Está en la página 1de 126

PRTICO Saga Heechee/1 Frederik Pohl

Ttulo original: Gateway Traduccin: Pilar Giralt 1977 by Frederik Pohl 1987 Ultramar Editores S.A. Mallorca 49 - Barcelona ISBN:84-7386-475-1 Edicin digital: Carlos Palazn Revisiones: Sadrac y Paul Atreides

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Captulo 1 Me llamo Robinette Broadhead, pese a lo cual soy varn. A mi analista (a quien doy el nombre de Sigfrid von Schrink, aunque no se llama as, carece de nombre por ser una mquina) hace mucha gracia este hecho: Por qu te importa que algunas personas crean que es nombre de chica, Bob? No me importa. Entonces, por qu no dejas de mencionarlo? Me fastidia cuando no deja de mencionarme lo que yo no dejo de mencionar. Miro hacia el techo, con sus colgantes movibles y sus piatas, y luego miro la ventana, que en realidad no es una ventana, sino un mvil holpico del oleaje en Kaena Point; la programacin de Sigfrid es bastante eclctica. Al cabo de un rato le contesto: No puedo evitar que mis padres me llamaran as. He intentado escribirlo R-O-B-I-N-E-T, pero entonces todo el mundo lo pronuncia mal. Podras cambiarlo por otro. Si lo cambiara digo, seguro de que en esto tengo razn, t me diras que llego a extremos obsesivos para defender mis dicotomas internas. Lo que te dira replica Sigfrid en uno de sus torpes y mecnicos intentos de humor es que no debes emplear trminos psicoanalticos tcnicos. Te agradecera que te limitaras a decir lo que sientes. Lo que siento digo yo por milsima vez es felicidad. No tengo problemas. Por qu no habra de sentirme feliz? Jugamos mucho con sta y otras frases parecidas y a m no me gusta. Creo que hay un fallo en su programa. Insiste: Dmelo, Robbie. Por qu no eres feliz? No le contesto y l vuelve a la carga: Me parece que ests preocupado. Mierda, Sigfrid replico, un poco harto, siempre dices lo mismo. No estoy preocupado por nada. Intenta convencerme: No hay nada malo en explicar lo que se siente. Vuelvo a mirar hacia la ventana, enfadado porque me doy cuenta de que tiemblo y no s por qu. Eres un latazo, Sigfrid, lo sabas? Dice algo, pero yo no le escucho. Me pregunto por qu vengo aqu a perder el tiempo. Si ha habido alguna vez alguien con todos los motivos para ser feliz, se soy yo. Rico, bastante apuesto, no demasiado viejo, y en cualquier caso, tengo el Certificado Mdico Completo, por lo que durante los prximos cincuenta aos puedo tener la edad que me plazca. Vivo en la ciudad de Nueva York y bajo la Gran Burbuja, donde no puede permitirse el lujo de vivir nadie que no est bien forrado y sea, adems, una especie de celebridad. Poseo un apartamento de verano con vistas al mar de Tappan y la presa de Palisades. Y las chicas se vuelven locas con mis tres brazaletes de Fuera. No se ve a muchos prospectores en la Tierra, ni siquiera en Nueva York. Todas estn deseando que les cuente qu aspecto tiene la Nebulosa de Orin o la Nube Menor Magallnica. (Naturalmente, no he estado en ninguno de los dos sitios. Y no me gusta hablar del nico lugar interesante donde s he estado.) Entonces dice Sigfrid, despus de esperar el apropiado nmero de microsegundos una respuesta a lo ltimo que ha dicho, si de verdad eres feliz, por qu vienes aqu en busca de ayuda? Detesto que me haga las mismas preguntas que yo mismo me formulo. No le respondo. Me contorsiono hasta que vuelvo a sentirme cmodo sobre la alfombra de espuma de plstico, ya que presiento que esta sesin va a ser muy larga. Si yo supiera por qu necesito ayuda, acaso la necesitara? Rob, hoy no ests cooperando mucho dice Sigfrid a travs del pequeo altavoz que hay en el extremo superior de la alfombra. A veces utiliza un mueco de aspecto muy real, que est sentado en un silln, da golpecitos con un lpiz y me dedica una rpida sonrisa de vez en cuando. Pero no le he dicho que esto me pone nervioso. Por qu no me dices lo que piensas? No pienso nada en particular.

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Deja vagar tu mente. Di lo primero que se te ocurra, Bob. Estoy recordando... digo, y me detengo. Recordando qu, Bob? El Prtico? Esto parece ms una pregunta que una afirmacin.

481

IRRAY (0) = IRRAY (P) ,C, Creo que ests preocupado. 482 XTERNALS ;66AA,3 IF ;5B GOTO 723 XTERNALS C O1R IF C 7 GOTO 724 "S, Mierda, Sigfrid, siempre dices lo mismo. GOTO ""724 IF? GOTO 7210 S, No estoy preocupado por nada. 483 IRRAY.MIERDA. SIEMPRE. .PREOCUPADO NO. 484 .Por qu no me lo cuentas? 485 IRRAY (P) =IRRAY (Q) INICIAR ACTITUD CMODA C, No hay nada malo en explicar lo que se siente. 487 IRRAY (Q) = IRRAY (R) GOTO 1 GOTO 2 GOTO 3 489 .S. Eres un latazo, Sigfrid, lo sabas? XTERNALS 1 lF! GOTO Z10 IFZ10! GOTO !GOTO ""2 GOTO 3

13,320 13,325 13,330 13,335 13,340 13,345 13,355 13,365 13,370 13,380 13,385 13,390 13:400 13,405 13,410 13,415 13,425 13,430 13,435 13,440 13,455 13,460 13,465 13,470

Quiz lo sea. No puedo evitarlo. Esto es lo que recuerdo: Prtico. Tengo muchos motivos para recordar Prtico. As fue como gan el dinero, los brazaletes y otras cosas. Recuerdo el da que abandon Prtico. Fue, veamos, el da 31 de la rbita 22, lo cual significa que me fui de all hace diecisis aos y dos meses. Acababa de salir del hospital y apenas poda esperar a recoger mi paga, subir a bordo de mi nave y despegar. Sigfrid me ruega cortsmente: Por favor, Robbie, di en voz alta lo que ests pensando. Estoy pensando en Shikitei Bakin contesto. S, recuerdo que le has mencionado. Qu hay respecto a l? Guardo silencio. El viejo Shicky Bakin, que no tena piernas, ocupaba la habitacin contigua a la ma, pero no quiero hablar de ello con Sigfrid. Me remuevo sobre mi alfombra circular, pensando en Shicky y tratando de prorrumpir en llanto. Pareces trastornado, Bob. Tampoco respondo a esto. Shicky fue casi la nica persona de quien me desped en Prtico. Es curioso; haba una gran diferencia en nuestras ocupaciones. Yo era prospector y Shicky basurero. Le pagaban lo suficiente para que cubriera su impuesto de manutencin porque haca diversos trabajos, e incluso en Prtico alguien tiene que recoger la basura. Pero tarde o temprano sera demasiado viejo y dbil para servir de algo. Entonces, si tena suerte, le empujaran al espacio y morira. Si no tena suerte, lo ms probable era que le enviaran a un planeta. All tampoco tardara en morir; pero antes tendra la experiencia

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

de vivir unas semanas como un completo invlido. Sea como fuere, era vecino mo. Todas las maanas se levantaba y aspiraba minuciosamente hasta el ltimo centmetro cuadrado de su celda. Estaba sucia, porque siempre flotaba mucha porquera sobre Prtico, pese a los intentos de limpieza. Cuando la tena completamente limpia, incluso junto a las races de los pequeos arbustos que plantaba y modelaba, recoga un puado de piedras, tapones de botella, trozos de papel la misma basura que acababa de aspirar tan meticulosamente y la distribua con esmero por el espacio recin aseado. Extrao! Yo nunca vea la diferencia, pero Klara deca... Klara deca que ella s... Bob, qu pensabas ahora? pregunta Sigfrid. Me enrosco como una pelota fetal y mascullo algo. No he entendido lo que acabas de decir, Robbie. No digo nada. Me pregunto qu habr sido de Shicky. Supongo que muri. De pronto siento una gran tristeza por la muerte de Shicky, a tan enorme distancia de Nagoya, y otra vez deseo poder llorar. Pero no puedo. Me revuelvo y retuerzo. Me agito contra la alfombra de espuma hasta que rechinan las correas de sujecin. No sirve de nada. El dolor y la vergenza no desaparecen. Me siento algo satisfecho conmigo mismo por tratar con tanta energa de liberar los sentimientos, pero he de admitir que no lo consigo y la aburrida entrevista sigue adelante. Sigfrid dice: Bob, tardas mucho en contestar. Crees que ests olvidando algo? Qu clase de pregunta es sta? replico virtuosamente. De ser as, cmo podra saberlo? Hago una pausa para examinar el interior de mi cerebro y busco en todos sus rincones cerraduras que poder abrir para Sigfrid. Pero no veo ninguna y digo con sensatez: No creo que sea eso, exactamente. No siento que est bloqueando nada, sino ms bien como si quisiera decir tantas cosas que no s por cul decidirme. Elige cualquiera de ellas, Bob. Di la primera que se te ocurra. Esto se me antoja una estupidez. Cmo puedo saber cul es la primera si estn todas bullendo a la vez? Mi padre? Mi madre? Sylvia? Klara? El pobre Shicky, intentando, sin piernas, guardar el equilibrio en el vuelo, agitndose como una golondrina en busca de insectos mientras horada las telaraas del aire de Prtico? Rebusco en mi mente los lugares donde s que duele porque ya me han dolido antes. Lo que senta a los siete aos cuando paseaba arriba y abajo de la avenida de Rock Park delante de los otros nios, implorando que alguno se fijara en m? Lo que senta cuando salamos del espacio real y sabamos que estbamos atrapados, mientras la estrella fantasma surga de la nada debajo de nosotros como la sonrisa del gato de Cheshire? Oh, tengo cien recuerdos como stos, y todos duelen. Es decir, pueden doler. Son dolor. Estn claramente catalogados como DOLOROSOS en el archivo de mi memoria. S dnde encontrarlos y s qu se siente cuando se les permite emerger a la superficie. Pero no me duelen si no los dejo salir. Estoy esperando, Bob dice Sigfrid. Y yo pensando replico. Mientras permanezco echado se me ocurre que llegar tarde a mi clase de guitarra. Esto me recuerda algo y me contemplo los dedos de la mano izquierda para asegurarme de que las uas no han crecido demasiado, y deseo que los callos fueran ms duros y profundos. No he aprendido a tocar muy bien la guitarra, pero la mayora de personas son menos crticas y ello me procura satisfaccin. Es necesario seguir practicando y recordando. Veamos, pienso, cmo se hace aquella transicin del re mayor al do? Bob dice Sigfrid, esta sesin no ha sido muy productiva. Slo nos quedan unos diez o quince minutos. Por qu no dices lo primero que se te ocurra... ahora mismo? Rechazo lo primero y digo lo segundo. Lo primero que se me ocurre es cmo lloraba mi madre cuando mi padre muri. No creo que haya sido esto lo primero que se te ha ocurrido, Bob. Deja que lo adivine. Era algo sobre Klara? Mi pecho se inflama y cosquillea. Mi respiracin se detiene. De improviso veo a Klara delante de m igual que antes pese a los diecisis aos transcurridos... Digo: De hecho, Sigfrid, creo que es mi madre la persona de quien quiero hablar y me permito una corts risita de reconvencin. Sigfrid no exhala jams un suspiro resignado, pero sabe guardar silencio de un modo que equivale casi a lo mismo. Vers contino, subrayando cuidadosamente todos los puntos importantes, despus de la

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

muerte de mi padre quiso volver a casarse. No enseguida; no quiero decir que se alegrara de su muerte ni nada parecido. No, le amaba mucho. Pero, claro, ahora lo veo, era una mujer sana y joven... bueno, bastante joven. Veamos, supongo que tendra unos treinta y tres aos. Y estoy seguro que de no ser por m, se habra vuelto a casar. Tengo remordimientos a propsito de esto. Imped que lo hiciera. Me enfrent a ella y le dije: Mam, no necesitas a otro hombre. Yo ser el hombre de la familia. Yo cuidar de ti. Y lo cierto es que no poda, claro. Slo tena cinco aos. Creo que tenas nueve, Robbie. De verdad? Djame pensar. Vaya, Sigfrid, creo que tienes razn... Y entonces intento tragar una gran gota de saliva que se ha formado de pronto en mi garganta y siento nuseas y toso. Dilo, Bob! exclama con insistencia Sigfrid. Qu quieres decir? Maldito seas, Sigfrid! Adelante, Bob, dilo. Que diga qu? Por Dios, Sigfrid, me ests sacando de quicio! Esta mierda no sirve de nada a ninguno de los dos! Bob, te lo ruego, dime qu te preocupa. Cierra tu maldita boca de hojalata! Todo aquel dolor tan cuidadosamente cubierto se est abriendo paso hacia fuera y yo no puedo soportarlo, no puedo luchar contra l. Bob, te sugiero que intentes... Me refuerzo bajo las correas, arrancando trozos del relleno de espuma, vociferando: Cllate! No quiero or nada. No puedo luchar contra esto, me comprendes? No puedo! No puedo! Sigfrid espera con paciencia a que yo deje de llorar, lo cual ocurre de manera bastante sbita. Y entonces, antes de que me pueda decir algo, le hablo con hasto: Oh, al diablo. Sigfrid, todo esto no nos lleva a ninguna parte. Creo que deberamos ponerle fin. Ha de haber otras personas ms necesitadas que yo de tus servicios. En cuanto a eso, Bob observa, mi competencia me permite atender a todas las demandas. Me estoy secando las lgrimas con las toallas de papel que ha dejado junto a la alfombra y no le contesto. De hecho, an me sobra capacidad prosigue. Pero has de ser t quien juzgue la conveniencia de continuar o no estas sesiones. Tienes algo de beber en la sala de recuperacin? le pregunto. No en el sentido al que te refieres. Me han dicho que hay un bar muy agradable en el ltimo piso de este edificio. Est bien replico, me pregunto qu estoy haciendo aqu. Y, quince minutos despus, tras confirmar mi cita para la semana prxima, me encuentro bebiendo una taza de t en el cubculo de recuperacin de Sigfrid. Escucho para saber si su siguiente paciente ya ha empezado a gritar, pero no oigo nada. Me lavo la cara, arreglo mi pauelo de cuello y me aliso el mechn de pelo que me cae sobre la frente. Subo al bar para tomar un trago. El jefe de camareros, que es humano, me conoce y me da asiento orientado al sur, hacia el borde de la Baha Inferior de la Burbuja. Echa una mirada a una chica alta, de piel cobriza y ojos verdes, que est sola, pero yo niego con la cabeza. Bebo con rapidez, admiro las piernas de la muchacha cobriza y, pensando en dnde cenar, me encamino hacia la clase de guitarra.

Captulo 2 Durante toda mi vida, desde que tuve uso de razn, quise ser prospector. No poda tener ms de seis aos cuando mis padres me llevaron a una feria en Cheyenne. Bocadillos calientes y palomitas de soja, globos de colores, un circo con perros y caballos, ruedas de la fortuna, juegos, tiovivos. Y haba una tienda a presin de lados opacos en cuyo interior, una vez pagado el dlar de entrada, alguien haba dispuesto una exhibicin de objetos importados de los tneles Heechee en Venus. Abanicos de oraciones y perlas de fuego, autnticos espejos de metal Heechee que podan comprarse por veinticinco dlares la pieza. Mi padre dijo que no eran autnticos, pero para m lo eran. Sin embargo, no podamos gastar veinticinco dlares en uno de ellos. Y pensndolo bien, para qu quera yo un espejo? Cara pecosa, dientes salidos

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

hacia fuera, cabellos que yo cepillaba hacia atrs y ataba. Acababan de encontrar Prtico. O hablar de ello a mi padre aquella noche en el aerobs, cuando seguramente pensaba que yo dorma, y el tono vido de su voz me mantuvo despierto. De no ser por mi madre y por m, es posible que mi padre hubiese encontrado la manera de ir. Pero nunca se le present la oportunidad. Muri al ao siguiente. Todo lo que hered de l, en cuanto fui lo bastante mayor para desempearlo, fue su trabajo. Ignoro si ustedes han trabajado en las minas de alimentos, pero al menos habrn odo hablar de ellas. No es un lugar muy alegre. Empec a los doce aos, a media jornada y mitad de salario. Cuando cumpl los diecisis alcanc el puesto de mi padre: taladrador: buena paga, trabajo duro. Pero qu se puede hacer con la paga? No es suficiente para el Certificado Mdico Completo. Ni siquiera es suficiente para sacarte de las minas, slo llega para hacer de ti una especie de xito local. Trabajas dos turnos de seis y diez horas. Ocho horas de sueo y otra vez a empezar; la ropa te apesta siempre a pizarra. No puedes fumar excepto en cuartos hermticamente cerrados. La niebla del petrleo se posa por doquier. Las chicas estn tan sucias, pringosas y agotadas como t. As que todos hacamos las mismas cosas, trabajbamos, perseguamos a las mujeres de los dems y jugbamos a la lotera. Y bebamos mucho, un mejunje fuerte y barato que destilaban a quince kilmetros de distancia. A veces la etiqueta deca Scotch y otras vodka o bourbon, pero todo proceda de las mismas columnas de fango. Yo no era diferente de los otros... hasta que una vez me toc la lotera. Y eso me sac de all.

CABAA HEECHEE Directamente de los Tneles Perdidos de Venus! Raros objetos religiosos Jjoyas de inestimable valor que adornaron a la Raza Secreta Asombrosos descubrimientos cientficos CADA OBJETO DE AUTENTICIDAD GARANTIZADA! Descuentos especiales a grupos cientficos y estudiantes ESTOS FANTSTICOS OBJETOS SON MS ANTIGUOS QUE LA HUMANIDAD! Ahora por primera vez a precios populares Adultos, $ 2.50

Nios, $ 1.00

Delbert Guyne, doctor en Filosofa y Teologa, propietario. Antes de que ocurriera, yo me limitaba a vivir. Mi madre tambin trabajaba en las minas. Despus de que mi padre muriera en el incendio del pozo, me sac adelante con ayuda del jardn de infancia de la compaa. Fuimos tirando hasta que yo tuve mi episodio psicoptico. Tena entonces veintisis aos. Me pele con mi chica y luego, durante una temporada, no poda levantarme de la cama por las maanas. As que me encerraron. Pas un ao fuera de circulacin y cuando me dejaron salir del manicomio, mi madre haba muerto. Debo afrontarlo: yo tuve la culpa. No quiero decir que entrara en mis planes sino que ella habra vivido de no haber tenido que preocuparse por m. No haba el dinero suficiente para pagar el tratamiento mdico de los dos. Yo necesitaba psicoterapia. Ella necesitaba un pulmn nuevo. No pudo obtenerlo y por eso muri. Me disgustaba vivir en el mismo apartamento despus de su muerte, pero la otra alternativa era el alojamiento de solteros. No me seduca la idea de vivir en tan estrecha comunidad con muchos hombres. Habra podido casarme, claro. No lo hice Sylvia, la muchacha con quien me haba peleado, ya no estaba desde haca tiempo entre nosotros pero no fue porque tuviera algo contra el matrimonio. Tal vez ustedes crean que s, teniendo en cuenta mi historial psiquitrico y tambin el hecho de que haba vivido con mi

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

madre hasta que muri. Pero no es cierto. Me habra hecho muy feliz casarme y criar a un hijo. Pero no en las minas. Yo no quera dejar a un hijo mo donde mi padre me haba dejado a m. Taladrar con cargas es un trabajo muy duro. Ahora usan antorchas de vapor con serpentn Heechee y la pizarra se desprende suavemente en lminas, como si se esculpieran cubos de cera. Pero entonces taladrbamos y abramos con explosivos. Al empezar tu turno bajabas a la galera por la velocsima plancha. La pared, viscosa y maloliente, est a tres centmetros de tu hombro mientras bajas a sesenta kilmetros por hora; he visto a mineros con una copa de ms vacilar y estirar la mano para apoyarse y retirar un mun. Entonces saltas del ascensor y andas un kilmetro resbalando y tropezando sobre las tablas hasta que llegas a la faz de laboreo. Taladras. Enciendes la mecha de tus cargas. Enseguida saltas hacia atrs y te guareces en un recodo mientras suenan las explosiones, esperando que hayas calculado bien y que la apestosa y resbaladiza masa no se derrumbe sobre ti. (Si quedas enterrado vivo, puedes aguantar toda una semana bajo la pizarra suelta. Hay gente que lo ha hecho. Cuando no les rescatan hasta despus del tercer da, lo ms probable es que ya no sirvan para nada en toda su vida) Entonces, si todo ha ido bien, te diriges a la prxima faz, esquivando los cargadores que llegan lentamente sobre los rieles. Dicen que las mscaras eliminan casi todos los hidrocarburos y el polvo de la roca. No eliminan el hedor, y tampoco estoy seguro de que eliminen los hidrocarburos. Mi madre no fue la nica entre los mineros que necesit un nuevo pulmn; y tampoco fue la nica que no pudo pagarlo. Y luego, cuando tu turno ha terminado, adnde puedes ir? Vas a un bar. Vas a un dormitorio con una chica. Vas a una sala recreativa a jugar a cartas. Ves la televisin. No sales mucho al aire libre. No hay razn para ello. Hay un par de pequeos parques, muy bien cuidados, plantados y vueltos a plantar; Rock Park tiene incluso setos y csped. Apuesto algo a que nunca han visto un csped que deba ser lavado, fregado (con detergente!) y secado por aire todas las semanas, pues de lo contrario, morira. As que casi siempre dejamos los parques a los nios. Aparte de los parques, slo hay la superficie de Wyoming, y todo cuanto alcanza la vista se parece a la superficie de la Luna. Nada verde en ninguna parte. Nada vivo. Ni pjaros, ni ardillas ni ninguna clase de animal domstico. Unos pocos arroyos fangosos y escurridizos que por alguna razn siempre son de un brillante rojo-ocre bajo el petrleo. Nos dicen que en esto somos afortunados, ya que nuestra parte de Wyoming fue minada en vertical. En Colorado minaron a franjas alternadas y fue mucho peor. Yo siempre lo he encontrado difcil de creer, pero no he ido nunca a comprobarlo. Y aparte de todo lo dems, hay el olor, la vista y el sonido del trabajo. Las puestas de sol anaranjadas a travs de la neblina. El hedor constante. Durante todo el da y toda la noche hay el estruendo de los hornos extractores, que calientan y muelen la marga para extraerle el queroseno, y el rumor de la larga fila de transportadores que se llevan la pizarra usada para amontonarla en alguna parte. Imagnense, hay que calentar la roca para extraer el petrleo. Cuando se calienta, se ensancha como las palomitas de maz. Y entonces no hay sitio donde meterla. Es imposible comprimirlo y hacerlo caber donde estaba antes; hay demasiada cantidad. Si se excava una montaa de pizarra y se extrae el petrleo, la pizarra hinchada que queda es suficiente para hacer dos montaas. De modo que se hace esto: se construyen nuevas montaas. Y el excedente de calor de los extractores calienta los invernaderos, y el petrleo va goteando sobre los invernaderos y las espumaderas lo recogen, lo secan y lo prensan... y nosotros lo comemos para desayunar a la maana siguiente. Es gracioso. Antiguamente, el petrleo sala burbujeando de la tierra! Y a la gente no se le ocurra otra cosa que verterlo en sus automviles y quemarlo. Todos los programas de televisin tienen propaganda educativa que nos dice lo importante que es nuestro trabajo y que el mundo entero depende de nosotros para alimentarse. Y es bien cierto. No hay necesidad de que nos lo recuerden siempre. Si no hiciramos lo que hacemos, se declarara el hambre en Texas y el raquitismo en todos los nios de Oregon. Todos lo sabemos. Contribuimos con cinco billones de caloras diarias a la dieta alimenticia del mundo, la mitad de la racin protenica de la quinta parte de la poblacin global. Todo sale de las levaduras y bacterias que cultivamos con el petrleo de pizarra de Wyoming, y algunas partes de Utah y Colorado. El mundo entero necesita este alimento. Pero hasta ahora nos ha costado la mayor parte de Wyoming, la mitad de los Apalaches, un buen bocado de la regin de arenas de brea de Athabasca... y qu haremos con toda esa gente cuando la ltima gota de hidrocarburo sea convertida en levadura? No es mi problema, pero as y todo pienso en ello. Dej de ser mi problema cuando gan el premio de la lotera al da siguiente de Navidad, el ao que cumpl los veintisis.

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

El premio fue de doscientos cincuenta mil dlares. Lo suficiente para vivir como un rey durante un ao. Lo suficiente para casarse y mantener a una familia, siempre que los dos trabajaran y no fuesen muy derrochadores. O lo suficiente para un billete de ida a Prtico. Llev el billete de lotera a la agencia de viajes y lo intercambi por un pasaje. Se alegraron de verme; no hacan grandes negocios, sobre todo en estos viajes. Me quedaban unos diez mil dlares, cien ms, cien menos, no los cont. Compr bebidas para todo mi turno hasta que se fue el ltimo dlar. Entre las cincuenta personas de mi turno y todos los amigos y conocidos que se unieron a la fiesta, tuvimos alcohol para veinticuatro horas. Entonces, en medio de una tpica ventisca de Wyoming, me tambale hasta la agencia de viajes. Cinco meses despus me hallaba dando vueltas al asteroide, contemplando por los ojos de buey el crucero brasileo que nos desafiaba; por fin estaba en camino de ser prospector.

Captulo 3 Sigfrid no abandona jams un tema. Nunca dice: Bueno, Bob, creo que ya hemos hablado bastante acerca de esto. Pero a veces, cuando hace mucho rato que estoy acostado sobre la alfombra, reaccionando poco, bromeando o tarareando por la nariz, sugiere: Me parece que deberamos volver a un rea diferente, Bob. Hace algn tiempo dijiste algo que podramos analizar. Te acuerdas de aquella vez, de la ltima vez que...? La ltima vez que habl con Klara, no? S, Bob. Sigfrid, siempre adivino lo que vas a decir. No importa que lo adivines, Bob. Bueno, qu hay de eso? Quieres hablar de lo que sentiste entonces? Por qu no? Limpio la ua del dedo medio de mi mano derecha rascndola contra mis dos incisivos inferiores. La inspecciono y digo: Me doy cuenta de que fue un momento importante, quizs el peor de mi vida. Incluso peor que cuando Sylvia me enga o cuando me enter de que mi madre haba muerto. Quieres decir que preferiras hablar de una de esas dos cosas, Bob? En absoluto. Has dicho que hablemos de Klara y vamos a hablar de Klara. Y me arrellano en la alfombra de espuma y pienso durante un rato. Me interesa mucho la meditacin trascendental, y a veces, cuando me planteo un problema y empiezo a recitar mi mantra una y otra vez, acabo con el problema resuelto: vender las existencias de la granja de pescado de Baja y comprar caeras de acuerdo con el intercambio de productos. se fue uno y obtuvo un resultado magnfico. O llevar a Raquel a Mrida para practicar el esqu acutico en la baha de Campeche. Eso logr meterla en mi cama por primera vez, despus de haberlo probado todo. Y entonces Sigfrid dice: No ests respondiendo, Bob. Pienso en lo que has dicho. No pienses en ello, Bob. Slo habla. Dime qu sientes por Klara en este momento. Trato de meditarlo seriamente. Sigfrid no me permitir que lo resuelva mediante la meditacin trascendental, as que busco en mi mente los sentimientos reprimidos. Pues, no mucho digo. No mucho en la superficie. Recuerdas qu sentas entonces, Bob? Claro que s. Intenta sentir lo mismo ahora, Bob. Muy bien. Obediente, reconstruyo la situacin. Ah estoy, hablando con Klara por radio. Dane est gritando algo en el tren de aterrizaje. Todos nos morimos de miedo. La niebla azul se desvanece poco a poco debajo de nosotros y veo por primera vez la vaga y fantasmal estrella. La nave Tres... no, era la Cinco... En cualquier caso, apesta a vmitos y sudor. El cuerpo me duele. Lo recuerdo con exactitud, aunque mentira si dijera que me permito sentirlo.

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Digo en tono ligero, casi riendo: Sigfrid, hay en eso una intensidad de dolor, culpa y congoja que no puedo soportar. A veces intento esto con l, diciendo alguna verdad dolorosa con el tono de quien pide otro ponche de ron al camarero de una fiesta. Lo hago cuando quiero esquivar su ataque. No creo que surta efecto. Sigfrid tiene muchos circuitos Heechee en su interior. Es mucho mejor que las mquinas del Instituto al que me enviaron durante mi episodio. Observa continuamente todos mis parmetros fsicos: conductividad cutnea, pulso, actitud de ondas beta, en fin, todo. Obtiene indicaciones de las correas que me sujetan sobre la alfombra, acerca de la violencia con que me retuerzo. Mide el volumen de mi voz y lee sus matices en el espectro. Y tambin conoce el significado de las palabras. Sigfrid es extraordinariamente listo, si se tiene en cuenta lo estpido que es.

322

,S, No s por qu sigo viniendo a verte Sigfrid. 323 IRRAY.PORQUE. 324 ,C, Te recuerdo Robby, que ya has gastado tres estmagos y, veamos, casi cinco metros de intestino. 325 ,C, lceras, cncer 326 ,C, Algo parece estar consumindote, Bob.

17,095 17,100 17,105 17,110 17,115 17,120 17,125 17,130 17,135 17,140 17,145 17,150 17,155

A veces es muy difcil engaarle. Llego al final de la sesin completamente exhausto, con la sensacin de que si me hubiera quedado con l un minuto ms, me habra encontrado cayendo de lleno en el dolor y ste me habra destruido. O curado. Tal vez sea lo mismo.

Captulo 4 As que ah estaba Prtico, y su tamao era cada vez mayor en las ventanillas de la nave procedente de la Tierra: Un asteroide. O tal vez el ncleo de un cometa. De unos diez kilmetros de longitud mxima. En forma de pera. Por fuera parece un globo deforme y chamuscado, con destellos azules. Dentro es el Prtico del universo. Sheri Loffat se apoy contra mi hombro y el resto de presuntos prospectores se agolp detrs de nosotros para contemplarlo. Dios mo, Bob. Mira los cruceros! Si encuentran algo mal, nos echarn del espacio dijo alguien a nuestras espaldas. No encontrarn nada mal afirm Sheri, pero termin su frase con un signo de interrogacin. Aquellos cruceros parecan malvolos, girando celosamente alrededor del asteroide, vigilando que ningn recin llegado robe los secretos cuyo valor nadie podra restituir. Nos aproximamos mucho para fisgonearlos a gusto. Fue una insensatez. Podramos habernos matado. En realidad no era muy probable que nuestra rbita paralela a Prtico o el crucero brasileo pudiera alcanzar mucha Delta-V, pero una sola correccin de rumbo nos habra hecho pedazos. Y siempre caba la otra posibilidad, que nuestra nave diera un cuarto de vuelta y nos encontrramos de repente dando la cara al spero y cercano sol. Esto, a tanta proximidad, significaba quedarse ciego para siempre. Pero nosotros queramos verlo bien.

