de las vainas no estaban previstos para ese uso, pero Albert haba estado imaginando ya modos y maneras. As que Estornudos vio cmo poda encajar un adaptador, y Harold traste con algo que pareca extrado de los cajones de trastos del garaje de la casa en la playa, y con ayuda de la autocosa consiguieron adaptarlo, pisando
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cuidadosamente en torno a las dos ominosas cosas en el suelo...

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Y durante todo aquel tiempo, milisegundo tras milisegundo, les contempl hacer lo que hara posible que yo pudiera realizar lo que ms tema, y deseaba, en el mundo: Encontrarme cara a cara aunque fuera metafricamente, puesto que yo no tena una autntica cara y no supona tampoco que el Enemigo tuviera ninguna con las criaturas que haban alterado la tranquilidad del nunca muy tranquilo universo donde viva. Y entonces Oniko conect los terminales de su vaina a los terminales del sistema de comunicaciones, y lleg el momento. No puedo decirles cul era realmente el aspecto del Enemigo. Pueden describir ustedes en trminos de atributos fsicos lo que no tiene ninguno? No puedo decirles tampoco lo grande que era el Enemigo, ni qu color tenan, ni qu forma; no tenan ninguna de estas cosas. Si posean gnero, o alguna cosa que les distinguiera unos de otros, no fui capaz de descubrirla. Ni siquiera estaba seguro de que fueran dos. Ms de uno, s. Menos que muchos, supongo. Mi suposicin era que se trataba de dos, porque durante el lapso (un lapso enormemente largo, segn mis estndares y los de ellos) entre el momento en que Oniko conect su vaina a los terminales del sistema de comunicaciones y el momento en que Estornudos la sigui con el suyo, tuve la impresin de que slo haba un ser compartiendo el espacio gigabit conmigo, y despus de eso pens que haba ms. Intent hablarles. No fue fcil. No saba cmo hacerlo. Primero intent una pregunta: Quines son ustedes? No fue eso precisamente lo que dije, porque no dije nada con palabras. Fue ms bien un enorme y silencioso Hummm? No hubo ninguna respuesta. Lo intent de nuevo, esta vez con imgenes. Apel a una imagen del kugelblitz, la docena de manchas color excremento que giraban incesantemente sobre s mismas en el espacio intergalctico. No lleg nada de vuelta. Cre una imagen de la Rueda y la puse en el marco con el kugelblitz. Barr todo aquello, y mostr a Estornudos y Oniko, y luego sus vainas. Luego intent otro Hummm? Ninguna respuesta. Nada. Slo el conocimiento de que alguien, de algn modo, estaba compartiendo aquel espacio conmigo... No! Haba una respuesta! Porque haba mostrado las vainas tal como eran, unas cosas metlicas opacas, mates, en forma de trompo; y en mi propia imagen eran luminosas. Estaban radiando. Aunque toda mi atencin estaba tensamente enfocada en mi dupli, estaba tambin mi otro yo, a medio segundo de distancia, en la nico Amor, con Essie y Albert y el general Cassata. Era consciente de las agitaciones all, incluso de las preguntas, incluso de los comentarios; pero el yo real estaba siempre a un par de segundos detrs del dupli, y cuando Albert exclam secamente: Te estn diciendo que estaban en las vainas! yo ya lo haba recibido. Al menos, era algo parecido a una respuesta. La comunicacin se haba iniciado. Intent una imagen ms difcil. Intent mostrar todo el universo..., desde el exterior; desde el lugar que nunca haba existido, porque no haba exterior a lo que era, por definicin, todo. La nica imagen que poda transmitir algo de eso era, para m, simplemente una gran masa informe y resplandeciente; no poda decir si aquello significara algo para el Enemigo, pero era la mejor aproximacin que poda hacer de las cosas que Albert me haba
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mostrado en la Profundidad del Tiempo. Luego, tal como haba hecho Albert, me sumerg en ello. La masa se aproxim y se ampli y despleg una seccin del universo, unos cuantos miles de galaxias, elpticas y espirales y extraas parejas chocando entre s y otras simples extendiendo sus brazos de estrellas y gases. Era eso correcto? Me remorda la sensacin de que estaba haciendo algo equivocado. Exacto, pens; lo estaba haciendo. Haba supuesto algo que no tena derecho a suponer. Estaba mostrando el universo tal como apareca a los ojos humanos, en las frecuencias pticas de la luz. Una mala suposicin! No tena ninguna razn para suponer que el Enemigo tena ojos. Aunque los tuvieran, en algn sentido, qu derecho tena a suponer que vean solamente el familiar arco iris de frecuencias humano del violeta al rojo? As que aad a la imagen los halos y las nubes de gas que se mostraban slo en los infrarrojos o en las microondas, e incluso las nubes de partculas que, suponamos, eran la contribucin del propio Enemigo al universo en que vivamos. En realidad, por decirlo as, le mostr a mi invisible (y quiz, tena que temer, quiz totalmente indiferente) audiencia las imgenes que Albert me haba mostrado en lo profundo del tiempo. La dej colgar all unos instantes, y luego hice que se moviera. A la inversa. Tal como Albert haba hecho para m. Contraje la imagen. Las galaxias se fueron reuniendo. A medida que se aproximaban entre s se hacan ms amplias, y as mostraban menos estructura y cada vez se compactaban ms unas con otras. Las encog an ms. Catastrficamente. Aplast el universo hasta convertirlo en un nico y terrible punto de luz. Y entonces reactiv el Big Bang, y congel toda la escena en aquel momento del tiempo en que todas las opciones estaban abiertas. Y entonces intent otro de aquellos murmullos interrogativos inarticulados: Hummm? Y entonces obtuve mi respuesta. Por supuesto, la respuesta no lleg en palabras. Por supuesto, la respuesta no se pareci en nada a ninguna otra respuesta. No haba esperado que se pareciera. En realidad no haba esperado nada, o al menos no haba tenido la menor idea de qu esperar. Lo que obtuve fue una imagen, y de todas las posibles respuestas en las que poda haber pensado, aqulla fue la menos probable. La imagen era yo. Sonriendo a mi otro yo. Mi propio rostro, anguloso, feo, pero reconocible, quiz tal como le haba parecido a Oniko o a Estornudos cuando me asom al sistema de transmisiones. No pareca una respuesta apropiada a la ardiente pregunta que haba intentado formular. Probablemente la razn de ello, me dije a m mismo, era que no haba conseguido formular una pregunta adecuada. Quiz mi imagen de lo que el Enemigo estaba intentando hacer al menos, lo que nosotros creamos que estaba intentando hacer careca de algn rasgo esencial a sus ojos. (Ojos!) No saba cmo remediar aquello. Todas nuestras suposiciones acerca del Enemigo se basaban en la conjetura de que, como seres de energa pura, hallaban nuestro universo actual menos hospitalario de lo que les gustara, y que por lo tanto haban decidido crear la suficiente masa perdida para hacer que se concentrara de nuevo en el tomo primordial..., a partir del cual podra estallar en un segundo o tercero o ensimo Big Bang, para crear un nuevo universo ms de su gusto. Enemigoformarlo, podramos decir, de la misma forma que tanto los Heechees como nosotros habamos terraformado los planetas. Eso era lo que haba deseado transmitir, pero no saba cmo imaginarlo en sus trminos. Slo que, al parecer, acababa de hacerlo. No puedo imaginar cunto tiempo permanec all, contemplando la caricatura de mi
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propio rostro y preguntndome qu hacer a continuacin.

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Fue largo rato. Incluso segn los estndares de carne fue lo suficientemente largo como para que importara, puesto que fui consciente de que los glaciales movimientos de la gente en la habitacin estaban produciendo autnticos cambios. Ahora haba ms gente all. Haba otros seres humanos en la habitacin, y un montn de mquinas. Cuanto me tom el tiempo de lanzar una pregunta a Albert y Essie, a travs del otro yo a bordo de la nico Amor, Albert dijo tranquilizadoramente: Es la polica, Robn, y los fsicos que deben asegurar que el confinamiento siga siendo efectivo, y los equipos inversores de la muerte para Basingstoke y el general Heimat; no te preocupes; lo ests haciendo bien. Bien? Y s, quiz fuera cierto. Porque las imgenes cambiaron. Al principio no supe lo que estaba viendo, una extraa bola de fuego de aspecto desagradable que se abra para mostrar estrellas y planetas atestadamente juntos, y luego la imagen se acerc a uno de los planetas para mostrar unas figuras como hechas de palos que iban de un lado para otro y que reconociblemente queran representar a los Heechees. Su escondite en el ncleo? Por supuesto. Y tan pronto como hube reconocido esto, hubo otra imagen. Fue casi como un documental, o la pelcula de un viaje: La vida entre los Heechees. Vi las naves-mundo Heechees flotando cerca de la barrera Schwarzschild, y las ciudades Heechees bajo sus domos transparentes; vi las fbricas Heechees produciendo artculos de consumo Heechees, y personas Heechees trabajando y unindose en parejas y pariendo y criando a los hijos; vi ms acerca de los Heechees en aquella larga exhibicin en tiempo gigabit de lo que haba llegado a aprender de ellos en toda mi larga vida. Lo dir suavemente: me sent asombrado, y me sent horriblemente, impotentemente confuso. No tena ni idea de por qu estaba viendo lo que estaba viendo; y entonces las imgenes cambiaron de nuevo. Era otra pelcula de viajes. Ya no se trataba de los Heechees. Ahora ramos nosotros. No s, quiz viera a todos los seres humanos que hayan existido nunca en aquel despliegue eternamente breve. Reconoc a algunos de ellos. Vi a Oniko nacer en el artefacto Heechee, y la muerte de sus abuelos. La vi siendo rescatada con toda su pequea colonia, y la vi ser llevada a la Rueda de Vigilancia. Vi la raza humana, quiz todos los centenares de miles de millones de sus miembros que se hallaban en todos los veinte planetas habitados y en las naves que iban de unos a otros. Incluso vi nuestra historia. Vi ejrcitos, y flotas espaciales, y ejercicios tcticos, y el despegue de naves armadas como para destruir un mundo si era necesario. Vi ciudades bombardeadas y arrasadas. Vi un prospector de Prtico en una Cinco, degollando furtivamente a sus cuatro compaeros. Vi a mi querida esposa, Essie, con los tubos en su garganta y nariz y las mquinas de apoyo vital zumbando a su alrededor..., una imagen que recordaba, porque en una ocasin haba sido exactamente as. Vi a Basingstoke con su traje hermtico y su mascarilla de aire, nadando por unas claras aguas tropicales para fijar una bomba lapa al casco de un crucero. Vi al general Beaupre Heimat pulsar un botn que destruy una espacionave, y le vi de nuevo haciendo..., oh, naciendo cosas viles y terribles a una nia pequea..., y el nico alivio a mi retorcido estmago fue cuando me di cuenta de que la nia slo era un robot. Y el fluir de imgenes sigui y sigui. Y luego todo termin. No vi nada. Ni siquiera vi la habitacin, ni a Oniko y los dems nios, ni a los recin llegados que se estaban ocupando de sus cosas en ella. No vi absolutamente nada; mis sentidos haban quedado cegados. Y entonces me di cuenta de que estaba obteniendo realmente respuestas a mis preguntas, slo que no eran las preguntas que haba formulado. No me estaban diciendo qu. Me estaban diciendo slo por qu.
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El otro yo, all en la nico Amor, lo estaba contemplando todo, pero yo no poda verle (verme). No poda ver absolutamente nada. Y entonces lo vi todo, todo a la vez. Todas las imgenes que haba visto antes, flotando ante m a la vez como una lluvia de confeti. Danzaban a mi alrededor y se mezclaban; los Heechees se volvan medio humanos, los humanos empezaban a parecer Heechees, y se mezclaban en construcciones de ordenador y Perezosos y Cerdos Vud y en cosas que no tenan ningn parecido a nada que el universo hubiera conocido nunca..., y luego todo empez a disolverse en un torrente de chispas multicolores, todo ello. Incluso yo. nada. Me sent disolver. Sent que mi persona se funda y resplandeca y se converta en Necesit largo tiempo para comprender lo que estaba ocurriendo. Me estoy muriendo, por el amor de Dios! le grit al vaco espacio gigabit... Mientras mora. He muerto! exclam, aterrado, a Albert y a mi querida Essie-Porttil y a los oficiales de la JVA, reunidos solcitamente a mi alrededor en el nico Amor. Sent los clidos (aunque slo virtuales) brazos de Essie a mi alrededor. Oh, tranquilo, tranquilo, querido Robin me calm. Todo est bien. Ya no ests muerto, no aqu. Cassata exclam, exultante: Pero hizo usted el trabajo, Robn! Habl con ellos! Ahora podemos ir a la Rueda de Vigilancia y... General Cassata dijo educadamente Albert, cllese, por favor. Cmo te sientes, Robin? Es cierto que, en un sentido, s, moriste. Al menos esa copia tuya ha desaparecido para siempre, y quizs el Enemigo con ella; creo que te neutralizaron, Robin, aunque eso les cost sus propias vidas. Lamento que te resultara tan traumtico. Lo sientes! chill. Sabes a qu se desapareciendo, y que no volvers a ser nunca ms? parece morir? Saber que ests

Essie me abraz ms fuerte que antes, murmurando en mi odo palabras de consuelo. Pero todava ests aqu, Robin. Ests aqu conmigo. Fue slo el duplicado que entr en el aislamiento gigabit con el Enemigo, sabes? Me liber (metafricamente) y mir a las dos personas que tena ms cerca y me eran ms queridas; ni siquiera me di cuenta de la presencia de los oficiales de la JVA. A vosotros no os cuesta nada decirlo dije amargamente. No tuvisteis que sentirlo. Yo mor. Y os recordar que no fue la primera vez. Tuve que experimentarlo antes, y me siento tan terriblemente cansado de morir. Si hay alguna cosa que deseo en todo el mundo, es volver a hacerlo! Me detuve, porque me estaban mirando de una forma peculiar. Oh dije, consiguiendo esbozar una sonrisa. Quiero decir que no deseo volver a hacerlo. Pero lo que quera decir realmente no estaba claro ni siquiera para m.

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15 Ratas asustadas corriendo


Cuando una personalidad almacenada en el espacio gigabit ha sufrido un terrible shock, no le das una bebida fuerte y lo mandas a la cama, pero a veces ayuda fingir que lo haces. Tendras que descansar un poco, Robin dijo Albert. Deja que te ponga cmodo, corazn murmur Essie, y un momento ms tarde estaba de hecho comodsimo. Essie lo consigui. Estaba tendido en una hamaca (metafrica) en el (irreal) lanai fuera de mi casa (almacenada en datos) que dominaba el mar de Tappan, con mi querida Essie-Porttil junto a m poniendo una (inexistente) bebida en mi mano. Era un margarita helado con slo la sal necesaria en el borde del vaso, y saba tan bien como si fuera real. Era el centro de toda atencin. Essie estaba sentada al lado de la hamaca, acaricindome amorosamente el pelo y con aspecto preocupado. Albert estaba sentado al borde de una tumbona, rascndose meditativamente una oreja con la boquilla de su pipa mientras estudiaba mi rostro. Todo era bastante hogareo y familiar, pero haba otras personas all. No me sorprendi ver a Julio Cassata, que paseaba arriba y abajo por la hierba justo al lado de los escalones, detenindose al final de cada vuelta para mirar escrutadoramente en mi direccin. Ni siquiera Alicia Lo, sentada inmvil en una mecedora al borde del lanai, fue una sorpresa; pero haba alguien ms. Ese alguien ms era un Heechee. No estaba preparado para las sorpresas. Me sent y dije: Qu demonios? No lo dije con fuerza. Creo que lo dije ms bien en tono suplicante. Essie lo interpret correctamente. No s si recordars a Doblelazo dijo. Estaba en lo cierto. No lo recordaba. Fue uno de los representantes de los Heechees en la JVA aadi, y entonces record vagamente. Haba habido uno o dos Heechees all, y s, uno de ellos haba sido un Antiguo Antepasado, como ste, y tena la escasa mata de vello sobre su cabeza y los ojos profundamente hundidos de la edad, como ste. Me alegra verle de nuevo dije. Beb el resto del tequila y mir a mi alrededor. Y luego dije de nuevo: Qu demonios? Slo que esta vez el tono fue completamente distinto, porque haba mirado ms all del simulado y amistoso entorno del mar de Tappan. Esperaba descubrir que nos hallbamos en la nico Amor, y all estbamos. Pero la pantalla slo mostraba un moteado grisor. Cuando mir a travs de los sensores del casco de la nico Amor, vi que estbamos en viaje hiperlumnico. Cuando contempl el retro, vi los satlites de la JVA hacindose rpidamente pequeos a nuestra popa. La JVA me pareci de alguna forma distinta. No estaba seguro de cmo, y no me tom el tiempo de averiguarlo. Lo ms importante era saber qu estaba haciendo la nico Amor, bamos camino de alguna parte, y no haba esperado nada de aquello. Adonde vamos? exclam. Albert tosi. dijo. Han ocurrido algunas cosas mientras t estabas trabajando a travs de tu dupli

No nos atrevimos a interferir con tu concentracin dijo preocupada Essie. Lo siento. Pero todo est bien, honesto y querido Robin, y puedes ver que ests de nuevo sano y salvo en la nico Amor.
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No habis respondido a mi pregunta!

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Ella hizo resbalar la mano que haba estado acariciando mi pelo a lo largo de mi mejilla. La sent clida y cariosa. Vamos a la fuente dijo con sobriedad. Al kugelblitz. Al hogar del Enemigo, tan rpido como podamos. Regres por m mismo al agradable entorno del mar de Tappan, sintindome tremendamente desorientado. Essie te; preparado otro margarita, y lo cog automticamente. Lo mantuve en mi mano, intentando imaginar qu estaba ocurriendo Habamos abandonado la JVA... Entonces record qu haba de diferente en el aspecto que< presentaban los satlites de la JVA a nuestra partida. La flota se ha ido! exclam. Exacto dijo Albert. La estamos siguiendo. Contra las rdenes aadi Julio Cassata. No puede darnos rdenes a nosotros! restall Essie Ellos pueden darme rdenes a m dijo Cassata, y m las estamos cumpliendo. El movimiento de la flota es una operacin militar, despus de todo. Militar! Mir al hombre, preguntndome si realmente quera dar a entender lo que yo crea que quera dar a entender. Se encogi de hombros. Traduje fcilmente aquel encogimiento; s, era lo que quera dar a entender. Esto es una locura] exclam. Se encogi de nuevo de hombros. Pero... dije. Pero... Pero yo no estaba preparado pan emprender un viaje en estos momentos! Essie se inclin sobre m y me bes. Querido Robn dijo, despus de todo no hay otra eleccin, no crees? No puede confiarse en la flota de la JVA Quin sabe qu idiotez pueden intentar? Pero... En Roca Rugosa... Ya no hay nada en Roca Rugosa para nosotros, querido Robn. Todo el mundo se ha dicho adis. Despus de todo, la fiesta ya ha terminado.

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16 El largo viaje
Todo el tiempo que estuve con los nios y sus captores en la isla de Tahit fue tiempo de carne. Haba habido tiempo suficiente para que la gente de carne hiciera cosas. La gente de carne las haba hecho. La gente de carne que diriga la JVA haba decidido que la amenaza sobre la Tierra no era nada que necesitara una flota all, as que haban enviado los cruceros a la Rueda de Vigilancia. El Cassata de carne no se haba preocupado de acabar con el Cassata dupli, cuyo banco de datos estaba todava en el nico Amor con el de Alicia Lo. Albert era el que haba insistido en llevar consigo el molinete de oraciones que era el lugar donde estaba almacenado el Antiguo Antepasado Heechee, Doblelazo. No era el nico almacenamiento que situ a bordo, y haba tenido sus razones; cuando me di cuenta de cules eran, no pude hacer otra cosa ms que aprobarlas. Y, por supuesto, el Cassata dupli las aprob tambin. No haba sido acabado! No slo eso, sino que no podra ser acabado mientras permaneciera a bordo de la nico Amor en trnsito, porque all no haba nadie que pudiera acabarle. Para Cassata no slo era un nuevo plazo de vida, era prcticamente una eternidad semanas y semanas de viaje, el equivalente, para l, a dcadas y dcadas de vida aadida! As eran las cosas para Julio Cassata. Para m eran algo completamente distinto. Lo primero que tuve que hacer fue superar los terribles shocks que me haba producido el mezclar mi mente con el Enemigo y dejar que el Enemigo entrara en mi mente, as como el otro shock de sentirme morir otra vez. Una de las (muchas) ventajas de ser una inteligencia almacenada es que puedes editar los archivos si lo deseas. Si algo te duele, simplemente puedes eliminarlo, sellarlo, ponerlo en un estante etiquetado: Advertencia. No abrir a menos que sea absolutamente necesario, y seguir con tus cosas libre del dolor. Como otras de esas muchas ventajas, lleva consigo su penalizacin. Lo s, porque lo he probado. Hace mucho, mucho tiempo oh, algo as como hace diez milisegundos a la onceava potencia, me hall realmente, realmente jodido. Entonces tambin acababa de morir, slo que esa vez era mi autntico cuerpo de carne el que haba muerto, y Albert y Essie acababan de almacenarme en mquina. Eso fue un autntico shock. Pero haba ms. Acababa de encontrar a Klara, la mujer a la que haba amado antes de amar a la mujer que era mi esposa, Essie, y estaban las dos en mi vida; no slo eso, sino que realmente crea que yo haba asesinado a esa otra mujer, Gelle-Klara Moynlin; y, oh, s, acababa de tropezarme por primera vez con un Heechee vivo. Puesto todo junto, era algo malditamente aniquilador. As que para permitirme superar lo peor de todo ello, Albert y Essie haban reestructurado el programa que era todo lo que quedaba de m. Haban aislado los bancos de datos que tenan que ver con Klara y el terrible peso de la culpabilidad que me haba costado aos de psicoanlisis aliviar, y los haban encapsulado en un archivo de slo lectura y me los haban devuelto, con un sello que slo podra abrir cuando estuviera preparado para ello. No creo que nunca estuviera preparado para ello, pero al cabo de un tiempo los abr de todos modos. Comprendan, la forma en que uno recuerda las cosas es asociativa. Yo haba perdido algunas asociaciones. Poda recordar que haba habido algo ms en mi mente, pero no poda recordar qu. Poda decir: Oh, s, seguro, en aquel momento estaba realmente alterado porque... Pero no poda recordar cul era ese por qu. Y eso, decid finalmente, era peor que tenerlo todo directamente ante mis ojos todo el
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tiempo, porque si tena que sufrir y preocuparme, al menos quera saber por qu me estaba preocupando. Para darles una idea de cmo me sent despus de mi pequea aventura con el Enemigo en Moorea, sepan que pens seriamente en pedirle a Essie que me encapsulara todo aquello tambin. No pude hacerlo. Tena que enfrentarme a ello y vivir con ello, y, oh, Dios mo, era aterrador. No dejaba de pensar una y otra vez en aquel largo encuentro sin palabras de nuestras mentes, y cuanto ms pensaba en ello, ms enorme y ms aterrador era. Yo, el pequeo Robinette Broadhead, me haba hallado en presencia de las cosas las criaturas, los monstruos, quiz uno podra decir incluso la gente que se ocupaba en poner el universo patas arriba por su propia conveniencia. Qu poda hacer un incompetente y frgil nio pequeo como yo en la misma liga con unas superestrellas como ellos? Necesitaba intentar poner algo en su perspectiva adecuada. No iba a ser fcil. Ni siquiera iba a ser posible, en ningn sentido real, porque la perspectiva era demasiado inmensa..., Albert dira probablemente inconmensurable, dando a entender que no puedes medir las cosas implicadas a esa escala. Era como..., como..., bien, supongan que estuvieran hablando ustedes con uno de esos primitivos australopitecos de hace medio milln de aos o as. Probablemente encontraran ustedes una forma de explicarle que el lugar de donde venan ustedes (digamos, de algn lugar de Europa) estaba a una distancia infernalmente larga de donde l haba nacido..., digamos, en algn lugar de frica. Quizs incluso fueran capaces de decirle que Alaska y Australia estaban mucho ms lejos an. Todo eso es algo que podra llegar a comprender. Pero hay alguna forma concebible de decirle lo mucho ms lejos que estaba, por ejemplo, el centro de la galaxia de las Nubes de Magallanes? Imposible! A partir de un cierto punto tanto para el australopiteco como para el ser humano de hoy o incluso una inteligencia almacenada en mquina como yo, grande es, simple e indistinguiblemente, grande. Por esa razn, no s cmo describir exactamente el tiempo que me tom experimentar ese largo y tedioso viaje hiperlumnico de la JVA a la Rueda de Vigilancia. Fue eterno. Puedo ponerle cifras. Medido en tiempo gigabit, fue bastante ms de diez milisegundos a la novena potencia, lo cual es casi tanto tiempo, segn los estndares de carne, como toda mi vida carnal antes de ser dispersado. Pero eso no refleja realmente la forma lenta y arrastrante en que pas el tiempo. En el largo viaje de Roca Rugosa a la JVA hice que Albert me mostrara toda la historia del universo. Ahora haba iniciado un viaje que era sus buenas mil veces ms largo, y qu poda hacer l ahora por m? Necesitaba muchas cosas para mantenerme ocupado. No tuve ningn problema en encontrar la primera. Albert haba convencido al general Cassata de que persuadiera a la JVA de que nos permitiera al acceso a todos los datos que tena sobre el Enemigo. Haba gran cantidad de ellos. El problema era que, en lo que al ahora se refera, todos eran negativos. No respondan a las preguntas que realmente deseaba responder, y que en su mayor parte eran preguntas para formular las cuales ni siquiera dispona de los antecedentes necesarios. El viejo optimista de Albert neg eso. Hemos aprendido mucho, Robn dictamin, tiza en mano, delante de su pizarra. Por ejemplo, ahora sabemos que la galaxia es un caballo, el perro no ladr, y el gato est entre los palomos. Albert dijo llanamente Essie. Se diriga a l, pero me estaba mirando a m. Supongo que mostr mi confusin ante la no deseada travesura de Albert, pero eso no era extrao. Me
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senta confuso, sin hablar de tenso, preocupado, y generalmente infeliz. Albert adopt su mirada testaruda. S, seora Broadhead?

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Durante un tiempo pens que tu programa necesitaba alguna revisin de rutina, Albert. Crees que es necesario ahora? No lo creo respondi l, con aspecto incmodo. La extravagancia dijo ella, es til y a veces deseable en el programa de Albert Einstein, porque Robn lo desea as. Sin embargo... Entiendo lo que quiere decir, seora Broadhead dijo l, incmodo. Lo que desean es un simple y lcido informe sinptico. Muy bien. Los datos son como siguen. Primero, no tenemos ninguna prueba de que otros trozos, piezas, seudpodos o extrusiones del Enemigo, aparte los que Robn encontr en Tahit, existan en ningn otro lugar de la galaxia. Segundo, no tenemos ninguna prueba de que stos sigan existiendo. Tercero, en cuanto a esas unidades, no tenemos ninguna prueba de que sean de alguna forma significativa distintas de nosotros mismos, lo cual es lo mismo que decir cargas esquematizadas, organizadas y almacenadas electrnicamente en algn sustrato adecuado, especficamente en este caso las vainas de Oniko y Estornudos. Me mir directamente. Me sigues, Robin? No demasiado respond, haciendo un esfuerzo. Quieres decir que slo son electrones, como t y yo? Slo otro tipo de Hombres Muertos? Nada parecido a partculas subnucleares? Albert frunci el ceo. Robin se quej. S que puedes hacerlo mejor que eso. No slo en lo relativo a la fsica de partculas, sino gramaticalmente. Entiendo lo que quieres decir ard, intentando no excitarme y excitndome ms con el esfuerzo. Albert suspir. Yo tambin. Muy bien, te lo deletrear. Con todos los instrumentos que pudimos emplear, que probablemente fueron todos los que se hallaban en uso, no fuimos capaces de detectar ningn campo, rayo, emisin de energa u otro efecto fsico asociado con el Enemigo que no fuera compatible con la suposicin de que se hallan compuestos, s, por energa electromagntica idntica a la nuestra. Ni siquiera rayos gamma? Definitivamente nada de rayos gamma dijo, con aspecto irritado. Tampoco rayos X, rayos csmicos, flujo de quarks o neutrinos; tambin, en otra categora, nada de poltergismo, rayos N, auras psquicas, hadas al fondo del jardn, o indicaciones de fuerzas adeledicnander. Albert! exclam Essie. Te ests burlando de m, Albert me quej. Me mir durante un largo momento. Luego se puso en pie. Su pelo se haba vuelto lanudo, y su complexin se oscureci. Con el sombrero de paja en la mano (no pude recordar haberle visto con el sombrero antes), dio unos torpes pasos de danza africana y canturre: Amito no me quiere, a-ya-h, a-ya-h, a-ya-h, a-h, a-h, a-h. Maldita sea, Albert! grit. Reasumi su apariencia normal. Ya no te queda sentido del humor en el corazn, Robn se quej. Essie abri la boca para decir algo. Luego volvi a cerrarla y me mir de forma inquisitiva. Luego agit la cabeza y, ante mi sorpresa, dijo solamente:
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Sigue adelante, Albert.

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Gracias dijo, como si no hubiera sido ms que lo que haba esperado, pese a sus anteriores amenazas. Para decirlo de una forma ms prosaica, puesto que ests decidido a echarme constantemente jarros de agua fra, djame volver a mis anteriores puntos que, si recuerdas bien, plante de una manera semihumorstica para hacerlos ms apetecibles y como un truco mnemnico. La galaxia es un caballo. S. Un caballo de Troya. Cada apariencia externa indica que es exactamente igual a como ha sido durante todas nuestras vidas, pero infiero que est llena de tropas enemigas. O, para decirlo de una forma ms simple, hay montones de esos emisarios del Enemigo a nuestro alrededor, Robin, y no podemos detectarlos. Pero no hay ninguna prueba de ello! exclam, y luego, cuando me mir fijamente : Est bien, de acuerdo, ya veo lo que quieres decir. Si no los vemos, es porque se ocultan. De acuerdo. Sigo eso. Pero cmo sabes que se ocultan? Slo ha habido una transmisin de la que podamos culpar al Enemigo..., y qu? Estaba agitando la cabeza. No, Robin. Hemos detectado una. La nica razn de que lo consiguiramos fue porque el Enemigo utiliz los sistemas estndar de comunicacin de la Tierra, y as ese estallido de transmisin en particular, originado por los nios de Moorea, entr en la categora de lo anormal. Pero no lo monitorizamos todo, Robn. Si tuviramos al Enemigo en, digamos, el mundo de Peggy, donde las cosas son mucho ms relajadas, se hubiera dado cuenta nadie de la existencia de una transmisin ms? O en una nave en el espacio? O, incidentalmente, en la propia Rueda de Vigilancia, digamos hace unos meses, antes de que lo pasramos todo por una criba mucho ms fina? No lo creo, Robin. Creo que tenemos que suponer que todas las falsas alarmas en la Rueda no fueron falsas; que el Enemigo penetr en nuestras filas hace ya algn tiempo; que ha ido hasta donde ha querido en nuestro espacio y visto todo lo que ha deseado ver, y sin duda ha informado de ello al kugelblitz. Eso dijo, sonriendo alegremente es lo que quiero dar a entender con El gato est entre los palomos. Porque termin, mirando a su alrededor con suave curiosidad, no me sorprendera en absoluto que hubiera unos cuantos de ellos aqu con nosotros en la nico Amor. Di un salto. No pude evitarlo. Todava estaba dolorido y estremecido por aquella terrible experiencia. Mir alocadamente a mi alrededor, y Albert se burl: Oh, no puedes verles, Robin. No espero verles rezongu. Pero dnde pueden ocultarse? Se encogi de hombros. Si me viera obligado a especular dijo, bien, intentara ponerme en su lugar. Dnde podra ocultarme si deseara permanecer en la nico Amor sin ser visto? No sera difcil. Disponemos de gran cantidad de datos almacenados aqu. Hay miles de archivos que no hemos abierto. Cualquiera de ellos podra contener un par de polizones..., o un millar de ellos. Quiero decir, suponiendo que el concepto de nmero de individuos tenga algn significado para lo que tal vez sea una inteligencia colectiva. Robin dijo seriamente, no creo que criaturas capaces de invertir la expansin del universo puedan ser desechadas a la ligera. Si yo puedo pensar en un lugar donde ocultarse, en los programas de penetracin de los agujeros negros, por ejemplo, o en algunas subrutinas de traduccin del, digamos, polaco al Heechee, creme, ellos son capaces sin duda de pensar en miles. Ni siquiera me atrevera a suponer que fueron destruidos en Tahit simplemente porque t... Se detuvo y carraspe, mirndome con aire de disculpa. Adelante, sigue gru. No tienes que preocuparte por recordarme que mor. No lo he olvidado. Se encogi de hombros. En cualquier caso termin, respecto a si algunos de ellos estn observndonos en estos momentos, simplemente no tenemos ninguna prueba ni en pro ni en contra.
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Entonces registraremos la nave! exclam el general Cassata, que haba estado escuchando sin hablar durante largo rato. Seora Broadhead, la mayora de esos programas son suyos, no? Esplndido! Dganos qu debemos hacer, y... Ella estaba mirando a Albert mientras dijo: Un momento, por favor, general. El extrao programa tramposo an no ha terminado su informe, creo. Gracias, seora Broadhead radi Albert. Quizs hayan olvidado ustedes la otra frase capital de mi breve informe sinptico. El perro no ladr. No pude evitar el echarme a rer. Oh, demonios, Albert dije, me matars con tus estpidas referencias literarias. Qu es eso, Sherlock Holmes? Dando a entender que lo importante es que hubo algo que no ocurri? Y qu algo es eso? Bien, simplemente que aprobadoramente por mi sagacidad. hecho. Es decir ampli, chupando confortablemente su pipa, aunque debemos suponer que el Enemigo ha sido capaz de merodear ms o menos a voluntad por la galaxia durante algn tiempo, y aunque evidentemente posee la capacidad de eliminar a voluntad civilizaciones enteras, puesto que lo han hecho en el pasado, y aunque no tenemos ninguna forma efectiva que yo sepa de interferir con ello si decidieran hacerlo..., no hemos sido eliminados. Por aquel entonces yo estaba sentado completamente envarado, y la risa ya no figuraba entre mis sentimientos. Sigue! ladr. Pareci ligeramente sorprendido. Entiendan: aunque todo aquello era..., era..., supongo que sa es la nica forma de decirlo, como un gran grano en el culo, no era una situacin nica en la historia humana. Los seres humanos haban perdido la costumbre de los viajes largos, eso era todo. Tenamos que volver a aprenderlos de nuevo. Nuestros antepasados de haca un par de siglos no hubieran tenido ese problema. Lo saban todo acerca de la relacin entre espacio y tiempo mucho antes de Albert Einstein. Un viaje largo toma un tiempo largo. sa era la regla. No fue hasta la llegada de los aviones a reaccin que la gente empez a olvidarlo. (Y tuvo que recordarlo de nuevo cuando sali al espacio.) Piensen en el almirante Nelson jugando una ltima partida de bolos antes de subir a su barco para acudir al encuentro de la armada espaola. Napolen invadiendo Rusia como si fuera una gira turstica, con cena, baile y diversiones cada noche a cada parada..., oh, as es como se haca una guerra! Las viejas tradiciones eran las mejores. Cuando Alejandro Magno sali de Macedonia para conquistar el mundo, no hizo una guerra relmpago. Se tom su tiempo. Se detuvo aqu para pasar el invierno, ah para establecer un gobierno ttere, en ese otro lugar para dejar embarazada a alguna encantadora dama local..., quedndose all a menudo hasta que naca el beb. Si libras una batalla y luego haraganeas un poco por ah hasta la siguiente, tienes que enfrentarte a un tiempo extrao, irreal, entre ellas. Nosotros no estbamos librando exactamente una guerra. Al menos, esperbamos no estar hacindolo. Pero bamos de camino hacia algo tan decisivo y peligroso como ella y, oh, tenamos tiempo! Saben ustedes lo largos que pueden llegar a ser quince das? Son aproximadamente 4.000.000.000 milisegundos, y los pasamos igual que nuestros distinguidos predecesores. Comimos, bebimos y fornicamos durante todo nuestro camino a travs de la galaxia. Tambin lo hicimos al estilo de un Napolen o un Alejandro, porque Albert Einstein tiene grandes recursos. Nos proporcion algunos de los entornos ms agradables que jams haya visto. Durante horas enteras Essie y yo permanecidos ocultos del resto de nuestros
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an

estamos

aqu,

Robn

dijo,

sonrindome

Dej de rer. No creo que le comprendiera exactamente, y tem que tal vez s lo hubiera