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

El crucero brasileo no se molest por ello. Vimos unos relampagueos y comprendimos que nos estaban examinando por lser. Esto era normal. Yo dije que los cruceros buscaban ladrones, pero en realidad lo que hacan era vigilarse entre s ms que preocuparse por los dems. Nosotros incluidos. Los rusos sospechaban de los chinos, los chinos sospechaban de los venusianos. Y todos sospechaban de los norteamericanos. Seguramente los otros cuatro cruceros vigilaban ms a los brasileos que a nosotros. Pero todos sabamos que si nuestros pasavantes cifrados no hubiesen coincidido con los patrones registrados por sus cinco diferentes consulados en el puerto de salida de la Tierra, el siguiente paso no habra sido una discusin. Habra sido un torpedo. Es gracioso. Yo poda imaginarme aquel torpedo. Poda imaginarme al guerrero de mirada glacial que apuntara y lo lanzara, y cmo nuestra nave explotara en una llamarada de luz naranja y todos nos convertiramos en tomos separados describiendo una rbita... Slo que estoy bastante seguro de que por aquel entonces el torpedista de aquella nave era un ayudante de armador llamado Francy Hereira. Ms adelante llegamos a ser muy buenos camaradas. No era lo que se llamara un asesino de mirada glacial. Llor en sus brazos todo el da, en mi habitacin del hospital, cuando llegu del ltimo viaje y se supona que l me estaba buscando por contrabandista. Francy llor conmigo. El crucero se alej y nosotros nos relajamos, pero enseguida volvimos a la ventana de los asideros, ya que nuestra nave se estaba acercando a Prtico. Parece un caso de viruela dijo alguien del grupo. Y en efecto, lo pareca; y algunas de las marcas estaban abiertas. Eran los anclajes de las naves que haban salido para una misin. Algunos de ellos estaran abiertos para siempre, porque las naves no regresaran. Pero la mayora de marcas estaban cubiertas por bultos que semejaban hongos. Esos hongos eran las propias naves, la razn de ser de Prtico. Las naves no eran fciles de ver. Tampoco lo era Prtico. Para empezar tena un albedo bajo, que no era muy grande: como ya he dicho, unos diez kilmetros de longitud mxima y la mitad en su ecuador de rotacin. Pero podra haber sido detectado. Cuando aquella primera rata de tnel les condujo hasta l, los astrnomos empezaron a preguntarse por qu no habra sido descubierto un siglo antes. Ahora que saben dnde buscarlo, lo encuentran. A veces, desde la Tierra se ve brillante como de la decimosptima magnitud. Es fcil. Cabra suponer que lo localizaran en el primer programa cartogrfico rutinario. Lo cierto es que no hubo muchos programas cartogrficos rutinarios en aquella direccin, y al parecer Prtico no estaba donde ellos buscaban, cuando buscaban. La astronoma estelar sola apuntar lejos del Sol. La astronoma solar no sola moverse del plano de la eclptica, y Prtico tiene una rbita en ngulo recto. As que caa en las hendiduras. El piezfono hizo un chasquido y dijo: Atracaremos dentro de cinco minutos. Vuelvan a sus literas. Sujetndose las mallas. Casi habamos llegado. Sheri Loffat alarg la mano y agarr la ma a travs de la malla. Yo le devolv el apretn. No nos habamos acostado juntos y ni siquiera nos conocamos hasta que ella apareci en la litera contigua a la ma, pero las vibraciones eran prcticamente sexuales. Como si estuviramos a punto de hacerlo de la manera mejor y ms estupenda posible; pero no era sexo, era Prtico. Cuando los hombres empezaron a fisgar por la superficie de Venus, encontraron las excavaciones Heechee. No encontraron a ningn Heechee. Quienquiera que fuesen, cualquiera que fuese la poca de su estancia en Venus, haban desaparecido. Ni siquiera dejaron un cuerpo en el foso mortuorio que pudiera ser desenterrado para practicarle la autopsia. Lo nico que haba eran los tneles, las cavernas, unos pocos artefactos insignificantes, maravillas tecnolgicas que dejaron perplejos a los seres humanos, quienes intentaron su reconstruccin.

COPIA DE PREGUNTAS Y RESPUESTAS EN LA CONFERENCIA DEL PROFESOR HEGRAMET Pregunta: Qu aspecto tena el Heechee? Profesor Hegramet: Nadie lo sabe. Nunca hemos encontrado nada parecido a una fotografa o un dibujo, excepto dos o tres mapas. O un libro.

10

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Pregunta: No tenan algn sistema para conservar los conocimientos, como la escritura? Profesor Hegramet: Pues, claro, debieron tenerlo. Pero ignoro cul era. Sospecho una cosa... bueno, es slo una conjetura. Pregunta: Qu? Profesor Hegramet: Ver, piense en nuestros propios mtodos de conservacin y en cmo habran sido recibidos en tiempos pretecnolgicos. Si, por ejemplo, hubisemos dado un libro a Euclides, tal vez se habra imaginado qu era, aunque no pudiera comprender lo que deca. Pero y si le hubisemos dado una grabadora? No habra sabido qu hacer con ella. Sospecho, mejor dicho, estoy convencido de que tenemos en nuestro poder algunos libros Heechee que no sabemos reconocer. Una barra de metal Heechee. Tal vez aquella espiral en Q de las naves, cuya funcin ignoramos por completo. Esto no es una idea nueva. Todas han sido sometidas a pruebas, en busca de claves magnticas, microsurcos, pautas qumicas... y no se ha descubierto nada. Pero quizs es que carecemos del instrumento necesario para detectar los mensajes. Pregunta: Hay algo sobre los Heechee que no puedo comprender. Por qu abandonaron todos aquellos tneles y lugares? Adnde fueron? Profesor Hegramet: Jovencita, esto no me deja ni hacer pis.

Entonces alguien encontr un mapa Heechee del sistema solar. Estaba Jpiter y la pareja TierraLuna. Y Venus, marcada en negro sobre la brillante superficie azul del mapa, hecho con metal Heechee. Y Mercurio, y otra cosa ms, lo nico marcado en negro adems de Venus: un cuerpo orbital situado dentro del perihelio de Mercurio y fuera de la rbita de Venus, inclinado noventa grados respecto al plano de la eclptica, de modo que nunca se acercaba mucho a ninguno de los dos. Un cuerpo que jams haba sido identificado por los astrnomos terrestres. Conjetura: un asteroide o un cometa la diferencia era slo semntica hacia el que los Heechees se haban sentido atrados de modo especial por alguna razn. Es probable que tarde o temprano una sonda telescpica hubiera seguido esta pista, pero no fue necesario. Porque el famoso Sylvester Macklen que entonces no era famoso por nada, slo otra rata de tnel en Venus encontr una nave Heechee, se plant en Prtico y all muri. Pero consigui que la gente averiguase su paradero gracias a la inteligente idea de hacer explotar su nave. De este modo, una sonda de la NASA fue desviada de la cromosfera del Sol y Prtico fue alcanzado y utilizado por el hombre. Dentro estaban las estrellas. Dentro, para ser menos potico y ms liberal, haba casi un millar de naves espaciales ms bien pequeas, de forma parecida a gruesos hongos. Tenan diversos tamaos y formas. Las menores acababan en un botn, como las setas que se plantan en los tneles de Wyoming, cuando se ha sacado toda la pizarra y que se compran en los supermercados. Las mayores eran puntiagudas, como hierbas moras. Dentro de los sombreros de las setas haba alojamientos y una fuente de energa que nadie poda comprender. No se tena literalmente ningn control cuando se sala en una nave Heechee. Sus rumbos estaban incluidos en su sistema de conduccin de un modo que nadie fue capaz de dilucidar; se poda elegir un rumbo, pero una vez elegido no haba nada que hacer, y uno ignoraba adnde le llevara cuando haca la eleccin, de la misma manera que se ignora el contenido de una caja de sorpresa hasta que se ha abierto. Pero funcionaban. Seguan funcionando despus de medio milln de aos, segn se calcula. El primer tipo que tuvo arrestos para subir a una de ellas y ponerla en marcha, lo consigui. Se elev fuera del crter de la superficie del asteroide. Se difumin e ilumin, y la perdieron de vista. Volvi tres meses despus, con un astronauta hambriento y aturdido en su interior, ofuscado por el triunfo. Haba estado en otra estrella! Haba descrito una rbita en torno a un gran planeta gris de nubes amarillas y arremolinadas; entonces logr invertir los controles, y fue devuelto a la misma marca de viruela por los controles de conduccin incorporados. Entonces enviaron otra nave, esta vez una de las grandes y puntiagudas con forma de hierba mora, tripulada por cuatro hombres y provista de muchas raciones e instrumentos. Estuvieron fuera slo cincuenta das. En este intervalo no solamente haban llegado a otro sistema solar, sino que incluso utilizaron el mdulo para pisar la superficie de un planeta. No haba nada vivo en l... pero s signos de vida. Encontraron los restos. No muchos. Unos cuantos montones de basura en un extremo de la cima de una montaa; salvados de la destruccin general que asol el planeta. De entre el polvo radiactivo desenterraron un ladrillo, un cerrojo de cermica y un objeto medio fundido que recordaba una flauta de cromo. Y empez la carrera hacia las estrellas... con nosotros como parte integrante.

11

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Captulo 5 Sigfrid es una mquina bastante lista, pero a veces no entiendo qu le pasa. Siempre me est pidiendo que le cuente mis sueos y hay ocasiones en que vengo muy entusiasmado porque he tenido un sueo que estoy convencido de que le va a gustar, el sueo preferido de todos los psiquiatras, lleno de smbolos flicos, fetichismo y obsesiones de culpabilidad. Y entonces l me decepciona. Se va por las ramas, en busca de alguna pista tonta, que no tiene nada que ver con todo esto. Se lo cuento todo, y l chirra, cruje y zumba durante un rato en realidad no lo hace, pero yo me lo imagino mientras espero y por fin dice: Volvamos a algo muy diferente, Bob. Me interesan algunas de las cosas que has dicho acerca de esa mujer, Gelle-Klara Moynlin. Sigfrid replico, otra vez sigues una pista falsa. Yo no lo creo as, Bob. Pero y el sueo? Dios mo! No ves lo importante que es? Qu te parece el personaje de la madre? Quieres dejarme hacer mi trabajo, Bob? Como si tuviera otra alternativa... contesto, malhumorado. Siempre tienes una alternativa, Bob, pero me gustara mucho citarte algo que dijiste hace poco. Y se detiene, y yo oigo mi propia voz saliendo de su magnetfono. Estoy diciendo: Sigfrid, hay en eso una intensidad de dolor, culpa y congoja que no puedo soportar. Espera a que yo diga algo. Al cabo de un momento digo: Es una buena grabacin reconozco, pero preferira hablar de la aparicin obsesiva de mi madre en mis sueos. Creo que sera ms productivo explotar esa otra cuestin. Es posible que estn relacionadas. De verdad? Me encantara discutir esta posibilidad terica de un modo imparcial y filosfico, pero l me obliga a concretar: La ltima conversacin que tuviste con Klara, Bob. Te ruego que me expliques lo que sientes al respecto. Ya te lo he explicado. Esto no me divierte nada. Es una prdida de tiempo y me aseguro de que se entere de ello por el tono de mi voz y la tensin de mi cuerpo contra las correas de sujecin: Fue an peor que con mi madre. Ya s que preferiras hablar de tu madre, Bob, pero no la menciones ahora. Cuntame cosas sobre aquella ocasin con Klara. Qu sientes acerca de ello en este momento? Trato de reflexionar. Despus de todo, es lo menos que puedo hacer. No tengo por qu decirlo, pero todo lo que se me ocurre es: Casi nada. Al cabo de un rato de espera, dice: Eso es todo, casi nada? As es. Casi nada. Al menos, casi nada en la superficie. Claro que recuerdo lo que sent entonces. Destapo este recuerdo, cautelosamente, para ver cmo fue. Descendamos hacia la niebla azul. Vimos por primera vez la estrella difusa y espectral. Habl por radio con Klara, mientras Dane murmuraba a mi odo... Lo tapo de nuevo. Todo esto duele mucho, Sigfrid digo en tono confidencial. A veces intento engaarle diciendo cosas cargadas de emocin en el tono que usara para pedir una taza de caf, pero no creo que sirva. Sigfrid escucha el volumen y las inflexiones, pero tambin escucha la respiracin y las pausas, adems del sentido de las palabras. Es extremadamente listo, considerando lo estpido que es.

Captulo 6 Cinco suboficiales de la comisin permanente, uno de cada crucero, bajaron con nosotros,

12

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

examinaron nuestros documentos de identidad y nos entregaron a un funcionario de la Corporacin. Sheri emiti una risita cuando la rusa le toc un rea sensible y murmur: Qu clase de contrabando buscan, Rob? La hice callar. La mujer de la Corporacin haba recibido nuestras tarjetas de aterrizaje de manos del Especial/3 chino que estaba al mando del destacamento, y ahora deca en voz alta nuestros nombres. ramos ocho en total. Bienvenidos a bordo salud. A cada uno de vosotros, novatos, le ser asignado un mentor, quien le ayudar a instalarse en su alojamiento, contestar sus preguntas y le dir dnde debe presentarse para el examen mdico y las clases. Adems le dar una copia del contrato para que la firme. A cada uno de vosotros se os ha deducido la cantidad de mil ciento cincuenta dlares del dinero que tenis en depsito en la nave que os ha trado; es vuestro impuesto de mantenimiento para los diez primeros das. Del resto podis disponer cuando queris firmando un cheque. Vuestro mentor os indicar cmo hacerlo. Linscott! El negro de mediana edad de Baja California levant la mano. Tu mentor es Shota Tarasvili. Broadhead! Aqu estoy. Dane Metchnikov dijo la mujer de la Corporacin. Empec a mirar a mi alrededor, pero la persona que deba ser Dane Metchnikov ya vena hacia m. Me agarr del brazo con firmeza, empez a andar conmigo y entonces dijo: Hola. Le obligu a detenerse. Me gustara despedirme de una amiga... Estis todos en la misma rea gru. Vmonos. A las dos horas de mi llegada a Prtico ya tena una habitacin, un mentor y un contrato. Firm las clusulas inmediatamente, sin leerlas. Metchnikov pareci sorprendido. No quieres saber qu dicen? No en este preciso momento. Quiero decir que no haca ninguna falta. Si no me hubiera gustado lo que decan, podra haber cambiado de opinin, y, qu otras opciones tengo, en realidad? Ser prospector es bastante arriesgado. Detesto la idea de que me maten. Detesto la idea de tener que morir alguna vez; dejar de vivir, ver que todo se detiene y saber que todos los dems siguen viviendo, haciendo el amor y gozando sin que yo est all para compartirlo. Pero detestaba todava ms la idea de volver a las minas de alimentos. Metchnikov se colg por el cuello de la chaqueta de un garfio que haba en la pared de mi habitacin, a fin de no molestarme mientras guardaba mis cosas. Era un hombre regordete y plido, no muy hablador. No pareca simptico en exceso, pero al menos no se burlaba de m por ser un torpe novato. Prtico est lo ms cerca que se puede estar de G cero. Yo no conoca la falta de gravedad; en Wyoming hay la suficiente, as que siempre calculaba mal mis movimientos. Cuando dije algo, Metchnikov observ: Ya te acostumbrars. Tienes un trago? Me temo que no. Suspir; su aspecto era el de una duda colgado de la pared, con las piernas encogidas. Mir su esfera del tiempo y dijo: Ms tarde te llevar a tomar unas copas. Es la costumbre. Pero nada se pone interesante hasta las dos mil doscientas. A esa hora la Sala Azul estar llena de gente y podr presentarte a todos. A ver qu encuentras. Qu eres, normal, homosexual o qu? Soy bastante normal. Da lo mismo. Eso slo depende de ti, aunque te presentar a todos mis conocidos; pero te dejar solo y es mejor que te acostumbres a ello enseguida. Tienes el mapa?

MEMORNDUM DE CONFORMIDAD 1. Yo... estando en pleno uso de mis facultades mentales, transfiero todos los derechos de cualquier descubrimiento, artefacto, objeto y cosas de valor de cualquier descripcin que pueda encontrar como resultado de una exploracin en la que haya empleado una nave o informacin facilitada a mi persona por las Autoridades de Prtico, irrevocablemente a las mencionadas Autoridades de Prtico. 2. Las Autoridades de Prtico pueden decidir por s solas la venta, alquiler u otro destino de cualquier

13

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

artefacto, objeto u otra cosa de valor descubierta durante mis actividades bajo este contrato. Si as lo hacen, se comprometen a pagarme el 50% (cincuenta por ciento) de todos los ingresos obtenidos en tal venta o alquiler, incluyendo los costes de la propia exploracin (y tambin mis propios gastos al venir a Prtico y los gastos subsiguientes durante mi estancia aqu), y el 10% (diez por ciento) de todos los ingresos subsiguientes cuando los susodichos gastos hayan sido reembolsados. Acepto este pago como remuneracin total por todas las obligaciones de cualquier clase que pudieran imponerme las Autoridades de Prtico, y me comprometo especficamente a no pretender nunca por ninguna razn un pago adicional. 3. Concedo irrevocablemente a las Autoridades de Prtico todo el poder y la autoridad para tomar decisiones de todas clases respecto a la explotacin, venta o alquiler de los derechos de semejantes descubrimientos, incluido el derecho, a la nica discrecin de las Autoridades de Prtico, de agrupar mis descubrimientos u otras cosas de valor surgidas bajo este contrato con los de otras personas para fines de explotacin, alquiler o venta, en cuyo caso mi parte ser la proporcin de las ganancias que las Autoridades de Prtico estimen apropiada; y concedo adems a las Autoridades de Prtico el derecho a no explotar en modo alguno los mencionados descubrimientos o cosas de valor. 4. Eximo a las Autoridades de Prtico de toda obligacin para conmigo en el caso de cualquier dao, accidente o prdida de cualquier clase que yo pueda sufrir en relacin con mis actividades bajo este contrato. 5. En caso de cualquier desavenencia en torno a este Memorndum de Conformidad, estoy de acuerdo en que los trminos sean interpretados segn las leyes y precedentes del propio Prtico, y que no sean considerados relevantes en ninguna medida las leyes y precedentes de cualquier otra jurisdiccin.

Qu mapa? Vamos, hombre! Est en el paquete que te han dado. Abr los armarios al azar hasta que encontr el sobre. Dentro estaba mi copia de las clusulas del contrato, un folleto titulado Bienvenido a Prtico, mi asignacin de cuarto, el cuestionario de Sanidad, que debera rellenar antes de la maana siguiente... y una hoja doblada que, una vez abierta, pareca un esquema de conexiones con nombres. Es esto. Puedes localizar el punto donde ests ahora? Recuerda tu nmero de habitacin: Nivel Babe, Cuadrante Este, Tnel Ocho, Habitacin Cincuenta y una. Antalo. Ya est anotado aqu, Dane, en mi asignacin de cuarto. Bueno, pues no lo pierdas. Dane se llev la mano a la nuca, se descolg y resbal suavemente hasta el suelo. Vete a dar una vuelta por ah. Luego nos encontraremos aqu mismo. Hay algo que necesites saber antes de quedarte solo? Lo pens, mientras l se impacientaba. Vers... te importa que te haga una pregunta personal, Dane? Has salido afuera alguna vez? Seis viajes. Muy bien, nos veremos a las dos mil doscientas. Empuj la puerta flexible, sali al espeso verdor del pasillo y desapareci. Yo me desplom muy suave, muy lentamente en mi nica silla autntica y trat de hacerme comprender que me hallaba en el Prtico del universo. Ignoro si sabr explicar cmo vi el universo desde Prtico; era como ser joven con un Certificado Mdico Completo. Como un men del mejor restaurante del mundo, cuando otra persona va a pagar la cuenta. Como una chica a quien acabas de conocer y a la que has cado bien. Como un regalo sin abrir. Las cosas que primero te impresionan en Prtico son la pequeez de los tneles, que an parecen ms pequeos de lo que son porque estn bordeados de una especie de macetas con plantas; el vrtigo de la escasa gravedad y el hedor. Prtico se va conociendo poco a poco. No hay manera de abarcarlo todo con una mirada; no es ms que un laberinto de tneles en la roca. Ni siquiera estoy seguro de que los hayan explorado todos. Lo cierto es que hay muchos kilmetros por donde nunca pasa nadie, o con muy poca frecuencia. As es como eran los Heechees. Se quedaron con el asteroide, lo recubrieron todo con metal de tabique, excavaron tneles, los llenaron con sus posesiones; la mayora estaban vacos cuando llegamos, vacos como todo cuanto perteneci a los Heechees a lo largo y ancho del universo. Y entonces lo abandonaron, por la razn que fuese. Lo que ms se parece a un punto central en Prtico es la Ciudad de Heechee. Se trata de una cueva en forma de huso situada cerca del centro geomtrico del asteroide. Dicen que cuando los Heechees construyeron Prtico vivan all. Nosotros, los nuevos visitantes de la Tierra, tambin vivimos all al principio.

14

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

(Y otros. Una nave de Venus lleg justo antes que la nuestra.) Es donde se encuentran los alojamientos de la compaa. Ms adelante, si nos enriquecamos debido a un viaje de prospeccin, podamos trasladarnos un poco ms cerca de la superficie, donde haba algo ms de gravedad y menos ruido. Y ante todo, menos fetidez. Unas dos mil personas haban respirado el aire que yo estaba respirando, vaciando el agua que beba y repartido su sudor por la atmsfera. La mayora de personas no tardaban en irse, pero los olores continuaban all. A m no me importaba el mal olor. No me importaba nada. Prtico era mi estupendo billete de lotera para conseguir el Certificado Mdico Completo, una casa de nueve habitaciones, un par de nios y un montn de felicidad. Ya haba ganado una lotera, y esto me haca confiar en mis posibilidades de ganar otra. Todo era emocionante, aunque tambin bastante srdido al mismo tiempo. No haba mucho lujo a mi alrededor. Por $ 238.575 todo lo que consigues es el transporte hasta Prtico, diez das de comida, alojamiento y aire, un somero curso de navegacin y una invitacin a largarte en la primera nave que salga. O en cualquier otra nave. No te obligan a subir a bordo de ninguna. La Corporacin no saca ningn beneficio de todo ello. Los precios son los de coste. Esto no significa que fuesen baratos y desde luego no significa que fuese bueno lo que te daban por ellos. La comida se pareca bastante a todo cuanto haba estado excavando y comiendo toda mi vida. El alojamiento tena el tamao de un gran bal de camarote, con una silla, unos armarios, una mesa plegable y una hamaca que podas extender de un extremo a otro cuando queras dormir. Mis vecinos eran una familia de Venus. Ech una ojeada a travs de la puerta entornada. Qu horror! Cuatro durmiendo en uno de esos cubculos! Al parecer se acomodaban dos en cada una de las hamacas, que se cruzaban en el centro de la habitacin. Al otro lado estaba el cuarto de Sheri. Ara su puerta, pero ella no contest. La puerta no estaba cerrada; nadie cierra sus puertas en Prtico, entre otras razones porque no hay gran cosa que robar. Sheri no se encontraba en el cuarto. La ropa que haba usado yaca desparramada por doquier. Adivin que se haba ido a explorar y lament no haber sido ms rpido. Me habra gustado explorar en compaa de alguien. Me apoy contra la hiedra que creca en una pared de tnel y saqu el mapa. Desde luego me dio una idea de lo que deba buscar. Haba puntos marcados Central Park y Lago Superior. Qu seran? Dud entre el Museo de Prtico, que pareca interesante, y el Hospital Terminal, que sonaba bastante triste. Ms tarde me enter de que terminal significaba el fin del viaje de regreso de uno u otro destino. La Corporacin deba saber que sonaba tambin a otra cosa, pero la Corporacin nunca se preocupaba mucho por los sentimientos de los prospectores. Lo que yo quera en realidad era ver una nave! En cuanto se me ocurri esta idea, me di cuenta de que me interesaba mucho. Me pregunt cmo podra llegar a la capa exterior, donde, naturalmente, se encontraban los hangares. Agarrado a la barandilla con una mano, intentaba con la otra mantener abierto el mapa. No tard mucho en localizarme a m mismo. Estaba en una encrucijada de cinco tneles que pareca ser la marcada en el mapa como Estrella Este Babe G. Uno de los cinco tneles conduca a un pozo, pero ignoraba cul. Eleg uno al azar, fui a parar a una pared sin salida y al retroceder llam a una puerta para informarme. Se abri. Perdn... dije... y me inmovilic. El hombre que abri la puerta pareca tan alto como yo, pero no lo era. Sus ojos estaban al mismo nivel de los mos, pero su cuerpo terminaba en la cintura. No tena piernas. Dijo algo que no entend; no era ingls. Pero no importaba; mi atencin estaba concentrada en l. Se cubra con un gnero brillante y difano de las muecas a la cintura y mova suavemente las alas para mantenerse en el aire. Esto no era difcil con la escasa gravedad de Prtico, pero verlo resultaba sorprendente. Aad: Lo siento. Slo deseaba saber cmo encontrar el Nivel Tanya. Intentaba no mirarle con fijeza, pero sin lograrlo.

BIENVENIDOS A PRTICO! Felicidades! Usted es una de las pocas personas que todos los aos se convierten en socios limitados de Empresas Prtico, Inc. Su primera obligacin es firmar el adjunto Memorndum de Conformidad. No es preciso que lo haga enseguida. Le animamos a que estudie el documento y busque asesoramiento legal, si

15

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

lo encuentra. Sin embargo, hasta que firme no tendr opcin a ocupar un alojamiento de la Corporacin, comer en la cantina de la Corporacin o participar en los recursos de instruccin de la Corporacin. Hay alojamientos disponibles en el Hotel y Restaurante Prtico para quienes estn aqu como visitantes o de momento no desean firmar el Memorndum de Conformidad.

Sonri, enseando dientes blancos en un rostro viejo y sin arrugas. Tena unos ojos negros como el azabache bajo una cresta de cabellos blancos y cortos. Me precedi hasta el pasillo y explic en un ingls excelente: Se lo dir. Siga el primer desvo a la derecha. Vaya hasta la prxima estrella y tome el segundo desvo a la izquierda. Habr una indicacin. Me seal con el mentn la direccin de la estrella. Le di las gracias y le dej flotando a mis espaldas. Quera volverme, pero no me pareci corts. Era extrao. No se me haba ocurrido que pudiera haber lisiados en Prtico. As era yo de ingenuo por aquel entonces. Despus de verle, conoc Prtico de un modo diferente de las estadsticas. Las estadsticas son muy claras y todos nosotros las estudiamos antes de venir como prospectores; tambin las estudian todos aquellos que desearan venir y no pueden. Alrededor del ochenta por ciento de los vuelos que parten de Prtico vuelven vacos. Un quince por ciento no vuelve. As pues, como trmino medio, un hombre de cada veinte vuelve de un viaje de prospeccin con algo que puede reportar beneficios a Prtico y, en general, a la humanidad. Pero incluso la mayora de estos pocos tienen suerte si pueden recoger lo suficiente para pagar los gastos de su viaje hasta aqu.

MANTENIMIENTO DE PRTICO A fin de sufragar los gastos de mantenimiento de Prtico, todas las personas debern pagar una cantidad diaria per cpita por el aire, control de temperatura, administracin y dems servicios. Si es usted un invitado, estos gastos sern incluidos en su cuenta del hotel. Las tarifas para las dems personas se envan por correo. Si se desea, el impuesto puede hacerse efectivo con un ao de anticipacin. La falta de pago del diario impuesto per cpita tendr como resultado la inmediata expulsin de Prtico. Nota. No se puede garantizar la disponibilidad de una nave para las personas expulsadas.

Y si resultas herido mientras ests fuera... mala suerte. El Hospital Terminal est tan bien equipado como cualquier otro en cualquier otro lugar. Pero hay que llegar para que pueda serte de utilidad. El viaje suele durar meses. Si te lastimas al principio que es cuando ocurre ms a menudo, no hay mucho que se pueda hacer por ti hasta que regresas a Prtico. Y entonces es posible que sea demasiado tarde para recomponerte y probablemente demasiado tarde para salvarte la vida. A propsito, el viaje de vuelta a tu lugar de origen es gratis. Los cohetes siempre van ms llenos a la ida que a la vuelta. Lo llaman prdida. El viaje de regreso es gratis... pero adnde? Baj con el cable al Nivel Tanya, sal a un tnel y me top con un hombre que llevaba gorra y un brazal. Polica de la Corporacin. No hablaba ingls, pero me hizo una sea y su tamao me convenci. Agarr el cable de subida, ascend un nivel, busqu otro cable y lo intent de nuevo. La nica diferencia fue que esta vez el guarda hablaba ingls. No puede pasar de aqu anunci. Slo quiero ver las naves. Claro, pero no puede. Ha de llevar un distintivo azul aadi, tocando el suyo. Significa especialista de la Corporacin, tripulante o VIP. Soy tripulante.

16

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Es un novato del transporte terrestre sonri, verdad que s? Amigo, ser tripulante cuando se apunte a un vuelo, no antes. Vuelva arriba. Expliqu con acento razonable: Comprende lo que siento, verdad? Slo quiero echar una mirada. No puede hasta que termine el cursillo, y entonces le traern aqu para que participe. No tardar en ver ms de lo que querra. Discut un poco ms, pero l tena demasiados argumentos a su favor. Sin embargo, cuando llegu al cable de subida, el tnel pareci tambalearse y a mis odos lleg el ruido de una explosin. Por un momento pens que el asteroide iba a estallar en mil pedazos. Mir al guarda, que se encogi de hombros de un modo casi amistoso: Slo he dicho que no poda verlas observ, no que no poda orlas. Me tragu el Vaya! y el Dios mo! que realmente quera exclamar y pregunt: Adnde supone que se dirige sa? Regresar dentro de seis meses. Tal vez lo sepamos entonces. Bueno, no haba por qu sentir entusiasmo y, sin embargo, yo lo sent. Despus de todos aquellos aos en las minas de alimentos, aqu estaba yo, no solamente en Prtico, sino en el mismo punto de donde partan aquellos intrpidos prospectores en un viaje que les dara fama y una increble fortuna. Al diablo con los riesgos. Esto era realmente vivir a fondo. No me fijaba mucho en mis movimientos y el resultado fue que volv a perderme. Llegu al Nivel Babe con diez minutos de retraso. Dane Metchnikov ya se alejaba por el tnel. No pareci reconocerme, creo que me habra pasado de largo si yo no hubiera alargado el brazo. Hola gru. Llegas tarde. He bajado al Nivel Tanya para ver si poda echar un vistazo a las naves. Ya. No puedes bajar ah a menos que tengas un brazal azul o un distintivo. Eso ya me lo haban dicho, de modo que le segu sin gastar energas intentando entablar conversacin. Metchnikov era un hombre insignificante, a excepcin de la barba magnficamente rizada que segua la lnea de su mandbula. Daba la impresin de estar encerada; cada rizo pareca dotado de vida propia. Encerada no era la palabra. El cabello llevaba algo, pero fuera lo que fuese, no era rgido. Se mova al ritmo de sus movimientos, y cuando hablaba o sonrea, los msculos de la mandbula le prestaban una suave ondulacin. Al final sonri cuando llegamos al Infierno Azul. Me invit al primer trago, explicando que era la costumbre, pero que slo se invitaba a uno. Pagu la segunda ronda; la sonrisa apareci cuando, sin tocarme, pagu tambin la tercera. El ruido del Infierno no facilitaba la conversacin, pero le dije que haba odo un lanzamiento. S repuso, levantando la copa. Espero que tengan buen viaje. Llevaba seis brazaletes de metal Heechee, de un azul luminoso, apenas ms gruesos que un alambre. Tintinearon suavemente cuando bebi media copa. Son lo que me imagino? pregunt. Uno por cada expedicin? Apur su copa. Eso es. Ahora me voy a bailar. Le segu con la mirada mientras se apresuraba hacia una mujer vestida con un luminoso sari de color rosa. No era muy hablador, desde luego. Por otro lado, con aquel ruido no se poda hablar mucho. Tampoco se poda bailar. El Infierno Azul estaba en el centro de Prtico y era parte de la caverna en forma de huso. La G rotacional era tan baja que no pesbamos ms de dos kilos; si alguien hubiese intentado bailar un vals o una polca, habra salido volando por los aires, as que bailaban sin tocarse, al estilo de los muchachos de catorce aos en las fiestas escolares, que de este modo no tienen que mirar a su pareja de catorce aos desde un ngulo demasiado prximo. Casi no mueven los pies, y se limitan a contonear la cabeza, los brazos, los hombros y las caderas. A m, en cambio, me gusta tocar. Pero no se puede tener todo. De todos modos, me gusta bailar.

QU ES PRTICO? Prtico es un artefacto creado por los llamados Heechees. Al parecer fue formado alrededor de un

17

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

asteroide o el ncleo de un cometa atpico. La poca de este suceso es desconocida, pero seguramente precedi a la civilizacin humana. En el interior de Prtico, el ambiente se parece a la Tierra, con la diferencia de que hay relativamente poca gravedad. (En realidad no existe, pero la fuerza centrfuga derivada de la rotacin de Prtico produce un efecto similar.) Si usted ha llegado de la Tierra, durante los primeros das tendr cierta dificultad al respirar a causa de la baja presin atmosfrica. No obstante, la presin parcial del oxgeno es idntica a la de una altitud de 2.000 metros en la Tierra y resulta perfectamente adecuada para cualquier persona que goce de buena salud.