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compaeros de viaje, tomando el sol y practicando el escafandrismo en la Gran Barrera de Arrecifes. Salimos de las clidas, saladas y poco profundas aguas al cuarto de hectrea de arena de una isla, donde hicimos el amor en una acogedora tienda de seda con los faldones alzados para dejar pasar la brisa. Haba un bar y una mesa de picnic, y as es como pasamos el primer da. Luego pudimos enfrentarnos a nuestros compaeros de viaje y a la realidad..., por un tiempo. Y cuando eso empez a deteriorarse, apareci Albert con un viedo en un oasis de Big Sandy, en el mundo de Peggy. Se hallaba junto a un alto faralln rocoso. Helados riachuelos se deslizaban por la rocosa cara. Haba uvas blancas, uvas negras y uvas rojas, ciruelos y moras, melones y melocotoneros, a todo nuestro alrededor. Permanecimos tendidos hablando y acaricindonos con la hojosa sombra de las parras sobre nuestras cabezas, Essie y yo, y as pasamos otro esplndido da. Apenas pensbamos en el lugar hacia donde nos dirigamos..., no al menos muy a menudo. La infinita variedad de Albert nos mantuvo inmersos en maravillosos entornos. Una casa arbrea en un bosque africano, con leones y elefantes deslizndose silenciosamente por entre los rboles abajo, en plena noche. Una casa flotante en un lago indio, con sirvientes con turbante trayndonos sorbetes con aroma a flores y bocados de cordero adobado y pastas, entre los lirios de agua. Un tico a cien pisos por encima de Chicago, contemplando las nubes de tormenta que se arracimaban sobre el amplio lago golpendolo con sus relmpagos. Una noche en Ro en la poca del Carnaval, y otra en Nueva Orlens durante el Mardi Gras. Una plataforma flotante vibrando incansable al borde del crter del Monte del Infierno en el planeta Persfone, con surtidores de lava hirviendo llegando casi hasta donde estbamos. Albert posea un milln de aquellos entornos, y todos eran buenos. Lo que no era tan bueno era yo. Essie, jadeando y mirndome crticamente mientras se izaba el ltimo medio metro para sentarse en una cornisa sobre el Gran Can, pregunt: Todo va bien, Robn? Todo va estupendo dije, con una voz tan firme como falsa. Ah dijo, asintiendo. Ja aadi, estudindome de cerca. Basta con verte, creo. Todo fachada, Robn, muchacho. Albert! Dnde ests? Estoy aqu, seora Broadhead dijo Albert, inclinndose sobre el borde del can para mirarnos. Essie frunci los ojos hacia su amistoso rostro, silueteado contra el brillante cielo simulado de Arizona. Crees dijo que puedes encontrarnos un lugar menos, esto, asexual y, hum, sibartico para un querido esposo que es capaz de hacer cualquier cosa pero nada en absoluto? Por supuesto que puedo dijo Albert. De hecho, iba a sugerir que abandonramos los entornos simulados por un tiempo. Creo que podra ser interesante pasar un poco ms de tiempo con nuestros invitados en la nico Amor. Despus de todo, me temo que tambin estn empezando a aburrirse un poco. A lo largo de todos los millones de milisegundos que he experimentado, he pasado mi tiempo con un montn de personas, y algunas de ellas eran Heechees. Esta vez, con Doblelazo, fue especial. Lo que fue especial esta vez fue que haba tanto. Aplacado por todos aquellos largos das de playa (y de montaismo, y de escafandrismo, e incluso de carreras de coches viejos) con Essie, estaba preparado para tomarme las cosas en serio. Lo mismo que Doblelazo. Espero dijo cortsmente, ondulando los msculos del dorso de sus flacas manos como pidiendo disculpas que me habr disculpado por haberme metido en su nave,
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Robinette Broadhead. Fue sugerencia de Termoclina. Es muy sabio.

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Seguro que lo es dije, devolviendo cortesa con cortesa. Pero quin es exactamente Termoclina? Es uno de los otros representantes Heechees en el consejo de la Junta de Vigilancia a los Asesinos dijo Doblelazo, y Julio Cassata interrumpi: Y un autntico grano en el culo tambin. Sonrea al decir aquello, y le mir con curiosidad. Aquello que haba dicho era muy propio de Cassata, pero no lo haba dicho a la manera de Cassata. No slo eso, sino que ni siquiera se estaba comportando como Cassata. Estaba sentado al lado de Alicia Lo, y tenan las manos enlazadas. Doblelazo acept la observacin con un espritu amistoso Hemos tenido diferencias, s. Muy a menudo con usted general Cassata, o al menos con su original orgnico. El viejo Cassata Sangre-y-Fuego dijo su copia, sonren do. A ustedes los Heechees no les gusta cuando hablamos di volar el kugelblitz. Por supuesto que no les gustaba. Los tendones del cuello de Doblelazo se tensaron; era el equivalente de un estremec miento humano. Albert carraspe y dijo pacficamente: Doblelazo, hay algo que hace tiempo que tengo en mente. Quizs usted pueda ayudarme a aclararlo. Con gran placer dijo el Heechee. Cuando usted era todava orgnico, era una de las mayo res autoridades en el planeta de los Perezosos. Me pregunto: k recuerda an lo suficiente como para mostrarnos visualmente parte del material Perezoso? No, no lo recuerdo dijo Doblelazo, sonriendo (era una sonrisa Heechee, con los msculos de las mejillas contrayendo se hacia arriba, hacia los enormes ojos rosados). De todos modos, hemos incorporado algunos de sus propios sistemas di almacenaje a nuestros bancos de datos, de modo que s, tengo disponible una seleccin de ese material. Eso imagin dijo Albert, dando a entender, por supuesto, que lo saba desde un principio. Djeme primero mostrar le algo. Cuando estbamos en el satlite de la JVA, visitamos a los Cerdos Vud. Los seores Broadhead y yo tuvimos una idea similar. La recuerdas? pregunt, mirndome a m. Por supuesto dije, puesto que Albert acababa de desplegar a los lodosos Cerdos Vud delante nuestro, todo menos el olor. Uno de los Cerdos estaba mordisqueando industriosa mente una de sus muecas vud, o lo que fueran, y en primer plano haba otra de aquellas figurillas, limpia de barro y por quera. Essie dijo algo curioso. Alicia Lo dijo que crea que eran muecas, slo para jugar, y entonces t dijiste..., qu fue lo que dijiste, Essie? Visitantes dijo Essie. Lo dijo con una voz medio argumentativa, como si pensara que iba a ser discutida, y s, medio..., bien..., asustada. Albert asinti. Exacto, seora Broadhead. Visitantes. Aliengenas al planeta. sta era una deduccin lgica, puesto que todas las figuras eran idnticas, y completamente detalladas, y no haba nada parecido en todo el planeta que hubiera podido ser usado como modelo. Probablemente se extinguieron dije sin pensar. Quiz los Cerdos Vud se los comieron a todos. Albert me lanz una de sus tolerantes miradas paternales. Ms bien es probable, a juzgar por su apariencia, que ellos se hubieran comido a los Cerdos Vud. De hecho, sospecho que quiz lo hicieron, pero no era eso lo que quera decir. Creme, Robin, esas criaturas nunca fueron indgenas del planeta de los Cerdos Vud. Supongo que Doblelazo estar de acuerdo con ello. Es cierto dijo educadamente paleontolgicas. No eran nativas. Doblelazo. Hicimos extensas investigaciones

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En consecuencia... empez Albert.

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En consecuencia yo tena razn! termin Essie por l. Visitantes! Criaturas de otro planeta, que causaron una tal impresin en los Cerdos que stos han estado tallando muecas vud para mantenerlas alejadas desde entonces. Exacto dijo Albert, asintiendo. Algo as, creo. Ahora, Doblelazo... Pero el Heechee tambin se le adelant: Creo que ahora desea ver usted a las criaturas que atacaron a los Perezosos. Aguard educadamente a que Albert disolviera su construccin, y la sustituy por otra distinta. Era una arcologa Perezosa, y estaba siendo destruida. Criaturas del tamao de grandes ballenas azules, pero con tentculos como de calamar que sostenan armas, estaban volndola sistemticamente. La simulacin dijo Doblelazo tristemente es slo aproximada, pero es probablemente correcta en sus rasgos generales. Las armas estn bien documentadas. La falta de miembros, aparte los tentculos, es altamente probable; los Perezosos no hubieran dejado de notar brazos o piernas, puesto que su propia anatoma no posee esos miembros. Y el tamao? dijo Albert. Oh, s dijo Doblelazo, agitando afirmativamente los puos, eso es completamente exacto. El tamao relativo de los Asesinos y los Perezosos ha quedado bien establecido. Y son mucho ms grandes que los Cerdos Vud dijo Albert. Suponiendo que las muecas que fabrican stos sean de criaturas de ms o menos su propio tamao, no podran ser las mismas criaturas. Alicia Lo se agit. Pero yo crea... Dud. Crea que el Enemigo era la nica otra raza que exista capaz de viajar por el espacio. S asinti Albert. Le mir, aguardando. Se detuvo all. Dije: Oh, vamos, Albert! S, lo eran, o s, todo el mundo lo crea porque todo el mundo era tan estpido como t? Realmente no lo s, Robin dijo. Sin embargo, te dir lo que pienso. Pienso que ni las criaturas que casi destruyeron a los Perezosos, ni las criaturas que han estado reflejando los Cerdos Vud en sus muecas, eran realmente viajeros espaciales. Creo que fueron trados hasta all. Yo tambin lo creo, Albert dijo Doblelazo. Creo que los Asesinos no son realmente Asesinos. Es decir, ellos no atacan fsicamente a las otras razas, aunque quiz se encarguen de transportar a los seres que lo hagan por ellos. Por esta razn me gusta ms el nombre con el que los designan ustedes: el Enemigo. Es ms exacto, creo termin, mirando a Albert. Pero Albert no respondi. Los huspedes no constituyen ningn problema cuando no tienes que alimentarles ni cambiar sus sbanas. Descubr, para mi sorpresa, que me gustaba realmente tener a Alicia Lo por all, por muy pegada que pareciera a un hombre que tan poca utilidad tena para m. Lo que resultaba ms sorprendente an era que el propio Cassata pareca ser cada vez ms tolerable. Por un lado, apenas llevaba ya su uniforme. Es decir, no creo que lo hiciera. La mayor parte de las veces no tena ni la menor idea de lo que llevaba, en realidad dudaba incluso de que llevara algo, porque l y Alicia estaban aislados en algn entorno privado. Pero cuando estbamos todos juntos generalmente slo llevaba algo casual, unos pantalones cortos y una camiseta, una chaqueta de safari, una vez incluso un elegante smoking blanco con pajarita. (Alicia llevaba un resplandeciente traje de noche de lentejuelas, por lo que supuse que se trataba de algn chiste privado entre ellos..., pero, saben?, eso resultaba un tanto sorprendente tambin, porque nunca haba credo que Cassata fuera el tipo de hombre que se moleste con los chistes privados.) Pero, como Albert hubiera podido decir, se mantena el equilibrio trmico. Porque a medida que Julio Cassata se volva ms soportable yo me volva
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ms inquieto, ms ansioso, ms intranquilo..., s, ms estpido.

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Intent ocultarlo. Fue una prdida de tiempo; quin puede ocultarle algo a mi querida Essie-Porttil? Finalmente se enfrent a m: Quieres hablar de ello? pregunt. Intent ofrecerle una brillante sonrisa. Se convirti en un moroso encogimiento de hombros. No a m, maldita sea. A Albert. Oh, amor objet, para qu? Yo no s para qu. Quizs Albert lo sepa. De todos modos, no tienes nada que perder. Nada en absoluto reconoc, dispuesto a aceptarlo..., dispuesto tambin a aceptarlo de una forma un tanto sardnica, quiz con un rictus de las cejas; pero la mirada que recib como respuesta me descorazon. Dije apresuradamente: De acuerdo, lo har. Albert! Y cuando Albert apareci, me limit a sentarme y a quedarme mirndole. Me devolvi pacientemente la mirada, dando chupadas a su pipa, esperando a que yo dijera algo. Essie se haba retirado por pura cortesa..., deseaba creer que era cortesa, y no desdn o aburrimiento. As que permanecimos sentados all por un tiempo, y luego se me ocurri que, de hecho, haba algo que deseaba decirle. Albert dije, complacido de encontrar un tema de conversacin, a qu se parece? A qu se parece qu, Robin? El estar donde estabas antes de estar aqu expliqu. Es algo as como, ya sabes, disolverse? Cuando te digo que te marches por un rato. Cuando no ests haciendo algo. Cuando vuelves a formar parte del almacenamiento gigabit. Cuando dejas de ser, bueno, tu, y te conviertes simplemente en un puado de bits distribuidos y piezas flotando en el gran cajn electrnico de componentes. Albert no gru. Solamente pareci como si deseara hacerlo. Dijo, aferrndose fuertemente a su paciencia. Creo haberte dicho que cuando no estoy programado activamente para ser tu fuente de recuperacin de datos, los distintos bits de memoria que emplea el programa Albert Einstein existen en el almacenamiento comn. Por supuesto, el almacenamiento comn en la nico Amor es mucho ms pequeo que el existente en la red gigabit del mundo, aunque sigue siendo lo bastante grande como para realizar muchas funciones. Es de eso de lo que estabas hablando? Es de eso, Albert. Qu se siente? Se quit la pipa de la boca, lo cual es seal que est pensando en algo concreto. No s si puedo decrtelo, Robin. Por qu no? Porque la pregunta est mal planteada. T presupones que existe un yo que puede sentir cmo es eso. No existe ningn yo cuando mis partes estn distribuidas en otras tareas. Como tampoco existe un yo ahora. Pero yo te estoy viendo seal., Oh, Robin suspir. Hemos hablado de eso tantas veces ya antes. Simplemente ests intentando eludir lo que realmente te preocupa. Si yo fuera tu programa de psicoanlisis, te preguntara... Pero no lo eres dije rpidamente, sonriendo pero sintiendo que la sonrisa se tensaba en mis labios, as que no lo hagas. Volvamos de nuevo a ello. Esta vez intentar hacerlo bien. Volvamos a cuando dije: Pero yo te estoy viendo, y luego t volviste a hablarme de las cataratas del Nigara. Me lanz una mirada que era parte exasperacin y parte preocupacin. Comprend muy claramente ambas cosas. S que Albert se exaspera a menudo conmigo, pero s mejor an que se preocupa mucho por m. Dijo: Muy bien, jugaremos de nuevo a tu juego. T me ves del mismo modo que ves una
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catarata. Si contemplas las cataratas del Nigara hoy, y vuelves una semana ms tarde y las miras de nuevo, creers que ests viendo las mismas cataratas. De hecho, ningn tomo de esas dos cataratas es el mismo. La catarata existe solamente porque se ve obligada a existir de esa forma por las leyes de la hidrulica, la tensin superficial y las leyes de Newton, y por el hecho de que un cuerpo de agua est a una elevacin superior con respecto a otro. Yo aparezco ante ti slo porque estoy obligado a hacerlo as por las reglas del programa Albert Einstein escrito para ti por tu esposa, S. Ya. Lavorovna-Broadhead. Las molculas de agua no son las cataratas del Nigara. Slo son lo que forma las cataratas del Nigara. Los bits y bytes que me permiten funcionar cuando mi programa es activado, no son yo. Has comprendido eso? Porque, si lo has comprendido, entonces vers que es intil que preguntes cmo me siento cuando no soy yo, porque no hay ningn yo que pueda sentir nada. Ahora se inclin ansiosamente hacia m, supongamos que me dices qu es lo que sientes t y que ha suscitado esta pregunta, Robn. Pens en ello. Escucharle hablar con aquel acento suave y dulce haba tenido un efecto relajante sobre m, de modo que me tom un momento recordar cul era la respuesta. Entonces record, y la relajacin desapareci. Dije: Estoy asustado. Frunci los labios mientras me miraba. Asustado. Entiendo. Robin, puedes decirme qu es lo que te asusta? Bien, cul de las cuatrocientas o quinientas...? No, no, Robin. Lo que hay encima de todo. Dije: Yo tambin soy slo un programa. Ah murmur. Entiendo. Vaci su pipa, mirndome. Creo que entiendo precis. Puesto que t tambin ests almacenado en mquina, piensas que cualquier cosa que me ocurra a m puede ocurrirte tambin a ti. O peor. Oh, Robin dijo, agitando la cabeza, te preocupas por tantas cosas. Creo que tienes miedo de que de alguna forma olvides y te desconectes. Es eso? Y que entonces no puedas volver a recomponerte? Pero Robin, eso no puede ocurrir. No te creo dije. Eso lo detuvo, al menos por un momento. Metdica y lentamente, Albert volvi a llenar su pipa, rasc una cerilla en la suela de su zapato, la encendi y lanz una pensativa bocanada de humo, sin apartar ni un momento sus ojos de m. No respondi. Luego se encogi de hombros. Albert casi nunca me abandona hasta que yo le hago saber que deseo que lo haga, pero me mir como si tuviera eso en mente. No te vayas dije. De acuerdo, Robn respondi, con aire sorprendido. Habla un poco ms conmigo. Ha sido un largo viaje, y supongo que me siento un tanto irritable. Oh, de veras? pregunt, arqueando las cejas; estaba tan cerca de emitir un juicio como siempre suele estarlo. Luego dijo: Sabes, Robin?, no tienes que permanecer despierto durante todo este tiempo. No te gustara desconectarte hasta que lleguemos all? No! Pero, Robin, no hay nada de lo que preocuparse. Cuando ests en modo de espera es
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como si no transcurriera el tiempo. Pregntalo a tu esposa.

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No! dije de nuevo. Ni siquiera quera discutirlo; el modo de espera me sonaba muy parecido a ese otro modo que ellos llaman muerte. No, slo quiero hablar un poco. Creo..., realmente creo aad, lleno con la nueva idea que acababa de ocurrrseme, que sera una buena ocasin para m que dejara que me hablaras un poco del espacio de nueve dimensiones. Por segunda vez en pocos milisegundos Albert me dirigi esa mirada..., no exactamente sorprendida, pero s al menos escptica. Quieres que te explique el espacio de nueve dimensiones repiti. Seguro, Albert. Me estudi atentamente a travs del humo de su pipa. Bien dijo. Puedo ver que al menos la idea te anima algo. Probablemente imagines que puedes extraer un cierto placer burlndote un poco de m... Oh, yo, Albert? sonre. Oh, no me importa que lo hagas. Slo estoy intentando comprender cules sern las normas de procedimiento. Las normas de procedimiento dije son que me hables de ello. Si me canso, te lo har saber. As que empieza, por favor. El espacio de nueve dimensiones es..., y luego llena los blancos. Pareci complacido, aunque todava escptico. Tendramos que hacer esos viajes largos ms a menudo coment. De todos modos, sa no es la forma de empezar. La forma de empezar es sta: Primero consideraremos el espacio normal de tres dimensiones, se al que ests acostumbrado, o al que crees que estabas acostumbrado cuando eras de carne..., qu ocurre? Yo haba alzado la mano. Dije: Cre que el espacio normal era de cuatro dimensiones. Qu hay de la dimensin tiempo? Eso es el espaciotiempo de cuatro dimensiones, Robin. Estoy intentando hacerlo sencillo para ti, as que limitmonos al principio a las tres dimensiones. Te dar una ilustracin. Supongamos, por ejemplo, que cuando eras joven y estabas sentado junto a tu amiga viendo un programa de la PV se te ocurriera rodearla con un brazo. Lo primero que haras sera extender tu brazo por el respaldo del sof..., sa es la primera dimensin, llammosla anchura. Luego doblaras el codo en ngulo recto, de modo que tu antebrazo apuntara hacia delante y descansara en su hombro..., sa es la segunda dimensin, que podemos llamar longitud. Luego dejaras caer la mano sobre su pecho. Eso es profundidad. La tercera dimensin. Eso es profundidad, de acuerdo, porque por aquel entonces ya estara muy metido sonre. Suspir e ignor la observacin. Comprendes la imagen. Hasta ahora has demostrado las tres dimensiones espaciales. Tambin hay, como has sealado, la dimensin tiempo: hace cinco minutos tu mano no estaba all, ahora est, en algn momento en el futuro volver a estar en otro lado. Si deseas especificar las coordenadas de cualquier sistema familiar, tienes que aadirle tambin esa dimensin. El dnde de tres dimensiones y el cundo de la cuarta dimensin; eso es el espaciotiempo. Dije pacientemente: Estoy esperando a que llegues a la parte donde resulta que todo eso que ya s est equivocado. Lo har, Robn, pero para llegar a la parte difcil he de asegurarme antes de que la
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parte fcil est bajo control. Ahora llegamos a la parte difcil. Implica a la supersimetra. Oh, bien. Estn empezando a vidriarse mis ojos? Mir inquisitivamente mi rostro, de una forma tan solemne como si yo tuviera realmente ojos y l tuviera algo con que verlos. Albert es un buen deportista. Todava no dijo, complacido. Intentar no vidriarlos. La palabra supersimetra suena terrible, lo s, pero es exactamente el nombre dado a un modelo matemtico que describe bastante satisfactoriamente los rasgos principales del universo. Incluye o est relacionado con cosas como supergravedad, y teora de las cuerdas, y arqueocosmologa. Me mir de nuevo. Todava no estn vidriados? Estupendo. Ahora empezamos a comprender las implicaciones de esas palabras. Las implicaciones son ms sencillas que las palabras. Constituyen buenos campos de estudio. Tomadas en su conjunto, explican el comportamiento tanto de la materia como de la energa en todas sus manifestaciones. Ms que eso. No slo las explican. Las leyes de la supersimetra y las dems conducen en realidad el comportamiento de todas las cosas. Con eso quiero decir que, a partir de esas leyes, el comportamiento observado de cualquier cosa que forma el universo acta lgicamente. Incluso inevitablemente. Pero... Estaba lanzado; me hizo un gesto de que callara. Mtete esto en la cabeza orden. Es bsico. Si los primitivos griegos hubieran comprendido la supersimetra y sus temas relacionados, hubieran deducido las leyes de Newton del movimiento y la gravitacin universal, y las reglas cunticas de Planck y Heisenberg, e incluso parpade mi propia teora de la relatividad, tanto la restringida como la general. No hubieran tenido que experimentar y observar. Hubieran podido saber que todas esas otras cosas tenan que ser ciertas, porque eran una consecuencia de ella, del mismo modo que Euclides saba que su geometra tena que ser cierta porque todo era una consecuencia de las leyes generales. Pero no era as exclam, sorprendido. Lo era? Quiero decir, me has hablado de la geometra no euclidiana... Hizo una pausa, con aspecto pensativo. Ah est la trampa admiti. Contempl su pipa y descubri que estaba apagada, as que empez a golpearla para vaciarla de nuevo mientras hablaba. La geometra euclidiana no es falsa, simplemente es cierta slo en el caso de una superficie llana, bidimensional. No hay nada de eso en el mundo real. Tambin hay una trampa en la supersimetra. La trampa ah es que tambin resulta falsa en el mundo real..., o al menos en el mundo de espacio tridimensional que percibimos. Para que la supersimetra funcione, se necesitan nueve dimensiones, y nosotros solamente podemos observar tres. Qu ha ocurrido con las otras seis? Dije con placer: No tengo ni la ms remota idea, pero lo ests haciendo mucho mejor que otras veces. Todava no me he perdido. He adquirido mucha prctica dijo secamente. Tambin tengo buenas noticias para ti. Puedo demostrarte matemticamente por qu son necesarias nueve dimensiones... Oh, no. No, por supuesto que no acept. La buena noticia es que no tengo que hacerlo para hacer que consigas comprender el resto. Te lo agradezco. Estoy seguro de ello. Encendi de nuevo su pipa. Ahora, respecto a las seis dimensiones perdidas... Expeli varias bocanadas, pensativo, si tenan que existir nueve dimensiones espaciales para que el universo pudiera formarse como es, por qu ahora solamente podemos percibir tres? Tiene esto algo que ver con la entropa? aventur.
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Albert pareci desconcertado. La entropa? Por supuesto que no. Cmo podra?

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Bien, con la Hiptesis de Mach, entonces? O con algunas de las otras cosas de las que me hablaste en lo profundo del tiempo? No hagas suposiciones, Robin dijo reprobadoramente. As slo consigues hacerlo ms difcil de lo que es. Qu ocurri con las dems dimensiones? Simplemente desaparecieron. Albert me mir alegremente, dando chupadas a su pipa con tanta satisfaccin como si hubiera explicado algo significativo. Aguard a que prosiguiera. Cuando no lo hizo, empec a sentirme irritado. Albert, s que te gusta darme pellizcos de tanto en tanto slo para mantener despierto mi inters, pero, qu demonios se supone que significa simplemente desaparecieron? Ri. Se lo estaba pasando en grande. Poda verlo con claridad. Dijo: Desaparecieron de nuestra percepcin, al menos. Eso no significa que se extinguieran. Probablemente significa slo que se hicieron muy pequeas. Se encogieron hasta que simplemente ya no fueron visibles a nuestros ojos. Le mir ultrajado. Puedes explicar cmo puede encogerse una dimensin? Me sonri. Afortunadamente nodijo. Y digo afortunadamente porque, si pudiera, es muy probable que tuviera que ponerme muy matemtico, y entonces t simplemente me cortaras. De todos modos, sin embargo, puedo arrojar algo de luz sobre lo que probablemente ocurri. Por encogerse quiero dar a entender que ya no pueden registrarse. Djame ponerte una ilustracin. Piensa en un punto..., digamos, la punta de tu nariz... Oh, vamos, Albert! Ya hemos visto el espacio de tres dimensiones! La punta de tu nariz repiti. Relaciona este punto con cualquier otro punto, digamos tu nuez de Adn. Tu nariz est tantos milmetros arriba, y tambin tantos milmetros hacia fuera, y tambin tantos milmetros a un lado, es decir, especificas su localizacin con los ejes x, y y z. Cuando hablamos del espacio de nueve dimensiones en vez de tres, tambin puedes decir que se halla en un punto especfico en los ejes p, d, q, r, w y k, o cualesquiera otras letras que quieras utilizar para sealarlos, pero. Inspir profundamente. Pero no tienes que especificar esas coordenadas para ningn propsito normal, porque las distancias son tan pequeas que no tienen ningn significado. As es, Robn! Lo has captado todo hasta ahora? Casi creo que s dije alegremente. Estupendo, porque eso es casi as. Aunque no es tan sencillo como eso. Esas seis dimensiones que faltan..., no slo son pequeas, sino que estn curvadas. Son como pequeos crculos. Como pequeas espirales enrolladas sobre s mismas. No van a ninguna parte. Simplemente giran. Se detuvo all, chupando su pipa y mirndome aprobadoramente. Estaba parpadeando de nuevo. Haba algo en el aspecto de aquellos sinceros ojos que me hizo interrogar: Albert, una pregunta. Es cierto todo esto que me ests diciendo? Dud. Luego se encogi de hombros. La verdad dijo sosegadamente es una palabra muy pesada. No estoy preparado todava para hablar acerca de la realidad, y eso es lo que t quieres dar a entender por cierto. ste es un modelo que explica las cosas muy, muy bien. Puede ser tomado tambin como cierto, al menos hasta que aparezca un modelo mejor. Pero, desgraciadamente, si
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recuerdas seal, irguindose de la forma que lo hace siempre cuando halla la manera de citarse a s mismo lo que dijo mi original de carne hace mucho tiempo, las matemticas son ms ciertas cuando menos reales son, y viceversa. Hay muchos elementos que no he caracterizado aqu. Todava no hemos considerado las implicaciones de la teora de las cuerdas, o del principio de incertidumbre de Heisenberg, o... Pido una pausa, por favor supliqu. Con mucho gusto, Robin dijo, porque has sido muy bueno en todo esto hasta ahora. Aprecio el que hayas escuchado. Ahora hay algunas esperanzas de que puedas comprender al Enemigo y, ms importante an, la estructura bsica del universo. Ms importante an! repet. Sonri. En un sentido objetivo, oh, s, Robin. Es mucho ms importante saber que hacer, y no importa mucho lo que haga el que sabe. Me levant y camin de un lado para otro. Pareca que habamos estado hablando durante largo rato, y entonces se me ocurri que eso era bueno, porque era exactamente lo que deseaba. Dije: Albert? Cunto tiempo ha durado esta pequea conferencia que me has dado? Quieres decir en tiempo galctico? Djame ver, s, un poco menos de cuatro minutos. Vio mi rostro y se apresur a aadir: Pero ya estamos casi a un tercio del camino, Robin! Slo un par de semanas ms, y estaremos en la Rueda de Vigilancia! Un par de semanas. Me mir preocupado. Todava hay la opcin de desconectarte... No, por supuesto que no se apresur a aadir, observando mi rostro. Pareci irresoluto durante un momento, luego se decidi. Con un tono diferente, dijo: Robin? Cuando hablamos acerca de qu era para m cuando no estoy encarnado como tu programa, dijiste que no me creas. Me temo que tu incredulidad era injustificada. No he sido enteramente sincero contigo. Nada de lo que me haba dicho nunca me impresion ms. Albert! exclam. Me has mentido? No puedes! Dijo, con tono de disculpa: Eso es correcto, Robin, nunca te he mentido. Pero hay algunas verdades que no te he dicho. Quieres decir que sientes algo cuando eres desconectado? No. Ya te lo dije. No hay ningn yo que pueda sentir. Entonces qu, por el amor de Dios? Hay cosas que yo... experimento, que t no has experimentado nunca, Robin. Cuando me mezclo en otro programa, soy ese programa. O l. O ella. Parpade. O ellos. Pero ya no eres el mismo t de antes? No, eso es cierto. No el mismo. Pero..., quiz..., algo mejor.

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17 En el trono
Y pas el tiempo, y pas el tiempo, y el interminable viaje continu. Hice todo lo que haba que hacer. Luego volv a hacerlo. Luego hice ms cosas. Luego incluso empec a pensar seriamente en la idea de Albert de algunas semanas en modo de espera, y eso me asust lo suficiente como para hacer que Essie lo supiera. Me prescribi una receta. Dar una fiesta anunci, y cuando Essie dice que dar una fiesta, puedes relajarte y disfrutar de ella. Esto no significa que fuera eso lo que hice. No inmediatamente, al menos. No estaba de humor para fiestas. Todava no haba superado el shock de mi muerte en la casa de Tahit. Ni siquiera haba conseguido reponerme para enfrentarme a la perspectiva de hacer frente a ms de esas criaturas Asesinas millones de ellas, y adems en su propio terreno. Infiernos, ni siquiera haba conseguido superar todo lo dems que me haba ocurrido a lo largo de mi vida, desde mi horrible crisis mental cuando era un muchacho, pasando por la muerte de mi madre y la prdida de Klara en el agujero negro hasta el momento presente. La vida de todo el mundo est llena de tragedias, desastres y terribles crisis. Sigues con vida porque de tanto en tanto hay buenos momentos que te compensan, o al menos esperas que lo hagan, pero Dios mo, el nmero de miserias por las que tenemos que pasar! Y cuando vives mucho ms tiempo, no slo ms tiempo sino en mi caso ms rpido, simplemente multiplicas las cosas malas. Mi taciturno amigo ri Essie, plantando un gran beso en mi boca, algrate, despierta, psatelo bien, qu infiernos, porque maana vamos a morir, no? O quiz no, sabes? Mi Essie es una muequita viviente. Toda ella. La de carne que fue su modelo y la porttil que comparte mi vida, y no entremos en arteros debates acerca de lo que entiendo yo por vivir. Hice todo lo que pude por sonrer y, ante mi sorpresa, lo consegu. Y luego mir a mi alrededor. Fuera lo que fuese lo que Essie haba dicho a Albert acerca de los lujosos entornos que haba estado proporcionndonos, no tena intencin de dejar que eso coaccionara su propio estilo. Sus ideas de una fiesta han cambiado mucho desde que estamos almacenados en mquina. En los viejos das podamos hacer casi todo lo que nos gustara, porque ramos asquerosamente ricos. Ahora an es mejor. Simplemente no hay nada que nos proporcione placer que no podamos hacer. Sin tener que tomar un avin o una espacionave para llegar al lugar deseado. Sin tener que invitar a un montn de gente para que se una a nosotros y aguardar a que llegue. Lo que deseamos hacer lo hacemos ahora, y ni siquiera tenemos que preocuparnos de las resacas, de hacerle dao a alguien o de ponernos gordos. As que, para empezar, Essie nos proporcion un saln para la fiesta. No era nada desmesurado. En realidad, si hubiramos deseado uno as cuando an ramos de carne, hubiramos podido conseguirlo fcilmente. Probablemente no hubiera costado ms de un milln de dlares o as. Ni Essie ni yo habamos tenido nunca un refugio de esqu, pero habamos estado en un par de ellos, en un momento o en otro, y nos haba gustado la combinacin de la enorme chimenea hasta el techo en un lado, y los trofeos de cabezas de oso y alce en la pared, y la docena de ventanas de doble cristal a lo largo de las paredes con las nevadas montaas ntidas a la luz del sol al otro lado, y los confortables sillones y divanes y mesas con flores recin cortadas y... Y, me di cuenta, un montn de cosas que ni ella ni yo habamos visto nunca en ningn refugio de esqu. Haba una fuente de vino sobre una mesa junto a las ventanas, y estaba burbujeando champn. (La nica forma en que
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podas decir que no era autntico champn era que nunca perda sus burbujas.) Al lado de la fuente de champn haba una larga mesa de buffet con camareros con chaqueta blanca aguardando para llenar nuestros platos. Vi pavo relleno y jamn, y pinas con kiwi y cerezas. Mir todo aquello, y mir a Essie. Ostras ahumadas? aventur. Dios, Robin dijo, disgustada, por supuesto que hay ostras ahumadas. Sin mencionar caviar para m y Albert, y costillitas para el viejo Julio, y dim sum para esa chica, y un enorme cubo lleno de esa cosa asquerosa que a ti te gusta tanto, es decir ensalada de atn. Dio una palmada. El lder de la pequea banda en el estrado al otro extremo de la habitacin asinti con la cabeza, y empezaron a tocar aquella suave msica nostlgica que volva locos a nuestros abuelos. Prefieres comer o bailar primero? pregunt. Hice el esfuerzo. Le segu la corriente. Qu crees t? pregunt con mi voz ms sexy y vibrante de estrella de cine, mirando profundamente a sus ojos, con mi mano apoyada firme y fuerte sobre su hombro desnudo, porque por supuesto ella llevaba un escotado vestido de noche. Supongo que primero comer, Robin, querido suspir. Pero no lo olvides: a bailar pronto, y mucho! Y, saben?, result que no fue un esfuerzo tan terrible. Haba all toda la ensalada de atn que poda esperar llegar a comer nunca, y el camarero apil un montn de rebanadas de pan de centeno y las aplast para hacer un bocadillo, exactamente como a m me gustaba. El champaa estaba a su temperatura correcta, y las burbujas (aunque inexistentes) cosquillearon agradablemente en mi (inexistente) nariz. Mientras estbamos comiendo, Albert hizo caballerosamente seas a la orquesta para que abandonara el estrado y tom un violn y nos entretuvo con una pequea sonata sin acompaamiento de Bach, un pequeo solo de Kreisler, y luego, mientras los miembros de la banda empezaban a subir de nuevo al estrado, enlaz con ellos un par de cuartetos de cuerda de Beethoven. Bien, saben?, ninguno de los otros ejecutantes que formaban aquel grupo de msica de cmara era real..., quiero decir, no ms reales que nosotros. Eran slo programas bastante limitados tomados del stock de mobiliario de Albert, pero para lo que eran, lo hacan bastante bien. La buena comida y el estupendo champn tampoco eran reales. Pero saban igual de bien mientras bajaban por tu garganta. Las cebollas de la ensalada de atn me recordaron satisfactoriamente su presencia de tanto en tanto, ms tarde, y el alcohol irreal en el champn simulado activ lo suficiente mis centros del movimiento y mis sensores, y en el sentido correcto que lo hubieran hecho los elementos reales con las personas reales... Lo que estoy intentando decirles es que la bebida y la comida y el baile estaban haciendo su efecto, y estaba empezando a sentirme realmente excitado. Y mientras Essie y yo bailbamos ensoadoramente en la pista (el irreal sol se haba puesto y las estrellas brillaban sobre la oscura montaa), ella apoy su cabeza en mi hombro, y mis dedos acariciaron suavemente su blanda y suave espalda, y pude sentir que ella se hallaba de un humor realmente receptivo. Cuando la saqu de la pista y la conduje a la direccin donde, estaba seguro, ella haba previsto un dormitorio, Albert alz la vista para dedicarnos un carioso adis con la mano. l y el general Cassata estaban charlando junto al fuego, y o a Albert decir: Ese pequeo espectculo de msica improvisada mo, General. Slo estaba intentando animar un poco a Robn, sabe? Espero no haberle ofendido. El general Cassata pareci desconcertado. Se rasc su mandbula color chocolate, justo al lado de su lanuda patilla ntidamente cortada, y dijo: No s de qu me est usted hablando, Albert. Por qu debera ofenderme? No tengo que tener un autntico cuerpo ni comida autntica para comer, no necesito disponer de una autntica silla para sentarme. No necesito tampoco ninguna de las cosas que uno requiere generalmente para hacer el amor, e hicimos lo que hicimos con finura, devocin y una gran cantidad de alegra. Simulado? Bien, claro que era simulado. Pero la sensacin era exactamente tan buena como siempre haba sido, lo cual quiere decir estupenda, y cuando terminamos mi corazn simulado lata un poco ms aprisa y mi simulado aliento jadeaba
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ligeramente, y rode con mis brazos a mi amor y la apret contra m para empaparme en su simulado olor y sentir si simulado calor. Me alegra tanto dijo sooliento mi simulado amor e haber hecho nuestros programas interactivos. Cosquille mi oreja con su aliento. Volv la cabeza lo suficiente para cosquillear a mi vez la suya. Querida Essie susurr, escribiste un programa sensacional. No hubiera podido hacerlo sin ti dijo, y bostez so lienta en la almohada de satn. (A veces dormimos, saben? Ni tenemos que hacerlo. No tenemos ni que comer ni que hacer e amor tampoco, pero hay un montn de pequeos placeres que no necesitamos pero de los que gozamos de todos modos, y un que siempre me ha encantado son esos ltimos minutos cuando tu cabeza reposa en la almohada y ests a punto de sumirte en el sueo, clido, seguro y sin preocuparte en absoluto por aad del universo.) Estaba algo adormilado, porque eso formaba parte de la subrutina. Pero saba que poda desprenderme de aquello s quera, porque eso formaba parte tambin de la subrutina Y decid hacer eso. Slo por un momento al menos, pens porque haba, despus de todo, unas cuantas cosas en mi mente. Dije: Reconozco la cama, amor. Ri. Una hermosa cama coment. No neg lo que yo saba que era una copia exacta, o ms bien ligeramente mejorada, de la cama anisocintica que habamos tenido en Rtterdam haca aos y aos. Pero no era exactamente de eso de lo que quera hablar as que lo intent de nuevo. Cario? Crees que solamente haba dos Enemigos ah dentro conmigo? En la habitacin en Tahit, quiero decir: Essie guard silencio unos instantes. Luego se liber suavemente de mi brazo y se apoy sobre un codo, mirndome Me estudi en silencio durante unos momentos antes de decir: No hay ninguna forma en que podamos decirlo, no crees? Albert dice que tal vez sean una inteligencia colectiva; de ser as, lo que viste en Tahit tal vez slo fue una pequea porcin desprendida de la materia que constituye el Enemigo, y en ese caso el nmero carece de significado. Oho. Essie suspir y rod de costado. A travs de la puerta cerrada podamos or la msica de la otra habitacin; ahora estaban tocando un viejo rock, probablemente en beneficio del general Cassata. Se sent, desnuda como el da que hicimos por primera vez el amor, y dio una palmada con la yema de los dedos para iluminar la habitacin. La habitacin se ilumin, suavemente, luces mbar procedentes de focos escondidos en el techo, porque Essie no haba ahorrado nada en amueblar nuestro pequeo cielo. Todava sigues alterado, Robn, querido coment con voz neutra. Pens en aquello. Supongo que s dije, como primera aproximacin a lo que poda ser una descripcin mucho ms firme si hubiera decidido hacerla. Quieres hablar de ello? Quiero dije, de pronto completamente despierto ser feliz. Por qu infiernos tiene que ser tan terriblemente difcil? Essie se inclin sobre m y roz mi frente con sus labios. Entiendo murmur. No dijo nada ms. Bien, lo que quiero decir prosegu al cabo de unos instantes, es que no s qu va
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a ocurrir. Nunca lo hemos sabido, verdad?