Vi a Sheri al otro extremo de la sala con una mujer a quien tom por su mentora. Bail con ella. Cul es tu impresin de momento? le pregunt. Grit algo que no pude entender. Luego bail con una negra inmensa que llevaba dos brazaletes azules, despus nuevamente con Sheri y por fin con una muchacha que Dane Metchnikov me endos, al parecer porque quera perderla de vista, y con una mujer alta, de facciones duras, que tena las cejas ms negras y espesas que yo viera en mi vida. (Llevaba dos trenzas que flotaban a sus espaldas cuando se mova.) Tambin ella ostentaba un par de brazaletes. Entre baile y baile, me dedicaba a beber. Haba mesas para grupos de ocho o diez, pero no estaban ocupadas. La gente se sentaba donde quera y se tomaban mutuamente los asientos sin preocuparse de si su anterior ocupante volvera o no. Durante un rato se sentaron a mi mesa unos seis marineros de la Armada brasilea, vestidos de blanco, que hablaban entre s en portugus. Un hombre que luca un pendiente de oro estuvo a mi lado unos momentos, pero tampoco entend lo que deca (aunque s, y muy bien, lo que quera decir). Siempre tuve este problema mientras viv en Prtico. Es permanente. Prtico suena como una conferencia internacional cuando se ha estropeado el sistema de traduccin. Hay una especie de lengua franca que se oye por doquier, consistente en palabras de una docena de idiomas, como: Ecoutez, gospodin, tu es verrckt. (Escucha, seor, ests loco.) Bail dos veces con una de las brasileas, una chica morena y flaca de nariz aguilea, pero bonitos ojos pardos, y trat de decir algunas palabras sencillas. Tal vez me entendi. Sin embargo, uno de los hombres de su grupo hablaba muy bien el ingls; se present a s mismo y me present a los dems. No retuve ningn nombre, solamente el suyo: Francisco Hereira. Me invit a una copa y yo les invit a todos y entonces me di cuenta de que le haba visto antes: era un miembro de las tripulaciones que nos haban inspeccionado antes de llegar. Mientras comentbamos esta circunstancia, Dane se inclin sobre m y gru en mi odo: Me voy a jugar, a menos que desees acompaarme. No era la invitacin ms efusiva que haba recibido, pero el estruendo del Infierno Azul empezaba a hartarme. Le segu y descubr un casino de tamao natural junto al Infierno Azul, con mesas de blackjack y pquer, una lenta ruleta con una bola grande y densa, juegos de dados (stos tardaban mucho en pararse) e incluso un ngulo reservado para el bacar. Metchnikov se dirigi hacia las mesas de blackjack y se qued golpeando con los dedos el respaldo de la silla de un jugador, a la espera de poder intervenir. Entonces se dio cuenta de mi presencia. Oh dijo, mirando a su alrededor. A qu te gusta jugar? He jugado a todo esto respond con voz algo espesa y tambin petulante. Tal vez al bacar. Me mir, primero con respeto y luego con sorna. Cincuenta es la apuesta mnima. En la cuenta me quedaban unos cinco o seis mil dlares. Me encog de hombros. Quiero decir cincuenta mil aclar. Me atragant. l dijo con indiferencia, acercndose a un jugador cuyas fichas se estaban terminando: Puedes apostar diez dlares a la ruleta; en la mayora cien es lo mnimo. Creo que por ah hay una mquina de monedas de diez dlares. Se apresur a ocupar la silla vaca y ya no volv a verle. Me qued mirando un rato y vi en la misma mesa a la chica de las cejas pobladas, que estudiaba sus cartas. No levant la vista.

SYLVESTER MACKLEN: PADRE DE PRTICO

18

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Prtico fue descubierto por Sylvester Macklen, explorador de tneles en Venus, que hall una nave espacial Heechee en una excavacin. Consigui subirla a la superficie y llevarla a Prtico, donde ahora descansa en el Hangar 5-33. Por desgracia, Macklen no pudo regresar y, aunque logr sealar su presencia haciendo explotar el depsito de combustible del mdulo de su nave, ya haba muerto cuando los investigadores llegaron a Prtico. Macklen era un hombre valiente y hbil, y la placa del Hangar 5-33 conmemora su gran servicio a la humanidad. Se celebran servicios religiosos en determinadas fechas, oficiados por representantes de los diversos credos.

Comprend que no podra jugar mucho aqu, y enseguida me di cuenta adems de que tampoco podra pagar tantas copas, y casi al mismo tiempo mi sistema sensorial interno empez a decirme cuntas copas haba ingerido. Lo ltimo que pens fue que deba volver a mi habitacin a toda prisa.

Captulo 7 Estoy sobre la alfombra, y no muy cmodo. Fsicamente, quiero decir. Me han operado no hace mucho y es probable que los puntos an no estn absorbidos. Sigfrid dice: Estbamos hablando de tu trabajo, Bob. Esto es bastante aburrido, pero seguro. Contesto: Odiaba mi trabajo. Quin no odiara las minas de comida? Pero perseverabas en l, Bob. Ni siquiera intentaste buscar otra cosa en otro lugar. Podras haberte dedicado a la agricultura marina, por ejemplo. Y dejaste la escuela. Quieres decir que me qued en un agujero? No quiero decir nada, Bob. Te pregunto qu sientes. Bueno, supongo que en cierto sentido es eso lo que hice. Pensaba en un cambio, lo pensaba a menudo digo, recordando aquellos alegres das con Sylvia. Recuerdo una noche de enero en que, sentados en la cabina de un planeador, pues no tenamos otro sitio adonde ir, hablamos del futuro. De lo que haramos. De cmo lucharamos contra la adversidad. No hay nada en eso para Sigfrid, que yo sepa. Se lo he contado todo sobre Sylvia, que al final se cas con un accionista. Pero ya haca mucho tiempo que habamos roto nuestras relaciones. Supongo digo, volviendo a la realidad y decidido a sacar provecho de esta sesin que en cierto modo deseaba la muerte. Prefiero que no uses trminos psiquitricos, Bob. Bueno, ya sabes qu quiero decir. Saba que iba pasando el tiempo. Cuanto ms me quedara en las minas, tanto ms difcil me resultara salir. Pero nada me pareca mejor. Y haba compensaciones. Mi novia Sylvia. Mi madre, mientras vivi. Amigos. Incluso algunas cosas muy graciosas. Planear. Es magnfico sobre las colinas, y cuando se est a la altura suficiente, Wyoming no tiene tan mal aspecto y apenas se huele el petrleo. Has mencionado a tu novia, Sylvia. Os llevabais bien? Vacilo, rascndome la barriga. Aqu dentro tengo casi medio metro de intestino nuevo. Estas cosas cuestan un montn de dinero y a veces se tiene la sensacin de que su anterior dueo quiere que se las devuelvas. Te preguntas quin era l. O ella. Cmo muri. O no muri? Es posible que an est vivo, tan pobre que ha de vender partes de s mismo, como he odo decir que hacen las chicas guapas con una oreja o un pecho bien modelado? Te resulta fcil hacer amistad con chicas, Bob? Ahora s, desde luego. Ahora no, Bob. Creo que me dijiste que de nio no hacas amistades con facilidad. Acaso las hace alguien? Si he comprendido bien tu pregunta, Robbie, quieres saber si alguien recuerda su infancia como una experiencia fcil y dichosa, y, por supuesto, la respuesta es que no. Pero hay gente que sufre menos que otra los efectos en su vida. S, pensndolo bien, creo que el grupo de los mayores me daba un poco de miedo. Lo siento, Sigfrid! Me refiero a los otros chicos. Todos parecan conocerse entre s. Siempre se decan cosas. Secretos. Experiencias e intereses compartidos. Yo era un nio solitario.

19

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Eras hijo nico, Robbie? Ya sabes que s. Claro, quiz fue eso. Mis padres trabajaban. Y no les gustaba que yo jugase cerca de las minas. Era peligroso. Es cierto, era peligroso para los nios; se pueden hacer dao con esas mquinas, o resbalar entre los desechos o respirar gases. Estaba mucho en casa, mirando telespectculos y tocando cintas. Y comiendo. Era un nio gordo, Sigfrid, me encantaban las cosas dulces, llenas de almidn y caloras. Me mimaban demasiado, dndome ms comida de la necesaria. Todava me gusta que me mimen. Ahora observo un rgimen mucho ms selecto, que no engorda tanto y es mil veces ms caro. He comido caviar autntico. Con frecuencia. Procede del acuario de Galveston. Bebo champaa autntico y como mantequilla...

507 "M88 508

IRRAY .MADUREZ. GOTO

,C, Quiz la madurez consista en querer lo que t quieres y no lo que otra persona te dice que has de querer. 511 XTERNALS C SI C GOTO && 512 ,S, Es posible, Sigfrid, querido dios de hojalata, pero da la sensacin de que lo maduro est muerto.

26,830 26,835 26,840 26,845 26,850 26,855 26,860 26,865 26,870 26,875 26,880

Recuerdo una noche que estaba acostado digo. Deba ser muy pequeo, quiz tena tres aos. Tena un oso de felpa sonoro. Me lo llev a la cama y me fue recitando cuentos mientras yo le clavaba lpices y trataba de arrancarle las orejas. Le quera mucho, Sigfrid. Me interrumpo y Sigfrid mete baza inmediatamente. Por qu lloras, Robbie? No lo s! vocifero mientras las lgrimas ruedan por mis mejillas; miro mi reloj de pulsera y los dgitos verdes tiemblan a travs de las lgrimas. Oh digo con naturalidad y me siento; las lgrimas siguen cayendo pero la fuente ya est cerrada. Ahora s que debo irme, Sigfrid. Tengo una cita. Se llama Tania. Una chica muy hermosa. La Sinfnica de Houston. Adora a Mendelsohn y las rosas y voy a ver si encuentro aquellas hbridas de color azul oscuro que hacen juego con sus ojos. Rob, nos quedan casi diez minutos. Los recuperaremos otro da. S que no puede hacerlo, de modo que me apresuro a aadir: Puedo usar tu cuarto de bao? Lo necesito. Vas a evacuar tus sentimientos, Rob? Oh, no te hagas el listo. S lo que piensas: que esto parece el tpico mecanismo de evasin... Rob. ...Est bien, quiero decir que da la impresin de que quiero despistar. Sin embargo, la verdad es que tengo que irme. Quiero decir, al cuarto de bao. Y tambin a la floristera. Tania es muy especial y una persona excelente. No hablo de la parte sexual, aunque tambin en eso es estupenda. Sabe... sabe... Rob, qu intentas decirme? Inspiro con fuerza y consigo decir: Es magnfica en el sexo oral, Sigfrid. Rob? Reconozco el tono. El repertorio de inflexiones vocales de Sigfrid es muy extenso, pero ya he aprendido a identificar algunas de ellas. Cree que ha encontrado una pista. Qu? Rob, con qu palabra defines el sexo oral? Oh, por favor, Sigfrid, qu juego es ste? Cmo lo llamas?

20

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Vamos! Lo sabes tan bien como yo. Te ruego que me lo digas, Bob. Se dice algo parecido a: Me est comiendo. Qu otra expresin, Bob? Hay muchas! Echar el cabo es otra. Creo que existen mil maneras de decirlo. Dime otra, Bob. El dolor y la rabia se han ido acumulando y de improviso tengo que desahogarme. No me vengas con esos malditos juegos, Sigfrid! Me duelen las tripas y tengo miedo de ensuciar mis pantalones; es como volver a ser un nio pequeo. Dios mo, Sigfrid! Cuando era pequeo hablaba con mi oso de felpa. Ahora tengo cuarenta y cinco aos y sigo hablando con una mquina estpida como si estuviera viva! Pero hay otra expresin, verdad, Bob? Hay miles de ellas! Cul quieres que diga? La expresin que ibas a usar y no te atreviste, Bob. Intenta decirla, por favor. Ese trmino significa algo especial para ti, de lo contrario podras pronunciar las palabras sin esfuerzo. Me contraigo sobre la alfombra, y ahora estoy llorando de verdad. Por favor, Bob, dilo. Qu trmino es? Maldito seas, Sigfrid! Tragarla! Eso es! Tragarla, tragarla, tragarla!

Captulo 8 Buenos das dijo alguien, interrumpiendo un sueo en el que me hunda en una especie de arenas movedizas en el centro de la nebulosa de Orin. Le traigo el t. Abr un ojo. Mir por encima del borde de la hamaca y vi un cercano par de ojos muy negros en una cara macilenta. Yo me haba colgado completamente vestido. Algo ola bastante mal y comprend que era yo. Me llamo Shikitei Bakin dijo la persona que traa el t. Beba; le ayudar a hidratar los tejidos. Le mir con ms atencin y vi que terminaba en la cintura; era el hombre sin piernas y provisto de alas que viera la vspera en el tnel. Oh murmur y logr aadir: Buenos das. La nebulosa de Orin se iba desvaneciendo con el sueo, as como la sensacin de tener que abrirme paso a travs de nubes gaseosas que se solidificaban con rapidez. En cambio, el mal olor persista. La habitacin apestaba, incluso para Prtico, y entonces me di cuenta de que haba vomitado en el suelo. Me senta a punto de volver a hacerlo. Bakin, rozando lentamente el aire con sus alas, dej caer con habilidad sobre mi hamaca un frasco tapado. Seguidamente se iz hasta la parte superior de la cmoda, se sent y me dijo: Creo que esta maana tiene un examen mdico a las ochocientas. Ah, s? Logr destapar el frasco del t y beb un sorbo. Era caliente, amargo y casi inspido, pero pareci estabilizar mi estmago, que desisti de vomitar una vez ms. S, creo que s. Es lo habitual. Y adems su telfono P ha llamado varias veces. Ah, s? profer de nuevo.

A QUIN PERTENECE PRTICO? Prtico es nico en la historia de la humanidad y enseguida se comprendi que era un recurso demasiado valioso para que perteneciera a un solo grupo de personas o un solo gobierno. Por ello se form la sociedad Empresas Prtico, Inc. Empresas Prtico (habitualmente llamada la Corporacin) es una corporacin multinacional cuyos socios generales son los gobiernos de Estados Unidos de Amrica, la Unin Sovitica, los Estados Unidos de Brasil, la Confederacin Venusiana y el Nuevo Pueblo de Asia, y cuyos socios limitados son todas

21

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

aquellas personas que, como usted, han firmado el adjunto Memorndum de Conformidad.

Supongo que era su mentor para recordrselo. Ya son las siete y cuarto, seor... Broadhead dije con voz espesa, y repet con ms cuidado. Me llamo Bob Broadhead. S. Me he tomado la libertad de despertarle. Disfrute de su t, seor Broadhead. Disfrute de su estancia en Prtico. Asinti con la cabeza, se dej caer de la cmoda, flot hasta la puerta, la franque y desapareci de mi vista. Con martillazos en la cabeza a cada cambio de postura, salt de la hamaca, sorte las zonas ms sucias del suelo y consegu adecentarme bastante. Pens en afeitarme, pero ya tena una barba de doce das y decid dejarla crecer un poco ms; ya no pareca desaseada y, adems, me faltaban las fuerzas. Cuando entr tambalendome en el consultorio mdico, slo llevaba unos cinco minutos de retraso. Los restantes miembros de mi grupo ya haban llegado, por lo que tuve que esperar a que todos terminaran. Me extrajeron tres muestras de sangre: de la yema del dedo, de la parte interior del codo y del lbulo de la oreja. Estaba seguro de que todas seran aceptadas, pero esto careca de importancia. La revisin mdica era una formalidad. Si uno poda sobrevivir a un viaje en nave espacial hasta Prtico, tambin poda sobrevivir a un viaje en una nave Heechee. A menos que se produjera un percance. En tal caso era improbable que uno pudiera sobrevivir, por muy sano que estuviese. Tuve tiempo de tomar una rpida taza de caf ante un puesto que alguien atenda junto a un pozo (empresa privada en Prtico? Ignoraba que existiera), y enseguida me dirig a la primera clase, a la que llegu con puntualidad. Nos reunimos en una gran sala situada en el Nivel Perro, larga, estrecha y de techo bajo. Los asientos estaban dispuestos a ambos lados y de dos en dos, y en medio haba un pasillo; algo as como un aula en un autobs. Sheri lleg tarde, con aspecto alegre y descansado, y se sent junto a m; estaba presente todo nuestro grupo, o sea los siete recin llegados de Venus y unos cuantos novatos ms. No tienes muy mal aspecto murmur Sheri mientras el instructor examinaba unos papeles que haba sobre la mesa. Se me nota la resaca? En realidad, no, pero la imagino. Te o llegar anoche. Bueno aadi, pensativa, todo el tnel te oy. Me estremec. An apestaba, pero al parecer la mayor parte estaba dentro de m. Nadie me rehua, ni siquiera Sheri. El instructor se levant y nos estudi un rato con atencin. Veamos dijo, y mir de nuevo sus papeles. Mene la cabeza. No pasar lista. Yo enseo el manejo de las naves Heechee. Advert que llevaba un montn de brazaletes; no poda contarlos, pero al menos haba media docena. Me pregunt por qu estas personas que haban salido afuera tantas veces an no eran ricas. Es slo una de las tres asignaturas que se les ensearn. Despus de esto les entrenarn para sobrevivir en ambientes extraos y para reconocer lo que tiene algn valor. Pero ahora se trata del manejo de las naves, y el modo de aprenderlo es hacer Prcticas. Vengan todos conmigo. Nos levantamos y salimos de la habitacin tras l; bajamos por un tnel, descendimos por el cable de bajada de un pozo y pasamos por delante de los guardas, quiz los mismos que me haban echado la noche anterior. Esta vez se limitaron a saludar al instructor y mirarnos pasar. Llegamos a un pasaje largo, ancho y de techo bajo de cuyo pavimento sobresalan unos cilindros de metal. Parecan rboles cortados, pero enseguida comprend qu eran.

FUNCIONAMIENTO DE LA DUCHA Esta ducha emitir automticamente dos chorros de 45 segundos. Enjabnese entre los chorros. Tiene usted derecho a usar la ducha 1 vez cada 3 das. Las duchas adicionales pueden deducirse de su saldo acreedor al precio de 45 segundos = $ 5.-

22

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Tragu saliva. Son naves susurr a Sheri en voz ms alta de lo que me propona. Dos personas me miraron con curiosidad. Advert que una de ellas era la chica con quien haba bailado la vspera, la de las cejas negras y pobladas. Me hizo una sea y me sonri; vi los brazaletes que llevaba en el brazo y me pregunt qu estara haciendo aqu... y cmo le habra ido en las mesas de juego. El instructor nos congreg y explic: Como alguien acaba de decir, esto son naves Heechee. El mdulo. Con estos mdulos se aterriza en los planetas, si es que se tiene la suerte de encontrar un planeta. No parecen muy grandes, pero pueden alojar hasta cinco personas. No con comodidad, claro, pero caben. En general, como siempre se deja a una persona en la nave principal, en el mdulo suelen viajar cuatro. Nos gui hasta el ms prximo y todos obedecimos el impulso de tocar, rascar o acariciar. Entonces empez a instruirnos: Haba novecientas veinticuatro de estas naves cuando Prtico fue explorado por primera vez. Hasta ahora se ha comprobado que doscientas no funcionan. Ignoramos la razn; simplemente, no se ponen en marcha. Trescientas cuatro ya han salido fuera, al menos una vez, y de ellas se encuentran aqu treinta y tres, disponibles para viajes de prospeccin. Las restantes an no se han probado. Se encaram al romo cilindro y continu: Una de las cosas que han de decidir ustedes es si toman una de las treinta y tres naves ya probadas o una de las que no han volado nunca. Con seres humanos, quiero decir. Se trata de un juego de azar en ambos casos. Una elevada proporcin de las que no han regresado eran primeros vuelos, por lo que es evidente que entraan algn riesgo. Resulta bastante obvio, no creen? Despus de todo, slo Dios sabe cunto tiempo hace que los Heechee las pusieron aqu, y desde entonces nadie se ha ocupado de su mantenimiento. Por otro lado, tambin hay riesgo en las que han salido y regresado sanas y salvas. El movimiento perpetuo no existe. Creemos que algunos no pudieron volver por falta de combustible, y lo malo es que no sabemos de qu combustible se trata, ni cunto hay, ni cundo una nave est a punto de quedarse sin l. Dio unos golpecitos al tronco. sta y las otras que ven aqu fueron diseadas para llevar una tripulacin de cinco Heechees. Que nosotros sepamos. Pero nunca las enviamos con ms de tres personas. Al parecer los Heechees toleraban mejor que nosotros la compaa de sus congneres en un espacio reducido. Hay naves de mayor y menor tamao, pero la proporcin de las que no vuelven ha sido muy mala en el ltimo par de rbitas. Probablemente no es ms que una racha de mala suerte, pero... De todos modos, yo personalmente eligira una Tres. Ustedes pueden hacer lo que quieran. As es como llegan a su segunda eleccin, que es la compaa. Mantengan los ojos bien abiertos. Busquen a sus camaradas... Diga? Sheri haba agitado la mano hasta que logr atraer su atencin. Ha dicho muy mala observ. Qu significa esto, concretamente? El instructor repuso con paciencia: Durante la ltima rbita fiscal regresaron tres Cincos de las diez que salieron. Estas naves son las de mayor tamao. Y las tripulaciones de las tres haban muerto cuando logramos entrar. Es cierto dijo Sheri, la proporcin es muy mala. No, no es nada mala si la comparamos con la de las naves de una plaza. Hace dos rbitas que durante toda una rbita slo volvieron dos. Esta s que es mala proporcin. Cul es la razn? inquiri el padre de la familia de ratas de tnel. Su nombre era Forehand. El instructor le mir unos momentos. Si alguna vez lo averigua dijo, no olvide decrselo a alguien. Continuemos. Cuando se trate de elegir a la tripulacin, lo mejor es conseguir a alguien que ya haya estado fuera. Quiz lo consigan, quiz no. Los prospectores que logran enriquecerse se marchan casi siempre; los que an pasan hambre suelen preferir a su propio equipo. Por lo tanto, muchos de vosotros, novatos, tendris que salir con otros bisoos. Hum. Mir a su alrededor, pensativo. Bueno, pongamos manos a la obra. Formen grupos de tres... no se preocupen por los que estn en su grupo; ahora no se trata de elegir compaeros... y entren en uno de esos mdulos abiertos. No toquen nada. Se supone que estn desactivados, pero he de decirles que no siempre lo estn. Limtense a entrar, bajar a la cabina de control y esperar a que llegue el instructor. Yo no saba que haba otros instructores. Mir a mi alrededor, tratando de adivinar quines eran instructores y quines novatos, mientras l aada: Alguna pregunta? Otra vez Sheri. S. Cmo se llama usted?

23

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

He vuelto a olvidarlo? Soy Jimmy Chou. Encantado de conoceros a todos. Ya podemos empezar. Ahora s mucho ms que aquel instructor, incluido lo que le ocurri media rbita despus; pobre Jimmy Chou, sali antes que yo y volvi, bien muerto, cuando yo me encontraba en mi segundo viaje. Dicen que las quemaduras de las bengalas le reventaron los ojos. Pero en aquella poca era l quien lo saba todo, y todo era extrao y maravilloso para m. De modo que nos arrastramos por la graciosa escotilla elptica que te conduca hasta el espacio entre los cohetes y al interior del mdulo, y de all al vehculo principal por una escalerilla perforada. Miramos a nuestro alrededor, tres Al Babs contemplando la cueva del tesoro. Omos un ruido y se asom una cabeza. Tena cejas hirsutas y bonitos ojos y perteneca a la chica con quien yo bailara la noche anterior. Os diverts? pregunt. Nosotros estbamos muy juntos, lo ms lejos posible de todo cuanto pareciera movible, y dudo de que disemos la impresin de divertirnos. Bueno, limitaos a mirarlo todo. Familiarizaos con las cosas. Las veris a menudo. Esa lnea vertical de ruedas provista de pequeos radios sobresalientes en el selector de objetivos, es lo primero que no debis tocar de momento... o nunca, tal vez. Qu es esa espiral dorada que est cerca de la chica rubia? Alguien quiere adivinar para qu sirve? La chica rubia, que era una de las hijas Forehand, se apart de la espiral y mene la cabeza. Yo mene la ma, pero Sheri aventur: Podra ser una percha de sombreros? La profesora mir la espiral de reojo, pensativamente. No lo creo, pero no pierdo la esperanza de que un da alguno de vosotros conozca la respuesta. Nadie de los que estamos aqu la conoce. Durante el vuelo su temperatura aumenta; nadie sabe por qu. El lavabo est all. Os divertiris mucho en l. Pero lo cierto es que funciona, una vez se ha aprendido a usarlo. Se puede colgar la hamaca y dormir ah, o en cualquier parte, en realidad. Ese rincn y ese nicho son ms o menos espacio muerto. Si los tripulantes necesitan soledad, pueden esconderse, al menos un poco. Es que a ninguno de vosotros le gusta mencionar su nombre? inquiri Sheri. La profesora sonri. Soy Gelle-Klara Moynlin. Queris saber el resto acerca de m? He estado fuera dos veces sin encontrar nada y ahora mato el tiempo hasta que se presente un buen viaje. Por eso trabajo como instructora adjunta. Cmo sabes cundo es un buen viaje? pregunt la chica Forehand. Eres lista, sabes? Es una buena pregunta, una de las que me gusta oros hacer, porque demuestra que pensis. Pero si existe la respuesta, yo no la s. Veamos, ya sabis que esta nave es una Tres. Ha hecho tres viajes de ida y vuelta, pero es razonable pensar que an tiene combustible para dos ms. Yo la preferira a una de una sola plaza, que es para jugadores temerarios. El seor Chou hoy tambin ha dicho esto intervino la chica Forehand, pero mi padre, que ha examinado todos los archivos desde la primera rbita, opina que las de una plaza no son tan malas.

QU HACE LA CORPORACIN? El propsito de la Corporacin es explotar las naves espaciales abandonadas por los Heechees, y comerciar, desarrollar o utilizar como convenga los artefactos, mercancas, materias primas u otras cosas de valor descubiertas por medio de estas naves. La Corporacin favorece el desarrollo comercial de la tecnologa Heechee, y para este fin concede arriendos sobre una base de royalties. Los beneficios se emplean para pagar las acciones correspondientes a socios limitados, como usted mismo, que hayan contribuido a descubrir nuevas cosas de valor; para pagar los gastos del mantenimiento de Prtico, no cubiertos por el impuesto per cpita; para pagar a cada uno de los socios generales una suma anual suficiente para cubrir el coste de mantener la vigilancia por medio de los cruceros espaciales que usted habr observado en rbita a nuestro alrededor; para crear y mantener una adecuada reserva para contingencias; y para emplear el resto de los ingresos en la investigacin y el desarrollo de los propios objetos de valor. En el ao fiscal que termin el 30 de febrero pasado, los beneficios totales de la Corporacin excedieron los 3,7 x 1012 dlares americanos.

24

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Tu padre puede quedarse con ellas replic Gelle-Klara Moynlin. No se trata slo de estadsticas. Las de una plaza son solitarias. Y en cualquier caso, una sola persona no puede ocuparse de todo cuando se tiene suerte; necesita tripulantes, uno de ellos en rbita; la mayora de nosotros dejamos a un hombre en la nave, parece que uno se siente ms seguro as; por lo menos alguien podra ayudar si las cosas fueran mal. Los otros dos aterrizan en el mdulo para echar una ojeada. Claro que, si hay suerte, hay que repartirlo entre tres. Pero si el hallazgo es importante, hay mucho para repartir. Y si no se encuentra nada, la tercera parte es igual que todo. Entonces, no sera an mejor una Cinco? pregunt yo. Klara me mir y casi gui un ojo; me sorprendi que recordase que habamos bailado juntos la noche anterior. Tal vez s, tal vez no. Lo que pasa con las Cinco es que tienen una aceptacin de destino casi ilimitada. Habla claro, por favor rog Sheri. Las Cinco aceptan muchos ms destinos que las de una y tres plazas. Yo creo que es porque algunos de esos destinos son peligrosos. La peor nave que he visto volver fue una Cinco; agrietada, calcinada, retorcida; nadie sabe cmo pudo regresar. Tampoco se sabe dnde estuvo, pero he odo decir a alguien que pudo llegar hasta la fotosfera de una estrella. La tripulacin no pudo decrnoslo; todos haban muerto. Claro que una Tres acorazada prosigui, pensativa acepta casi tantos destinos como una Cinco, pero el riesgo es ms o menos igual. Bueno, qu os parece si empezamos? T... seal a Sheri, sintate all. La chica Forehand y yo nos arrastramos por entre la mezcla de mobiliario humano y Heechee para hacerle sitio. No haba mucho. Si sacabas todo lo que contena una Tres, te encontrabas en un espacio de cuatro metros por tres; pero, claro, si lo sacabas todo, no poda funcionar. Sheri se sent frente a la columna de ruedas, removiendo el trasero para acomodarse. Qu clase de culos tenan los Heechees? se quej. La profesora repuso: Otra buena pregunta que tampoco tiene contestacin. Cuando lo averiges, dnoslo. La Corporacin pone esa malla en los asientos; no es equipamiento original. Est bien. Veamos. Eso que ests mirando es el seleccionador de destino. Pon la mano en una de las ruedas. En cualquiera, pero no toques ninguna ms. Ahora muvela. Vigil ansiosamente mientras Sheri tocaba la rueda de abajo, haca fuerza con los dedos, luego colocaba sobre ella la palma de la mano, se enderezaba contra los brazos en forma de V del asiento y apretaba. Cielos exclam Sheri. Tenan que ser muy fuertes! Nos turnamos frente a la rueda Klara no nos dej tocar otra aquel da, y cuando lleg mi turno me sorprendi tener que emplear toda la fuerza de mis msculos para moverla. No es que diese la impresin de estar atascada; ms bien de que su dureza obedeca a algn propsito. Y, pensando en lo mal que lo puedes pasar si por accidente cambias de rumbo a medio vuelo, lo ms probable es que fuera esto ltimo. Como es natural, ahora tambin s ms de esto que mi profesora de entonces. No es que sea muy listo, pero un montn de gente ha tardado muchsimo tiempo en comprender qu ocurre en el momento en que se elige un rumbo. El seleccionador de destino es una hilera vertical de generadores. Las luces que se encienden revelan nmeros, lo cual no es fcil de ver porque no parecen nmeros. No son de posicin ni decimales. (Por lo visto los Heechees expresaban los nmeros como sumas de primos y exponentes, pero todo esto es demasiado complicado para m.) En realidad, los nicos que han de saber leer los nmeros son los pilotos de control y los programadores de rumbo que trabajan para la Corporacin, y no lo hacen directamente sino con un traductor computador. Los cinco primeros dgitos aparecen para expresar la posicin del destino en el espacio y se leen de abajo arriba. (Dane Metchnikov dice que el verdadero orden no es de abajo arriba sino de delante a atrs, lo cual revela algo acerca de los Heechees. Se orientaban en tres-D, como el hombre primitivo, y no en dos-D, como nosotros). Uno dira que tres nmeros son suficientes para describir cualquier punto del universo, verdad? Quiero decir que si se hace una representacin tridimensional de la Galaxia, se puede expresar cualquier punto de ella por medio de un nmero para cada una de las tres dimensiones. Pero los Heechees necesitaban cinco. Significa esto que los Heechees podan percibir cinco dimensiones? Metchnikov dice que no...

25

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Bueno, dejemos esto. Cuando han aparecido los cinco primeros nmeros, los otros siete pueden colocarse en posiciones muy arbitrarias, pero as y todo uno despega cuando presiona la tecla de accin.

LAS NAVES DE PRTICO Las naves que se encuentran en Prtico son capaces de vuelos interestelares a mayor velocidad que la de la luz. El medio de propulsin es desconocido (ver manual del piloto). Hay asimismo una propulsin por cohete bastante convencional, que emplea hidrgeno lquido y oxgeno lquido para el control de altitud y para la propulsin del mdulo, del que est provista cada nave interestelar. Hay tres clasificaciones principales designadas como Clase 1, Clase 3 y Clase 5, de acuerdo con el nmero de personas que puede llevar. Algunas de las naves son de una construccin particularmente pesada, por lo que se llaman acorazadas. La mayor parte de las naves acorazadas son de la Clase 5. Cada nave est programada para navegar automticamente a una serie de destinos. El regreso es automtico y muy seguro en la prctica. Su curso sobre el funcionamiento le preparar adecuadamente para todas las tareas necesarias en el pilotaje de su nave; no obstante, lea el manual del piloto, que contiene las reglas de seguridad.

Lo que se suele hacer (o, mejor dicho, lo que suelen hacer los programadores que figuran en la nmina de la Corporacin para resolver este tipo de cosas) es elegir cuatro nmeros al azar. Entonces se van probando los otros nmeros hasta obtener una especie de resplandor rosado. A veces es dbil y a veces muy brillante. Si te quedas con l y aprietas la parte lisa y ovalada que hay bajo la tecla, los otros nmeros empiezan a danzar alrededor, slo a un par de milmetros de su posicin original, y el resplandor rosado se intensifica. Cuando se detienen, el rosa es muy subido y de una excepcional brillantez. Metchnikov dice que se trata de un dispositivo automtico de precisin. La mquina tiene en cuenta un posible error humano (perdn, quiero decir, Heechee) y cuando has dado con un blanco real y vlido, realiza los ltimos ajustes automticamente. Tal vez Metchnikov est en lo cierto. (Como es natural, aprender todas estas cosas costaba mucho tiempo y dinero, y tambin algunas vidas. Ser prospector es peligroso. Pero para los primeros que salieron fue ms bien un suicidio.) A veces se busca el quinto nmero intilmente, sin conseguir nada. Entonces te pones a lanzar maldiciones, y despus cambias uno de los cuatro nmeros y empiezas otra vez. Este proceso slo requiere unos segundos, pero hay pilotos de prueba que han estado cien horas seleccionando combinaciones sin lograr el color adecuado. Por supuesto que cuando yo hice mi primera salida, los pilotos de prueba y programadores de rumbo haban encontrado ms de cien combinaciones posibles, que daban buen color y an no se haban usado, aparte de las conocidas, que o bien no valan la pena o no devolvan a las tripulaciones. Pero yo ignoraba todo esto por aquel entonces, y cuando me acomod en aquel asiento Heechee modificado, todo era nuevo, completamente nuevo. Y dudo de que sepa explicar cules eran mis sentimientos. Me refiero a que all estaba yo, en un asiento que haban ocupado los Heechees haca medio milln de aos. Lo que tena delante era un seleccionador de blanco. La nave poda ir a cualquier parte. A cualquier parte! Si elega el blanco correcto, yo poda encontrarme en los alrededores de Sirio, Procin e incluso la Nebulosa de Magallanes! La profesora se cans de tener la cabeza colgando; se introdujo por la abertura y vino hasta m. Ahora te toca a ti, Broadhead dijo, posando una mano en mi hombro y apoyando contra mi espalda lo que tom por sus pechos. Yo me senta reacio a tomar nada. Pregunt: No hay manera de tener una idea de adnde irs a parar? Es probable que s me contest, si eres un Heechee y has estudiado para piloto. Ni siquiera algo as como que un color te lleva ms lejos de aqu que otro? Nadie lo ha comprobado, aunque, como es natural, no dejan de intentarlo. Hay todo un equipo dedicado a programar los informes de las misiones que han vuelto con las combinaciones que les hicieron despegar. Hasta ahora, estas naves han regresado vacas. Bueno, manos a la obra, Broadhead. Apoya toda tu mano sobre la primera rueda, la que han usado los dems. Aprieta con fuerza. Requiere ms fuerza de la que crees.

26

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Era cierto. De hecho, casi tema apretar demasiado y poner la nave en marcha. Ella se inclin y puso la mano sobre la ma, y entonces me di cuenta de que aquel agradable olor a almizcle que cosquilleaba haca un rato mi nariz provena de ella. Pero no era solamente almizcle; sus feromonas se estaban introduciendo placenteramente en mis quimiorreceptores. Era un cambio delicioso despus del hedor de Prtico. Pero la cuestin es que no supe lograr un color bonito, a pesar de que lo intent durante cinco minutos antes de que ella me dijera por seas que me levantara y Sheri ocupara mi lugar. Cuando volv a mi habitacin, alguien la haba limpiado. Me pregunt quin habra sido, rebosante de agradecimiento, pero me senta demasiado cansado para hacer elucubraciones. Hasta que uno se acostumbra, la falta de gravedad puede ser agotadora; se ejercitan demasiado los msculos porque es preciso aprender toda una serie de economas en los movimientos. Tend la hamaca y ya estaba dormitando cuando o que alguien rascaba la persiana de mi puerta y despus la voz de Sheri: Bob! Qu hay? Ests dormido? Era evidente que no lo estaba, pero interpret la pregunta tal como ella quera. No, slo pensaba. Yo tambin... Oye, Bob. Dime. Te gustara que viniera a tu hamaca? Hice un esfuerzo a fin de despertarme lo suficiente para considerar los mritos de la pregunta. Yo lo deseo de verdad aadi ella. S, claro. Quiero decir, me gustar que vengas. Entr en mi habitacin y yo le hice sitio en la hamaca, que oscil ligeramente cuando ella se tendi junto a m. Llevaba una camiseta de punto y bragas, y su contacto era suave y clido mientras nos columpibamos en el hueco de la hamaca. No es necesario que haya sexo dijo; estar bien de cualquier modo. Ya veremos. Ests asustada? Su aliento era lo ms perfumado de su persona; yo lo senta en la mejilla. Mucho ms de lo que me imaginaba. Por qu? Bob... Se movi hasta ponerse cmoda y entonces volvi la cabeza para mirarme por encima del hombro. Sabes que a veces dices cosas muy estpidas? Lo siento. Lo digo en serio. Piensa un poco. Estamos a punto de subir a bordo de una nave cuyo destino desconocemos y de la que incluso ignoramos si puede llegar a su destino. Iremos a mayor velocidad que la luz, pero no sabemos cmo. Ignoramos cunto tiempo estaremos fuera. Podramos estar viajando durante el resto de nuestras vidas y morir antes de llegar a nuestro destino, si es que antes no surge algo que nos mate en dos segundos. Es cierto, verdad? Entonces, por qu me preguntas si estoy asustada? Era slo por hablar repuse, adaptndome a su espalda y cubriendo un pecho con la mano, no con agresividad, sino porque era agradable al tacto. Y no slo eso. No sabemos nada de la gente que construy las naves. Acaso no puede tratarse de un chiste de mal gusto por su parte? Una manera de atraer carne fresca hasta el cielo Heechee? No, no lo sabemos. Da la vuelta. Y la nave que nos han enseado esta maana no es en absoluto como yo pensaba que seran continu, obedecindome y poniendo una mano en mi nuca. Se oy un estridente silbido, de procedencia poco clara. Qu ha sido eso? No lo s. Volvi a sonar; pareca proceder del tnel, pero tambin del interior de mi habitacin. Oh, es el telfono. Lo que estaba oyendo era mi propio piezfono y los que haba a ambos lados de la hamaca; los tres sonaban a la vez. El silbido par y se oy una voz:

27

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Soy Jimmy Chou. Todos los novatos que queris ver el aspecto que tiene una nave cuando regresa de un mal viaje, venid al Muelle nmero 4. Ahora la estn entrando. O unos murmullos en la habitacin de los Forehand y sent los latidos del corazn de Sheri. Ser mejor que vayamos dije. Lo s. Pero no tengo ganas... no muchas. La nave haba logrado volver a Prtico, pero no del todo. Uno de los cruceros en rbita la haba detectado y seguido. Ahora un remolcador la llevaba a los muelles de la Corporacin, donde habitualmente slo atracaban los cohetes procedentes de los planetas. Haba un hangar de tamao suficiente para albergar incluso una Cinco. sta era una Tres... o lo que quedaba de ella. Oh, Dios mo murmur Sheri. Bob, qu crees que les habr sucedido?

ANUNCIOS Cmo sabe que no es de religin unitaria? En Prtico se est formando una Hermandad. 87.539. Se necesita Bilitis para Safo y Lesbia. Viajes conjuntos hasta lograr el xito, despus felices para siempre en Irlanda del Norte. Slo trimatrimonio permanente. 87.033 o 87.034. Almacene sus efectos. Ahorre alquiler, expropiacin corporativa mientras est fuera. Las cuotas incluyen instrucciones de eliminacin en caso de no haber regresado. 88.125.

A la tripulacin? Murieron. No caba una duda razonable; la nave era una ruina. Haba desaparecido el mdulo, slo estaba el vehculo interestelar; la cabeza de hongo segua all, pero distorsionada, rota, fundida por el calor. Rota! El metal Heechee no se ablandaba siquiera bajo un arco voltaico! Pero an no habamos visto lo peor. No lo vimos nunca, slo lo conocimos de odas. Un hombre estaba todava en el interior de la nave. Por todo el interior de la nave. Haba sido literalmente salpicado por la cabina de control y sus restos estaban incrustados en las paredes. Por qu? Por el calor y la aceleracin, sin duda. Tal vez se encontraba en el borde de la parte superior de un sol o en rbita cercana alrededor de una estrella de neutrones. El diferencial en la gravedad pudo ser la causa del desastre en la nave y la dotacin. Pero jams lo supimos. Los otros dos miembros de la tripulacin no regresaron. No es que fuera fcil determinarlo, pero el censo de los rganos revel una sola mandbula, una pelvis, una espina dorsal... aunque en muchos trozos minsculos. Quiz los otros dos estaban en el mdulo. Muvete, novato! Sheri me agarr del brazo y me sac de all. Entraron cinco miembros uniformados de la tripulacin de los cruceros: la americana y el brasileo de azul, el ruso de beige, la venusiana de blanco y el chino de caqui. Todos los rostros eran diferentes, pero las expresiones se reducan a la misma mezcla de disciplina y hasto. Vmonos.

LAS MEDIDAS DE SEGURIDAD PARA LAS NAVES DE PRTICO Se sabe que el mecanismo para viajes interestelares est contenido en la caja que tiene forma de diamante situada bajo la quilla central de las naves de cinco y tres plazas, y en los lavabos de las naves de una sola plaza. Nadie ha logrado abrir con xito una de estas cajas. Todas las tentativas han resultado en una explosin de aproximadamente un kilotn de fuerza. Un importante proyecto de investigacin est estudiando el modo de penetrar en esta caja sin destruirla. Y si usted, como miembro limitado, tiene cualquier informacin o sugerencia que transmitir a este respecto, debe ponerse en contacto inmediato con

28

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

un funcionario de la Corporacin. Pero no intente, en ninguna circunstancia, abrir usted mismo la caja! Est rigurosamente prohibido manipularla de la forma que sea y atracar una nave cuya caja haya sido manipulada. El castigo es la prdida de todos los derechos y la inmediata expulsin de Prtico. El mecanismo de seleccin de rumbo plantea asimismo un peligro potencial. En ninguna circunstancia est permitido cambiar el rumbo cuando el vuelo ya ha sido iniciado. No ha regresado jams una nave en la que se ha intentado semejante cambio.

Sheri me empuj. No quera ver a los tripulantes hurgando entre los restos, y yo tampoco. Toda la clase, Jimmy Chou, Klara y los otros profesores empezaron a retirarse a sus respectivas habitaciones. Pero no con la suficiente rapidez. Habamos mirado hacia la cabina por la portilla; cuando la patrulla de los cruceros la abri, pudimos oler el aire que vena del interior. No s cmo describirlo. Tal vez como basura podrida puesta a hervir para dar de comer a los cerdos. Incluso en el ftido aire de Prtico resultaba difcil de soportar. La profesora baj en su propio nivel, muy abajo, en el elegante distrito que rodeaba el Nivel Fcil. Cuando me mir al orme decir buenas noches, observ por primera vez que estaba llorando. Sheri y yo dimos las buenas noches a los Forehand ante su puerta y entonces me volv hacia ella, pero ya se haba adelantado. Creo que voy a dormir para olvidar dijo. Lo siento, Bob, pero ya no me apetece.

Captulo 9 No s por qu contino visitando a Sigfrid von Shrink. Mi cita con l es siempre el mircoles por la tarde, y no le gusta que antes de ir beba o me drogue, as que me fastidia todo el santo da. Pago mucho dinero, no saben cunto, por vivir como vivo. Por mi apartamento sobre Washington Square pago dieciocho mil dlares al mes. Los impuestos de residencia por vivir bajo la Gran Burbuja ascienden a tres mil ms. (No cuesta tanto residir en Prtico!) Tengo cuentas abiertas muy respetables para pieles, vino, ropa interior, joyera, flores... Sigfrid dice que trato de comprar el amor. Y qu, si es cierto? Qu hay de malo en ello? Puedo permitirme ese lujo. Y esto sin mencionar lo que me cuesta el Certificado Mdico Completo. En cambio Sigfrid me sale gratis. El Certificado Mdico me cubre la terapia psiquitrica de la variedad que yo prefiera; podra asistir a la terapia de grupo o el masaje interno por el mismo precio, es decir, gratis. A veces bromeo con l a este respecto. Incluso considerando que no eres ms que un montn de viejos tornillos le digo, resultas bastante intil. Pero tu precio es justo. Decir que yo no valgo nada te hace sentir ms valioso? pregunta. No en especial. Entonces, por qu insistes en recordarte a ti mismo que soy una mquina? O que no te cuesto nada? O que no puedo trascender mi programacin? Supongo que es porque estoy harto de ti, Sigfrid. S que esto no le satisfar, as que me explico : Me has estropeado la maana. Esta amiga, S. Ya. Lavorovna, se qued a dormir anoche. Es estupenda. Procedo a contar a Sigfrid algunas cosas sobre S. Ya., incluyendo su aspecto cuando se aleja de m con sus pantalones de fibra elstica y su cabellera rubia colgando hasta la cintura. Parece encantadora comenta Sigfrid. Por tus tornillos que lo es. Su nico defecto es que le cuesta desperezarse por la maana, y justo cuando empezaba a animarse de nuevo he tenido que abandonar mi residencia veraniega de Tappan Sea para venir a verte. La amas, Bob? La respuesta es no, y como quiero hacerle creer que es s, contesto: No. Una contestacin sincera, Bob dice con aprobacin, decepcionndome. Por eso ests enfadado conmigo? Oh, no lo s. Estoy de mal humor, eso es todo. Se te ocurre una razn?

29

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Espera a que responda, as que al final digo: Bueno, anoche perd a la ruleta. Ms de lo que puedes permitirte? Dios mo, no. Pero es molesto, de todos modos. Hay otras cosas, adems. Nos estamos acercando al tiempo fresco y mi residencia de Tappan Sea no est bajo la Burbuja, as que sentarme a almorzar con S. Ya. en el porche no fue buena idea. No quiero mencionar esto a Sigfrid porque dira algo muy racional como: por qu no me haca servir el almuerzo dentro de la casa? Y yo tendra que repetir una vez ms que cuando era nio mi mximo deseo era poseer una casa en Tappan Sea y almorzar en el porche para contemplar la vista. Cuando yo tena unos doce aos acababan de construir una presa en el Hudson. Soaba continuamente con hacerme rico y vivir a lo grande como los millonarios. Pero l ya me ha odo contar todo esto. Sigfrid carraspea. Gracias, Bob dice para insinuarme que la hora ha terminado. Te ver la prxima semana? No me ves siempre? replico, sonriendo. Cmo vuela el tiempo. En realidad, hoy quera marcharme un poco antes. Ah, s, Bob? Tengo otra cita con S. Ya. explico. He de recogerla para volver a mi casa de verano. Con franqueza, lo que ella me har es una terapia mucho mejor que la tuya. Es eso todo lo que deseas de una relacin, Robbie? Quieres decir, slo sexo? La respuesta, en este caso, es no, pero no quiero que sepa lo que deseo de mis relaciones con S. Ya. Lavorovna. Respondo: Es un poco diferente de la mayora de mis amigas, Sigfrid. Para empezar, tiene casi tanta pasta como yo, y un magnfico empleo. La admiro. Bueno, no demasiado o mejor dicho, no me importa saber si la admiro o no. S. Ya. tiene algo que me impresiona todava ms que el trasero ms sensacional colocado por Dios en una hembra humana. Su magnfico empleo est en la seccin de informtica. Fue a la Universidad Akademogrosk, estudi en el Instituto Max Planck para Inteligencia de las Mquinas y da clases a estudiantes graduados en el departamento Al de NYU. Sabe ms cosas de Sigfrid que ste de s mismo, lo cual me sugiere posibilidades muy interesantes.

Captulo 10 Al quinto da, ms o menos, de mi estancia en Prtico, me levant temprano y decid permitirme el lujo de desayunar en el Heecheetown Arms rodeado de turistas, jugadores del casino y tripulantes de los cruceros. Era lujoso y el precio tambin, pero vala la pena por los turistas, que no dejaban de mirarme. Yo saba que hablaban de m, en particular un viejo africano de facciones bondadosas, creo que de Dahomey o Ghana, y su joven esposa, muy rechoncha y muy enjoyada. A sus ojos yo era un temerario hroe de Prtico; no llevaba ningn brazalete, pero haba algunos veteranos que tampoco los llevaban. Muy complacido, pens en pedir huevos fritos y tocino ahumado, pero ni siquiera mi momentnea euforia me lo permiti, y en su lugar ped zumo de naranja (que, ante mi sorpresa, result autntico), un brioche y varias tazas de caf negro dans. Lo nico que me faltaba era una chica bonita en el brazo de mi silln. Haba dos guapas mujeres que parecan tripulantes del crucero chino; ambas se mostraban dispuestas a intercambiar mensajes radiados con la mirada, pero decid reservarlas para un prximo futuro y, despus de pagar la cuenta (muy dolorosa), me fui para asistir a clase. Mientras bajaba, me encontr con los Forehand. El hombre, cuyo nombre pareca ser Sess, baj con el cable y esper para desearme cortsmente buenos das. No le hemos visto durante el desayuno mencion su esposa, por lo que les cont dnde haba desayunado. La hija menor, Lois, me mir con algo de envidia. Su madre sorprendi la expresin y le dio unas palmadas. No te preocupes, cario. Comeremos all antes de volver a Venus. Y aadi, dirigindose a m: Ahora tenemos que gastar con cuidado. Pero cuando descubramos algo, gastaremos los beneficios en unos planes estupendos. Todos los hemos hecho repliqu, pero de pronto se me ocurri algo: De verdad van a volver a Venus?

30

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

ANUNCIOS Banquetes de gourmet por encargo. Szechuan, California. Comida cantonesa. Especialidad en almuerzos para fiestas. Los Wong, tel. 83-242. Carreras como conferenciantes o profesores esperan a los retirados de muchos brazaletes! Inscrbase ahora en el curso de orador pblico, preparacin con holovisor, direccin PR. Inspeccione cartas autnticas; los graduados ganan como mnimo $ 3.000 semanales. 86-521. Bienvenido a Prtico! Establezca rpidos contactos. Nuestro servicio es nico. 200 nombres, preferencias archivadas. Presentaciones $ 50. 88-963.

Claro que s contestaron todos, al parecer sorprendidos por la pregunta. Y esto me sorprendi a m. No crea que las ratas de tnel pudieran considerar aquella ftida caldera como su hogar. Sess Forehand debi de leer mi expresin. Eran una familia reservada, pero se daban cuenta de todo. Sonri y me dijo: Despus de todo, es nuestro hogar. Tambin lo es Prtico, en cierto modo. Esto s que era asombroso. Es que somos parientes del primer hombre que descubri Prtico, Sylvester Macklen. Ha odo hablar de l? Cmo evitarlo? Era primo en tercer grado. Supongo que conoce toda la historia, no? Empec a decir que s, pero resultaba evidente que estaba orgulloso de su primo, de lo cual yo no poda culparle, as que le dej contarme una versin algo diferente de la conocida leyenda: Se encontraba en uno de los tneles del Polo Sur y descubri una nave. Slo Dios sabe cmo pudo izarla hasta la superficie, pero lo consigui y entr en ella, y es obvio que puls la teta correcta, pues la nave viaj hasta donde estaba programada para volar: aqu. Les paga la Corporacin unos derechos? pregunt. Quiero decir, si pagan por los descubrimientos, este descubrimiento se lo mereca ms que ninguno, no? A nosotros nada, desde luego repuso Louise Forehand en tono sombro; el dinero era un tema candente entre los Forehand. Claro que Sylvester no sali a descubrir Prtico. Como usted ya sabe por haberlo odo en clase, las naves tienen un regreso automtico. Vayas a donde vayas, slo tienes que pulsar la tecla de lanzamiento y vuelves directamente aqu. Pero esto no pudo ayudar a Sylvester, ya que l estaba aqu. Era el regreso de un viaje de ida y vuelta con una escala de un nmero astronmico de aos. Era listo y fuerte intervino Sess. Es preciso serlo para explorar. Por eso no cedi ante el pnico. Pero cuando alguien lleg hasta aqu para investigar, l ya no viva. Podra haber durado un poco ms si hubiera usado el oxgeno lquido y el hidrgeno dos que haba en los tanques de aire y agua del mdulo. Antes sola preguntarme por qu no lo hizo. Porque se habra muerto igualmente de hambre replic Louise, defendiendo a su pariente. Claro. Sea como fuere, encontraron su cuerpo, con las notas en la mano. Se haba degollado. Eran buenas personas, pero yo ya haba odo hablar de todo esto y por su culpa llegara tarde a clase. Claro que las clases no eran demasiado amenas en aquel preciso momento. Habamos llegado a Tender la Hamaca (Bsico) y Tirar de la Cadena (Avanzado). Tal vez ustedes se pregunten por qu no dedicaban ms tiempo a ensearnos a manejar solos, como ya me haban dicho los Forehand y todos los dems. Ni siquiera los mdulos eran difciles de manejar, aunque ellos s que necesitaban una mano en los controles. Una vez dentro del mdulo, lo nico que tenas que hacer era comparar con un tres-De, una especie de representacin hologrfica del rea inmediata del espacio con el lugar adnde queras ir, y maniobrar con un punto de luz hasta el sitio elegido. El mdulo iba all. Calculaba sus propias trayectorias y correga sus propias desviaciones. Se necesitaba un poco de coordinacin muscular para mover aquel punto de luz hacia donde queras que fuera, pero era un sistema infalible. Entre las sesiones de tirar de la cadena y tender la hamaca charlbamos sobre lo que haramos cuando nos gradusemos. Las fechas de lanzamiento se anunciaban en el momento oportuno y aparecan

31

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

en el monitor del PV de nuestra clase siempre que alguien pulsaba el botn. Algunos iban acompaados de nombres y hubo dos o tres que pude reconocer. Tikki Tumbull era una chica con la que haba bailado y junto a la cual haba comido varias veces en la cantina. Era piloto regular y como necesitaba tripulantes, se me ocurri presentarme, pero los sabelotodos me dijeron que las misiones regulares eran una prdida de tiempo. Debera decirles que es un piloto regular. Es el tipo que transporta tripulaciones nuevas a Prtico Dos. Hay como una docena de Cincos dedicados a esto. Se llevan a cuatro personas (las que Tikki necesitaba) y luego el piloto vuelve solo, o con prospectores que regresan, si hay alguno, y lo que han encontrado. En general suele haber alguien. El equipo que encontr Prtico Dos representaba todos nuestros sueos. Lo haban conseguido. Vaya, y de qu manera! Prtico Dos era otro Prtico, ni ms ni menos, slo que su rbita era alrededor de otra estrella. En cuanto a tesoros, en Prtico Dos haba lo mismo que en nuestro Prtico; los Heechees se lo haban llevado todo menos las naves. Y stas abundaban menos, slo eran ciento cincuenta, mientras que en nuestro Prtico solar haba casi mil. Pero ciento cincuenta naves son un hallazgo importante, sobre todo teniendo en cuenta el hecho de que aceptan algunos destinos que las naves de nuestro Prtico no parecen aceptar. El viaje a Prtico Dos es de unos cuatrocientos aos-luz y dura ciento nueve das de ida y ciento nueve de vuelta. La estrella principal de Prtico Dos es de un azul brillante, tipo B. Creen que es Alcin, de las Plyades, pero existe cierta duda. Bueno, en realidad no es la verdadera estrella de Prtico Dos, ya que su rbita no gira alrededor de la grande, sino de una minscula roja. Dicen que la minscula es probablemente un binario distante de la azul B, pero tambin dicen que esto es imposible, debido a la diferencia de edad de las dos estrellas. Si siguen discutiendo unos aos ms, acabarn por saberlo. Uno se pregunta por qu los Heechees tenan que situar la confluencia de sus lneas espaciales en torno a una estrella tan insignificante, pero uno se pregunta muchas cosas acerca de los Heechees.

LANZAMIENTOS DISPONIBLES 30-107 (83-004). 30-108 108). 30-109 30-110 30-111 30-112 Lanzamiento. 30-113 87-869). Cinco. Tres puestos vacantes. De habla inglesa. Terry Yakamora (tel. 83-675) o Jay Parduk Tres. Acorazada. Una vacante. ingls o francs. Viaje bonificado. Dorlean Sugrue (tel. 88Uno. Viaje de reconocimiento. Buen rcord de seguridad. Informa capitn de Lanzamiento. Uno. Viaje bonificado. Acorazada. Informa capitn de Lanzamiento. Tres. Alistamiento abierto. Informa capitn de Lanzamiento. Tres. Probable viaje corto. Alistamiento abierto. Garanta mnima. Informa capitn de Uno. Cuatro vacantes va Prtico Dos. Transporte en seguros Cincos. Tikki Trumbull (tel.

Sin embargo, todo esto no afecta la cartera del equipo que descubri el lugar. Reciben un royalty por todo cuanto encuentran los prospectores posteriores! Ignoro cunto han ganado hasta ahora, pero debe de ser varias decenas de millones cada uno. Tal vez incluso centenares de millones. Y sta es la razn de que no compense ir con un piloto regular; las probabilidades de encontrar algo no son mucho mayores y hay que compartir lo que se gana. As pues, repasamos la lista de lanzamientos inminentes y los discutimos partiendo de nuestra experiencia de cinco das. Como no era mucha, pedimos consejo a Gelle-Klara Moynlin. Despus de todo, ella ya haba salido dos veces. Estudi la lista de vuelos y los nombres, frunciendo los labios. Terry Yakamora es un tipo decente dijo. No conozco a Parduk, pero su viaje podra valer la pena. Hay que eliminar el vuelo de Dorlean; dan una bonificacin de un milln de dlares, pero no te dicen que han puesto un tablero de mandos adicional. Los expertos de la Corporacin han instalado una computadora que, segn ellos, vencer al selector de blanco Heechee, pero yo no confiara demasiado. Y, naturalmente, no recomendara una Uno bajo ninguna circunstancia. Lois Forehand pregunt: A quin escogeras t, Klara? sta reflexion un momento, frotndose la ceja izquierda con las yemas de los dedos.

32

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Tal vez a Terry, Bueno, a cualquiera de ellos. Sin embargo, no pienso emprender un nuevo viaje hasta dentro de un tiempo. Me hubiera gustado preguntarle por qu, pero ella se apart de la pantalla y dijo: Est bien, muchachos, regresemos al punto de partida. Recordad, arriba para hacer pis; abajo, cerrad, esperad a diez y despus arriba para hacer lo otro. Decid celebrar el fin de la semana de clases sobre el manejo de las naves invitando a Dane Metchnikov a tomar una copa. sta no fue mi primera intencin. Mi primera intencin fue invitar a Sheri a tomar una copa y tomarla en la cama, pero ella haba salido a no s dnde. As que cog el piezfono y llam a Metchnikov. Pareci sorprendido al or mi ofrecimiento. Gracias dijo, y despus reflexion. Te dir lo que vamos a hacer. Aydame a trasladar unas cosas y yo te invitar a un trago. De modo que baj a su alojamiento, enclavado en un nivel inferior al Babe; su habitacin no era mucho mejor que la ma, y estaba vaca, a no ser por un par de maletas llenas. Me mir de forma casi amistosa. Bueno, ahora ya eres prospector gru. Todava no. An me quedan otros dos cursos. De todos modos, hoy ser el ltimo da que nos veamos. Maana embarco con Terry Yakamora. No pude reprimir mi sorpresa. No acabas de regresar hace unos diez das? Es imposible hacerte rico si te quedas aqu. Lo nico que esperaba era la tripulacin adecuada. Quieres venir a mi fiesta de despedida? En la habitacin de Terry. A las doscientas. Me parece estupendo repuse. Puedo llevar a Sheri? Oh, claro; de todos modos, creo que ya estaba invitada. Si no te importa, tomaremos all la copa prometida. chame una mano y sacaremos todo esto de aqu. Haba acumulado una sorprendente cantidad de cosas. Me pregunt cmo habra logrado almacenarlas todas en una habitacin tan pequea como la ma: tres maletas de lona verdaderamente repletas, holodiscos y un visor, libros en cintas magnetofnicas y unos cuantos libros propiamente dichos. Yo cog las maletas. En la Tierra seguramente habran pesado demasiado para mis fuerzas, unos cincuenta o sesenta kilos, pero en Prtico eso no era problema; lo ms difcil consisti en arrastrarlas por los pasillos y bajarlas por los pozos. Yo tena el volumen, pero Metchnikov tena los problemas, pues l era quien llevaba las cosas sueltas y ms frgiles. Finalmente llegamos a una parte del asteroide que yo no haba visto nunca, donde una anciana mujer paquistan cont los bultos, dio un recibo a Metchnikov y empez a arrastrarlos por un pasillo totalmente cubierto de enredaderas. Vaya! gru l. Bueno, gracias. De nada. Volvimos sobre nuestros pasos en direccin a un pozo de bajada y, a fin de darme conversacin, supongo que porque crey que me deba un favor social y que estaba obligado a ello, dijo: Bueno, qu tal ha estado el curso? Aparte de que acabe de terminarlo y siga sin tener ni idea de cmo se tripulan esas malditas naves? Bueno, claro que no tienes ni idea contest con irritacin. El curso no lo ensea; slo te da unas orientaciones generales. Es suficiente. Lo peor es el aterrizaje, naturalmente. De todos modos, te han dado las grabaciones, verdad? Oh, s. Haba seis casetes. Nos dieron un juego a cada uno en cuanto terminamos la primera semana de clases. Contenan todo lo que se haba dicho en ellas, aparte de muchas otras informaciones sobre los distintos mandos que la Corporacin poda, o no poda, incorporar a un tablero Heechee y cosas por el estilo. Escchalas aconsej. Si tienes algo de sentido comn te las llevars cuando salgas de viaje. Entonces hay tiempo de sobras para escucharlas. Casi todas las naves funcionan automticamente. Es una suerte repuse con incredulidad. Hasta luego. Agit una mano en seal de despedida y se descolg por un cable de bajada sin mirar hacia atrs. Aparentemente yo haba aceptado tomar la copa que me deba durante la fiesta. All no le costara ni un cntimo.