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Y quiz sea por eso gem, un poco ms fuerte de lo que haba pretendido, y quiz un poco demasiado amargamente que nunca he sido feliz. Slo obtuve silencio a esto. Cuando ests hablando en la banda de los megabaudios, incluso una veinteava parte de un milisegundo es una pausa significativa, y sta fue mucho ms larga que eso. Luego Essie se puso en pie, tom una bata de al lado de la cama y se la puso. Querido Robn dijo, sentndose en el borde de la cama y mirndome, creo que quizs este largo viaje sea ms bien malo para ti. Te da mucho tiempo para encerrarte en ti mismo. Pero no tenemos otra eleccin, no? Y eso forma parte de todo el asunto: nunca tenemos ninguna eleccin! Ah dijo, asintiendo. Llegamos al fondo de la cuestin. Esplndido. brete. Cuntame de qu se trata. No le respond. Le lanc el equivalente electrnico de un resoplido de exasperacin. No se lo mereca, por supuesto. Haba hecho todo lo posible por mostrarse amable y cariosa, y no haba ninguna razn para que yo me mostrara desagradable. Pero as era como me senta. Cuntamelo, maldita sea! ladr. Oh, demonios! ladr de vuelta. Haces algunas preguntas estpidas, sabes? Quiero decir, eres el ms autntico de todos los autnticos amores, y te adoro y todo lo dems, pero..., pero..., pero, Jess, Essie, cmo puedes hacer una pregunta como sa? De qu se trata? Quieres decir, aparte el hecho de que todo el universo est en peligro, y que yo mor hace poco, de nuevo!, y que es muy probable que muera otra vez, slo que en esta ocasin para siempre, porque tengo que enfrentarme a una gente en la que ni siquiera deseo pensar, y que he tenido dos esposas, y que realmente no existo, y todo lo dems..., quieres decir, aparte eso, cmo te gustara la obra, seora Lincoln? Oh, Robin suspir con desnimo. Ni siquiera sabes sumar como corresponde! Me torn por sorpresa. Qu? Punto uno dijo, seca y eficiente. No has tenido dos esposas..., a menos, por supuesto, que cuentas mi yo original de carne de una forma separada de mi yo que acaba de hacer de la manera ms agradable el amor contigo. Quiero decir... S muy bien lo que quieres decir, Robin dijo firmemente. Quieres decir que me quieres y que tambin quieres a Gelle-Klara Moynlin, que sigue aparecindose ante ti de tanto en tanto para que no la olvides. Ya hemos discutido eso antes. No es ningn problema. Tienes exactamente una esposa que importa, Robinette Broadhead, es decir yo, la Essie-Porttil, S. Ya. Lavorovna-Broadhead, que no se siente en absoluto celosa de tus sentimientos hacia la dama Moynlin. mano. se no es el autntico... empec a decir, pero ella me hizo callar con un gesto de su

Segundo dijo firmemente, yendo en orden inverso..., no, tomando el primer punto como el segundo en esta discusin... Essie! Ests haciendo que me pierda. No dijo, t nunca te pierdes, o me pierdes; eso es un punto derivado del primer punto, que trataremos con el tercero. Presta atencin! En cuanto a la amenaza a todo el universo sideral, s, de acuerdo, existe. Es un gran problema. Sin embargo, es un problema al
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que nos enfrentamos de la mejor manera que podemos. Ahora slo queda un punto, quiz el quinto o el sexto en la presentacin original, lo he olvidado... Yo haba empezado a cogerle el ritmo. Quieres decir el hecho de que realmente no existimos dije, ayudando. Exacto. Me alegra que ests sobre tus pies, Robn. No estamos muertos, y t lo sabes; tenlo siempre muy presente. De hecho, slo estamos desencarnados, lo cual es algo completamente distinto. Ya no somos de carne, pero seguimos muy vivos. Te lo acabo de demostrar, maldita sea! Y fue maravilloso dije con tacto, y s que lo que dices es cierto... No! No lo sabes! Bueno, lo s lgicamente, al menos. Cogito ergo sum, correcto? Exactamente correcto! La dificultad dije con obstinacin, es que no parezco ser capaz de absorberlo. Ah! exclam. Oh! Entiendo! Absorberlo, es eso? S, tena que ser, absorberlo. Primero tuvimos a Descartes, ahora charla de psiclogo. Todo esto es humo, Robn, una cortina de humo tras la cual ocultar tus autnticas preocupaciones. Pero t no ves... No termin, porque ella apoy una mano sobre mis labios y me hizo callar. Entonces se levant y fue hacia la puerta. Robin, querido, creme, ahora lo entiendo. Tom otra bata de una silla junto a la puerta y la enroll en sus manos. Date cuenta de que no es conmigo con quien deberas estar hablando ahora, sino con l. l? Qu l? Ese l psicoanalista, Robin. Toma. Ponte eso. Me arroj la bata, y mientras yo haca desconcertado lo que me haba dicho, cruz la puerta, dejndola abierta, y un momento ms tarde entr por ella un amable viejo de aspecto triste. Hola, Robin. Ha pasado mucho tiempo dijo mi viejo programa psicoanalista, Sigfrid von Shrink. Sigfrid dije. No te llam. Asinti, sonriendo, y empez a ir de un lado para otro de la habitacin. Corri las cortinas, apag las luces, convirti el dormitorio menos en un pozo de pasin y ms en una aproximacin de su antigua sala de consulta. Ni siquiera te he llamado! chill. Y adems, me gustaba esta habitacin tal como estaba. Se sent en una silla al lado de la cama, mirndome. Era casi como si no hubiera cambiado nada. La cama ya no era un lugar para retozar; era el divn de la agona en el que me haba tendido durante muchas y atormentadas horas. Sigfrid dijo cmodamente: Puesto que evidentemente necesitas de alguna forma aliviar tus tensiones, Robbie, pens que era mejor reducir las distracciones externas. No es importante. Puedo volver a dejarlo todo de la forma en que estaba si lo prefieres..., pero realmente, Rob, sera ms productivo si me contaras tus sentimientos de intranquilidad o preocupacin en vez de discutir la forma en que est decorado el cuarto. As que me ech a rer. No pude evitarlo. Solt una carcajada, una risa estruendosa cuyos ecos resonaron durante mucho tiempo varios micro-segundos al menos, y cuando dej de rer me sequ mis chorreantes ojos (la risa careca de sonido, las lgrimas no eran materiales, pero eso no
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importa), y dije: Me matas, Sigfrid. Sabes? No has cambiado en absoluto. Sonri y dijo:

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T en cambio s. Has cambiado mucho de aquel inseguro joven, apresado por la culpabilidad y dudando de s mismo, que hizo todo lo posible por manipular nuestras sesiones como juegos de saln. Has recorrido un largo camino, Robin. Me siento muy complacido contigo. Oh, vaya dije sonriendo... cautelosamente. Por otra parte prosigui, en muchos aspectos no has cambiado en absoluto. Sigues deseando pasar nuestro tiempo en conversaciones ociosas y juegos de saln? O prefieres contarme lo que te preocupa? Y t hablas de juegos! En estos momentos ests jugando a uno. Conoces ya todo lo que he dicho hasta ahora. Probablemente incluso sabes lo que he pensado! Lo que yo sepa o no sepa no importa dijo seriamente. T lo sabes bien. Lo importante es lo que t sabes, particularmente las cosas que sabes pero no deseas admitirte a ti mismo. Tienes que sacarlas al exterior. Empieza dicindome por qu ests preocupado. Porque soy un cobarde dije. Me mir fijamente, y estaba sonriendo. Realmente no crees eso, verdad? Bien, realmente no soy un hroe! Cmo lo sabes, Robin? pregunt. No tires de m! Los hroes no se sientan a pensar! Los hroes no se preocupan de si van a morir! Los hroes no se dejan devorar por la culpabilidad y las preocupaciones y todas esas mierdas, no? Es cierto que los hroes no hacen ninguna de esas cosas admiti Sigfrid, pero has dejado un rasgo fuera. Hay otra cosa que no hacen los hroes. Los hroes no existen. Crees realmente que toda esa gente a la que t llamas hroes son mejores que t? No s si creo eso. Pero puedes estar seguro de que lo espero. Pero Robin dijo razonablemente, en realidad no lo has hecho tan mal, sabes? Has hecho lo que nadie haba hecho nunca, ni siquiera un Heechee. Has hablado con dos Enemigos. Lo jod todo dije amargamente. Eso es lo que crees? Sigfrid suspir. Robbie, a menudo mantienes simultneamente opiniones muy contradictorias sobre ti mismo. Pero, cuando se te presenta la oportunidad, a largo plazo adoptas siempre la menos halagadora. Por qu eso? No recuerdas que durante muchas sesiones, cuando nos conocimos, no dejaste de decirme lo cobarde que eras? Y lo era! Dios, Sigfrid, me pas toda una vida dando vueltas por Prtico antes de reunir e) valor necesario para embarcarme. Eso podra ser descrito como cobarda, s admiti Sigfrid. Es cierto que se fue tu comportamiento. Sin embargo, hubo otras ocasiones en las que te comportaste de una forma que slo puede ser calificada como de extraordinariamente valiente. Cuando saltaste a una espacionave y te encaminaste hacia el Cielo Heechee, se enfrentaste a terribles riesgos. Pusiste en peligro tu vida..., de hecho, casi la perdiste. En esa ocasin haba mucho dinero implicado. Me hizo rico. Ya eras rico, Rob. Agit la cabeza. Luego dijo, pensativo: Es interesante el hecho de que, cuando haces algo digno de alabanza, lo atribuyes para ti mismo a motivos venales, pero cuando haces algo que parece malo, saltas a la aceptacin de que las apariencias son
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correctas. Cundo ganas, Robin?

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No respond. No tena ninguna respuesta. Quiz no deseaba buscar ninguna. Sigfrid suspir y cambi de postura. De acuerdo dijo. Volvamos a lo bsico. Cuntame por qu ests preocupado. Por qu estoy preocupado? exclam. No crees que tengo motivos suficientes para preocuparme? Si piensas que la situacin de todo el universo no es algo para preocupar a cualquier persona cuerda, entonces quiz simplemente no has captado lo que est ocurriendo! Ciertamente el Enemigo es una causa suficiente para preocuparse, s dijo, con visible paciencia; pero... Pero por si eso no fuera suficiente, considera mi situacin personal! Estoy enamorado de dos mujeres..., en realidad de tres me correg, recordando la aritmtica de Essie. Frunci los labios. Es eso una preocupacin, Robbie? En cualquier sentido prctico, quiero decir. Por ejemplo, tienes algo que hacer al respecto..., elegir entre ellas, digamos por caso? Creo que no. En realidad no existe razn alguna para un conflicto. No, tienes malditamente razn, y sabes por qu no existe razn alguna para un conflicto? estall. Porque no existo! Slo soy un maldito banco de datos en el espacio gigabit. No soy ms real que t! Crees realmente que yo no existo? dijo con suavidad. Por supuesto que no! Te hizo algn maldito programador de ordenadores! Sigfrid estudi la ua de su pulgar. Hubo otra de aquellas largas pausas de muchos microsegundos, y luego dijo: Dime, Robinette, qu entiendes t por existir? Sabes malditamente bien lo que significa existir! Significa ser real! Entiendo. Es real el Enemigo? Por supuesto que es real dije, con disgusto. Nunca fue otra cosa. No son copias de algo que fue real en su tiempo. Ah. Correcto. Es real la ley de la inversa del cuadrado, Robbie? Llmame Robinette, maldita sea! llame. Alz las cejas, pero asinti. Y se limit a quedarse sentado all, aguardando una respuesta. Reun mis pensamientos. La ley de la inversa del cuadrado, s, es real. No en un sentido material, sino en su capacidad de describir acontecimientos materiales. Puedes predecir su funcionamiento. Puedes ver sus efectos. Pero yo no puedo ver sus efectos, Robn..., Robinette se corrigi apresuradamente. Una ilusin reconoce otra ilusin! me burl. S admiti, podramos expresarlo as. Pero otros ven tus efectos tambin. Era el general Beaupre Heimat una ilusin? Pero vosotros dos interactuasteis sin ninguna duda, y l no lo negara nunca. Son tus bancos una ilusin? Guardan tu dinero. La gente que trabaja en tus empresas, las compaas que te pagan dividendos..., todas ellas son completamente reales, verdad? Me haba dado tiempo de centrar mis pensamientos. Sonre. Creo que ahora eres t quien est jugando, Sigfrid. O de otro modo no has comprendido nada. Sabes?, el problema que hay contigo dije condescendiente es que t nunca has sido real, as que no conoces la diferencia. La gente real tiene problemas reales. Problemas fsicos. Pequeos, como mnimo; as es como saben que son reales. Yo no! En todos los aos que he estado... incorpreo, ni una sola vez tuve que gruir y esforzarme en el cuarto de bao porque estuviera estreido. Nunca he tenido resaca, o me he resfriado, o he
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sufrido una insolacin, o cualquier otra de las dolencias propias de la carne.