33

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Pens ir a buscar otra vez a Sheri, pero decid no hacerlo. Me encontraba en una parte de Prtico que no conoca, y naturalmente haba dejado el mapa en mi habitacin. Ech a andar sin rumbo fijo, ms o menos al azar, dejando atrs algunas encrucijadas donde varios tneles olan a humedad y polvo y estaban muy poco concurridos, hasta llegar a una seccin habitada que pareca pertenecer a los europeos orientales. No reconoc ningn idioma, pero haba pequeas notas y letreros murales colgando de la abundante hiedra que parecan escritos en alfabeto cirlico o algo por el estilo. Llegu a un pozo, reflexion un momento, y despus agarr el cable de subida. Lo mejor que puedes hacer para no perderte en Prtico es subir hasta que llegas al huso, donde termina la ascensin. Pero esta vez pas frente a Central Park e, impulsivamente, solt el cable de subida con la intencin de sentarme un rato bajo un rbol. Central Park no es realmente un parque. Es un gran tnel, no lejos del centro de rotacin del asteroide, que ha sido consagrado a la vegetacin. Vi algunos naranjos (lo cual me explic el jugo de naranja), y vides; helechos y musgo, pero nada de hierba. No s exactamente por qu. Lo ms probable es que tenga algo que ver con la necesidad de plantar variedades que sean sensibles a la luz existente, compuesta principalmente por el fulgor azulado que despide el metal Heechee que nos rodea, y quiz no encontrasen el tipo de hierba capaz de utilizarla para su fotoqumica. Originariamente, la razn principal por la que se cre Central Park fue absorber CO, y renovar el oxgeno; eso fue antes de que pusieran vegetacin en los tneles. Pero tambin eliminaba los malos olores, o eso se supona; y proporcionaba cierta cantidad de alimentos. El parque deba de medir unos ochenta metros de longitud y tena el doble de altura que yo. Era lo bastante ancho como para dar cabida a algunos senderos. El suelo estaba cubierto por algo muy parecido a la tierra. En realidad se trataba de un mantillo hecho con las aguas fecales de las dos mil personas que haban utilizado los retretes de Prtico, pero esto no se vea a simple vista y el olor tampoco revelaba nada. El primer rbol lo bastante grande para sentarse bajo sus ramas no serva para este propsito; era una morera, y estaba rodeado por una fina red destinada a recoger los frutos que cayeran. Segu adelante y, al fondo, vi a una mujer y una nia. Una nia! Yo no saba que hubiera nios en Prtico. Era muy pequea, no tendra ms de un ao y medio, y jugaba con una pelota tan grande y tan etrea en la escasa gravedad que pareca un globo. Hola, Bob. sta fue la otra sorpresa; la mujer que me saludaba era Gelle-Klara Moynlin. Sin pensarlo, dije: No saba que tuvieras una hija. No la tengo. sta es Kathy Francis, y su madre accede a prestrmela de vez en cuando. Kathy, ste es Bob Broadhead. Hola Bob exclam la criatura, observndome desde unos tres metros de distancia. Eres amigo de Klara? As lo espero. Es mi profesora. Quieres jugar a la pelota conmigo? Kathy termin de observarme y dijo claramente, cada palabra separada de la anterior y con tanta precisin como un adulto: No s cmo se juega a la pelota, pero ir a cogerte seis moras. Es lo mximo que puedes coger. Gracias. Me dej caer junto a Klara, que estaba abrazada a sus rodillas y contemplaba a la nia . Es un encanto. S, por supuesto que s. Es difcil juzgar cuando no hay otros nios para comparar. No ser prospectora, verdad? Yo no estaba bromeando, pero Klara se ech a rer alegremente. Sus padres forman parte del destacamento permanente; bueno, casi permanente. Ahora mismo su madre est en viaje de exploracin; muchos de ellos lo hacen constantemente. Es imposible pasar demasiado tiempo tratando de deducir lo que hacan los Heechees sin que quieras aplicar tus propias soluciones a los rompecabezas. Suena peligroso.

ESTE PARQUE EST VIGILADO POR CIRCUITO CERRADO DE PV Le invitamos a disfrutarlo. No coja flores ni frutas. No arranque ninguna planta. Mientras dure su visita, puede comer todas las frutas que hayan cado, hasta los siguientes lmites:

34

Prtico
Cerezas, uvas Otras frutas pequeas o moras Naranjas, limas, peras

Saga Heechee/1
8 por persona 6 por persona 1 por persona

Frederik Pohl

Est prohibido quitar la grava de los senderos. Deposite cualquier clase de basura en los receptculos. Divisin de Mantenimiento Corporacin de Prtico

Me hizo callar. Kathy volva, con tres de mis moras en la palma de cada mano abierta, a fin de no aplastarlas. Tena una curiosa forma de andar, que no pareca utilizar demasiado los msculos de la pantorrilla y el muslo; era como si se elevara sobre las puntas de los pies y flotara hasta el siguiente paso. En cuanto me hube dado cuenta trat de imitarla, y result ser una manera de andar bastante eficiente en una gravedad cercana a cero, pero mis reflejos lo echaron todo a perder. Supongo que tienes que haber nacido en Prtico para hacerlo de un modo natural. La Klara del parque era una persona mucho ms relajada y femenina que la Klara profesora. Las cejas, que parecan masculinas y airadas, se convertan en algo atractivo y afable. Segua oliendo muy bien. Era muy agradable charlar con ella, mientras Kathy andaba delicadamente a nuestro alrededor y jugaba con la pelota. Comparamos los lugares que habamos visitado y no hallamos ninguno en comn. Lo nico que descubrimos tener en comn fue que yo haba nacido casi el mismo da que su hermano, dos aos menor que ella. Te llevabas bien con tu hermano? pregunt, con segunda intencin. S, claro. l era el pequeo. Pero tambin era un Aries, nacido bajo Mercurio y la Luna. Naturalmente, esto le haca inestable y taciturno. Creo que habra tenido una vida complicada. Me interesaba menos preguntarle qu haba sido de l que averiguar si realmente crea en toda aquella basura, pero no me pareci delicado y, de todos modos, ella sigui hablando. Yo soy Sagitario. Y t... oh, claro. T debes ser igual que Davie. Supongo que s repuse cortsmente. Yo, vers no me gusta demasiado la astrologa. No es astrologa, sino genetlaca. Lo primero es supersticin, lo segundo es una ciencia. Hum. Se ech a rer. Ya veo que no te lo tomas en serio. No importa. Si crees, perfecto; si no crees... bueno, no tienes que creer en la ley de la gravedad para estrellarte contra el suelo al caer de un edificio de doscientos pisos. Kathy, que se haba sentado junto a nosotros, pregunt dulcemente: Estis discutiendo? No exactamente, cario. Klara le acarici la cabeza. Me alegro, Klara, porque tengo que ir al bao y creo que aqu no se puede. De todos modos, ya es hora de que nos vayamos. He tenido mucho gusto en verte, Bob. No te dejes arrastrar por la melancola, eh? Y se alejaron cogidas de la mano, Klara intentando imitar el extrao paso de la nia. Realmente muy atractiva. Aquella noche llev a Sheri a la fiesta de despedida de Dane Metchnikov. Klara estaba all, vestida con un conjunto de pantalones que dejaba al descubierto parte de su estmago y la haca parecer an ms atractiva. No saba que conocieras a Dane Metchnikov le dije. Cul es? Quiero decir que Terry es el que me ha invitado. Entramos? Los asistentes a la fiesta ya llenaban parte del tnel. Met la cabeza por la puerta y me sorprend al ver la cantidad de espacio que haba dentro; Terry Yakamora tena dos habitaciones completas, ambas el doble de grandes que la ma. El cuarto de bao era privado y realmente contena una baera, o por lo menos una ducha. Bonito lugar, coment admirativamente, y por las palabras de otro invitado, descubr que Klara viva al otro lado del tnel. Esto cambi mi opinin sobre Klara: si poda permitirse el lujo de pagar un alquiler tan alto como el de aquella zona, por qu segua en Prtico? Por qu no haba vuelto a casa para gastarse el dinero y divertirse? O de lo contrario, si todava segua en Prtico, por qu se conformaba

35

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

con su trabajo de instructor adjunto, que apenas le reportaba lo suficiente para pagar los impuestos, y no emprenda ningn otro viaje? Pero no tuve la oportunidad de preguntrselo. Se pas casi toda la noche bailando con Terry Yakamora y los dems componentes de la tripulacin que iban a marcharse. Perd de vista a Sheri hasta que vino a mi encuentro, despus de un lentsimo fox trot, en compaa de su pareja. ste era muy joven, un muchacho, en realidad; aparentaba unos diecinueve aos. Su rostro me pareci familiar: piel morena, cabello casi blanco, una barbita que le cubra toda la mandbula de una patilla a otra pasando por la barbilla. No haba venido desde la Tierra conmigo. No estaba en nuestra clase. Sin embargo, yo lo haba visto en alguna parte. Sheri nos present. Bob, conocas a Francy Hereira? Creo que no. Es del crucero brasileo. Entonces me acord. Era uno de los inspectores que haban entrado unos das antes en la nave siniestrada para retirar los calcinados trozos de carne. Era torpedista, a juzgar por los galones de su bocamanga. Es frecuente que den trabajo temporal como guardias de Prtico a la tripulacin de los cruceros, y a veces tambin les dan la libertad. l haba llegado en la rotacin constante casi al mismo tiempo que nosotros. En aquel momento pusieron una cinta de una hora de duracin, y cuando hubimos acabado de bailar, casi sin aliento, Hereira y yo nos encontramos apoyados contra la pared uno junto al otro, en un intento por mantenernos alejados del bullicio reinante. Le dije que recordaba haberle visto en la nave siniestrada. Ah, s, seor Broadhead. Ya me acuerdo. Un trabajo duro coment, para decir algo. No es as? Me imagino que haba bebido lo bastante como para contestarme. Bueno, seor Broadhead dijo analticamente, la descripcin tcnica de ese aspecto de mi trabajo es bsqueda y registro. No siempre es tan duro. Por ejemplo, no hay duda de que usted iniciar sus viajes de prospeccin dentro de poco tiempo, y cuando regrese, yo, u otra persona que haga mi trabajo, le revisar de arriba abajo, seor Broadhead. Le vaciar los bolsillos, y pesar, medir y fotografiar todo lo que haya en su nave. Se trata de comprobar que no saque de contrabando ningn objeto de valor, ni de su nave ni de Prtico, sin pagar su cuota a la Corporacin. Despus registro lo que he encontrado; si no es nada, escribo nada en el formulario, y otro tripulante de otro crucero elegido al azar hace exactamente lo mismo. As pues, tendr que soportar que dos de nosotros le revisemos a fondo. No me pareci muy divertido para m, pero tampoco tan malo como haba credo al principio. As se lo dije. Ense sus dientes, pequeos y muy blancos, en una fugaz sonrisa. Cuando el prospector que debemos registrar es Sheri o Gelle-Klara, no, no es nada desagradable. Incluso puede resultar fascinante. Pero no me gusta demasiado registrar a los hombres, seor Broadhead; y mucho menos si estn muertos. Ha estado alguna vez en presencia de cuatro cadveres humanos que llevan muertos ms de tres meses y no han sido embalsamados? As ocurri en la primera nave que inspeccion. No creo que vuelva a sucederme algo tan horrible en toda mi vida. Entonces apareci Sheri y le pidi otro baile, y la fiesta prosigui. Se celebraban muchas fiestas. Descubr que siempre haba sido as, pero nosotros, los novatos, no estbamos demasiado integrados. Sin embargo, a medida que nos acercbamos al da de nuestra graduacin, bamos conociendo a ms gente. Haba fiestas de despedida. Haba fiestas de bienvenida, aunque no tantas. Incluso cuando las tripulaciones lograban regresar, no siempre haba algo que celebrar. A veces volvan despus de tanto tiempo que ya haban perdido contacto con todos sus amigos. A veces, cuando haban tenido suerte, no deseaban nada ms que abandonar Prtico y regresar a su casa. Y a veces, naturalmente, no podan tener una fiesta porque no se permiten fiestas en las salas de cuidados intensivos del Hospital Terminal. No todo eran fiestas; tenamos que estudiar. Se supona que, al final del curso, debamos ser grandes expertos en el manejo de naves, tcnicas de supervivencia y valoracin de mercancas comerciales. La verdad es que yo no lo era. Sheri todava menos que yo. Se defenda bastante bien en el manejo de las naves, tena un sexto sentido para observar los detalles que la ayudara mucho a valorar los objetos que encontrase en un viaje de prospeccin. Pero pareca incapaz de asimilar el curso de supervivencia. Estudiar con ella para los exmenes finales fue una calamidad. Veamos le deca yo, sta es una estrella de tipo F con un planeta con una G de superficie, punto ocho, una presin parcial de oxgeno de 130 milibares, y una temperatura media de cuarenta grados Celsius en el ecuador. As pues, qu te pondras para ir a la fiesta?

36

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Ella contest acusadoramente: Me lo pones muy fcil. Es prcticamente igual que en la Tierra. Y, cul es la respuesta, Sheri? Se rasc pensativamente debajo del pecho. Despus mene la cabeza con impaciencia. Nada. Quiero decir que llevara el traje espacial para descender, pero, una vez en la superficie, podra pasearme en bikini. Cabeza de chorlito! Estaras muerta en menos de doce horas. El hecho de que las condiciones sean parecidas a las de la Tierra significa que hay grandes posibilidades de que exista una biologa parecida a la de la Tierra. Y eso significa que los agentes patgenos podran devorarte. Est bien se encogi de hombros, no me quitara el traje hasta que, hum, hasta que hubiese comprobado que no haba agentes patgenos. Y cmo lo haras? Utilizara el dichoso maletn de instrumentos, idiota! Antes de que yo pudiera decir nada, se apresur a aadir: Quiero decir que saco los, veamos, discos de Metabolismo Bsico del congelador y los activo. Contino en rbita durante veinticuatro horas hasta que estn maduros, y cuando estoy en la superficie los pongo al descubierto y los mido con mi, hum, con mi C-44. C-33. No existe nada que se llame C-44.

LISTA DE GUARDIAS Y PERMISOS USS MAYAGUEZ 1. Los siguientes tripulantes y 0 de guardia temporal en Prtico han sido designados para la inspeccin de contrabando y patrulla de vigilancia: LINKY, Tina MASKO, Casimir J. MIRARCHI, Iory S. W/o BsnM 1 S2

2. Los siguientes tripulantes disfrutarn de un permiso de 24 horas en Prtico para R&R: GRYSON, Katie W. HARVEY, Iwan HLEB, Caryle T. HOLL, William F. Jr. LtJG RadM S1 S1

3. Todos los tripulantes y 0 son advertidos nuevamente sobre la conveniencia de evitar cualquier disputa con tripulantes y 0 de otras naves patrulleras, sean cuales fueren su nacionalidad y circunstancias, y de no divulgar informacin secreta absolutamente a nadie. Las infracciones sern castigadas con la expulsin de Prtico, aparte de las medidas correctivas que dicte el tribunal. 4. La guardia temporal en Prtico es un privilegio, no un derecho. Si quieren disfrutar de l, tienen que ganarlo. Por orden del capitn del USS Mayaguez

De acuerdo, de acuerdo. Oh, tambin llevo una inyeccin de antgenos, de modo que si hay un problema marginal con algn tipo de microorganismo puedo ponerme la inyeccin de antgenos y quedar temporalmente inmunizada. Bueno, no est tan mal, por ahora dije dubitativamente. Como es natural, en la prctica no tendra que recordar todo esto. Leera las instrucciones de los paquetes, o escuchara las cintas, an mejor, ira con alguien que ya habra salido con anterioridad y que tendra experiencia. Sin embargo, tambin

37

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

exista la posibilidad de que ocurriera algo imprevisto y se viera abandonada a sus propios recursos, para no mencionar el hecho de que deba aprobar el examen final. Qu ms, Sheri? Lo de siempre, Bob! Es que quieres orme recitar toda la lista? Est bien. Repetidor; alimentador de repuesto; el maletn de geologa; racin alimenticia para diez das... y no, no como nada de lo que encuentre en el planeta, aunque haya un McDonald's de hamburguesas al lado de la nave. Y un lpiz de labios de repuesto y algunas compresas higinicas. Aguard. Ella sonri con satisfaccin y guard silencio. Qu hay de las armas? Armas? S, maldita sea! Si las condiciones son parecidas a las de la Tierra, qu posibilidades de vida pueden existir? Ah, s. Vamos a ver. Bueno, naturalmente, si las necesito me las llevo. Pero, espera un momento, primero averiguo si hay metano en la atmsfera por medio del espectrmetro. Si hay seales de metano es que no hay vida, as que ya no he de preocuparme. No hay vida mamfera, y s tienes que preocuparte. Qu me dices de los insectos? Y los reptiles? Y los duglaches? Los duglaches? Es una palabra que acabo de inventarme para describir un tipo de vida que no conocemos y que no genera metano en su interior, pero que devora a las personas. Ah, claro. Est bien, me llevo un arma porttil y veinte cartuchos con municin de punta suave. Pregntame otra cosa. Y seguimos adelante. Cuando empezamos a tomarnos la leccin, al llegar a un punto como ste, solamos decir: Bueno, no tengo que preocuparme porque, de todos modos, t estars conmigo, o Bsame tonto. Sin embargo, al cabo de cierto tiempo, dejamos de decirlo. A pesar de todo, nos graduamos. Sin excepcin. Organizamos una fiesta de graduacin, Sheri y yo, y los cuatro Forehand, as como los dems que haban venido de la Tierra con nosotros y los seis o siete que acudieron desde uno u otro lugar. No invitamos a ningn extrao, pero nuestros profesores no eran extraos. Todos ellos se presentaron para desearnos lo mejor. Klara lleg tarde, tom una copa a toda prisa, nos dio un beso a cada uno, hombres y mujeres, incluso al muchacho finlands con el problema del idioma que haba recibido toda su instruccin por medio de cintas grabadas. l s que tena un buen problema. Poseen cintas de instruccin en todos los idiomas existentes, y si da la casualidad de que no tienen ninguna en tu dialecto exacto, hacen que la computadora te las traduzca a partir del dialecto ms parecido al tuyo. Esto es suficiente para que apruebes el curso, pero el problema empieza luego. No puedes esperar ser aceptado por una tripulacin que no puede hablar contigo. Su deficiencia le impidi aprender otro idioma, y en Prtico no haba un alma viviente que hablara finlands. Ocupamos el tnel hasta tres puertas ms all de las nuestras, la de Sheri, la de los Forehand, y la ma, en ambas direcciones. Bailamos y cantamos hasta que algunos de nosotros empezaron a desfilar, y entonces consultamos la lista de lanzamientos en la pantalla de PV saturados de cerveza y tabaco, jugamos a cartas y yo gan. Algo sucedi en el interior de mi cabeza. No es que me serenase de pronto. No fue eso. An me senta muy alegre y comunicativo, abierto a todas las influencias exteriores. Sin embargo, una parte de mi mente se abri y unos clarividentes ojos escudriaron el futuro e hicieron un juicio. Bueno dije, creo que lo mejor es pasar. Sess, t eres el nmero dos; coge carta. Treinta y uno con nueve repuso apresuradamente; todos los Forehand se haban decidido en una reunin familiar, ya haca rato. Gracias, Bob. Hice un gesto de despreocupacin. En realidad no me deba nada. Aqulla era una Uno, y yo no hubiera tomado una Uno a ningn precio. La verdad es que en el tablero no haba nada que me gustase. Sonre a Klara y le gui un ojo; ella continu muy seria, respondi a mi guio, pero sigui estando seria. Comprend que saba lo que yo acababa de deducir: todos esos lanzamientos haban sido rechazados. Los mejores fueron rpidamente solicitados por los veteranos y los miembros del personal fijo en cuanto se anunciaron. Sheri era la quinta y, cuando le lleg el turno, me mir fijamente. Voy a quedarme con esa Tres si puedo llenarla. Qu te parece, Bob? Vienes o no? Me ech a rer.

38

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

ANUNCIOS Gillette, Ronald C., sali de Prtico el ao pasado. Se ruega a quien tenga informacin sobre su paradero actual informe a su esposa, Annabelle, Legacin Canadiense, Tharsis, Marte. Recompensa. Pilotos en activo, multipliquen sus ganancias, haciendo trabajar su dinero mientras estn fuera. inviertan en fondos mutualistas, acciones, terrenos, otras oportunidades. Moderada tarifa de orientacin. 88301. Pornodiscos para esos largos y solitarios viajes. 50 horas $ 500. Vendemos sobre pedido. Tambin se necesitan modelos. 87-108.

Sheri dije, muy razonable, no hay un solo veterano que la quiera. Es un acorazado. No sabes adnde demonios ir. Adems, no me gusta que haya tanto verde en el tablero de mandos. (Naturalmente, nadie saba con exactitud lo que significaban los colores, pero en la escuela haba la supersticin de que mucho verde significaba una misin superpeligrosa.) Es la nica Tres disponible, y hay una bonificacin. No me convences, encanto. Pregunta a Klara; hace mucho tiempo que est aqu y me fo de su buen juicio. Te lo pregunto a ti, Bob. No. Esperar algo mejor. No pienso esperar, Bob. Ya he hablado con Willa Forehand y la encuentro muy agradable. En el peor de los casos la llenaremos... con nadie en absoluto contest, mirando al joven finlands, que sonrea estpidamente para s mientras observaba el tablero de lanzamientos. Pero... t y yo pensbamos salir juntos. Mene la cabeza. Pues qudate aqu y pdrete! exclam con ira. Tu novia est tan asustada como t! Mis clarividentes ojos miraron a Klara, y la impasible expresin de su rostro; y, extraado, comprend que Sheri estaba en lo cierto. Klara era como yo. Los dos tenamos miedo de partir.

Captulo 11 Digo a Sigfrid: Me temo que esta sesin no ser muy productiva. Estoy realmente agotado. Sexualmente, si es que puedes comprender lo que eso significa. Claro que s a lo que te refieres, Bob. No tengo gran cosa que explicar. Recuerdas algn sueo? Me remuevo inquieto. La verdad es que me acuerdo de uno o dos. Contesto: No. Sigfrid siempre quiere que le cuente mis sueos, y a m no me gusta hacerlo. La primera vez que lo sugiri, le dije que no soaba muy a menudo. l contest pacientemente: Creo que ya sabes, Bob, que todo el mundo suea. Es posible que no recuerdes tus sueos cuando ests despierto. Sin embargo, puedes lograrlo, si lo intentas. No, no puedo. T s; eres una mquina. Ya s que soy una mquina, Bob, pero estamos hablando de ti. Quieres hacer un experimento? Quiz. No es difcil. Deja un lpiz y un papel al lado de tu cama. En cuanto te despiertes, escribe lo que recuerdes. Jams recuerdo absolutamente nada de mis sueos.

39

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Creo que vale la pena intentarlo, Bob. Pues bien, as lo hice. Y, saben una cosa?, empec a recordar mis sueos. Minsculos fragmentos, al principio. Los escriba y a veces se los contaba a Sigfrid, que era inmensamente feliz. Le encantaban los sueos. La verdad es que yo no vea qu utilidad poda tener aquello... Bueno, por lo menos, al principio. Pero despus sucedi algo que cambi radicalmente mis opiniones sobre la cuestin. Una maana despert de un sueo tan desagradable y tan real que por unos momentos no supe si haba ocurrido verdaderamente, y tan horrible que no me atrev a creer que slo fuese un sueo. Me impresion tanto que empec a escribirlo, con toda la rapidez de que fui capaz, sin olvidar ningn detalle. Despus recib una llamada por el telfono R. Contest; y, aunque parezca imposible, durante el minuto escaso que estuve al telfono, me olvid de todo! No pude recordar absolutamente nada. Hasta que le lo que haba escrito; entonces volv a acordarme de todo. Bueno, cuando vi a Sigfrid uno o dos das despus, haba vuelto a olvidarme! Como si jams hubiera sucedido. Pero haba guardado la hoja de papel, y se la le. sta fue una de las veces en que me pareci ms satisfecho de s mismo y tambin de m. Me atorment con ese sueo durante toda la hora. Encontr smbolos y significados en cada pequeo detalle. No recuerdo cules eran, pero recuerdo que no lo encontr nada divertido. Sin embargo, saben lo que s encuentro muy divertido? Tir el papel al salir de su consultorio. Y ahora no podra decirles en qu consista el sueo, aunque mi vida dependiera de ello. Ya veo que no quieres hablar de sueos dice Sigfrid. Hay algo de lo que quieras hablar? Nada en especial. No me contesta por el momento, y comprendo que me est dando tiempo para reflexionar, para que diga algo, no s qu, alguna tontera. As pues, le digo: Puedo hacerte una pregunta, Sigfrid? Es que me he opuesto alguna vez, Bob? A veces tengo la impresin de que realmente trata de sonrer. Hablo de una verdadera sonrisa. Su voz as lo indica. Bueno, lo que quiero saber es qu haces con todas las cosas que te digo. No estoy seguro de entender la pregunta, Robbie. Si lo que deseas saber es cul es el programa de almacenamiento de informacin, la respuesta es muy tcnica. No, no me refiero a esto vacilo, tratando de saber realmente cul es la pregunta, y preguntndome la razn de que quiera hacerla. Me imagino que todo arranca de Sylvia, que era una catlica no practicante. La verdad es que yo le envidiaba su Iglesia, y le hice saber que la consideraba muy tonta por haberla dejado, porque yo le envidiaba la confesin. Tena la cabeza llena de dudas y temores que no lograba ahuyentar. Me hubiera encantado descargarlos sobre el sacerdote de la parroquia. De este modo habra podido hacer una cadena jerrquica, iniciada por m al verter todas las porqueras de mi cabeza en el confesionario, donde el prroco las traspasa al monseor diocesano (a quien sea; no s demasiado acerca de la Iglesia), y todo desemboca en el Papa, que es el depositario de todo el caudal de dolores, penas, y culpabilidad, hasta que los descarga en Dios. (Es decir, aceptando la existencia de un Dios, o por lo menos aceptando que haya una direccin llamada Dios a la que puedas enviar todas las porqueras.) Bueno, la cuestin es que tuve una especie de visin del mismo sistema en psicoterapia: desages locales que desembocan en cloacas secundarias que desembocaban en las lneas principales que procedan de los psiquiatras de carne y hueso, si es que comprenden lo que quiero decir. Si Sigfrid fuese una persona de carne y hueso, no podra resistir todos los problemas que descargan en l. Para empezar, l ya tendra sus propios problemas. Tendra los mos, porque as es como yo me librara de ellos, descargndolos en l. Tambin tendra los de aquellos que, como yo, ocupan este divn; y l descargara todo esto, porque tendra que hacerlo, en el hombre que estuviera por encima de l, en el que le psicoanalizara a l, y as sucesivamente hasta llegar a... qu? El fantasma de Sigmund Freud? Pero Sigfrid no es real. Es una mquina. No puede sentir el dolor. As pues, adnde van todo ese dolor y ese cieno? Trato de explicarle todo esto, y acabo diciendo: No lo entiendes, Sigfrid? Yo te traspaso mis problemas y t los traspasas a alguien ms, as que tienen que desembocar en algn sitio. No me parece real que desemboquen en forma de burbujas magnticas en una pieza de cuarzo que nadie sienta jams. No creo que resulte til discutir la naturaleza de los problemas contigo, Bob.

40

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

1316

,S, Es muy saludable que consideres tu ruptura con Drusilla como una experiencia educativa, Bob 1318 ,C, Yo soy una persona muy saludable, Sigfrid, por eso estoy aqu 1319 IRRAY (DE) = IRRAY (DF) 1320 ,C, De todos modos, esto es la vida, una experiencia educativa detrs de otra, y cuando terminas con todas las experiencias educativas te gradas y el diploma que recibes es la muerte.

115,215 115,220 115,225 115,230 115,235 115,240 115,245 115,250 115,255 115,260 115,265 115,270 115,275 115,280 115,285 115,290

Te parece ms til discutir si eres real o no? Casi lanza un suspiro. Bob dice, tampoco creo que sea til discutir la naturaleza de la realidad contigo. Ya s que soy una mquina. T sabes que soy una mquina. Cul es la finalidad de que estemos aqu? Acaso estamos aqu para que t me ayudes? A veces me lo pregunto contesto, malhumorado. No creo que realmente te preguntes una cosa as. Creo que sabes que estamos aqu para ayudarte, y la forma de conseguirlo es lograr que ocurra algo en tu interior. Lo que yo haga con la informacin puede ser interesante para tu curiosidad, y tambin puede proporcionarte una excusa para malgastar tres sesiones en una conversacin intelectual, en vez de terapia... Touch, Sigfrid le interrumpo. S. Pero lo que hagas con ella es lo que condiciona tu estado anmico, y determina que te encuentres mejor o peor en situaciones que son importantes para ti. Haz el favor de concentrarte en lo que hay dentro de tu propia cabeza, Bob, no en la ma. Respondo, admirado: No hay duda de que eres una mquina muy inteligente, Sigfrid. l contesta: Tengo la impresin de que lo que has querido decir es: Te odio a muerte, Sigfrid. Nunca le haba odo decir nada por el estilo antes de ahora, y me coge desprevenido, hasta que recuerdo que yo mismo le he dicho exactamente esto, no una sino muchas veces. Y es la verdad. Le odio a muerte. l intenta ayudarme, y yo le odio con todas mis fuerzas por ello. Pienso en la dulce y excitante S. Ya. y en lo rpidamente que hace todo lo que yo le pido, o casi todo. Deseo con toda mi alma hacer dao a Sigfrid.

Captulo 12 Una maana regres a mi habitacin y encontr que el piezfono zumbaba dbilmente, como un lejano y colrico mosquito. Conect la clave de mensajes y averig que la ayudante del director de personal requera mi presencia en su despacho a las cien horas de aquella maana. Bueno, ya era algo ms tarde. Me haba acostumbrado a pasar mucho tiempo, y casi todas las noches, con Klara. Su cama era bastante ms cmoda que la ma. As pues, no recib el mensaje hasta cerca de las once y mi retraso en llegar a las oficinas de personal de la Corporacin no mejor en nada el humor de la ayudante del director.

41

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Era una mujer muy gorda llamada Emma Fother. Interrumpi mis excusas y me acus: Te graduaste hace diecisiete das. No has hecho absolutamente nada desde entonces. Estoy esperando una buena misin dije. Cunto tiempo piensas esperar? Tu per cpita vence dentro de tres das, y entonces, qu? Bueno repuse, casi sinceramente, de todos modos, pensaba venir hoy mismo a verte para hablar de eso. Me gustara un empleo aqu en Prtico. Ps. Era la primera vez que oa decir esto a alguien, pero as es como sonaba. Y para eso has venido a Prtico? Para limpiar cloacas? Yo estaba seguro de que eso era un bluff, pues no haba tantas cloacas; no hay suficiente gravedad para sostenerlas. La misin adecuada puede surgir cualquier da.

INFORME DE LA MISIN Nave 3-31, Viaje 08D27. Tripulacin: C. Pitrin, N. Ginza, J. Krabbe. Tiempo de trnsito 19 das 4 horas. Posicin incierta, cercanas (=2. l y.) Zeta Tauro. Sumario. Surgido en rbita transpolar planeta Tierra.88 radio a .4 A. U. Planeta con 3 pequeos satlites detectados. Otros seis planetas supuestos por lgica computadora. Primario K7. Realizado aterrizaje. Es evidente que el planeta ha sufrido un perodo clido. No hay hielo, y la costa actual no parece muy antigua. Ningn signo de ocupacin. No existe vida inteligente. Localizamos lo que pareca ser una estacin de reunin Heechee en nuestra rbita. Nos acercamos. Estaba intacta. Explot al forzar la entrada y N. Ginza muri. Nuestra nave sufri desperfectos y regresamos. J. Krabbe muri en el camino. No se obtuvo ningn artefacto. Las muestras biticas del planeta destruidas en el accidente ocurrido a la nave.

Oh, desde luego, Bob. Vers, la gente como t me preocupa. Tienes idea de lo importante que es nuestro trabajo aqu? Bueno, creo que s... Ah fuera hay todo un universo que debemos conquistar y traer a casa! Prtico es el nico medio de alcanzarlo. Una persona como t, que creci en las granjas de plancton... La verdad es que fue en las minas de alimentos de Wyoming. Lo que sea! Sabes lo desesperadamente que la raza humana necesita aquello que podamos darle. Nueva tecnologa. Nuevas fuentes de energa. Comida! Nuevos mundos donde vivir. Mene la cabeza y rebusc en el clasificador que tena sobre la mesa, con expresin tan airada como preocupada. Supuse que la presionaban para conseguir que todos los vagos y parsitos aceptsemos una misin, lo cual era nuestro deber, y eso explicaba su hostilidad, aparte de que deseara quedarse en Prtico y emplease todos los medios a su alcance para lograrlo. Dej el clasificador y se levant para abrir un fichero situado junto a la pared. Aunque te encontrara un trabajo dijo, volviendo la cabeza, lo nico que sabes hacer y que nos sera de utilidad es explorar, y no quieres emplear tus conocimientos. Aceptar cualquier... casi cualquier cosa dije. Me mir irnicamente y despus volvi a su mesa. Sus movimientos eran asombrosamente giles, si tenemos en cuenta que haba de desplazar un cuerpo de cien kilos de peso. Quiz fuera su complejo de mujer gorda lo que la impulsase a querer conservar su empleo y permanecer en Prtico. Ocupars el ltimo puesto en la escala de trabajos no especializados me advirti. No pagamos demasiado por eso; ciento ochenta al da. Lo tomo! Tu per cpita tiene que salir de ah. Rstale esto y unos veinte dlares diarios para gastos y, qu te queda? Puedo aceptar trabajos sueltos si necesito ms.

42

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Suspir. No haces ms que retrasar el da, Bob. No s. El seor Hsien, el director, vigila muy de cerca las demandas de trabajo. Me ser difcil justificarme por haberte contratado. Y, qu hars si te pones enfermo y no puedes trabajar? Quin pagar tu impuesto? Supongo que tendr que regresar. Echando por la borda todo tu adiestramiento? Mene la cabeza. Me das asco, Bob. Sin embargo, me entreg un permiso de trabajo en el que me indicaba que me presentase al jefe de equipo del Nivel Grand, Sector Norte, para emplearme en el mantenimiento de plantas. No me gust la entrevista con Emma Fother, pero ya me lo haban advertido. Aquella noche habl de ello con Klara y sta me dijo que haba tenido mucha suerte. Puedes alegrarte de haber convencido a Emma. El viejo Hsien suele dar largas a quien solicita trabajo hasta que se agota todo el dinero para los impuestos. Y entonces, qu? Me levant y tom asiento en el borde de su cama buscando mis calcetines . Los tira por la esclusa de aire? No hagas bromas, podra llegar a esto. Hsien es un tipo como el viejo Mao, muy duro con los vagos. Tienes una conversacin deliciosa! Sonri, dio media vuelta y frot la nariz contra mi espalda. La diferencia entre t y yo, Bob dijo, es que yo tengo unos cuantos dlares ahorrados de mi primera misin. No demasiados, pero algo es algo. Adems, he estado fuera, y necesitan a personas como yo para ensear a las personas como t. Me apoy en su cadera, me volv ligeramente y puse una mano sobre ella, ms evocadora que agresivamente. Haba ciertos temas sobre los que nunca hablbamos, pero... Klara? Uh? Qu tal es una misin? Se frot la barbilla sobre mi antebrazo durante unos momentos, con la vista fija en la holografa de Venus que haba en la pared. ...Pavorosa repuso. Aguard, pero no dijo nada ms, y esto ya lo saba. Yo tena miedo incluso en Prtico. No tena que embarcarme en el mnibus del Misterio Heechee para saber lo que era el miedo; ya lo senta. No hay eleccin posible, querido Bob me dijo, casi dulcemente, para ser ella. Sent un repentino acceso de clera. No, no la hay! Acabas de escribir toda mi vida, Klara. Nunca he podido elegir... exceptuando una vez, cuando gan la lotera y decid venir aqu. Y no estoy seguro de haber decidido bien. Bostez, y frot la cara contra mi brazo durante unos momentos. Si ya hemos acabado con el sexo resolvi, quiero comer algo antes de dormir. Sube conmigo al Infierno Azul y te invitar. El Mantenimiento de Plantas era, literalmente, el mantenimiento de las plantas: especficamente, las enredaderas que contribuan a hacer de Prtico un lugar habitable. Me present al trabajo y, sorpresa de hecho, una agradable sorpresa, mi jefe result ser mi vecino sin piernas, Shikitei Bakin. Me salud con visible complacencia. Qu amable has sido reunindote con nosotros, Robinette! dijo. Esperaba que te embarcaras enseguida. Lo har, Shicky, muy pronto. En cuanto vea el anuncio del lanzamiento que me conviene, as lo har. Claro que s. No aadi nada ms, y me present a los otros mantenedores de plantas. No me explic gran cosa de ellos, excepto que la muchacha haba tenido cierta relacin con el profesor Hegramet, el brillante Heecheelogo de nuestro planeta, y que los dos hombres ya haban salido en un par de misiones. En realidad, no necesitaba que me explicara nada. Todos nos comprendamos en lo esencial. Ninguno de nosotros estaba dispuesto a inscribir su nombre en la lista de lanzamientos. Yo ni siquiera estaba dispuesto a averiguar por qu.

43

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Sin embargo, el Mantenimiento de Plantas hubiera sido un buen lugar para reflexionar. Shicky me dio trabajo enseguida, hacindome fijar unas repisas a las paredes de metal Heechee con un pegamento de grasa. Era una sustancia adhesiva muy especial. Se adhera tanto al metal Heechee como a la chapa acanalada de las cajas de plantas, y no contena ningn disolvente que se evaporase y contaminara el aire. Se deca que era muy caro. Si se te caa encima, no te quedaba ms remedio que conformarte, por lo menos hasta que el pedazo de piel afectada mora y se desprenda. Si intentabas quitrtelo de cualquier otra manera, te hacas sangre. Cuando el cupo de repisas del da se complet, todos nos dirigirnos a la planta de aguas fecales, donde recogimos unas cajas llenas de cieno y cubiertas con una pelcula de celulosa. Las depositamos sobre las repisas, ajustamos las tuercas de cierre automtico para afianzarlas en su lugar, y las conectamos a los depsitos de riego. Las cajas probablemente hubieran pesado un centenar de kilos cada una en la tierra, pero en Prtico esto no significa nada; incluso la chapa con la que estaban hechas era suficiente para sostenerlas rgidamente sobre las repisas. Despus, cuando todos hubimos acabado, el propio Shicky coloc las plantas, mientras nosotros seguamos fijando repisas. Era divertido observarle. Llevaba las bandejas con los brotes de hiedra colgadas del cuello, como una chica que vendiera cigarrillos. Se aguantaba al nivel de la bandeja con una mano y esparca los brotes por el cieno con la otra. Era un trabajo agradable, resultaba til (me imagino), y ayudaba a pasar el tiempo. Shicky no nos haca trabajar demasiado. Haba establecido un cupo para el trabajo del da. Mientras instalramos sesenta repisas y las llenramos no le importaba que holgazanesemos un poco, con la condicin de que no se notara mucho. Klara iba a verme a alguna hora del da, a veces con la nia, y tenamos muchos otros visitantes. Y cuando no haba demasiado trabajo o no se presentaba nadie interesante con quien hablar, podamos irnos de uno en uno a pasear por ah durante una hora. Explor una gran parte de Prtico que an no conoca, y fui posponiendo la decisin da a da. Todos hablbamos de irnos. Casi cada da oamos el zumbido y la vibracin de alguna nave que abandonaba Prtico, elevndose hasta donde el piloto automtico Heechee entraba en funcionamiento. Casi con la misma frecuencia notbamos la vibracin, menor y ms rpida, de las naves que regresaban. Por la noche bamos a alguna fiesta. A estas alturas, todos los miembros de mi clase se haban embarcado. Sheri se fue en una Cinco; no la vi antes de irse y no tuve ocasin de preguntarle por qu haba cambiado sus planes, aunque la verdad es que no estaba seguro de querer saberlo; la nave que escogi tena una tripulacin compuesta exclusivamente por hombres. Hablaban alemn, pero supongo que Sheri se imagin que podra arreglrselas sin hablar demasiado. La ltima fue Willa Forehand. Klara y yo fuimos a su fiesta de despedida y a la maana siguiente acudimos a los muelles para presenciar su lanzamiento. Yo habra tenido que estar trabajando, pero no cre que a Shicky le importara. Por desgracia, el seor Hsien tambin estaba all y me di cuenta de que me haba reconocido. Oh, mierda dije a Klara. Ella se ri nerviosamente y me cogi la mano, marchndonos a toda prisa del rea de lanzamiento. Seguimos adelante hasta llegar a un pozo, donde subimos al siguiente nivel. Nos sentamos a la orilla del Lago Superior. Bob, viejo amigo dijo, dudo que te despida por faltar al trabajo una sola vez. Lo ms probable es que se conforme con regaarte. Me encog de hombros y lanc una piedrecita a la superficie curvada del lago, alcanzando una distancia de ms de doscientos metros. Me senta inquieto, y llegu a preguntarme si ya habra llegado al punto en que mi repugnancia por arriesgarme a una muerte espantosa en el espacio se vea superada por mi repugnancia a permanecer en Prtico como un cobarde. El miedo es algo extrao. Yo no lo senta. Saba que la nica razn por la que me quedaba en Prtico era que estaba asustado, pero no me senta como si estuviera asustado, sino como si fuera razonablemente prudente. Me parece dije, consciente de haber empezado la frase sin saber cmo la terminara que voy a hacerlo. Qu tal si vienes conmigo? Klara se incorpor y tuvo un estremecimiento. Dej pasar unos minutos antes de responder: Tal vez. Qu has pensado? No haba pensado nada. Yo slo era un espectador, y me oa a m mismo hablando de algo que tena la virtud de ponerme los pelos de punta. Pero dije, tal como si llevara muchos das planendolo:

ANUNCIOS Camarera, cocinera o acompaante. Impuesto por cabeza + $10/da. Phyllis, 88-423.

44

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Comidas de gourmet, productos de la Tierra difciles de importar. Aproveche esta oportunidad. Encrguenos lo que quiera. Ahrrese elevados costes de transporte por un solo producto! Sears, Bradlee, G.U.M. Pdanos un catlogo. 87-747. Pescado fresco de Australia, M., inmejorable aspecto, muy buscado por compaa francesa E 65-182.

Creo que sera buena idea escoger un reestreno. No hay trato! Pareca realmente enfadada. Si voy, voy adonde est el dinero. Naturalmente, eso era tambin donde estaba el peligro. De todos modos, incluso los reestrenos acaban mal con bastante frecuencia. Lo bueno de los reestrenos es que sales con la certeza de que alguien ha realizado este viaje con anterioridad y ha podido volver, y no slo eso, sino que tambin ha hecho un hallazgo que vale la pena seguir. Algunos son bastante ricos. Est el Mundo de Peggy, de donde proceden los serpentines de la calefaccin y las pieles. Est Eta Carina Siete, donde probablemente encontraramos muchas cosas tiles si pudiramos llegar a l. Lo malo es que ha atravesado por un perodo glaciar desde que los Heechees estuvieron all por ltima vez. Las tormentas son horribles. De cinco naves que aterrizaron all, una regres con la tripulacin completa, indemne. Las dems no regresaron. Por regla general, Prtico no tiene un empeo especial en que efectes un reestreno. Te hacen una oferta en efectivo en lugar de un porcentaje, que te reportara ganancias bastante fciles, como en el caso de Peggy. Lo que pagan no es tanto productos comerciales como mapas. As pues, sales al espacio y empiezas a hacer viajes orbitales, a fin de descubrir las anomalas geolgicas que indican la presencia de excavaciones Heechee. Es posible que ni siquiera aterrices. La paga es buena, pero no tanto. Tendras que hacer un mnimo de veinte viajes para reunir un capital suficiente, en el caso de aceptar el trato de un solo pago propuesto por la Corporacin. Y si dices seguir por tu cuenta y continas explorando, tienes que pagar una parte de los beneficios a la tripulacin que hizo el descubrimiento, y una parte de lo que te queda a la Corporacin. Terminas con una fraccin de lo que podras ganar con un hallazgo virgen, aun sin tener una colonia establecida sobre el terreno contra la cual luchar. Tambin puedes tratar de obtener una bonificacin: cien millones de dlares si encuentras una civilizacin desconocida, cincuenta millones para la primera tripulacin que localice una nave Heechee mayor que una Cinco, y un milln de dlares por descubrir un planeta habitable. Quiz parezca raro que slo paguen un milln por todo un planeta nuevo. Pero la cuestin, una vez lo has descubierto, es qu haces con l. No puedes exportar a demasiada poblacin sobrante si slo te es posible transportarlos de cuatro en cuatro. Eso, aparte del piloto, es todo lo que cabe en la mayor nave de Prtico. (Y si no tienes piloto, no puedes hacer regresar la nave.) As pues, la Corporacin ha establecido algunas colonias pequeas, de las cuales hay una muy floreciente en Peggy y las dems estn poco desarrolladas. Pero esto no resuelve el problema de veinticinco mil millones de seres humanos, en su mayora mal alimentados.

De Shikitei Bakin a Aritsune, su distinguido nieto. No puedo describirte mi gran alegra al enterarme del nacimiento de tu primer hijo. No te desesperes. El prximo ser nio. Te pido humildemente perdn por no escribirte antes, pero hay poco que contar. Hago mi trabajo e intento crear belleza donde puedo. Quizs algn da me decida a salir otra vez. No es fcil sin piernas. Sin duda, Aritsune, podra comprar unas piernas nuevas. Haba un par muy bien hecho hace pocos meses. Pero el precio! Casi podra comprar un Certificado Mdico Completo. Eres un buen nieto al aconsejarme que use mi capital para esto, pero yo soy quien debe decidir. Te envo la mitad de mi capital para ayudarte en los gastos de mi bisnieta. Si muero aqu, recibirs el resto, para ti y todos aquellos que os nacern, a ti y tu buena esposa, dentro de poco. Esto es lo que yo deseo. No te resistas a mi voluntad. Todo mi inmenso cario a los tres. Si puedes, envame una holografa de los cerezos en flor; no tardarn en florecer, verdad? Aqu uno pierde el sentido del tiempo de casa! Muchos abrazos de Tu abuelo

45

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Nunca obtienes esa clase de bonificacin en un reestreno. Quiz no la obtengas en ningn caso; es posible que las cosas que premian ni siquiera existan. Es extrao que nadie haya encontrado jams algn rastro de otra criatura inteligente. Pero en dieciocho aos, despus de dos mil vuelos, nadie lo ha hecho. Hay unos doce planetas habitables, y otros cien donde la gente podra vivir si no hubiera ms remedio, tal como hemos hecho en Marte y en, tendra que decir dentro de, Venus. Existen algunos vestigios de pasadas civilizaciones, ni Heechees ni humanas. Y tambin existen restos de los propios Heechees. A este respecto hay ms en las madrigueras de Venus que en cualquier otro lugar de la Galaxia. Incluso Prtico sufri una limpieza a fondo antes de que sus habitantes lo abandonaran. Malditos Heechees, por qu tenan que ser tan pulcros? As pues, descartamos los reestrenos porque no daban suficiente dinero, y nos quitamos de la cabeza las bonificaciones por hallazgos especiales porque era imposible planear nada de esto por adelantado. Finalmente dejamos de hablar, nos miramos, y despus incluso dejamos de mirarnos. Pese a lo que dijramos, no iramos. No tenamos el temple necesario. Klara lo haba perdido durante su ltimo viaje, y supongo que yo no lo haba tenido nunca. Bueno dijo Klara, levantndose y desperezndose, creo que ir a probar suerte en el casino. Quieres venir a mirar? Mene la cabeza. Lo mejor ser que vuelva al trabajo; si es que an lo tengo. Nos dimos un beso de despedida junto al pozo, y al llegar a mi nivel alc una mano, le acarici los tobillos y salt al suelo. No estaba de muy buen humor. Nos habamos esforzado tanto en creer que no haba ningn lanzamiento por cuya recompensa valiera la pena arriesgarse, que casi lo haba conseguido. Naturalmente, ni siquiera habamos mencionado la otra clase de recompensa: las bonificaciones de peligro. Tienes que estar muy desesperado para recurrir a ellas. Por ejemplo, haba veces en que la Corporacin ofreca medio milln o ms a la tripulacin que emprendiera un viaje previamente realizado por otra tripulacin... que no haba vuelto. Su razonamiento es que quizs hubiera habido un fallo en la nave, que se quedara sin combustible o algo as, y que una segunda nave podra incluso rescatar a la tripulacin de la primera. (Muy improbable!) Lo ms probable, como es natural, era que lo que haba matado a la primera tripulacin se encontrara todava all, dispuesto a matarte a ti. Despus llegaban a ofrecer un milln, que se converta en cinco millones si tratabas de cambiar el rumbo tras el lanzamiento. La razn por la que aumentaban las bonificaciones hasta cinco millones era que las tripulaciones dejaban de presentarse al ver que ninguna, absolutamente ninguna, lograba regresar. Despus las anulaban, porque perdan demasiadas naves, y finalmente se olvidaban de la cuestin. De vez en cuando te instalan un control de mando adicional, una computadora nueva diseada para actuar simblicamente con el tablero Heechee. Estas naves tampoco ofrecen demasiadas posibilidades de xito. El cierre de seguridad del tablero Heechee tiene una razn de ser. No puedes cambiar el punto de destino mientras est conectado. Quiz no puedes cambiarlo de ningn modo, sin destruir la nave. Una vez vi cmo cinco personas trataban de obtener una bonificacin de peligro de diez millones de dlares. Algn genio de la Corporacin perteneciente a la plantilla fija estaba preocupado sobre el modo de transportar a ms de cincuenta personas, o el equivalente en carga, de una sola vez. No sabamos construir una nave Heechee, y jams habamos logrado encontrar una grande. As que quiso superar ese obstculo utilizando una Cinco como una especie de tractor. Por lo tanto construyeron una especie de embarcacin espacial con el metal Heechee. La cargaron con trozos de chatarra, y elevaron una Cinco con propulsin de aterrizaje, que funciona a base de hidrgeno y oxgeno, y resulta bastante fcil de controlar. Despus ataron la Cinco a la embarcacin con cables monofilamentales de metal Heechee. Nosotros observbamos toda la operacin desde Prtico por PV. Vimos que los cables cedan cuando la Cinco los presion con sus reactores. Es lo ms impresionante que he visto jams. Todo lo que vimos por PV fue que la embarcacin sufra una brusca sacudida y que la Cinco desapareca de la vista. No regres. Las cintas mostraron la primera parte de lo que sucedi. El nudo del cable haba partido aquella nave en segmentos como si fuera un huevo duro. Sus ocupantes nunca supieron lo que les haba alcanzado. La Corporacin sigue teniendo esos diez millones; nadie quiere volver a intentarlo.

46

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Recib una llamada telefnica realmente horrible, pero breve del seor Hsien, pero esto fue todo. Al cabo de uno o dos das Shicky empez a dejarnos salir de nuevo.

INFORME DE LA MISIN Nave 5-2, Viaje 08D33. Tripulacin L. Konieczny, E. Konieczny, E Ito, F. Lounsbury, A. Akaga. Tiempo de trnsito 27 das 16 horas. Primario no identificado, pero probablemente a la altura de la estrella Tucanae en grupo 47. Sumario. Emergimos en cada libre. Ningn planeta cercano. Primario A6, muy brillante y caliente, distancia aproximada 3.3 U.A. Ocultando la estrella primaria obtuvimos una vista magnfica de lo que parecan ser doscientas o trescientas estrellas muy brillantes y cercanas, cuya magnitud aparente oscila entre 2 y -7. Sin embargo, no se detectaron artefactos, seales, ni planetas o asteroides donde pudiramos aterrizar. Slo podamos permanecer tres horas en la estacin por la intensa radiacin de la estrella A6. Larry y Evelyn Konieczny cayeron gravemente enfermos durante el viaje de regreso, al parecer debido a la exposicin radiactiva, pero se curaron. No se obtuvo ningn artefacto.

Yo pasaba la mayor parte del tiempo libre con Klara. Muchas veces nos reunamos en su habitacin, y de vez en cuando en la ma, para pasar una hora en la cama. Dormamos juntos casi todas las noches; podra pensarse que ya tenamos que estar hartos de aquello. No lo estbamos. Al cabo de un rato yo no saba con exactitud por qu copulbamos, si por el mismo placer de hacerlo o la distraccin que se derivaba de la contemplacin de nuestras propias imgenes. Me quedaba all tendido y miraba a Klara, que siempre daba media vuelta, se acostaba sobre mi estmago y cerraba los ojos despus de hacer el amor, incluso cuando tenamos que levantarnos a los dos minutos. Pensaba en lo bien que conoca cada pliegue y la superficie de su cuerpo. Ola aquel aroma dulce y ertico que se desprenda de ella y deseaba... Oh, no s lo que deseaba! Deseaba cosas que slo poda entrever: un apartamento bajo la Gran Burbuja en compaa de Klara, una celda en un tnel de Venus en compaa de Klara, incluso toda una vida en las minas de alimentos en compaa de Klara. Me imagino que eso era amor. Pero despus segua mirndola, y la imagen que mis ojos vean se transformaba, y lo que vea era el equivalente femenino de m mismo: un cobarde a quien se le ofrece la mayor oportunidad que un humano puede tener, y que est demasiado asustado para aprovecharla. Cuando no estbamos en la cama pasebamos juntos por Prtico. No hacamos nada extraordinario. Casi nunca bamos al Infierno Azul, ni a las salas de holopelculas, ni siquiera a comer fuera. Klara lo haca. Yo no poda permitirme ese lujo, as que tomaba la mayor parte de las comidas en los refectorios de la Corporacin, ya que estaban incluidas en el precio de mi per cpita. A Klara no le importaba pagar la cuenta de los dos, pero tampoco se puede decir que estuviera ansiosa por hacerlo; jugaba grandes cantidades de dinero y no ganaba demasiado. Haba grupos con los que podas reunirte: partidas de cartas o simples fiestas; grupos de danzas folclricas, grupos que escuchaban msica, grupos que discutan. Eran gratis y a veces interesantes. O bien nos limitbamos a explorar. La primera vez que fuimos all era poco despus de que hubiera abandonado el trabajo, el da que parti Willa Forehand. Normalmente el museo estaba lleno de visitantes, como tripulantes de los cruceros con permiso, tripulantes de naves comerciales, o turistas. Esta vez, por alguna razn, slo haba un par de personas, y tuvimos la oportunidad de mirarlo todo. Molinetes de oraciones a cientos, aquellos pequeos objetos cristalinos y opacos que eran el artefacto Heechee ms comn; nadie saba para qu servan, excepto que eran bastante bonitos, pero los Heechees los haban dejado por todos lados. Estaba el punzn anisokintico, que ya haba proporcionado ms de veinte millones de dlares en regalas a un afortunado prospector. Un objeto que te caba en el bolsillo. Pieles. Plantas en formalina. El piezfono original, que haba hecho inmensamente ricos a los tres miembros de la tripulacin que lo encontr. Las cosas ms fciles de robar, como los molinetes de oraciones, los diamantes de sangre y las perlas de fuego, estaban guardadas tras unos resistentes cristales irrompibles. Creo que incluso estaban conectados a las alarmas contra ladrones. Esto era algo asombroso en Prtico. All no hay ninguna ley, aparte de la impuesta por la Corporacin. Existe el equivalente de los policas de la Corporacin, y existen reglas no se debe robar ni asesinar, pero no hay tribunales. Si quebrantas una regla, todo lo que sucede es que la fuerza de seguridad de la Corporacin te detiene y te mete en uno de los cruceros orbitales. El tuyo, si hay alguno de tu lugar de procedencia. Cualquiera, si no lo hay. Pero si no quieren aceptarte, o t no quieres irte en la nave de tu propia nacin y logras que otra nave te lleve, a Prtico no le importa. En los cruceros, te sometern a un juicio. Puesto que tu culpabilidad queda establecida por

47

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

adelantado, tienes tres posibilidades. Una es pagarte el viaje de regreso a casa. La segunda es enrolarte como miembro de la tripulacin, en caso de que te acepten. La tercera es salir al exterior sin traje espacial. Por todo esto vern que, aunque no hay muchas leyes en Prtico, tampoco hay muchos delitos. Pero, naturalmente, la razn para encerrar los preciosos objetos del museo era evitar que los transentes cayesen en la tentacin de llevarse uno o dos recuerdos. As pues, Klara y yo contemplamos los tesoros que otro haba encontrado... sin hablar de que nosotros tenamos el deber de salir y encontrar algunos ms. No slo eran los objetos exhibidos. stos resultaban fascinantes; eran cosas que haban sido hechas y tocadas por manos Heechee (tentculos? garras?), y procedan de sitios increblemente lejanos. Pero los letreros informativos que se encendan y apagaban sin cesar me impresionaron an ms. Los sumarios de todas las misiones realizadas aparecan uno tras otro. Un total constante de misiones frente a regresos de derechos pagados a afortunados prospectores; la lista de los desafortunados, nombre tras nombre en una lenta sucesin a lo largo de toda una pared de la sala, encima de las cajas donde estaban expuestos los diversos objetos. Los totales reflejaban toda la historia: 2.355 lanzamientos (el nmero cambi a 2.356, y despus a 2.357 mientras estbamos all; sentimos la vibracin de los dos lanzamientos), 842 regresos triunfales. Mientras nos encontramos all, Klara y yo no nos miramos, pero not que me apretaba la mano con ms fuerza. La palabra triunfales estaba empleada con mucho optimismo. Significaba que la nave haba regresado. No deca nada sobre el nmero de tripulantes que estaban vivos y bien. Abandonamos el museo poco despus, y no hablamos demasiado en el camino hacia el pozo. Yo iba pensando en que lo que me dijera Emma Fother era verdad: la raza humana necesitaba lo que los prospectores pudiramos darle. Lo necesitaba desesperadamente. Haba mucha gente hambrienta, y la tecnologa Heechee podra hacer sus vidas ms tolerables, si los prospectores salan al espacio y traan algunas muestras de regreso. Aunque eso costara algunas vidas. Aunque las vidas incluyeran la de Klara y la ma. Me pregunt a m mismo si me gustara que mi hijo en el caso de que tuviera alguna vez malgastara su infancia tal como yo haba hecho. Soltamos el cable de subida al llegar al Nivel Babe y o voces. No les prest atencin. Estaba adoptando una resolucin. Klara dije, escucha. Vamos a... Pero Klara miraba algo situado a mi espalda. Por el amor de Dios! exclam. Mira quin est ah! Me volv, y vi a Shicky hablando con una muchacha, Y vi con asombro que la muchacha era Willa Forehand. Nos salud, con aspecto tan confuso como divertido. Qu pasa? inquir. Es que no te habas ido... hace unas ocho horas? Diez aclar. Le ha ocurrido algo a la nave, para que tuvieras que volver? trat de adivinar Klara. Willa sonri tristemente. Nada en absoluto. Me he ido y he vuelto. Es el viaje ms corto registrado hasta el momento: he ido a la Luna. La luna de la Tierra? Eso es. Daba la impresin de estar haciendo un esfuerzo para no echarse a rer. O a llorar. Shicky dijo con tono consolador: Seguramente te darn una bonificacin, Willa. Una vez hubo una nave que fue a Ganmedes, y la Corporacin dividi medio milln de dlares entre los tripulantes. Ella mene la cabeza. Estoy ms enterada de lo que crees, querido Shicky. S, nos recompensarn de algn modo, pero no ser suficiente. Necesitamos mucho ms. sta era la caracterstica, inslita y sorprendente, de los Forehand: siempre hablaban de nosotros. Constituan una familia muy unida, aunque no les gustara hablar de ello con extraos. La toqu, fue una caricia entre afectuosa y compasiva. Qu piensas hacer? Me mir con sorpresa.

48

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Bueno, ya he firmado para otro lanzamiento que tendr lugar pasado maana. Bien! exclam Klara. Tenemos que celebrar dos fiestas en tu honor! Ser mejor que empecemos a organizarlas... Horas despus, antes de acostarnos, me dijo: No queras decirme alguna cosa antes de que viramos a Willa? Ya no me acuerdo repuse con somnolencia. S que me acordaba. Saba lo que era. Pero ya no quera decrselo. Haba das en que me animaba casi hasta el punto de pedir a Klara que volviera a embarcarse conmigo. Y haba das en que regresaba alguna vez con un par de supervivientes hambrientos y deshidratados, o en que a la hora de costumbre se publicaba una lista con los lanzamientos del ltimo ao y se les daba por desaparecidos. En estos das me mentalizaba hasta el punto de abandonar inmediatamente Prtico. La mayor parte de los das tratbamos de olvidar el tema. No era difcil. Era un modo muy agradable de vivir, explorando Prtico y uno al otro. Klara tom una camarera, una mujer corpulenta y relativamente joven que proceda de las minas de alimentos de Camarthen y se llamaba Hywa. A excepcin de que en las fbricas de protenas galesas se usaba carbn en vez de pizarra oleosa como materia prima, su mundo haba sido casi exactamente igual al mo. Su salida de l no fue un billete de lotera, sino dos aos como tripulante en una nave espacial comercial. Ni siquiera poda regresar a su pas de origen. Se haba fugado de la nave en Prtico, huyendo de la fianza que no poda pagar. Tampoco poda explorar, pues su nico lanzamiento le haba causado una arritmia cardaca que a veces pareca mejorar y a veces la postraba en una cama del Hospital Terminal durante una semana seguida. El trabajo de Hywa consista en cocinar y limpiar para Klara y para m, y en cuidar a la nia, Kathy Francis, cuando su padre estaba de guardia y Klara quera estar tranquila. Klara haba perdido mucho dinero en el casino, de modo que no poda permitirse el lujo de tener a Hywa, pero la verdad es que tampoco poda permitirse el lujo de tenerme a m.

ANUNCIOS rganos en venta o alquiler. La mejor oferta por cualquier pareja de rganos. Se necesitan secciones cardacas coronarias posteriores, aurculo I., ventrculo I.&D., y partes asociadas. Telefonee al 88-703 para el examen de tejidos. Jugadores de hnefatafl, suecos o moscovitas. Gran Torneo de Prtico. Se dan clases. 88-122. Amigo por correspondencia de Toronto querra que le explicasen cmo es el espacio. Direccin Tony, 955 Bay, TorOntCan M5S 2A3. Necesito llorar. Le ayudar a descubrir sus penas. Telfono 88-622.