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No te has puesto enfermo? dijo, exasperado. Es eso lo que ests meando y cagando a uno y otro lado? Le mir, sorprendido. Sigfrid, nunca me habas hablado as en los viejos tiempos. Nunca estuviste tan sano como ahora en los viejos tiempos! Robinette, me pregunto realmente si esta conversacin nos est haciendo algn bien a ninguno de los dos. Quizs yo no sea la mejor persona con la que debas hablar. Bien dije, empezando casi a disfrutar de m mismo, al fin te he odo decir... Oh, Jess, y ahora qu? termin, porque ya no estaba hablando con Sigfrid von Shrink. Qu infiernos haces t aqu ahora? Albert Einstein traste con su pipa, se inclin para rascarse su desnudo tobillo y dijo: Sabes, Robin?, quiz tu problema no sea psicoanaltico despus de todo. As que quiz yo sea la persona ms adecuada para ocuparme de l. Me reclin en la cama y cerr los ojos. En aquellos viejos tiempos en que Sigfrid y yo nos reunamos una y otra vez cada mircoles por la tarde a las cuatro, a veces me iba pensando que haba ganado algunos puntos en el juego que crea que estbamos jugando, pero nunca, nunca haba tenido la experiencia de verle simplemente abandonar. Eso era una autntica victoria, de un tipo que nunca haba esperado..., y de un tipo que me haca sentir peor que nunca. Me senta infernalmente mal. Si mi problema no era psicoanaltico, entonces era real; y real, pens, se traduca por insoluble. Abr los ojos. Albert haba estado atareado. Ya no estbamos en el dormitorio especial para adulterios, sino en el viejo estudio de Albert en Princeton, con la botella de Skrip en el escritorio y la pizarra llena de matemticas indescifrables a sus espaldas. Tienes un bonito lugar aqu dije hoscamente, si hemos de seguir jugando. Los juegos tambin son reales, Robindijo ansiosamente. Espero que no te importe mi cambio. Si slo tuvieras que hablar de lgrimas y traumas, el doctor von Shrink hubiera sido tu mejor programa, pero la metafsica entra ms dentro de mi lnea. La metafsica! Pero de eso es de lo que has estado hablando, Robin dijo, sorprendido. No lo sabes? La naturaleza de la realidad? El significado de la vida? Tales cosas no estn directamente dentro de mi lnea, o al menos no son los temas gracias a los cuales mi nombre se hizo famoso, pero creo que puedo ayudarte, si no te importa. Y si me importa? Bien, entonces puedes echarme en cualquier momento que quieras dijo con suavidad. Pero al menos intentmoslo. Me levant de la cama se haba convertido en un desgastado silln de cuero, con el relleno asomando de uno de los almohadones y ech a andar arriba y abajo por el estudio, encogindome de hombros de una manera que significaba de acuerdo, qu diablos. Sabes? dijo, puedes ser tan real corno t desees ser, Robin. Alc un montn de peridicos de la silla junto a su escritorio y me sent para situarme frente a l. No quieres decir ms bien que puedo ser una imitacin tan buena como desee ser? Quieres que acudamos al test de Turing, quiz? Si eres una imitacin tan buena que incluso puedes engaarte a ti mismo, no es eso una especie de realidad? Por ejemplo, si deseas realmente sufrir cosas como estreimiento y el resfriado comn, eso es fcil. La
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doctora Lavorovna y yo podemos escribir fcilmente en tu programa todas las dolencias menores que desees, y montarlas de forma que aparezcan de tanto en tanto el azar..., hemorroides hoy, quiz, y tal vez maana una verruga a un lado de tu nariz. No puedo creer que desees realmente eso. Seguirn siendo ilusiones! Albert consider el asunto, luego concedi: En un cierto sentido s, supongo que lo seran. Pero recuerda el test de Turing. Perdona mi impertinencia, pero cuando t y la doctora Lavorovna estis juntos, no hacis algunas veces, esto, el amor? Sabes malditamente bien que s! Acabamos de hacerlo Es en algn sentido menos agradable, porque eso tam bien, como t dices, es una ilusin? Es extremadamente agradable. Quiz sea eso lo que tiene de malo. Porque, maldita sea, Essie no puede quedarse embarazada. Ah dijo, exactamente como haba hecho Essie. Oh Es eso realmente lo que quieres? Pens unos momentos, para asegurarme. No lo s con exactitud. Es algo que he pensado que deseaba, a veces. No es realmente imposible, sabes, Robin? Ni siquiera sera muy difcil de programar. La doctora Lavorovna, si le deseara, podra con toda seguridad escribir un programa en e que experimentara todos los aspectos fsicos del embarazo, incluso llegar al parto. Con un nio autntico, Robin..., es decir autntico en el sentido que t eres autntico aadi rpidamente. Pero en ese sentido sera vuestro hijo, tuyo y de ella. Completo con todo el conjunto de tus rasgos hereditarios, con una personalidad que se desarrollara a medida que la criaras y educaras..., el producto, como todos los seres humanos, de la naturaleza ms la alimentacin, con una pincelada de circunstancias fortuitas incluidas en l. edad! Y cuando creciera hasta alcanzar nuestra edad, seguira teniendo nuestra misma

Ah asinti Albert, satisfecho. Llegamos ahora al envejecer. Es eso lo que deseas? Porque puedo decirte sigui seriamente que envejecers, Robin. No porque nadie lo programe as, sino porque debes hacerlo. Habr errores de transcripcin. Cambiars, y probablemente te deteriorars. Oh, tienes una gran cantidad de redundancias en tu almacenaje, de modo que los errores no se acumularn muy rpidamente, a menos no en asuntos importantes. Pero en un tiempo infinito... Oh, s, Robin. El Robinette Broadhead de dentro de diez mili segundos a la vigsima potencia no ser el mismo que el Robinette Broadhead de hoy. Oh, maravilloso exclam. No puedo morir, pero puedo envejecer y volverme dbil y estpido! Deseas morir? Yo... no... lo se! Entiendo dijo pensativo Albert. Me cubr el rostro con las manos, ms cerca de echarme a llorar de lo que he estado durante mucho tiempo. Cada pice de miedo y depresin y preocupacin y dudas acerca de m mismo estaba fluyendo en m, y aquellas estpidas conversaciones no me estaban haciendo ningn bien!. Entiendo dijo la voz de nuevo, pero esta vez no era la voz de Albert Einstein. Era ms profunda y fuerte, y antes incluso de alzar la vista supe de Quin se trataba. Oh, Diossusurr. S, exacto sonri Dios. Si a ustedes no les ha ocurrido nunca el aparecer delante del Trono del Juicio, es probable que no sepan realmente cmo es. Yo tampoco lo saba. Slo tena brumosas ideas de grandeza, pero la grandeza que me rodeaba ahora era mucho ms grande que nada que hubiera soado nunca. Haba esperado,
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oh, no s... algo abrumador? Esplndido? Aterrador quiz?

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No era aterrador, pero s era ciertamente todas las dems cosas. El inmenso trono era de oro. No me refiero a nuestro vulgar oro comn. Era luminoso, clido, un oro casi transparente; no era simple metal, sino la esencia del oro hecha realidad. El inmenso trono se ergua imponente encima mo, rodeado por cortinajes de mrmol perlino que parecan como si Fidias y Praxiteles hubieran unido sus esfuerzos para tallarlos. La silla donde estaba sentado yo era de clido marfil tallado, y mi cuerpo estaba cubierto por una tnica de penitente blanca, y tena la vista directamente alzada a los enormes ojos del Altsimo que todo lo vean. Como he dicho, no era aterrador. Me puse en pie y me desperec. Una magnfica ilusin felicit. Dime, Dios, cul de Ellos eres? Jehov? Al? Thor? Qu Dios eres? El tuyo, Robin retumb la mayesttica voz. Le sonre. Pero, en realidad, yo no tengo ninguno, sabes? Siempre he sido ateo. La idea de un dios personal es algo infantil, como seal muy bien mi amigo, y sin duda amigo tuyo tambin, Albert Einstein. Eso no importa, Robin. Soy lo suficientemente dios incluso para un ateo. Sabes?, yo juzgo, tengo todos los atributos divinos. Soy el Creador y el Redentor. No soy simplemente bueno. Soy el estndar por el que se mide la bondad. Ests juzgndome? No es para eso para lo que estn los dioses? Sin ninguna razn especial, estaba empezando a sentirme tenso. Bien, pero..., quiero decir, qu se supone que hago yo aqu? Debo confesar mis pecados, examinar todos los momentos de mi vida? Bien, no, Robin dijo razonablemente Dios. En realidad, has estado confesndote y examinndote durante los ltimos mil aos o as. No hay necesidad de que pases de nuevo por todo eso. Pero, y si no deseo ser juzgado? Eso no importa tampoco, sabes? Lo har de todos modos. ste es mi juicio. Se inclin hacia delante, mirndome con aquellos tristes, compasivos, mayestticos, amantes ojos. No pude evitarlo. Retroced. Considero que t, Robinette Broadhead dijo eres testarudo, dominado por la culpabilidad, te distraes fcilmente, eres vano, incompleto y a menudo estpido, y me siento muy complacido contigo. No te querra de ningn otro modo. Puedes fracasar lamentablemente contra el Enemigo, porque a menudo lo haces. Pero s que hars lo que siempre has hecho. Y... tartamude, que significa eso? Bien, hars las cosas de la mejor manera que te sea posible, y qu ms puedo pedir? As que sigue adelante, Robin, y contigo ir Mi bendicin. Alz sus Manos en un gran gesto de gracia. Luego Su expresin cambi cuando me mir. Uno no puede decir que Dios se irrite, pero al menos pareci disgustado. Y ahora qu ocurre? pregunt. Todava me siento descontento dije, testarudo. Por supuesto que te sientes descontento retumb Dios. Yo te hice descontento, porque si no fueras descontento, para qu te molestaras en intentar ser mejor? Mejor que qu? pregunt, temblando pese a m mismo. Mejor que Yo exclam Dios.
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18 El final del viaje


Incluso el ro ms solitario desemboca en alguna parte en el mar, y al cabo del tiempo, al cabo de mucho tiempo, al cabo de mucho, mucho tiempo, Albert apareci en la cubierta de la simulacin del yate donde Essie y yo estbamos jugando al tejo (y fallando incluso los tiros ms fciles, debido a que los farallones y las inesperadas cascadas de los glaciares y los tmpanos de hielo en el agua eran tan espectaculares), y se sac la pipa de la boca para decir: Falta un minuto para la llegada. Pens que os gustara saberlo. Nos gust saberlo. Vamos a echarle en seguida una mirada! exclam Essie, y desapareci, yo me tom un poco ms de tiempo, estudiando a Albert. Llevaba una chaqueta azul marino con botones dorados y una gorra de capitn de yate, y me sonri. Todava tengo un montn de preguntas, sabes? le dije. Y desgraciadamente yo no tengo tantas respuestas como eso, Robin me dijo amablemente. Sin embargo, eso es bueno. Qu es bueno? Tener muchas preguntas. Mientras sepas que quedan preguntas, hay alguna esperanza de responderlas. Asinti aprobadoramente, de aquella forma que tena que me hara subir por las paredes si no me hiciera sentir tan bien. Hizo una pausa por un momento para ver si bamos a adentrarnos de nuevo en la metafsica, y luego aadi: Debemos reunimos con la seora Broadhead y el general y su dama y los dems? Todava tenemos mucho tiempo! No hay la menor duda de ello, Robin. De hecho, tenemos mucho tiempo. Sonri; yo me encog de hombros dndole mi permiso, y el fiordo de Alaska desapareci. Estbamos de vuelta en la cabina de control de la nico Amor. La gallarda gorra de Albert haba desaparecido, junto con su esplndida chaqueta azul marino. Su aceitoso pelo iba de nuevo en todas direcciones, y volva a llevar su suter y sus pantalones bombachos, y estbamos solos. Dnde han ido todos los dems? pregunt, y luego me respond a m mismo: No podan esperar? Estn escrutando a travs de los instrumentos de la nave? Pero todava no hay nada que ver. Se encogi afirmativamente de hombros, observndome mientras daba enrgicas chupadas a su pipa. Albert sabe que en realidad no me gusta mirar directamente a travs de los sensores del casco de la nave. La buena y vieja pantalla visora sobre los controles es normalmente lo bastante buena para m. Cuando te deslizas en el interior de los instrumentos de la nico Amor y miras en todas direcciones a la vez, la experiencia es desorientadora..., especialmente para los que an se aferran a sus hbitos de persona de carne, como yo. As que no lo hago a menudo. Albert dice que se trata slo de uno de mis resabios carnales. Es cierto. Crec como una persona de carne, y una persona de carne slo puede mirar en una direccin a la vez, a menos que sea estrbico. Albert dice que tendra que superar esto, pero normalmente no lo deseo. Esta vez lo hice, pero no todava. Un minuto es, despus de todo, mucho en tiempo gigabit..., y todava haba algo que deseaba preguntarle. Albert me haba contado en una ocasin la historia. La historia era acerca de uno de sus viejos camaradas de los tiempos de carne, un matemtico llamado Bertrand Russell, un ateo de toda la vida como el propio Albert. Por supuesto, mi Albert no era realmente ese Albert, y as no eran colegas, pero Albert
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(mi Albert) hablaba a menudo como si lo fueran. Dijo que en una ocasin alguna persona religiosa haba acorralado a Russell en una fiesta y haba dicho: Profesor Russell, no se da cuenta del grave riesgo que est corriendo usted con su alma inmortal? Supongamos que est equivocado. Qu har si, cuando muera, descubre que realmente existe Dios, y que l le llama realmente ajuicio? Y que, cuando usted llega ante el Trono del Juicio, l le mira severamente y le pregunta: Bertrand Russell, por qu no crees en M? con Su voz tronante? Qu dir usted entonces? Segn Albert, Russell no se alter en lo ms mnimo. Se limit a responder: Le dira: Dios, hubieras tenido que darme mejores pruebas de tu existencia. As que, cuando le dije a Albert: Crees realmente que me has dado pruebas suficientes? l se limit a asentir, comprendiendo la referencia, y se inclin para rascarse el tobillo, y dijo: Saba que volveras a eso, Robin. No. No te he dado ninguna prueba en absoluto. La nica prueba, de una u otra forma, es el propio universo. Entonces, t no eres Dios? estall, atrevindome al fin. Me preguntaba cundo ibas a preguntarme eso dijo gravemente. Y yo me pregunto cundo vas a responder! Bien, ahora mismo, Robin dijo con paciencia. Si ests preguntndome si el display con el que interactuaste proceda de los mismos bancos de datos de la simulacin que te ofrezco generalmente, bien, s. En ese sentido limitado. Pero si ests formulando preguntas ms amplias, entonces ya es ms difcil. Qu es Dios? Ms especficamente, qu es tu Dios, Robin? No, no me quej. Soy yo quien hace las preguntas aqu. Entonces debo intentar respondrtelas, no? Muy bien. Apunt la boquilla de la pipa hacia m. Podramos decir que Dios, en tu sentido, es una especie de suma vectorial de todas las cualidades que crees que son justas y morales y amantes. Y supongo que entre todos los seres sensibles, humanos y Heechees e inteligencias en mquina y todo lo dems, hay una especie de consenso respecto a lo que son esas cosas virtuosas, y que un Dios mutuamente compartido tendra que ser la suma de todos los vectores. Responde eso a tu pregunta? En absoluto! Sonri de nuevo, contemplando la pantalla visora. Todo lo que mostraba era la habitual nada gris guijarrosa de una nave en viaje hiperlumnico. No crea que lo hiciera, Robin. Tampoco me satisface a m, pero el universo no ha de hallarse necesariamente en condiciones de hacernos felices. Bien. Abr la boca para formularle la siguiente pregunta, pero me tom un momento formularla, y entonces l ya iba por delante de m. Con tu permiso, Robin dijo. Ya estamos casi de vuelta al espacio normal, y estoy seguro que a ambos nos gustar echar una mirada. Y no aguard mi permiso. Desapareci; pero primero me dirigi una de esas dulces, tristes y compasivas sonrisas que, como muchas otras cosas de mi muy querido amigo Albert Einstein, me vuelven loco. Pero por supuesto tena razn. Le mostr quin era el jefe, sin embargo. No le segu de inmediato. Me tom, oh, quiz ocho o nueve milisegundos para..., bien, para hacer lo que Essie hubiera llamado el estpido, pero lo que hice realmente fue meditar en lo que l haba dicho. No haba mucho que meditar. O, ms exactamente, haba un maldito montn de cosas que meditar, pero no los detalles suficientes como para hacer que el meditar sobre ellas fuera satisfactorio. Enloquecedor viejo Albert! Si se le haba ocurrido jugar a Dios incluso una
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imitacin admitida de Dios, hubiera podido al menos ser especfico. Quiero decir, eso era lo que dictaban las reglas! Cuando Jehov habl a Moiss desde la zarza ardiendo, cuando el ngel Moroni tendi las tablas grabadas..., dijeron lo que se esperaba de ellos. Senta la agraviada impresin de que tena derecho a cosas ms especficas de mi propia fuente de toda sabidura. Pero evidentemente no iba a obtener ninguna, as que le segu hoscamente..., apenas a tiempo. La guijarrosa nada gris estaba desapareciendo y coagulndose ya mientras me deslizaba a los sensores de la nave, y en slo otro milisegundo o dos los cogulos se congelaron en ntidos detalles. Pude sentir la mano de Essie deslizarse en la ma mientras mirbamos en todas direcciones a la vez. El viejo vrtigo se apoder de m, pero lo rechac. Haba demasiado que ver. Ms espectacular que los fiordos de Alaska, ms inspirador que cualquier otra cosa que jams hubiera visto. Estbamos mucho ms all de la buena vieja galaxia..., no slo del disco galctico en forma de huevo frito, con su perlina masa de yema en el centro, sino mucho ms all de su tenue halo. Abajo haba una ligera dispersin de estrellas, corno burbujitas esparcidas brotando fuera del vino galctico. Arriba haba un enorme terciopelo negro en el que alguien haba derramado pequeos y tenues rizos de pintura luminosa. Muy cerca de nosotros estaban las brillantes luces de la Rueda de Vigilancia, y a un lado la docena de masas de color amarillo sulfuroso del kugelblitz. No parecan peligrosas. Slo parecan feas, como un poco de suciedad que alguien hubiera abandonado en el suelo de la sala de estar a la espera de que alguien la limpiara. Dese saber cmo hacerlo. Essie exclam, triunfante: Mira, Robn, querido! No hay ninguna nave de la JVA junto a la Rueda! Les hemos ganado! Y cuando mir a la Rueda, pareci que tena razn. La Rueda giraba silenciosamente en soledad, sin una sola nave en sus muelles, sin ningn crucero de la JVA en ninguna parte a su alrededor. Pero Albert suspir. Me temo que no, seora Broadhead. De qu demonios est hablando? pregunt Cassata. No poda verle, ninguno de nosotros se haba molestado en crear simulaciones visuales, pero poda sentirle agitarse. Slo de que, aunque quisiramos, no podramos ganarles y llegar antes aqu, general Cassata dijo Albert. De ninguna de las maneras, y usted lo sabe. La nico Amor es una espacionave admirable, pero no posee la velocidad de una nave de la JVA. Si no estn aqu, no es porque todava no hayan llegado; es porque ya han llegado y han vuelto a marcharse. Marcharse dnde? ladr. Guard silencio por unos instantes. Luego la vista delante de nosotros empez a crecer. Albert estaba reajustando los sensores de la nave. El abajo se hizo algo ms sombro. El arriba la direccin hacia el kugelblitz se acerc. Dganme indic pensativamente Albert, alguna vez se han formado una impresin visual de lo que poda ser cuando el Enemigo saliera? No quiero decir una conjetura racional. Quiero decir el tipo de fantasa medio soada que puede tener cualquier persona al intentar imaginar ese momento. Albert! No me hizo caso. Creo dijo que en algn lugar en todos nosotros acecha una especie de primitiva nocin de que pueden brotar bruscamente en erupcin del kugelblitz en una flota de inmensas,
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invulnerables naves de guerra espaciales, conquistndolo todo delante de ellas. Irresistibles. Los rayos llameando, los misiles brotando en todas direcciones... Maldito seas, Albert! aull. Dijo, sombramente: Pero Robn. Mralo por ti mismo. Y mientras las imgenes seguan aumentando de tamao..., miramos.