Lo que facilitaba nuestra mentalizacin era que pretendamos convencernos mutuamente, y a veces a nosotros mismos, de que estbamos preparndonos a conciencia para el da que surgiera el viaje adecuado. No era difcil de lograr. Muchos prospectores verdaderos hacan lo mismo, entre uno y otro viaje. Haba un grupo que se denominaba a s mismo los Buscadores Heechees, y se reuna los mircoles por la noche; fue creado por un prospector llamado Sam Kahane, siendo mantenido por otros mientras l estaba de viaje. Sam haba regresado y se encontraba nuevamente all, mientras esperaba que los otros dos miembros de la tripulacin se recuperaran para el prximo. (Entre otras cosas, haban vuelto con escorbuto, causado por el mal funcionamiento del congelador.) Sam y sus amigos eran homosexuales y estaban unidos por una relacin muy estrecha, pero esto no afectaba a sus intereses en la enseanza Heechee. Sam posea todas las cintas de las conferencias impartidas en la Reserva Oriental de Texas, donde el profesor Hegramet se haba convertido en la mayor autoridad mundial sobre investigacin Heechee. Aprend muchas cosas que no saba, aunque el hecho central, que haba muchas ms preguntas que respuestas acerca de los Heechees, era sabido por todo el mundo. Nos sumamos a grupos de adiestramiento fsico, donde practicbamos ejercicios para tonificar los

49

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

msculos que podran hacerse sin mover los miembros ms que unos centmetros, y masaje para diversin y convivencia nuestra. Quiz fuera muy conveniente, pero resultaba incluso ms divertido, en especial sexualmente. Klara y yo aprendimos a hacer cosas asombrosas con el cuerpo del otro. Tomamos un curso de cocina (pueden hacerse grandes cosas con las raciones estndar, si aades una seleccin de especias y hierbas). Adquirimos una seleccin de cintas de varios idiomas, por si acaso salamos de viaje con alguien que no hablara el nuestro, y practicamos el italiano y el griego. Incluso nos unimos a un grupo de astronoma. Tenan acceso a los telescopios de Prtico, y pasamos muchos ratos contemplando la Tierra y Venus desde fuera del plano de la eclptica. Francy Hereira formaba parte de este grupo cuando sus ocupaciones en la nave se lo permitan. A Klara le gustaba, y a m tambin, y adquirimos la costumbre de tomar una copa en nuestra habitacin bueno, en la habitacin de Klara, pero yo pasaba mucho tiempo en ella despus de las reuniones del grupo. Francy estaba profundamente, casi sensualmente, interesado por saber cmo era Ah Fuera. Saba todo lo que hay que saber acerca de los quasars y agujeros negros y galaxias Seyfert, para no hablar de cosas como estrellas dobles y novas. Solamos especular sobre cmo sera encontrarnos en la avanzada de la onda de una supernova. Poda ocurrir. Se saba que los Heechees tenan un inters especial en observar de cerca los acontecimientos astrofsicos. Algunos de sus viajes fueron indudablemente programados para llevar tripulaciones a las cercanas del lugar donde se produjera un acontecimiento interesante, y una pre-supernova era realmente un acontecimiento interesante. Slo que ya haba pasado mucho tiempo, y la supernova no deba de ser tan pre como entonces. Me pregunto dijo Klara, sonriendo para demostrar que slo se trataba de un punto abstracto si no habr sido esto lo ocurrido a algunas misiones que no han regresado. Es una certidumbre estadstica absoluta dijo Francy, sonriendo a su vez para demostrar que aceptaba las reglas del juego. Haba practicado mucho el ingls, que ya dominaba bastante en un principio, y ahora lo hablaba casi sin acento. Tambin saba alemn, ruso y otras lenguas romances aparte del portugus, ya que habamos tenido ocasin de comprobarlo durante nuestras prcticas de conversacin en otros idiomas recin aprendidos, que l entenda mejor que nosotros mismos. A pesar de todo, la gente va. Klara y yo guardamos silencio unos momentos, al cabo de los cuales ella se ech a rer. Hay de todo dijo. Intervine rpidamente. Suena como si t tambin quisieras ir, Francy. Acaso lo dudabas? Bueno, s, la verdad es que s. Quiero decir que t ests en la Armada Brasilea y no debes de poder largarte tan fcilmente. Me corrigi: Puedo largarme cuando quiera. Lo nico que no podra hacer sera regresar a Brasil. Y te compensara? Claro que s, cualquier cosa me compensara me dijo. Incluso presion si existe el riesgo de no volver, o de volver destrozado como los de hoy? Me refera a una Cinco que haba aterrizado en un planeta con una especie de vida vegetal parecida al zumaque venenoso. Habamos odo decir que fue espantoso. S, naturalmente respondi. Klara empez a mostrarse inquieta. Creo declar que me voy a dormir. Haba cierto mensaje en el tono de su voz. La mir y contest: Te acompaar a tu habitacin. No es necesario, Bob. Lo har, de todos modos dije, haciendo caso omiso del mensaje. Buenas noches, Francy. Hasta la semana que viene. Klara ya se encontraba a medio camino del pozo, y tuve que apresurarme para alcanzarla. As el cable y le grit: Si realmente lo deseas, volver a mi habitacin. Ella no alz la vista, pero tampoco dijo que esto fuese lo que deseaba, de modo que sal en su nivel y la segu hacia su habitacin. Kathy estaba profundamente dormida en el cuarto exterior y Hywa dormitaba sobre un holodisco en nuestra habitacin. Klara envi a la sirvienta a su casa y entr a ver a la nia. Yo me sent en el borde de la cama y la esper. Creo que estoy a punto de tener la menstruacin se disculp Klara cuando volvi. Lo siento. Es

50

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

que estoy nerviosa. Me ir, si es esto lo que quieres. Dios mo, Bob, deja de repetirlo! Entonces se sent a mi lado y se apoy en m para que pudiera rodearla con un brazo. Kathy es un encanto dijo al cabo de un momento, casi tristemente. Te gustara tener un hijo, verdad? Tendr un hijo. Se ech hacia atrs, arrastrndome con ella. Me gustara saber cundo, eso es todo. Necesito mucho ms dinero del que tengo para ofrecer a un nio una vida decente. Lo malo es que no me hago precisamente ms joven. Permanecimos inmviles unos momentos, y despus le susurr al odo: Yo deseo lo mismo, Klara. Suspir. Crees que no lo s? Entonces se puso tensa y se incorpor. Quin es? Alguien llamaba a la puerta con los nudillos. No estaba cerrada con llave; nunca lo hacamos. Pero nadie entraba sin permiso, y esta vez alguien lo hizo. Sterling! exclam Klara, sorprendida. Record sus buenos modales: Bob, ste es Sterling Francis, el padre de Kathy. Bob Broadhead.

UNA NOTA SOBRE EL TRASERO DE LOS HEECHEES Profesor Hegramet: No tenemos ni idea de cmo eran los Heechees, excepto por deducciones. Probablemente eran bpedos. Sus herramientas se adaptan bastante bien a las manos humanas, as que probablemente tenan manos. O algo por el estilo. Parece que vean casi el mismo espectro que nosotros. Deban ser ms bajos que nosotros, digamos, un metro y cincuenta centmetros, o menos. Y tenan un trasero muy curioso. Pregunta: A qu se refiere con eso de un trasero muy curioso? Profesor Hegramet: Bueno, han visto alguna vez el asiento del piloto de una nave Heechee? Se compone de dos plazas planas unidas en forma de V. Nosotros no resistiramos ms de diez minutos ah sentados sin destrozarnos el trasero. As pues, lo que hacemos es colocar un asiento de tela encima de las dos piezas. Pero esto es algo aadido por los hombres. Los Heechees no tenan nada parecido. Por lo tanto, su cuerpo deba de ser similar al de una avispa, con un gran abdomen colgante, que deba de extenderse hasta por debajo de las caderas, entre las piernas. Pregunta: Quiere decir que quiz tuvieran aguijones como las avispas? Profesor Hegramet: Aguijones? No. No lo creo. Bueno, quiz s. Quiz lo que tenan era unos extraos rganos sexuales.

Hola salud. Era mucho ms viejo de lo que yo pensaba que sera el padre de aquella nia, unos cincuenta aos como mnimo, y pareca mucho ms viejo y cansado de lo que era natural. Klara dijo, me llevo a Kathy a casa en la prxima nave. Creo que me la llevar esta noche, si no te importa. No quiero que lo sepa por boca de otra persona. Klara me busc la mano sin mirarme. Que sepa, qu? Lo de su madre. Francis se frot los ojos, y despus dijo: Oh, no lo sabas? Jan ha muerto. Su nave ha regresado hace unas horas. Los cuatro que bajaron se internaron en un campo de hongos; se hincharon y murieron. Vi su cuerpo. Est... Se interrumpi. Por la nica que lo siento realmente continu es por Annalee. Ella permaneci en rbita mientras los otros descendan, y fue quien trajo el cadver de Jan. Estaba como loca. Por qu molestarse? Era demasiado tarde para que a Jan le importara nada... Bueno, es igual. Slo poda traer a dos, no haba ms sitio en el congelador, y evidentemente su racin de comida... Volvi a interrumpirse, y esta vez no pareci capaz de seguir hablando. As que me sent en el borde de la cama mientras Klara le ayudaba a despertar a la nia y vestirla para llevrsela a sus propias habitaciones. Mientras estaban fuera, conect un par de anuncios en la PV, y los estudi con detenimiento. Cuando Klara volvi ya haba desconectado la PV y estaba sentado en la cama con las piernas cruzadas, pensando intensamente. Dios mo dijo con tristeza, vaya una noche! Se sent en el otro extremo de la cama.

51

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Despus de todo, no tengo sueo aadi. Quiz suba a jugar un rato a la ruleta. No lo hagas le ped. Haba estado junto a ella la noche anterior cuando, en el transcurso de tres horas, gan diez mil dlares y perdi veinte. Tengo una idea mejor. Embarqumonos. Dio la vuelta en redondo para mirarme, tan rpidamente que incluso se levant unos centmetros de la cama. Qu? Embarqumonos. Cerr los ojos un momento y, sin abrirlos, pregunt: Cundo? En el lanzamiento 29-40. Es una Cinco y tiene una buena tripulacin: Sam Kahane y sus compaeros ya estn repuestos, y necesitan otros dos para llenar la nave. Se frot los prpados con las yemas de los dedos, despus abri los ojos y me mir. Vaya, Bob! exclam, tus sugerencias son muy interesantes. Haban instalado unas persianas sobre las paredes de metal Heechee a fin de amortiguar la luz a la hora de dormir, y yo las haba bajado; pero incluso en la penumbra reinante vi su expresin. Asustada. Sin embargo, lo que dijo fue: No son malas personas. Cmo te llevas con los homosexuales? Los dejo en paz, y ellos hacen lo mismo. Especialmente si te tengo a ti. Hum repuso, y despus se acerc a m, me rode el cuello con los brazos, me hizo acostar junto a ella y sepult la cabeza en mi pecho. Por qu no? dijo, en voz tan baja que al principio no estuve seguro de haberla odo. Cuando estuve seguro, el temor se adue de m. Haba existido la posibilidad de que dijera que no. Eso me hubiera sacado del apuro. Sent que me estremeca, pero logr decir: As pues, qu te parece si nos apuntamos maana por la maana? No contest, con voz apagada. Yo la notaba temblar tanto como yo. Coge el telfono, Bob. Nos apuntaremos ahora mismo. Antes de que cambiemos de opinin. Al da siguiente abandon mi trabajo, met mis pertenencias en las maletas donde las haba trado, y se las di a guardar a Shicky, que pareca triste. Klara abandon la escuela y despidi a su criada que pareca seriamente preocupada, pero no se molest en hacer la maleta. An le quedaba mucho dinero, as que pag el alquiler de sus habitaciones por adelantado y dej las cosas tal como estaban. Naturalmente, tuvimos una fiesta de despedida. Al final yo no recordaba a una sola de las personas que haban asistido. Y despus, repentinamente, nos encontramos subiendo a la nave, introducindonos en la cpsula mientras Sam Kahane comprobaba metdicamente los mandos. Nos encerramos en nuestros compartimentos. Accionamos el piloto automtico. Y entonces notamos una sacudida, y un desplazamiento, nos pareci como si flotsemos antes de que los reactores entraran en accin y emprendiramos la marcha.

Captulo 13 Buenos das, Bob dice Sigfrid, y yo me detengo junto a la puerta de la habitacin, repentina e inconscientemente preocupado. Qu pasa? No pasa nada, Bob. Entra. Has cambiado las cosas de sitio exclamo acusadoramente. As es, Robbie. Te gusta cmo ha quedado la habitacin? La contemplo con detenimiento. Los almohadones ya no estn en el suelo. Las pinturas abstractas ya no estn en las paredes. Ahora hay una serie de holopinturas de escenas espaciales, montaas y mares. Lo ms extrao de todo es el propio Sigfrid: me habla desde el cuerpo de un maniqu que est sentado en una esquina de la habitacin, con un lpiz en la mano, mirndome a travs de unas gafas oscuras. Te has vuelto muy moderno digo. Cul es la razn de todo esto? Su voz suena como si sonriera con benevolencia, aunque no observo ningn cambio de expresin en el rostro del maniqu.

52

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

He credo que te gustara el cambio, Bob. Doy unos cuantos pasos y vuelvo a detenerme. Has quitado la alfombra! No la necesitamos, Bob. Como ves, hay un divn nuevo. Es muy tradicional, verdad? Hum. Me dice pacientemente: Por qu no te acuestas en l? Prueba si ests cmodo. Hum. Pero me acuesto prudentemente sobre l. Me siento raro; y no me gusta, quiz porque esta habitacin determinada representa algo muy serio para m y cambiarla de aspecto me pone nervioso. La alfombra tena correas me quejo. El divn tambin, Bob. Puedes sacarlas por los lados. Bscalas... aqu. No est mejor? No, no lo est. Creo dice suavemente que soy yo quien debe decidir si se impone un pequeo cambio por razones teraputicas, Rob. Me incorporo. Otra cosa. Sigfrid! Haz el favor de aprender cmo debes llamarme. Mi nombre no es Rob, ni Robbie, ni Bob. Es Robinette. Ya lo s, Robbie... Has vuelto a decirlo! Una pausa; despus, dulcemente: Creo que deberas permitirme escoger el modo de llamarte que prefiera, Robbie. Hum. Tengo un interminable repertorio de estas palabras que a nada comprometen. En realidad, me gustara seguir hasta el final de la sesin sin revelar nada ms que eso. Lo que quiero es que Sigfrid me revele sus intenciones. Quiero saber por qu me llama por distintos nombres en distintos momentos. Quiero saber qu encuentra significativo de todo lo que digo. Quiero saber lo que realmente piensa de m... en el caso de que un amasijo de hojalata y plstico pueda pensar, desde luego. Naturalmente, lo que yo s y Sigfrid ignora es que mi buena amiga S. Ya. prcticamente me ha prometido dejarme gastarle una pequea broma. Estoy deseando que llegue el momento. Hay algo que quieras decirme, Rob? No. Sigfrid aguarda. Yo me siento un poco hostil y nada comunicativo. Creo que esto se debe en parte a que slo espero el momento adecuado para tomarle el pelo, y en parte a que ha cambiado el aspecto de la sala. Estas cosas son las que acostumbraban a hacerme durante mi poca psicpata en Wyoming. A veces acuda a una sesin y me encontraba con que tena un holograma de mi madre, nada menos. Era exactamente igual que ella, pero no ola del mismo modo y su piel tambin era distinta; en realidad, no lo s con absoluta seguridad, pues nunca pude tocarla, no era ms que luz. A veces me hacan entrar a oscuras y una cosa clida me tomaba en sus brazos y me hablaba en susurros. No me gustaba nada. Estaba loco, pero no hasta ese punto.

INFORME DE LA MISIN Nave 1-8, Viaje 013136. Tripulacin: F. Ito. Tiempo de trnsito 41 das 2 horas. Posicin no identificada. Grabaciones de los instrumentos daadas. Copia de las grabaciones del tripulante a continuacin: El planeta parece tener una gravedad de superficie superior a 2.5, pero intentar el aterrizaje. Ni la exploracin visual ni el radar penetran las nubes de polvo y vapor. No tiene muy buen aspecto, pero ste es mi undcimo lanzamiento. Conecto el piloto automtico para que la nave regrese dentro de 10 das. Si entonces no he vuelto con el mdulo de aterrizaje, creo que la cpsula regresar sola. Me gustara saber lo que significan las manchas y luces que hay en el sol.

53

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

El tripulante no estaba a bordo cuando la nave regres. No hay artefactos ni muestras. Vehculo de aterrizaje no recuperado. Nave daada.

Sigfrid contina esperando, pero s que no esperar eternamente. Pronto empezar a hacerme preguntas, con toda seguridad acerca de mis sueos. Has tenido algn sueo desde la ltima vez que te vi, Bob? Bostezo. Este tema es muy aburrido. Creo que no. Nada importante, desde luego. Me gustara que me los contaras; aunque slo sea un fragmento. Eres un pelmazo, Sigfrid, lo sabas? Siento que opines as, Rob. Bueno... No creo que recuerde siquiera un fragmento. Intntalo, por favor. Oh, diablos. Est bien. Me acomodo en el divn. El nico sueo que se me ocurre es absolutamente trivial, y s que en l no hay nada relacionado con algo traumtico o significativo, pero si se lo dijera podra enfadarse. As pues, empiezo dcilmente: Yo estaba en un vagn de un tren muy largo. Haba varios vagones unidos, y podas ir de uno a otro. Estaban llenos de personas que yo conoca. Haba una mujer de aspecto maternal que tosa sin cesar, y otra mujer que... bueno, pareca muy rara. A primera vista cre que era un hombre. Iba vestida con una especie de mono de trabajo, as que esto ya te desorientaba acerca de su sexo y tena unas cejas muy masculinas y tupidas. Pero yo estaba seguro de que era una mujer. Hablaste con alguna de esas mujeres, Bob? No me interrumpas, Sigfrid, me haces perder el hilo. Lo siento, Rob. Prosigo con el sueo: Las dej... no, no habl con ellas. Pas al vagn siguiente. Era el ltimo del tren. Estaba acoplado al resto del tren con una especie de... veamos, no s cmo describirlo. Era como una de esas cosas que se despliegan, de metal, sabes lo que quiero decir? Y se estir. Hago una pausa, debida en gran parte al aburrimiento. Siento que debera pedirle perdn por tener un sueo tan tonto. Dices que el conector de metal se estir, Bob? me apremia Sigfrid. As es, se estir. Por lo tanto, el vagn donde yo iba empez a retroceder, alejndose cada vez ms de los otros. Lo nico que yo vea era la linterna trasera, que me pareci tener la forma de su cara, mirndome. Ella... Pierdo el hilo de lo que estoy diciendo. Intento recuperarlo: Supongo que pens que sera difcil volver junto a ella, como si ella... lo siento. Sigfrid, no recuerdo claramente lo que pas en ese momento. Despus me despert. Y termino virtuosamente, lo escrib tan pronto como pude, tal como t me habas recomendado. Te lo agradezco, Bob dice gravemente Sigfrid. Espera que prosiga. Yo cambio de posicin. Este divn no es tan cmodo como la alfombra protesto. Lo siento mucho, Bob. Has dicho que las reconociste? A quines? A las dos mujeres del tren, de las que te alejabas ms y ms. Ah. No, ya entiendo lo que quieres decir. Las reconoc en el sueo. En realidad no tengo ni idea de quines eran. Se parecan a alguien que t conozcas? En absoluto. Yo tambin me he hecho esa pregunta. Al cabo de un momento, Sigfrid dice algo que reconozco como su forma de darme una oportunidad para cambiar de opinin sobre una respuesta que no le gusta. Has mencionado que una de las mujeres tena aspecto maternal y tosa... S, pero no la reconoc. Creo que, en cierto modo, s me pareci conocida, pero, ya sabes, en los sueos todo el mundo lo parece. Contesta pacientemente:

54

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

No recuerdas a ninguna mujer de tipo maternal y que tosiera mucho? Me echo a rer estrepitosamente al orlo. Querido amigo Sigfrid! Te aseguro que ninguna de las mujeres que conozco pertenecen al tipo maternal! Adems, todas ellas son del Servicio Mdico. No es probable que tosan. Ya veo. Ests seguro, Robbie? No seas pesado, Sigfrid replico, malhumorado, porque el maldito divn me parece a cada momento ms incmodo, y tambin porque necesito ir al bao, y esta situacin tiene visos de prolongarse indefinidamente. Ya veo. Y, al cabo de un minuto, se agarra a otra cosa, tal como yo supona: Sigfrid es igual que una paloma y picotea todo lo que yo le ofrezco, miga por miga. Qu hay de la otra mujer, la de las cejas tupidas? Qu pasa con ella? Conoces a alguna chica que tenga las cejas tupidas? Dios mo, Sigfrid, me he acostado con quinientas chicas! Algunas tenan las cejas ms extraas que hayas visto en tu vida. No recuerdas a ninguna en particular? La verdad es que as, de repente, no me acuerdo. No, de repente no, Bob. Te ruego que hagas un esfuerzo por acordarte. Lo que me pide es ms fcil que seguir discutiendo con l, as que hago el esfuerzo. Est bien, vamos a ver. Ida Mae? No. Sue-Ann? No. S. Ya.? No. Gretchen? No... bueno, para ser sincero, Sigfrid, Gretchen era tan rubia que ni siquiera estoy seguro de que tuviera cejas. Todas stas son chicas que has conocido recientemente, verdad, Bob? Quizs alguna ms antigua? Te refieres a alguna que conozca desde hace tiempo? Reflexiono intensamente y retrocedo lo mximo que puedo, hasta llegar a las minas y a Sylvia. Me echo a rer. Sabes una cosa, Sigfrid? Es gracioso, pero casi no me acuerdo de cmo era Sylvia... oh, espera un momento. No. Ahora lo recuerdo. Tena la costumbre de depilarse las cejas casi totalmente, y despus se las pintaba. Me acuerdo porque una vez que estbamos en la cama nos hicimos dibujos el uno al otro con su lpiz para las cejas. Casi me parece orle suspirar. Los vagones dice, picoteando otra miga. Cmo los describiras? Como los de cualquier tren. Largos. Estrechos. Avanzaban a bastante velocidad por un tnel. Largos, estrechos, y movindose a bastante velocidad por un tnel, Bob? Pierdo la paciencia al or esto. Es tan horriblemente transparente! Vamos, Sigfrid! No me vengas con esos trillados smbolos sexuales. No pensaba hacerlo, Bob. Bueno, eres un idiota preocupndote por este sueo, te lo aseguro. No hay nada en l. El tren slo era un tren. No s quines eran las mujeres. Y escucha, antes de que cambiemos de tema, odio este maldito divn. Por el montn de dinero que te paga mi seguro, puedes hacer mucho ms de lo que haces! Ha logrado ponerme furioso. Sigue tratando de volver al sueo, pero estoy decidido a sacar el mximo provecho del dinero que le paga la compaa de seguros, y cuando me voy, me ha prometido que cambiar la decoracin antes de mi prxima visita. Aquel da salgo muy satisfecho de m mismo. La verdad es que Sigfrid me hace mucho bien. Supongo que es porque tengo el valor de enfrentarme con l, y quiz todas estas tonteras me ayuden en ese aspecto, o en otro, a pesar de que algunas de sus ideas sean verdaderas locuras.

Captulo 14 Me revolv en mi asiento para no chocar con la rodilla de Klara y tropec con el codo de Sam Kahane. Lo siento dijo ste, sin molestarse en mirar a su alrededor para saber por qu lo senta. An tena la mano apoyada en la tecla de lanzamiento, a pesar de que ya haca diez minutos que habamos salido. Vigilaba los fluctuantes colores del tablero de instrumentos Heechee, y la nica vez que apart la mirada fue para dar un vistazo a la pantalla que haba en el techo. Me enderec, sintindome muy incmodo. Haba tardado semanas en acostumbrarme a la casi total

55

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

ausencia de gravedad de Prtico. Las cambiantes fuerzas G de la cpsula eran otra cosa. Eran muy ligeras, pero no se mantenan ni un minuto seguido, y mi odo interno empezaba a protestar. Me abr paso hasta la zona de la cocina, con los ojos clavados en la puerta del lavabo. Ham Tayeh segua dentro. Si no sala enseguida, mi situacin podra calificarse de crtica. Klara se ech a rer, se levant y me rode con un brazo. Pobre Bobbie exclam. Y esto es slo el principio. Engull una pastilla y encend nerviosamente un cigarrillo, procurando no vomitar. No s hasta qu punto era realmente mareo. El miedo tena gran parte de culpa. Es imposible no tener miedo cuando sabes que lo nico que te separa de una muerte instantnea y horrible es una fina pared de metal hecha por tipos excntricos desconocidos hace medio milln de aos; cuando sabes que ests condenado a ir a algn lugar sobre el que ya no tienes ningn control, y que puede resultar extremadamente desagradable. Logr volver a mi asiento, apagu el cigarrillo, cerr los ojos y me concentr en hacer pasar el tiempo. Dispona de mucho tiempo. Por trmino medio, un viaje dura alrededor de cuarenta y cinco das de ida y otros tantos de vuelta. La distancia recorrida no importa tanto como podra pensarse. Diez aos luz o diez mil: importa algo, pero no linealmente. Me han dicho que las naves aceleran y aceleran continuamente el tipo de aceleracin. Ese incremento en la velocidad tampoco es lineal, ni siquiera exponencial, en ningn aspecto. Alcanzas la velocidad de la luz muy rpidamente, en menos de una hora. Despus tardas bastante en excederla. Despus es cuando realmente ganas velocidad. Sabes todo esto (dicen) al contemplar las estrellas por la pantalla de navegacin Heechee que hay en el techo (dicen). En el plazo de la primera hora, todas las estrellas empiezan a cambiar de color y a hacerse borrosas. Cuando pasas la C te das cuenta porque se han agrupado en el centro de la pantalla, que est delante de la nave durante el vuelo. En realidad, las estrellas no se han movido. Es la nave, que ha dado alcance a la luz emitida por las fuentes que estn a su espalda o a un lado. Los fotones que chocan con la pantalla frontal se emitieron un da, una semana, o cien das atrs. Al cabo de uno o dos das incluso dejan de parecer estrellas. Slo persiste una especie de superficie moteada de color gris. Da la impresin de ser un holofilm expuesto a la luz, con la diferencia de que en el caso de un holofilm puedes obtener una imagen virtual por medio de una luz intermitente, y en el caso de las pantallas Heechee nadie ha obtenido jams otra cosa que un gris granuloso. Cuando finalmente logr entrar en el lavabo, la urgencia no pareci tan urgente; y cuando sal, Klara estaba sola en la cpsula, comprobando las imgenes estelares con la cmara teodoltica. Se volvi a mirarme, e hizo un gesto de aprobacin con la cabeza. Parece que ests menos verde dijo. Vivir. Dnde estn los muchachos? Dnde iban a estar? Han bajado al mdulo de aterrizaje. Dred quisiera llegar a un acuerdo con nosotros para que estemos en el mdulo cuando ellos estn aqu arriba, y subamos cuando ellos quieran bajar. Hum. Esto sonaba bastante bien; la verdad es que ya empezaba a preguntarme cmo nos las arreglbamos para tener un poco de intimidad. De acuerdo. Qu quieres que haga? Se incorpor y me bes distradamente.

ANUNCIOS Doy masajes en los siete puntos a cambio de que me lean en Gibran. Desnudo opcional. 86-004. Invierta sus regalas en la nacin de ms rpido crecimiento inmobiliario de frica Occidental. Leyes tributarias muy favorables, probado rcord de crecimiento. Nuestro Representante Diplomado est en Prtico para explicarle cmo. Conferencia grabada y refrescos gratis, El Infierno Azul, Mircoles 1.500 horas. Damohey es Lujoso Refugio del Maana. Alguien de Aberdeen? Hablemos. 87-396. Su retrato en pastel, leo, otros, $ 150. Otros temas. 86-569.

56

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Que no te me pongas delante. Sabes una cosa? Parece como si nos dirigiramos en lnea recta hacia el norte galctico. Yo recib esa informacin con la grave consideracin de la ignorancia. Despus pregunt: Es eso bueno? Ella esboz una sonrisa. Cmo voy a saberlo? Me sent y la mir. Si estaba tan asustada como yo, y no dudaba de que as era, no lo dejaba entrever. Empec a preguntarme qu significara ir en direccin al norte galctico; y, lo ms importante, cunto tardaramos en llegar all. Segn los archivos, el viaje ms corto a otro sistema estelar fue de dieciocho das. Se lleg a la Estrella de Barnard y fue un fracaso, ya que en ella no haba nada. El ms largo, o por lo menos el ms largo que nadie conoce hasta ahora quin sabe cuntas naves ocupadas por prospectores muertos estn todava en el camino de regreso desde, tal vez, M-31 en Andrmeda? fue de ciento setenta y cinco das de ida y los mismos de vuelta. Volvieron muertos. Es difcil saber dnde estuvieron. Las fotografas que tomaron no revelan gran cosa y, naturalmente, los prospectores no se hallaban en estado de decirlo. El inicio de un viaje es bastante alarmante, incluso para un veterano. Sabes que ests acelerando. No sabes cunto durar la aceleracin. Sin embargo, notas cundo se inicia el cambio de posicin. En primer lugar, lo notas porque el serpentn dorado que hay en todas las naves Heechees se ilumina (nadie sabe por qu). Pero notas que ests dando la vuelta sin necesidad de mirarlo, pues la pequea pseudogravedad que te ha arrastrado hacia atrs empieza a arrastrarte hacia delante. El suelo se convierte en el techo. Por qu no se limitaran los Heechees a hacer girar sus naves en pleno vuelo, a fin de utilizar la misma fuerza propulsora para la aceleracin y la deceleracin? No lo s. Habra que ser Heechee para saberlo. Quiz tenga algo que ver con el hecho de que todo su equipo visual parezca estar en la parte de delante. Quiz sea porque la parte anterior de la nave siempre est fuertemente acorazada, incluso en las naves ms ligeras, supongo que en contra del impacto de las dispersas molculas de gas o polvo. Pero algunas de las naves grandes, unas cuantas Tres y casi todas las Cinco, estn totalmente acorazadas. Tampoco dan la vuelta en redondo. As pues, cuando el serpentn se enciende y t notas el cambio de posicin, sabes que has sobrepasado una cuarta parte de tu tiempo real de viaje. No necesariamente una cuarta parte del tiempo total, desde luego. El tiempo que permanezcas en tu destino es otra cuestin muy distinta. Eso es algo que todo prospector debe tener en cuenta. Pero ya has completado la mitad del viaje de ida bajo control automtico. Por lo tanto, multiplicas el nmero de das transcurridos hasta el momento por cuatro, y si este nmero es inferior al nmero de das establecido para tu resistencia fsica, sabes que por lo menos no te morirs de hambre. La diferencia entre los dos nmeros es el tiempo de permanencia mxima en tu lugar de destino. La racin bsica de comida, agua y renovacin de aire, dura doscientos cincuenta das. Puedes alargarlos hasta trescientos sin grandes dificultades (vuelves en la piel y los huesos, y quiz con algunas enfermedades por carencia). As pues, si llegas a los sesenta o sesenta y cinco das de viaje sin que se produzca ningn cambio de posicin, sabes que puedes tener problemas, y empiezas a comer menos. Si llegas a ochenta o noventa, el problema se resuelve por s solo, porque ya no tienes opcin, ya que morirs antes de volver. Podras tratar de cambiar el rumbo. Pero esto no es ms que otra forma de morir, segn dicen todos los supervivientes. Lo ms probable es que los Heechees pudieran cambiar el rumbo cuando lo deseaban, pero su forma de hacerlo es una de esas grandes preguntas acerca de los Heechees que no tienen contestacin, como por qu lo limpiaban todo antes de irse, o qu aspecto tenan, o adnde fueron. Recuerdo una especie de libro en broma que vendan en las ferias cuando yo era pequeo. Se titulaba Todo lo que sabemos sobre los Heechees. Tena ciento veintiocho pginas, y todas estaban en blanco. Si Sam, Dred y Mohamad eran homosexuales, y yo no tena ninguna razn para dudarlo, apenas lo demostraron a lo largo de los primeros das. Seguan sus propios intereses. Lean. Escuchaban grabaciones de msica con los audfonos. Jugaban al ajedrez y, cuando lograban convencernos a Klara y a m, tambin al pquer chino. No jugbamos por dinero, sino para pasar el rato. (Al cabo de un par de das, Klara coment que perder era como ganar, porque si perdas tenas ms en qu ocupar el tiempo.) Eran

57

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

bondadosamente tolerantes con Klara y conmigo, la oprimida minora heterosexual dentro de la cultura dominante homosexual que ocupaba nuestra nave, y nos dejaban el mdulo de aterrizaje durante un exacto cincuenta por ciento del tiempo, a pesar de que slo furamos el cuarenta por ciento de la poblacin. Nos llevbamos bien. Fue una verdadera suerte. Vivamos en obligada convivencia y tropezbamos constantemente unos con otros. El interior de una nave Heechee, incluso una Cinco, no es mucho ms grande que la cocina de un apartamento. El mdulo de aterrizaje te proporciona un poco de espacio adicional el equivalente a un armario de tamao regular, pero durante el viaje de ida est lleno de suministros y equipo. Y de ese total de espacio disponible, unos cuarenta y dos o cuarenta y tres metros cbicos, hay que restar todo lo que va en l aparte de m, y los otros prospectores. Cuando ests en el espacio tau, sufres un dbil aunque continuo empuje de aceleracin. No es realmente aceleracin, es una resistencia de los tomos de tu cuerpo a superar la C, y puede describirse tan bien como friccin que como gravedad. Pero parece como si fuera una ligera gravedad. Te sientes como si pesaras dos kilos. Esto significa que necesitas algo en lo que descansar mientras ests descansando, de modo que cada tripulante tiene su propia eslinga plegable que abre para dormir, o dobla para sentarse. Aadamos a esto el espacio personal de cada uno: armarios para cintas, discos y ropa (no necesitas demasiada); para artculos de tocador; para retratos de la familia y personas queridas (si tienes); para lo que hayas decidido traer, hasta llegar al mximo de peso y volumen autorizados (75 kilogramos, 1/3 de un metro cbico); y tendremos idea del poco espacio sobrante. Aadamos a esto el original equipo Heechee de la nave. Nunca utilizas tres cuartas partes de l. La mayor parte no sabras utilizarla aunque debieras hacerlo; lo que haces es no tocarlo. Pero no puedes sacarlo. La maquinaria Heechee est integralmente diseada. Si le amputas una pieza, muere. Quiz, si supiramos cmo curar la herida, podramos sacar una parte de esa chatarra y la nave seguira funcionando. Pero no sabemos, de modo que sigue en su lugar: la gran caja dorada con forma de diamante que explota si intentas abrirla; la frgil espiral de color dorado que brilla de vez en cuando e, incluso con ms frecuencia, se calienta terriblemente (nadie sabe por qu), y as sucesivamente. Todo sigue ah, y t chocas con todo a cada instante. Aadamos todava a eso el equipo humano. Los trajes espaciales: uno para cada tripulante, adaptado a tu forma y figura. El equipo fotogrfico. Las instalaciones de retrete y bao. La seccin para preparar los alimentos. Las instalaciones para eliminar los desperdicios. Los maletines de experimentos, las armas, los taladros, las cajas de muestras, todo el equipo que bajas a la superficie del planeta, si es que tienes la suerte de llegar a un planeta donde puedas aterrizar. No te queda gran cosa. Es como vivir varias semanas consecutivas bajo el cap de un camin muy grande, con el motor en marcha y con otras cuatro personas que luchan por el espacio. A los dos das de viaje, empec a experimentar un absurdo prejuicio contra Ham Tayeh. Era demasiado grande. Ocupaba ms sitio del que le corresponda. Para ser sincero, Ham ni siquiera era tan alto como yo, aunque pesaba ms. Pero a m no me importaba el espacio que yo pudiera ocupar. Slo me importaba que otros invadieran parte del mo. Sam Kahane era de mejor tamao, no ms de un metro sesenta centmetros, con una rgida barba negra y un spero vello rizado que le cubra el abdomen hasta el pecho, as como toda la espalda. No se me ocurri que Sam estuviera violando mi espacio personal hasta que encontr uno de los largos pelos negros de su barba dentro de mi comida. Ham, por lo menos, era casi lampio, con una suave piel dorada que le daba cierto parecido con un eunuco de algn harn jordano. (Tenan eunucos los reyes jordanos en su harn? Tenan harn? Ham no pareca saber demasiado acerca de eso; su familia viva en New Jersey desde haca tres generaciones.) Incluso me sorprend comparando a Klara con Sheri, que por lo menos era dos tallas ms pequea. (No siempre. Normalmente, Klara era tal como se deba ser.) Y Dred Frauenglass, que completaba el tringulo de Sam, era un joven delgado y amable que no hablaba demasiado y pareca ocupar menos sitio que nadie. Yo era el novato del grupo, y todo el mundo se turnaba para ensearme a hacer lo poco que deba hacer. Tienes que realizar los exmenes fotogrficos y espectromtricos de rutina. Tienes que grabar los cambios que se produzcan en el tablero de mandos Heechee, donde hay constantes y minsculas variaciones en matiz e intensidad de las luces de colores. (An siguen estudindolas, a fin de llegar a saber lo que significan.) Tienes que fotografiar y analizar el espectro de las estrellas del espacio tau que aparecen en la pantalla de navegacin. Y todo esto requiere, oh, posiblemente, dos horas por hombre al da. Las tareas domsticas y la preparacin de las comidas y limpieza requieren otras dos. As pues, has ocupado unas cuatro horas por hombre diarias y, entre los cinco tripulantes, tienes algo as como ochenta horas que ocupar.