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19 La ultima lucha espacial


Incluso cuando lo ves por ti mismo, no siempre crees en lo que ests viendo. Yo no lo hice. Era una locura. Pero all estaba. Las naves de la JVA, en vuelo hiperlumnico, avanzando hacia el kugelblitz; y, del kugelblitz, avanzando hacia ellas, pequeos pices de algo que brotaba a chorro de las torbellineantes masas color mostaza. Aquellas pequeas cosas no eran en absoluto informes o imprecisas. Eran brillante metal. Se parecan mucho a espacionaves. Realmente no poda haber muchas dudas al respecto. Nos hallbamos al lmite de alcance de aquellos pequeos objetos, pero la nico Amor posea instrumentos de primer orden. Lo que veamos lo veamos a nivel ptico y de infrarrojos y de rayos X y de todas las dems frecuencias de fotones existentes, y lo veamos tambin a travs de los magnetmetros y detectores de gravedad; y todo ello confirmaba sin lugar a dudas el terrible hecho: El kugelblitz haba lanzado al exterior una armada. Casi hubiera esperado cualquier otra cosa, pero no eso. Quiero decir, de qu le serva al Enemigo tener espacionaves? No poda responder a aquella pregunta, pero las naves estaban all. Y eran grandes! Y estaban armadas! Mil y ms de ellas, al parecer, y cada una deslizndose a una inmensa formacin en cono y avanzando directamente hacia los pequeos cruceros de la JVA irremediablemente abrumados en nmero. Lanzad vuestros malditos cohetes! aull el general Julio Cassata; y, saben?, yo aull con l. No pude evitarlo. Era una lucha, y yo me pona del lado de los mos. No haba la menor duda de que la batalla ya haba empezado. No puedes ver los rayos en el espacio, ni siquiera los rayos perforadores Heechees convertidos que eran el principal armamento de la flota de la JVA, pero s pudieron verse los brillantes estallidos de las explosiones qumicas, sorprendentemente visibles, cuando las naves de la JVA lanzaron sus misiles secundarios. La mirada de naves del Enemigo los atravesaron. Inclumes. Considerado puramente como un espectculo, era algo, Dios mo, tremendo. Al mismo tiempo, era terrible. Aunque yo no supiera exactamente lo que estaba ocurriendo. Era mi primera batalla espacial. Claro que tambin lo era para todos los dems, porque la ltima lucha entre naves en el espacio se haba producido entre los brasileos y las naves de la Repblica Popular China haca casi un siglo, en aquel ltimo, sangriento e inconclusivo forcejeo que haba conducido a la fundacin de la autoridad multinacional de Prtico. As que no era ningn experto en lo que deba ocurrir a continuacin, pero lo que ocurri fue mucho menos de lo que haba esperado. Las naves hubieran tenido que estallar o algo as. Hubieran tenido que saltar hacia todos lados piezas y hierros retorcidos. No ocurri nada de eso. Lo que ocurri fue que el cono de naves del Enemigo se abri y rode las naves de batalla de la JVA. Las englob; y luego..., bien..., simplemente las naves se desvanecieron. Desaparecieron, dejando a los cruceros de la JVA apiados en el espacio. Y luego los cruceros desaparecieron tambin. Y entonces, justo debajo de nosotros, la propia Rueda de Vigilancia parpade y desapareci. El espacio qued vaco a nuestro alrededor. No haba nada que ver excepto la perlina espiral de la galaxia debajo de nosotros, el distante llamear de las otras galaxias, las humosas masas amarillas del kugelblitz.
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Nos hicimos visibles los unos a los otros; de otro modo todo era demasiado solitario. Nos miramos mutuamente, sin comprender. Me preguntaba si poda llegar a ocurrir algo as dijo Albert Einstein, chupando sobriamente su pipa. Cassata rugi: Maldita sea! Si sabe usted lo que ha ocurrido, dganoslo! Albert se encogi de hombros. Creo que lo vern por ustedes mismos dijo, porque imagino que nuestro turno ser el prximo. Y lo fue. Nos miramos los unos a los otros, y luego ya no hubo nada que ver. Nada fuera de la nave, quiero decir. Nada excepto el guijarroso gris del viaje hiperlumnico. Era como contemplar una densa niebla a travs de la ventanilla de un avin. Y luego ni eso hubo. La niebla desapareci. Los sensores de la nave podan ver claramente de nuevo. Y lo que vimos bruscamente, sin ninguna advertencia, fue el slido y familiar espacio negro y las estrellas, e incluso un planeta y una luna..., y s, supe dnde estbamos. El planeta y la luna eran los que los ojos humanos (o los casi ojos humanos) haban contemplado durante medio milln de aos. Estbamos en rbita en torno a la Tierra; y tambin lo estaban multitud de otros artefactos que reconoc como los cruceros de la JVA, e incluso la inmensa Rueda de Vigilancia. Era ms de lo que poda soportar. Pens que saba qu hacer al respecto, sin embargo, porque cuando las cosas son demasiado para m siempre hay una cosa que puedo hacer para acudir en busca de ayuda. Y la hice. Albert! exclam. Pero Albert se limit a seguir contemplando la Tierra y la Luna y los dems objetos fuera de la nico Amor, fumando su pipa, y no respondi.

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20 De vuelta a casa
Albert Einstein no era el nico dispositivo que pareca haber dejado de funcionar. Las naves de la JVA tambin tenan problemas. Cada sistema de control de las armas de cualquier tipo simplemente se haba cortocircuitado. No funcionaba. Todo lo dems era completamente operativo. Las comunicaciones no tenan ningn problema..., y estaban atareadsimas, con todo el mundo preguntndole a todo el mundo qu demonios haba ocurrido. Nada no destructivo haba resultado daado. Las luces de la Rueda funcionaban todava, y lo mismo el sistema de renovacin del aire. Las autocosas preparaban la comida y limpiaban. Las literas en la cabina del comodoro en la nave insignia de la JVA seguan hacindose por s mismas, y los receptculos de la basura se vaciaban en los depsitos de reciclado. La nico Amor, que nunca haba llevado ningn arma, pareca en un estado tan perfecto como si fuera nueva. Hubiramos podido emprender inmediatamente el vuelo a cualquier parte. Pero adonde ir? No fuimos a ninguna parte. Alicia Lo tom los controles y nos mantuvo en una rbita segura, pero eso fue todo. No importaba. Yo estaba centrado en un cien por ciento en mi fiel sistema de recuperacin de datos y mi muy querido amigo. Dije, desesperado: Albert, por favor. Se sac la pipa de la boca y me mir con aire ausente. Robin dijo, debo pedirte que seas paciente por un tiempo. Pero Albert! Te lo suplico! Qu va a ocurrir ahora? Me lanz lo que podra denominarse una mirada insondable..., al menos, yo no pude llegar hasta el fondo de ella. Por favor! Estamos en peligro? Va a caer sobre nosotros el Enemigo y matarnos a todos? Pareci sorprendido. Matarnos? Qu idea, Robin! Despus de que te conocieran a ti y a m y a la seora Broadhead y a la seorita Lo y al general Cassata? No, por supuesto que no, Robin. Pero debes disculparme; ahora estoy muy atareado. Y eso fue todo lo que dijo. Y al cabo de un tiempo las lanzaderas empezaron a subir de los bucles de despegue, e hicimos que nuestros bancos de datos fueran llevados abajo a la buena vieja Tierra, e intentamos oh, durante cunto tiempo lo intentamos aclarar un poco las cosas.

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21 Finales
No saba cmo empezar esto, y ahora descubro que no s tampoco cmo terminarlo. Saben?, eso fue el final. No hay ninguna otra cosa que decir, excepto que ocurri. S que para los lineales odos de carne esto debe sonar extrao (por no decir repugnantemente atractivo), del mismo modo que muchas de las dems cosas que he dicho habrn sonado extraas (o peor). No puedo evitarlo. Lo extrao no puede expresarse de una forma que no sea extraa, y he tenido que contarlo tal como fue. Lo que ocurri a continuacin no importa realmente, porque lo que ocurri haba ocurrido ya. Por supuesto, incluso la gente dispersa como yo es en cierto modo lineal..., y as nos tom un cierto tiempo descubrirlo. Lo que Essie y yo desebamos ms que cualquier otra cosa, admitimos, era espacio para respirar..., para relajarnos; para intentar descubrir exactamente qu estaba pasando; por encima de todo para reunir nuestros dispersos pensamientos. Hicimos que llevaran nuestros bancos de datos fsicos a la vieja casa en el mar de Tappan, la primera vez que lo hacamos en un considerable nmero de aos, y nos instalamos all para centrarnos un poco. El banco de datos de Albert vino con nosotros. El propio Albert era otra cuestin. Albert ya no responda a mi llamada. Si Albert estaba an en el banco de datos, no se dejaba ver. Essie no estaba dispuesta a admitir la derrota de uno de sus propios programas. Lo primero que hizo fue efectuar una comprobacin exhaustiva de la programacin y hacer correr todas las rutinas de bsqueda y eliminacin de errores. Luego desisti. No puedo encontrar nada malo en el programa de Albert Einstein dijo, excepto que no funciona. Mir furiosa la consola que haba contenido a Albert Einstein. Es slo un cadver! dijo, estremecindose. Sabes si sigue existiendo el cuerpo cuando la vida lo ha abandonado? Qu podemos hacer? pregunt. Era una cuestin retrica. Simplemente, no estaba acostumbrado a que mis mquinas me fallaran. Essie se encogi de hombros. Ofreci un premio de consolacin: Puedo escribir un nuevo programa Albert para ti dijo. Negu con la cabeza. No deseaba un nuevo programa. Deseaba a Albert. Entonces dijo, con su sentido prctico, podemos descansar y cultivar nuestros jardines. Qu te parece nadar un poco y luego hincharnos a comer? Qu podemos comer? Essie, aydame! Quiero saber me quej. Quiero saber de qu demonios estaba hablando cuando nos dijo que no nos preocupramos..., qu tenis que ver t y Cassata y Alicia Lo con ello? Qu tenis los tres en comn? Frunci los labios. Luego su rostro se ilumin. Qu te parece si se lo preguntamos a ellos? Preguntarles a ellos, qu? Preguntarles acerca de s mismos. Invitarlos aqu..., luego podremos organizar una deliciosa comida! No ocurri tan aprisa como eso. En primer lugar, ninguno de ellos estaba fsicamente (quiero decir, sus bases de datos estaban fsicamente) en la Tierra. Los dos estaban en rbita. No deseaba recurrir a duplis, porque ni siquiera deseaba ese enfurecedor retraso de un cuarto de segundo en la
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conversacin, de modo que tuvieron que ser embarcados al mar de Tappan, y eso tom mucho tiempo. Tom ms tiempo que eso, porque por alguna razn Cassata no pudo acudir inmediatamente. No perd el tiempo. Sin Albert, la vida era un poco ms dura para m. No la haca realmente ms difcil porque, despus de todo, no era mucho lo que Albert poda hacer (aparte de responder al acertijo que l mismo propona, quiero decir) que no pudiera hacer yo por m mismo si era necesario. Ahora era necesario. As que fui yo, no Albert, el que recorri el mundo para ver lo que estaba ocurriendo. Estaban ocurriendo muchas cosas, aunque no muchas de ellas parecan serme de ninguna ayuda. Al principio se haba producido una oleada de pnico. La JVA emiti tensos y alarmantes boletines acerca de los daos sufridos por su flota, y luego urgentes demandas an ms alarmantes para construir una nueva flota, ms grande y mejor que nunca, sobre el principio de que si has intentado algo que no ha funcionado, debes seguir intentndolo una y otra vez. Pero eso, en s mismo, era tranquilizador. La poblacin en general, tras el primer shock de terror, se dio cuenta de que, despus de todo, no haba muerto nadie. Las espacionaves del Enemigo no aparecieron en el cielo sobre San Francisco y Beijing para reducirlas a cenizas. Nuestro planeta no haba sido arrojado contra el sol. De hecho, no pareca estar ocurriendo nada, y lentamente el pnico fue retrocediendo. La gente reanud sus vidas, como los campesinos en la ladera de un volcn. La montaa haba entrado en erupcin; nadie haba resultado herido. Poda entrar en erupcin de nuevo, por supuesto..., pero no en un cierto tiempo, reguemos al Seor. El Instituto prepar un centenar de nuevos equipos de trabajo, para que investigaran los sucesos en la Rueda de Vigilancia. La mitad de ellos se pasaron todo su tiempo analizando y volviendo a analizar la batalla entre las naves del Enemigo y las de la JVA. No haba mucho que analizar. Lo que habamos visto era lo que sabamos. No haba nada ms. No haba nada en ninguno de los dems registros sensores que contradijera, o incluso embelleciera, lo que habamos visto con nuestros ojos. Las naves del Enemigo haban surgido y haban neutralizado a nuestros cruceros; luego el Enemigo nos haba cogido suavemente y nos haba depositado de nuevo en el corralito para nios al que pertenecamos. Eso era todo. Los equipos de trabajo que se dedicaron a estudiar al Enemigo discutieron y argumentaron, pero no aadieron nada nuevo. Paneles de eminentes cientficos admitieron que lo que haban credo durante todo el tiempo era probablemente lo mejor que podan seguir pensando: que el Enemigo haba nacido poco despus del Big Bang. Haban hallado el clima propicio. Cuando el clima empeor cuando la materia se entrometi en su acogedora sopa de espacio y energa decidieron cambiarlo. Pusieron el cambio en movimiento, luego regresaron a sus kugelblitzes para aguardar pacientemente mejores das. En cuanto a la breve confrontacin en los alrededores de la Rueda de Vigilancia..., bien, si despiertas a un oso de su hibernacin, es probable que te grua irritado. Pero luego se volver a hibernar; y el gruido de este oso en particular haba sido realmente muy gentil. Oh, s, haba montones de especulaciones..., Dios, siempre habra especulaciones. Hechos, no. Ni siquiera haba ninguna teora plausible, o al menos no ninguna que ofreciera perspectivas tiles de experimentacin para comprobarlas o que sugirieran que podan darse algunos pasos tiles. Todo el mundo (todo el mundo fuera de la JVA, al menos) estaba de acuerdo en que el plan de la JVA de formar una flota ms grande y potente era probablemente una idea estpida, pero, como nadie tena ninguna otra idea mejor, pareca como si fuera probable que se siguiera adelante con ella. Y, cuando estaba previsto que llegaran Cassata y Alicia Lo, acud a los bancos de datos y puse mi mano (es decir, mi mano) sobre el banco de datos de Albert y dije: Por favor, Albert, como un favor personal hacia m, no me dirs qu est pasando? Albert no respondi.
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Pero cuando acud a la sala para recibir a nuestros huspedes, haba un trozo de papel en mi silln favorito. Deca: Robin, lamento realmente todo esto, pero no puedo interrumpir lo que estoy haciendo en estos momentos. Lo ests haciendo lo mejor que puedes, no? Simplemente sigue adelante. Con cario, Albert. Julio Cassata iba de nuevo de uniforme camisa, pantalones cortos, sandalias, y pareci positivamente complacido de verme. Cuando le pregunt acerca de ello, respondi: Oh, no es usted, Broadhead. No haba cambiado del todo. Es slo que ese bastardo iba finalmente a terminarme. Qu bastardo? Yo, por supuesto..., el yo de carne. No le gusta tener copias de s mismo por ah. Hubiera debido hacerlo hace ya tiempo, pero estaba atareado con el programa de reconstruccin. No quera dejarme venir, porque tema que usted consiguiera que el Instituto me declarara esencial o algo as. Comprendo una alusin cuando la oigo, as que dije, con ciertas reservas: Evidentemente, el Instituto le considera as. Despus de todo, el Instituto poda cambiar ms tarde de opinin si as lo deseaba..., pero despus de decir aquello pareci hacerse ms humano. Gracias dijo. Salgamos al lanai dijo Essie; es muy hermoso. Y yo aad: Qu les gustara beber? Y, entre una y otra cosa, aquello se convirti ms en una fiesta que en un grupo de trabajo acerca de qu-demonios-est-ocurriendo-fundamentalmente. Luego volv a ello. Segn Albert Einstein, la razn de que el Enemigo no nos haya eliminado es porque los encontr a ustedes tres, aparte de Albert Einstein y yo. Ninguna otra persona almacenada en mquina, slo ustedes tres. Cassata y Lo parecieron sorprendidos, luego ligeramente halagados. Alguna idea de por qu? pregunt. Pero sus expresiones fueron vacas. Essie empez a decir: He estado pensando en ello... La pregunta es: qu tenemos en comn? Para empezar, todos estamos almacenados en mquina, pero como seala Robn, hay incontables millones de otros en la misma situacin. Segundo: personalmente, soy un duplicado en mquina de una persona de carne que an vive. Y lo mismo Julio. Yo no dijo Alicia Lo. S dijo tristemente Essie, ya lo saba. Fue lo primero que comprob. Su cuerpo de carne muri de peritonitis hace ocho aos, as que no se trata de eso. Tercero: todos somos ms bien brillantes segn todos los estndares; todos tenemos ciertas habilidades: pilotaje, navegacin, etctera..., pero eso tambin lo tienen muchas otras personas. Desde hace mucho tiempo hemos eliminado todos los nexos de unin evidentes, as que debemos profundizar ms. Por ejemplo: yo personalmente soy de ascendencia rusa. Yo soy negro hispanoamericano dijo Cassata, agitando la cabeza, y Alicia es china; no sirve. Y yo soy hombre, pero ustedes dos son mujeres. Julio y yo acostumbrbamos a jugar mucho al balonmano ofreci Alicia Lo, pero ahora fue el turno de Essie de negar con la cabeza. No se jugaban a esas cosas en Leningrado. Y tampoco creo que las proezas atlticas puedan ser de algn inters para el Enemigo. El problema seal es que no sabemos qu les interesa.
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Tienes tan a menudo razn, Robin, querido suspir Essie. Demonios. Espera. Podemos hacer esto de una forma mucho menos aburrida, sabes? En realidad yo no tengo ninguna prisa dijo rpidamente Cassata, pensando en lo que poda ser de l cuando ya no fuera esencial. No dije ms rpido, slo menos aburrido. Quieren beber algo ms, quiz practicar un poco el windsurf? Pasar un rpido programa cruzado sobre los tres bancos de datos, equiparando subrutinas. Es fcil y no interferir con nuestras otras actividades. Sonri. Puede que cosquillee un poco aadi, y desapareci en su oficina de programacin. Y me dej que yo hiciera de anfitrin. Es una ocupacin que encaja perfectamente conmigo. Prepar bebidas. Les ofrec las facilidades de la casa en lo que a diversiones se refiere, que son considerables..., incluido un dormitorio privado, que era lo que haba tenido en el fondo de mi mente, pero que no pareci interesarles por el momento. Se conformaron simplemente con sentarse y hablar. Era agradable estar all y hacer aquello, fuera en el lanai, con el ancho mar y las colinas en la otra orilla frente a nosotros, y eso fue lo que hicimos. Verifiqu el hecho de que Essie haba hecho en una ocasin un hbil diagnstico de carcter. El Cassata-dupli era mucho ms tolerante que su original de carne, y eso hizo que me descubriera escuchando con inters sus ancdotas y riendo de sus chistes. Alicia Lo era una mueca. No haba dejado de apreciar que era hermosa, delgada, bajita y enrgica, ni que tena una personalidad dulce por naturaleza. Descubr que estaba muy bien informada tambin. Como una de las ltimas prospectoras de Prtico, haba corrido sus riesgos en cuatro difciles misiones cientficas, y despus de haber sido dispersada haba vagabundeado por toda la galaxia. Haba visto lugares que yo slo haba explorado de segunda mano, y unos cuantos de los que ni siquiera haba odo hablar. Estaba empezando tan slo a tener una idea de lo que vea en Julio Cassata, pero poda ver fcilmente por qu Cassata se haba enamorado de ella. Estaba incluso empezando a ponerse celoso. Cuando ella habl de algunos de sus compaeros de expediciones de Prtico, prest una particular atencin a su forma de referirse a los hombres. Apuesto a que les causaste una gran impresin dijo hoscamente. Alicia se ech a rer. Qu ms hubiera querido! Aquello me sorprendi. Acaso eran gays? O quiz ciegos? Usted no sabe la apariencia que tena yo entonces dijo ella, dndome en silencio las gracias por el cumplido implcito. Antes de que estallara mi apndice era alta y desgarbada y..., bueno, todos me llamaban la Heechee humana. Lo que ve usted ahora no es el cuerpo con el que nac, seor Broadhead. Se dirigi a m, pero sin apartar los ojos de Cassata para ver cmo se lo tomaba. Se lo tom bien. Tu aspecto ahora es esplndido dijo. Cmo fue que murieras de apendicitis? No haba ningn mdico por los alrededores? Haba mdicos de todas clases por los alrededores, y naturalmente deseaban dejarme como nueva. Incluso deseaban hacer conmigo un poco de labor cosmtica..., sacar algo de los huesos sobrantes de la espina dorsal y los miembros, hacer algunos cambios en mi rostro... Yo no quise, Julio. Deseaba tener realmente buen aspecto, no slo ser la mejor aproximacin que pudieran conseguir. Y para ello slo haba una forma. Tenan espacio mquina disponible. As que eleg eso. Y desde un ngulo del lanai, donde haba estado inclinado para oler una de las flores de Essie, una figura se alz y nos mir radiante. Ahora ya sabis la razn dijo.
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Essie! grit. Ven, rpido! Porque la figura era Albert Einstein. Dios mo, Albert dije, dnde has estado?

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Oh, Robn dijo agradablemente, tenemos que empezar con la metafsica de nuevo? No, de ninguna manera. Me hund en el silln, mirndole fijamente. No haba cambiado. La pipa segua apagada, los calcetines colgando bajos en sus tobillos, su mata de pelo apuntando en todas direcciones. Y sus modales seguan siendo oblicuos. Avanz tranquilamente para ocupar un sitio en la mecedora frente a nosotros. Pero, sabes, Robn?, hay respuestas metafsicas a esa pregunta. No se trata de ningn dnde. Y no soy simplemente yo quien est aqu. Creo que no entiendo dije. Eso no era completamente cierto. Slo deseaba no entender. He accedido al Enemigo, Robin dijo pacientemente. Para decirlo con ms exactitud, ellos accedieron a m. Ms exactamente an dijo, como disculpndose, el yo que ahora os est hablando no es tu programa de recuperacin de datos, Albert Einstein. Entonces, quin eres? pregunt. Sonri, y por su sonrisa supe que, despus de todo, le haba comprendido muy bien.

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22 Y no finales
Cuando tena tres aos en Wyoming, no me senta desanimado por creer en Santa Claus. Mi madre nunca me dijo que Santa Claus fuera real, pero tampoco me hubiera dicho que no lo era. En toda mi larga vida desde entonces nunca ha habido ninguna pregunta que deseara ms intensamente que me fuera respondida que aquella pregunta. Meditaba seriamente en ella, especialmente durante la segunda mitad del mes de diciembre. Arda por saber. No poda esperar a crecer al menos hasta, digamos, los diez aos, porque, cuando tuviera esa edad, crea, sera lo bastante listo como para saber sin lugar a dudas la respuesta. Cuando era un adolescente enfermo en los pabellones psiquitricos del hospital de las Minas de Alimentos, los doctores me dijeron que finalmente me pondra bien. Sera capaz de superar mis miedos y confusiones. Confiara en m mismo, me sentira seguro de m mismo..., al menos lo suficiente, prometieron, como para poder realizar un trabajo, o como mnimo cruzar la calle sin ayuda. Tampoco pude aguardar a eso. Cuando era un prospector mortalmente asustado en Prtico..., cuando era un horrorizado superviviente de la misin a un agujero negro..., cuando era una sollozante masa de gelatina en el divn de anlisis de Sigfrid von Shrink..., cuando era todas esas cosas, me promet a m mismo que, ms pronto o ms tarde, llegara un tiempo en que sera ms listo y ms seguro de m mismo. Cuando tena treinta aos, pens que eso llegara a los cincuenta. Cuando tena cincuenta, estaba seguro de que ocurrira a los sesenta y cinco o as. Cuando alcanc los setenta, pens que, bueno, al menos cuando muriera habra de todas formas alguna especie de resolucin final a todas las preocupaciones e incertidumbres y dudas. Y luego, cuando ya era ms viejo de lo que jams hubiera credo posible (y ms muerto que nunca), con todos los datos del mundo a mi alcance..., bien, ah estaban todava las dudas y las preocupaciones. Luego Albert regres del Enemigo, con todo el conocimiento que le haban proporcionado, y me ofreci compartirlo conmigo; y ahora lo que deseaba saber era cunto ms viejo poda llegar a ser sin sentirme finalmente adulto. Y cunto ms poda aprender sin sentirme realmente listo. Al menos ahora s por qu tengo problemas con los finales; es porque no hay ningn final a la infinitud. La gente como yo no tiene finales. No los necesitamos. La galaxia es nuestra Roca Rugosa, y la fiesta de reencuentro dura siempre. Tenemos cambios. Tenemos interludios cuando hacemos algo distinto por un tiempo, quizs incluso mucho tiempo. Tenemos finales a las conversaciones, pero cada final es un principio de otra nueva, y los principios nunca se detienen, porque eso es lo que significa eternidad. Puedo hablarles a ustedes de algunos de los finales (que eran tambin principios), como, por ejemplo, la conversacin de Albert con Essie. Debo disculparme con usted, seora Broadhead dijo, porque s que debi ser intranquilizador para usted descubrir que un programa que haba escrito personalmente no responda. Malditamente cierto dijo ella, indignada. Pero, sabe?, ya no soy slo su programa. Parte de m contiene ahora contribuciones de los Otros. Otros? Lo que ustedes han estado llamando el Enemigo explic. Los que los Heechee llamaban los Asesinos. Realmente no son Asesinos, o al menos... Oh? interrumpi Essie. Puedes convencer a los Perezosos de eso? Sin
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mencionar a todas las dems razas de criaturas benignas que ya no existen porque los Asesinos las eliminaron. Seora Broadhead dijo Albert suavemente, lo que iba a decir es que no fueron Asesinos a propsito. Los Perezosos estaban hechos de materia. No entraba en nuestra experiencia..., es decir, en la de los Otros, el sospechar que la unin de protones y electrones pudiera producir inteligencia. Considrelo, por favor. Suponga que su abuelo descubriera que uno de sus primitivos ordenadores haca algo que poda, potencialmente, haber interferido con sus planes en algn momento de futuro. Qu hubiera hecho? Hacerlo aicos admiti Essie. Mi abuelo tena un temperamento ms bien fuerte. Estoy seguro sonri Albert que no hubiera tomado en consideracin la posibilidad de que una inteligencia mecnica pudiera tener..., cmo puedo decirlo? Alma? En cualquier caso, lo que tenemos nosotros, las inteligencias almacenadas en mquina. As que... los Otros los hicieron aicos, como usted ha dicho. No fue ningn problema para ellos; observaron que la mayor parte de las criaturas de materia gozaban con la destruccin, as que simplemente les animaron a hacerlo las unas con las otras. Estas diciendo que ahora los Asesinos nos quieren? intervine. se no es uno de sus trminos dijo educadamente Albert. Y, en realidad, t..., incluso yo, me temo..., somos criaturas ms bien rudimentarias en comparacin. Pero cuando descubrieron, en una comprobacin de rutina, que haba inteligencias almacenadas en mquina en la Rueda de Vigilancia, ordenaron una investigacin. Sonri de nuevo. T pasaste la prueba. As que no desearon ser el Enemigo contigo, slo deseaban que nadie hiciera nada para interferir con su plan..., y aadi seriamente, te encarezco, Robn, que hagas todo lo posible por procurar que nadie lo haga. Te refieres a su plan de hacer que el universo regrese all donde empez? El plan de construir uno mejor corrigi Albert. Ja dijo Essie, agitando la cabeza. Mejor para ellos, querrs decir. Quiero decir mejor para todos nosotros sonri Albert. Porque cuando llegue el momento en que se detenga la expansin y se inicie el retroceso, todos nosotros seremos como ellos. Ya casi estamos preparados, sabe?..., al menos los que permanecemos almacenados en mquina. Por eso fueron capaces de comunicarse con nosotros. Cielos susurr mi querida esposa, Essie. Y puedo hablarles de esa conversacin con Julio Cassata: Usted sabe, por supuesto le dijo Albert en tono conversacional que las armas nunca podrn destruir a los Otros. El Enemigo! Y eso es lo que vamos a tener que descubrir, Einstein! Albert dio unas pensativas chupadas a su pipa. Agit la cabeza. No se da cuenta todava de por qu van a fracasar? Su mejor esperanza es hallar alguna forma de destruir el kugelblitz que la Rueda de Vigilancia estaba observando, justo fuera de nuestra galaxia. Dgame, general Cassata, tiene usted alguna razn especial para creer que nuestra galaxia es especial en algn sentido? Nos tiene a nosotros! ladr Cassata. Cierto admiti Albert, nicamente nos tiene a nosotros. Pero qu le hace pensar que nicamente tiene al Enemigo? Supone que nuestra galaxia es especial? Oh, Jess, Albert empez a decir Cassata, si est intentando decirme lo que creo que est intentando decirme... Eso es exactamente lo que le estoy diciendo, general Cassata. Los Otros no se preocupan por una simple galaxia. Es todo el universo lo que estn planeando reedificar! Un universo con centenares de miles de millones de galaxias, de las que no sabemos
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absolutamente nada.

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S, por supuesto dijo Cassata desesperanzadamente, pero sabemos que estn aqu porque sabemos que han intervenido en esta galaxia. Por eso mismo dijo sombramente Albert podemos estar seguros de que no slo estn aqu. Es imposible que usted crea que slo nuestra galaxia es capaz de evolucionar vida inteligente. Cualquier galaxia puede! Quizs incluso las nubes de gases en el espacio intergalctico pueden! Si los Otros estuvieran interesados en impedir que la inteligencia orgnica interfiriera en su proyecto, entonces seguro que seran lo bastan te listos como para cubrir todas las bases. As que, aunque pudiramos eliminar el kugelblitz. No pueden dijo Albert. Pero si pudieran, sera come aplastar una mosca ts-ts y pensar que habamos eliminado para siempre la encefalitis. Fum en silencio durante un rato, mirando a Julio Cassata. Luego sonri. sas son las malas noticias dijo. Las buenas noticias son que est usted sin trabajo. Sin tra...? Desempleado, s asinti Albert. Por supuesto, ya no hay ninguna necesidad de una Junta de Vigilancia a los Asesinos. Lo cual significa que ya no puede dar usted rdenes. Le cual implica que no necesita volver para ser eliminado. Lo cual implica que es usted completamente libre de permanecer en si estado actual indefinidamente, como el resto de nosotros. Cassata abri mucho los ojos. Oh, huau dijo, mirando a Alicia Lo. Y puedo hablarles de la conversacin de Albert con Alicia Lo: Lo lamento si fui crptico, seorita Lo empez, pero cuando los Otros la estudiaron en nuestro vuelo a la Rueda de Vigilancia... Doctor Einstein! No saba que hubiera Ene..., que hubiera Otros en ese vuelo! Albert sonri. Tampoco lo saba yo por aquel entonces, aunque por supuesto me doy cuenta de que hubiera debido suponerlo. Estaban all. Estn aqu ahora, en mi programa; estn en cualquier parte donde deseen estar, seorita Lo, y supongo que lo estarn en un futuro indefinido, puesto que para ellos somos muy interesantes. Usted ms que el resto de nosotros. Yo? Por qu yo? Porque usted fue una voluntaria explic Albert. Yo no tuve eleccin: fui creado como un programa de ordenador, y eso es lo que fui siempre. Robinette muri. El almacenamiento en mquina fue la nica opcin que le quedaba. Tanto el general Cassata como la seora Broadhead eran duplis de personas que an vivan. Pero usted... Bien, usted eligi el almacenaje en mquina! Usted abandon deliberadamente su cuerpo material. Slo porque mi cuerpo material estaba enfermo, y era feo, y... Porque usted se dio cuenta de que el almacenaje en mquina era mejor dijo Albert con un asentimiento. Y los Otros descubrieron que eso era tranquilizador, puesto que es mejor, y ellos tienen pocas dudas de que mucho antes de que la cuestin se vuelva crtica, todo el resto de las razas humana y Heechee seguirn su ejemplo. Alicia Lo mir a Julio Cassata. Dijo lo mismo que haba dicho l: Huau!

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Y puedo hablarles de la conversacin que tuvo Albert conmigo..., o al menos de una parte de ella. Fue un final que fue tambin un principio, porque l tena algo para m. Lamento que no pudiera atender a tus preguntas cuando deseabas que lo hiciera, Robin dijo, pero no era posible mientras estaba aprendiendo. Supongo que te tom bastante tiempo aprender todo lo que ellos saben dije comprensivamente. Todo! Oh, Robin, no aprend casi nada. Tienes alguna idea de lo viejos que son? Y de lo mucho que han aprendido? No dijo, agitando la cabeza, no aprend toda la historia de su raza, ni cmo llegaron a la conclusin de hacer que un universo volviera a hundirse en s mismo. De hecho, no aprend en absoluto ninguna de estas cosas prcticas. Demonios dije, por qu no? No pregunt respondi simplemente. Pens en aquello. Luego dije: Bueno, supongo que cuando llegue el momento adecuado, tendrn todo tipo de cosas que decirnos... Lo dudo mucho indic Albert. Por qu deberan? Por qu tendras que ensearle a un gato la navegacin espacial? Puede que quizs algn da, cuando todo el mundo haya progresado hasta el siguiente estadio en la evolucin... Quieres decir como t? Quiero decir como nosotros, Robin respondi suavemente. Cuando todos los humanos y Heechees que siguen vivos decidan estar ms vivos, y permanentemente vivos, como nosotros, entonces quizs haya la posibilidad de iniciar un autntico dilogo... Pero durante los prximos millones de aos, creo que simplemente nos dejarn solos..., si nosotros les dejamos solos a ellos. Me estremec. Me alegrar murmur hacer eso. Me complace orte decirlo respondi Albert. Haba algo en su voz que me hizo volverme y mirarle. Ya no era la voz de Albert. Era otra voz, una que haba odo antes. Y ya no era Albert el que me estaba hablando. Era Alguien completamente distinto. Despus de todo aadi, sonriendo, los Otros son Mis hijos tambin. As que quiz nunca llegue a alcanzar ese tiempo maravilloso de sabidura y madurez en el que conozca las respuestas a todas las preguntas que siguen atormentndome. Pero quiz slo seguir formulndomelas sea suficiente.

FIN

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