58

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Miento. Esto no es realmente en lo que ocupas tu tiempo. Lo que haces con tu tiempo es esperar el cambio de posicin. Tres das, cuatro das, una semana; y fui consciente de que reinaba una tensin progresiva que yo no comparta. Dos semanas, y supe lo que era, porque yo tambin la senta. Todos esperbamos que ocurriese. Cuando nos acostbamos, nuestra ltima mirada iba hacia la espiral dorada para ver si milagrosamente se haba encendido. Cuando nos despertbamos, nuestro primer pensamiento era si el techo se habra convertido en suelo. A la tercera semana todos estbamos realmente nerviosos. Ham era el que ms lo demostraba, el rollizo Ham de piel dorada con cara de genio festivo. Juguemos un rato al pquer, Bob. No, gracias. Vamos, Bob. Necesitamos un cuarto. (En el pquer chino se emplea toda la baraja, trece cartas para cada jugador. No se puede jugar de otro modo.) No tengo ganas. Y sbitamente furioso: Vete a la mierda! No vales un pimiento como tripulante y ahora ni siquiera quieres jugar a las cartas! Despus se pona a barajar malhumoradamente las cartas durante media hora o ms, como si fuera una habilidad que debiese perfeccionar a toda costa, igual que si en ello le fuera la vida, Y, pensndolo bien, poda ser as. Calclelo usted mismo. Suponga que est en una Cinco y pasa setenta y cinco das sin que se produzca el cambio de posicin. Comprendes inmediatamente que ests en dificultades: las raciones no sustentarn a cinco personas ms de trescientos das. Sin embargo, podran sustentar a cuatro. O a tres. O a dos. O a una. Al llegar a este punto, ha quedado claro que por lo menos una persona no regresar del viaje con vida, y lo que hace la mayora de tripulantes es empezar a cortar la baraja. El perdedor se retuerce cortsmente el cuello. Si el perdedor no es corts, los otros cuatro le dan lecciones de etiqueta. Muchas naves que salen como Cinco vuelven como Tres. Algunas vuelven como Uno. As pues, nos esforzamos en matar el tiempo, no sin dificultades y grandes dosis de paciencia. El sexo se convirti en nuestro principal recurso durante un tiempo, y Klara y yo pasbamos muchas horas estrechamente abrazados, dormitando un rato y despertndonos para despertar al otro y volver a hacer el amor. Supongo que los muchachos hacan algo parecido; al cabo de pocos das el mdulo de aterrizaje empez a oler como el vestuario de un gimnasio masculino. Despus empezamos a buscar la soledad, los cinco por igual. Bueno, en la nave no haba bastante soledad para beneficiar a los cinco, pero hicimos lo que pudimos; de comn acuerdo, empezamos a dejar el mdulo a uno solo de nosotros (o una sola) durante una o dos horas consecutivas. Mientras yo estaba all Klara era tolerada en la cpsula. Cuando le tocaba el turno a Klara, yo jugaba a cartas con los muchachos. Mientras uno de ellos estaba abajo, los otros dos nos hacan compaa. No tengo ni idea de qu haran los dems con su tiempo de soledad; yo me dedicaba a mirar el espacio. Lo digo literalmente: contemplaba la absoluta negrura del exterior por las portillas del mdulo. No haba nada que ver, pero era mejor que seguir viendo lo que ya estaba harto de ver en el interior de la nave. Despus, al cabo de cierto tiempo, empezamos a reanudar nuestras actividades de costumbre. Yo escuchaba mis grabaciones, Dred miraba sus pornodiscos, Ham desenrollaba un teclado flexible de piano, lo conectaba a sus audfonos y tocaba msica electrnica (a pesar de ello, podas or algo si escuchabas atentamente, y acab harto de Bach, Palestrina y Mozart). Sam Kahane tuvo la amabilidad de querer darnos clases, y pasamos muchas horas siguindole la corriente, hablando sobre la naturaleza de las estrellas de neutrones, los agujeros negros y las galaxias Seyfert, cuando no repasbamos los procedimientos de exploracin que deberamos realizar antes de aterrizar en un nuevo mundo. Lo bueno de todo esto es que logramos no odiarnos mutuamente ms de media hora seguida. El resto del tiempo... bueno, s, solamos odiarnos mutuamente. Yo no poda soportar que Ham Tayeh barajase constantemente las cartas. Dred experimentaba una absurda hostilidad contra m siempre que se me ocurra encender un cigarrillo. Los sobacos de Sam eran algo horrible, incluso en el viciado aire de la cpsula, frente a lo cual el aire ms ftido de Prtico habra parecido un jardn de rosas. Y Klara... bueno, Klara tena una mala costumbre. Le gustaban los esprragos. Haba trado consigo nada menos que cuatro kilos de alimentos deshidratados, para variar y hacer algo distinto; y aunque los comparta conmigo, y a veces con los otros, insista en comer esprragos ella sola de vez en cuando. Los esprragos hacen que la orina huela de un modo muy extrao. No es demasiado romntico saber que tu novia ha estado comiendo esprragos por el olor del retrete comn. Y no obstante... era mi novia, desde luego que lo era.

59

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

UNA NOTA SOBRE EL NACIMIENTO ESTELAR Doctor Asmenion: Supongo que la mayora de ustedes estn aqu no porque les interese realmente la astrofsica, sino porque esperan obtener una bonificacin cientfica. Pero no deben preocuparse. Los instrumentos hacen la mayor parte del trabajo. Ustedes hacen el examen de rutina y, si observan algo especial, ya saldr en la evaluacin cuando hayan regresado. Pregunta: No hay algo especial que debamos buscar? Doctor Asmenion: Oh, desde luego. Por ejemplo, hubo un prospector que gan medio milln, me parece, por haber estado en la nebulosa de Orin y observado que una parte de la nube gaseosa tena una temperatura ms elevada que el resto. Lleg a la conclusin de que estaba naciendo una estrella. El gas se condensaba y empezaba a calentarse. Es probable que dentro de otros diez mil aos se est formando un sistema solar reconocible en ese mismo lugar, y realiz un examen especial de toda esa parte del cielo. Por lo tanto, obtuvo la bonificacin. Y ahora, todos los aos, la Corporacin enva esa nave a obtener nuevas medidas. Pagan una prima de cien mil dlares, y cincuenta mil son para l. Les dar las coordenadas de algunos sitios probables, como la nebulosa de Trfido, si as lo desean. No ganarn medio milln, pero ganarn algo.

No slo habamos hecho el amor durante aquellas interminables horas en el mdulo; habamos hablado. Nunca he conocido tan bien el interior de la cabeza de una persona como llegu a conocer el de Klara. Tena que amarla. No poda evitarlo, y no poda dejar de hacerlo. Eternamente. El vigsimo tercer da estaba tocando el piano electrnico de Ham cuando me sent repentinamente mareado. La cambiante fuerza de gravedad, que haba llegado a no sentir apenas, se intensificaba bruscamente. Alc los ojos y tropec con la mirada de Klara. La vi sonrer tmidamente, con evidente emocin. Seal, y observ que las sinuosas curvas de la espiral de cristal despedan continuos destellos dorados que se sucedan como si fueran brillantes pececillos en un ro. Nos abrazamos fuertemente y nos echamos a rer, mientras el espacio daba vueltas en torno a nosotros y el suelo se converta en techo. Habamos llegado al cambio de posicin. Y an disponamos de cierto margen.

Captulo 15 Naturalmente, el consultorio de Sigfrid est debajo de la Burbuja, como la mayor parte de oficinas. Nunca hace demasiado fro ni demasiado calor, pero a veces da esta impresin. Le digo: Vaya, qu calor hace aqu! Tu aparato de aire acondicionado se ha estropeado. No tengo ningn aparato de aire acondicionado, Robbie me contesta pacientemente. Volviendo a tu madre... Al diablo mi madre! replico. Y al diablo la tuya, tambin! Hay una pausa. S que sus circuitos estn pensando, y comprendo que acabar lamentando esa impetuosa observacin. As pues, me apresuro a aadir: Lo que quiero decir es que estoy muy incmodo, Sigfrid. Hace un calor horrible. No tienes nada de calor me corrige. Qu? Mis sensores indican que tu temperatura sube casi un grado cuando hablamos de ciertos temas: tu madre, Gelle-Klara Moynlin, tu primer viaje, tu tercer viaje, Dane Metchnikov y excrecin. Vamos, sta s que es buena! grito, sbitamente furioso. Pretendes decirme que me espas? Ya sabes que verifico tus signos externos, Robbie contesta reprobadoramente. No hay nada de malo en ello. Es como si un amigo te viera enrojecer o tartamudear, o chasquear los dedos.

60

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Eso es lo que t dices. Es lo que yo digo, Rob. Te lo explico porque creo que deberas saber que estos temas encierran alguna sobrecarga emocional para ti. Te gustara hablar de por qu es eso posible? No! De lo que me gustara hablar es de ti, Sigfrid! Qu otros secretillos me has robado? Cuentas mis erecciones? Has escondido un micrfono en mi cama? Me has interceptado el telfono? No, Bob. No hago nada de todo eso. Espero que sea verdad, Sigfrid. Tengo mis medios para saber cundo mientes. Pausa. Creo que no entiendo lo que quieres decir, Rob. No tienes por qu replico irnicamente. Slo eres una mquina. Es suficiente que yo lo comprenda. Para m es muy importante saber el pequeo secreto de Sigfrid. En el bolsillo de mi chaqueta est la hoja de papel que me diera S. Ya. Lavorovna, llena de marihuana, vino y sexo. No tardar en llegar el da en que lo saque del bolsillo, y entonces veremos cul de los dos es el jefe. La verdad es que disfruto mucho esta contienda con Sigfrid. Me pone furioso. Cuando estoy furioso me olvido de ese gran lugar donde hiero, y sigo hiriendo, y no s cmo detenerme.

Captulo 16 Tras cuarenta y seis das de viaje, la cpsula aminor la velocidad hasta el punto de que ni siquiera pareca velocidad: estbamos en rbita, alrededor de algo, y todos los motores se haban parado. Olamos a demonios y estbamos hartos de nuestra mutua compaa, pero nos amontonamos en torno a las pantallas de navegacin fuertemente cogidos del brazo, como los ms cariosos amantes, en la ausencia de gravedad reinante, para contemplar el sol que se hallaba ante nosotros. Era una estrella ms grande y naranja que el Sol; o era ms grande, o nos encontrbamos ms cerca de ella que una U.A. Sin embargo, no dbamos vueltas en torno a esa estrella. Nuestro primario era un gran planeta gaseoso con una luna de gran tamao, casi tan grande como la Luna. Ni Klara ni los muchachos haban estallado en gritos de jbilo, as que esper lo mximo que pude y entonces pregunt: Qu pasa? Klara contest distradamente: Dudo que podamos aterrizar en eso. No pareca decepcionada. No pareca importarle en absoluto. Sam Kahane lanz un prolongado suspiro a travs de su barba y dijo: Est bien. Lo primero que debemos hacer es obtener un espectro limpio. Bob y yo lo haremos. Los dems podis empezar a buscar seales Heechees. No creo que haya dijo uno de los otros, pero tan bajo que no pude averiguar quin. Incluso pudo ser Klara. Me hubiera gustado hacer ms preguntas, pero tuve la impresin de que si les preguntaba por qu no eran felices, uno de ellos me lo dira, y a m podra no gustarme la respuesta. Por lo tanto, me introduje con Sam en el mdulo, y no dejamos de chocar uno con otro mientras nos ponamos el traje espacial, comprobbamos los sistemas de supervivencia y los cerrbamos hermticamente. Sam me hizo seas de que entrara en la antecmara; o cmo las bombas extraan el aire, y casi enseguida el poco que quedaba me impuls al espacio cuando se abri la portezuela. Por un momento me sent aterrorizado, solo en un lugar jams hollado por ningn ser humano, asustado por haberme olvidado de coger la correa. Pero no era necesario hacerlo; la grapa magntica se haba cerrado automticamente, y llegu hasta el final del cable, lo estir con fuerza, y empec a retroceder lentamente hacia la nave. Antes de que pudiera llegar, Sam ya haba salido y avanzaba hacia m dando vueltas a toda velocidad. Conseguimos agarrarnos, y empezamos a tomar fotografas. Sam seal hacia un punto entre el inmenso disco con forma de plato y el deslumbrante sol naranja, y yo me proteg los ojos con los guantes hasta ver lo que indicaba: M-31 en Andrmeda. Naturalmente, desde donde nos encontrbamos no estaba en la constelacin de Andrmeda. No haba nada a la vista que se pareciese a Andrmeda, o a cualquier otra constelacin. Pero la M-31 es tan grande y tan brillante que incluso puede distinguirse desde la superficie de la Tierra cuando no hay demasiada contaminacin ambiental. Es la ms brillante de las galaxias externas, y puedes reconocerla bastante bien desde casi todos los sitios adonde te llevan las naves Heechee. Por medio de una pequea amplificacin, puedes

61

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

observar su forma de espiral, y es posible asegurarse comparndola con las galaxias de menor tamao que hay en la misma lnea de visin. Mientras yo enfocaba la M-31, Sam haca lo mismo con las Nubes Magallnicas, o lo que l crea que eran las Nubes Magallnicas. (Afirm haber identificado el S. Doradus.) Ambos empezamos a tomar instantneas teodolticas. Naturalmente, la finalidad de todo esto es que los acadmicos pertenecientes a la Corporacin puedan triangular y localizar el punto donde hemos estado. Puede parecer extrao que eso les interese, pero as es; hasta tal grado que no eres merecedor de ninguna bonificacin cientfica a menos que hagas toda la serie de fotos. Pueden creer que deducirn adnde vamos por las fotografas que hemos tomado a travs de los portillos durante el viaje. No es as. Pueden deducir la direccin principal del empuje, pero tras los primeros aos-luz resulta cada vez ms difcil descubrir las estrellas identificables, y no est demostrado que la lnea de vuelo sea una lnea recta; algunos dicen que sigue una configuracin rugosa en la curvatura del espacio. De todos modos, los cerebros utilizan todo lo que tienen, incluida una medicin que indica hasta dnde han rotado las Nubes Magallnicas, y en qu direccin. Saben por qu? Porque, gracias a esto, se puede averiguar a cuntos aos-luz de distancia nos encontramos y, por lo tanto, cunto nos hemos adentrado en la Galaxia. Las Nubes dan una revolucin completa en unos ochenta millones de aos. Un examen detallado puede mostrar cambios de una parte en dos o tres millones, digamos, diferencias del orden de 150 aos-luz aproximadamente. Esto haba logrado interesarme bastante durante las clases de Sam. La verdad es que, mientras tomaba las fotos y trataba de adivinar la interpretacin que Prtico les dara, casi me olvid de tener miedo. Y casi olvid, aunque no del todo, que este viaje, emprendido gracias a tan gran acopio de valor, estaba resultando un fracaso. Pero era un fracaso. Ham agarr las cintas de Sam Kahane en cuanto regresamos a la nave y las introdujo en la unidad exploradora. El tema central era el gran planeta en s. En ninguna octava del espectro electromagntico haba nada que sugiriese la existencia de radiacin. Por lo tanto, empez a buscar otros planetas. Se necesitaba tiempo para encontrarlos, incluso con la ayuda de la unidad exploradora, y podra haber habido una docena que no logramos localizar en el rato que pasamos all (pero eso apenas importaba, porque si nosotros no podamos localizarlos era que estaban demasiado lejos para llegar a ellos). Ham lo hizo tomando indicios clave del espectograma radiactivo de la estrella primaria, y programando la unidad exploradora para que buscase reflejos suyos. Descubri cinco objetos. Dos de ellos resultaron ser estrellas con un espectro similar. Los otros tres eran planetas, pero tampoco revelaban signos de radiacin. Por otra parte, ambos eran pequeos y estaban muy lejos. Eso nos dejaba la gran luna del gigante gaseoso. Comprobadla orden Sam. Mohamad gru: No tiene muy buen aspecto. No quiero saber tu opinin. Quiero que hagas lo que te he dicho. Comprubala. Comentarios en voz alta, por favor aadi Klara. Ham la mir con evidente sorpresa, quizs ante las palabras por favor, pero hizo lo que le peda. Puls un botn y dijo: Seales de identificacin para radiacin electromagntica codificada. Una lenta curva sinusoidal apareci en la pantalla de la unidad exploradora, oscil brevemente y volvi a convertirse en una lnea absolutamente inmvil. Negativo dijo Ham. Temperaturas tiempo-variantes anmalas. Esto era nuevo para m. Qu es una temperatura tiempo-variante anmala? se me ocurri preguntar. Algo que se calienta cuando el sol se pone contest impacientemente Klara. Y bien? Pero esa lnea tambin era recta. Tampoco hay nada de eso dijo Han. Alto albedo de metal en la superficie? Una lenta ondulacin sinusoidal, y despus nada. Hum dijo Ham. Bueno, las dems seales de identificacin no son pertinentes; no habr metano porque no hay atmsfera, y as sucesivamente. Qu hacemos, jefe? Sam abri los labios para hablar, pero Klara se adelant. Te ruego que me perdones dijo secamente, pero a quin te refieres con eso de jefe?

62

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Oh, cllate replic Ham con impaciencia. Sam? Kahane dirigi a Klara una ligera sonrisa de disculpa. Si quieres decir alguna cosa, dila invit. Yo creo que deberamos ponernos en rbita alrededor de la luna. Eso sera un gasto de combustible intil! exclam Klara. Creo que es una locura. Tienes una idea mejor? Qu quieres decir con eso de mejor? Qu fin persigues? Bueno dijo razonablemente Sam, no hemos podido inspeccionar toda la luna. Su rotacin es muy lenta. Quiz fuera conveniente coger el mdulo y dar una vuelta; tal vez haya una ciudad Heechee en el otro lado. Lo dudo replic Klara, casi inaudiblemente, lo cual zanj la cuestin sobre quin lo haba dicho antes. Los muchachos no escuchaban. Los tres se hallaban ya de camino al mdulo, dejndonos a Klara y a m en posicin de la cpsula.

ANUNCIOS Lecciones grabadas o msica para fiestas. 87-429. Navidad est cerca! Obsequie a sus seres queridos con una maqueta de Genuino Plstico Heechee Recompuesto de Prtico o Prtico Dos; invirtala y vea una hermosa nevada de autntico polvo brillante del Mundo de Peggy. Holofichas en miniatura, Brazaletes de Lanzamiento grabados a mano, muchos otros artculos de regalo. Telefonee al 88-542. Tiene una hermana, hija o amiga en la Tierra? Me gustara mantener correspondencia. Finalidad matrimonio. 86-032.

Klara desapareci en el lavabo. Yo encend un cigarrillo, casi el ltimo que me quedaba, y me distraje formando un anillo tras otro en el aire viciado de humo. La cpsula brincaba ligeramente, y pude observar que el lejano disco pardusco de la luna del planeta se deslizaba hacia arriba en la pantalla; un minuto despus vi la minscula y brillante llama del mdulo dirigindose hacia ella. Me pregunt qu hara yo si se quedaban sin combustible, o se estrellaban, o se les estropeaba algo. Lo que tendra que hacer sera abandonarlos all para siempre. Lo que yo me preguntaba era si tendra el valor de hacer lo que constitua mi deber. Realmente pareca un terrible e intil desperdicio de vidas humanas. Qu hacamos aqu? Viajar cientos o miles de aos-luz para rompernos el corazn? Me sorprend con la mano sobre el pecho, como si la metfora fuese real. Escup en la punta del cigarrillo para apagarlo y lo tir a una bolsa de basura. Algunos restos de ceniza flotaban por los alrededores de donde la haba sacudido sin darme cuenta, pero no tena ganas de recogerla. Observ que la gran mole del planeta volva a aparecer en la pantalla, y lo admir como una obra de arte: de un verde amarillento por el lado diurno del terminador, de un negro amorfo que oscureca las estrellas por el resto. Veas donde empezaban las capas externas de la atmsfera por las escasas y brillantes estrellas que relucan a travs de ella, pero la mayor parte era tan densa que no se trasluca nada. Naturalmente, la cuestin del aterrizaje estaba descartada. Aunque tuviera una superficie slida, estara sepultada bajo un gas tan denso que jams lograramos sobrevivir. La Corporacin hablaba de disear un mdulo especial que penetrara el aire de un planeta tipo Jpiter, y quizs algn da lo hicieran; pero no a tiempo para ayudarnos ahora. Klara segua en el lavabo. Desenroll mi eslinga a travs de la cabina, me met dentro, apoy la cabeza y me qued dormido. Volvieron al cabo de cuatro das. Vacos. Dred y Ham Tayeh estaban sombros, sucios e irritables; Sam Kahane pareca muy alegre. No me dej engaar por eso; si hubieran encontrado algo que valiese la pena, nos lo habran comunicado por

63

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

radio. Pero soy muy curioso. Cul ha sido el tanteo, Sam? Cero repuso. No ms que roca, ni una sola cosa que justificara el aterrizaje. Pero tengo una idea. Klara apareci junto a nosotros, mirando curiosamente a Sam. Yo miraba a los otros dos; tenan aspecto de saber cul era la idea de Sam y no gustarles demasiado. Vers dijo, esa estrella es binaria. Cmo lo sabes? pregunt yo. He puesto la unidad exploradora a trabajar. Has visto ese beb azul que est...? Mir en torno, y despus esboz una sonrisa. Bueno, ahora no s en qu direccin est, pero se hallaba cerca del planeta cuando tomamos las primeras fotos. La cuestin es que pareca estar cerca, as que conect la unidad exploradora, y sta revel un movimiento propio en el que apenas puedo creer. Tiene que ser binario con el primario de aqu, y no debe de estar a ms de medio ao-luz. Podra ser una estrella errante, Sam intervino Ham Tayeh. Ya te lo he dicho. Una estrella que pasa por la noche. Kahane se encogi de hombros. Incluso as. Est cerca. Klara aadi: Algn planeta? No lo s admiti l. Espera un momento... creo que ah est. Todos miramos hacia la pantalla. No haba duda posible respecto a la estrella de que hablaba Kahane. Era ms brillante que Sirio visto desde la Tierra, y tendra una magnitud de menos dos como mnimo. Klara repuso suavemente: Es muy interesante, y espero equivocarme respecto a tus intenciones, Sam. Medio ao-luz supone, en el mejor de los casos, un viaje de dos aos al mximo de velocidad del mdulo, suponiendo que haya bastante combustible. Y no lo hay, muchachos. Ya lo s insisti Sam, pero he estado pensando. Si pudiramos dar un empujoncito a los mandos de la cpsula... Me sorprend yo mismo al orme gritar: Ni hablar de eso!. Temblaba de pies a cabeza. No poda calmarme. A ratos senta terror, y a ratos verdadera clera. Creo que si en aquel momento hubiera tenido un arma en la mano, habra matado a Sam sin pensarlo dos veces. Klara me toc para tranquilizarme. Sam dijo, muy dulcemente para ella, s cmo te sientes. Kahane haba vuelto de cinco viajes con las manos vacas. Apuesto lo que sea a que es posible hacerlo. l pareci atnito, suspicaz y a la defensiva, todo al mismo tiempo. De verdad? Es decir, supongo que si los de esta nave furamos Heechees, en vez de los tontos humanos que en realidad somos... bueno, sabramos lo que estbamos haciendo. Saldramos a echar un vistazo y diramos: Oh, escuchad, nuestros amigos de aqu..., vamos, quienesquiera que fuesen los que estaban aqu cuando pusieron rumbo a este lugar, nuestros amigos deben de haberse mudado. Ya no estn en casa. Y despus diramos: Oh, bueno, qu demonios, veamos si estn aqu al lado. Empujaramos esto hacia aqu y aquello hacia all, y saldramos disparados hacia esa gran estrella azul... Hizo una pausa y le mir, sin soltarme el brazo. Lo malo es que no somos Heechees, Sam. Por Dios, Klara! Eso ya lo s, pero tiene que haber un modo de... Ella asinti. Claro que s, pero no sabemos cul es. Lo que sabemos, Sam, es que jams ha habido ninguna nave que haya cambiado el rumbo y vuelto para contarlo. Lo recuerdas? Ni una sola. No le contest directamente; se volvi hacia la gran estrella azul que apareca en la pantalla y dijo: Votemos. Naturalmente, el voto fue de cuatro a uno en contra de variar el rumbo, y Ham Tayeh no permiti que Sam se acercara al tablero de mandos hasta que reanudamos la velocidad de la luz. El viaje de regreso a Prtico no fue ms largo que el de ida, pero pareci durar una eternidad.

64

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Captulo 17 Tengo la impresin de que el aire acondicionado de Sigfrid vuelve a estar estropeado, pero no se lo digo. Se limitar a informarme de que la temperatura exacta es de 22,5 Celsius, la misma de siempre, y me preguntar por qu expreso el dolor mental a travs del calor fsico. Ya estoy harto de estas tonteras. La verdad exclamo en voz alta es que estoy cansado de ti, Siggy. Lo siento, Rob. No obstante, te agradecera que me contaras algo ms de tu sueo. Oh, mierda. Desato las correas de sujecin porque son muy incmodas. Esto tambin desconecta algunos de los monitores de Sigfrid, pero por una vez no me lo echa en cara. Es un sueo bastante aburrido. Estamos en la nave. Llegamos a un planeta que me mira fijamente, como si tuviera un rostro humano. No puedo ver bien los ojos a causa de las cejas, pero s que est llorando, y s que es por culpa ma. Reconoces esa cara, Bob? Nunca la he visto. Slo es una cara. De mujer, me parece. Sabes por qu llora? La verdad es que no, pero yo tengo la culpa de ello, sea lo que fuere. Estoy seguro. Pausa. Despus: Te importara volver a ponerte las correas, Rob? Me pongo inmediatamente en guardia. Qu pasa? replico con irona, tienes miedo de que me levante y trate de atacarte? No Robbie, claro que no. Pero te agradecera que lo hicieras. Me dispongo a obedecer, lentamente y de mala gana. Me pregunto qu valor tendr la gratitud de un programa de computadora. No me contesta, y espera que siga hablando. Le dejo ganar y digo: Muy bien, ya vuelvo a estar metido en la camisa de fuerza. Y ahora, qu vas a decirme para que hayas credo necesario tenerme atado? Bueno contesta, probablemente nada de lo que t piensas, Robbie. Slo me gustara saber por qu crees ser el responsable del llanto de aquella chica del planeta. Ojal lo supiera digo yo, y sta es la pura verdad. Yo s algunas cosas reales por las que te culpas, Robbie prosigue. Una de ellas es la muerte de tu madre. Yo asiento. Supongo que s, aunque sea una tontera. Y creo que te sientes culpable frente a tu amante, Gelle-Klara Moynlin. Me agito violentamente. Aqu hace un calor inaguantable protesto. Crees que alguna de las dos te culpaba activamente a ti? Cmo demonios iba a saberlo? Quiz recuerdes algo que ellas dijesen. No, no recuerdo nada! Su interrogatorio est tomando un cariz muy personal, y yo quiero mantenerlo en el plano objetivo, as que digo: Confieso que tengo una declarada tendencia a responsabilizarme de las cosas. Despus de todo, es algo muy clsico, verdad? Podrs encontrarme en la pgina doscientos setenta y siete de cualquier manual. l me sigue la corriente y toma el camino impersonal que le he marcado. Pero en la misma pgina, Rob dice, probablemente explican que la responsabilidad es autoimpuesta. Esto es lo que t haces, Robbie. Indudablemente. No tienes por qu aceptar responsabilidades que no deseas. Claro que no, pero las deseo. Me pregunta, casi de improviso: Tienes idea de cul es la razn? Por qu quieres hacerte responsable de todo lo que va mal?

65

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Oh, mierda, Sigfrid replico con impaciencia, tus circuitos vuelven a estar obstruidos. La cuestin no es sta. Es ms... bueno, te lo explicar. Cuando me siento a la mesa del banquete, Sigfrid, estoy tan ocupado pensando cmo recoger la cuenta, y preguntndome qu creern las dems personas cuando me vean pagarla, y dudando de si llevar dinero suficiente en el bolsillo, que ni siquiera como. Me contesta amablemente: No me gusta alentar esas excursiones literarias, Bob. Lo siento. La verdad es que no. Me saca de mis casillas. Para usar tu propia imagen, Bob, por qu no escuchas lo que dicen esas otras personas? Quiz digan algo agradable, o algo importante, acerca de ti. Reprimo el impulso de romper las correas, darle un puetazo en la cara y salir para siempre de este agujero. l espera, mientras la sangre me hierve en las venas, y finalmente exploto: Que las escuche! Sigfrid, estpida mquina sin cerebro, no hago nada ms que escucharlas. Quiero orles decir que me aman. Incluso quiero orles decir que me odian, lo que sea, con tal de que les salga del corazn. Estoy tan ocupado escuchando el corazn que ni siquiera oigo cuando alguien me pide que le pase la sal. Pausa. Me siento a punto de estallar. Entonces me dice con admiracin: Expresas las cosas de una forma muy bella, Robbie. Pero lo que quera... Basta, Sigfrid! grito, verdaderamente exasperado por fin; me quito las correas a puntapis y me incorporo para enfrentarme con l. Y deja de llamarme Robbie! Slo lo haces cuando crees que me porto de un modo infantil, y ya no soy ningn nio! Eso no es enteramente cier.. He dicho que basta! Salto fuera de la alfombra y cojo mi bolso. De l extraigo la hoja de papel que me dio S. Ya. despus de todas aquellas copas y todo aquel rato en la cama. Sigfrid exclamo, he aguantado mucho. Ahora me toca a m!

Captulo 18 Entramos en el espacio normal y omos activarse los reactores del mdulo. La nave gir, y Prtico se vio diagonalmente en la parte inferior de la pantalla, como un deformado glbulo de carbn y brillo azul en forma de pera. Nosotros cuatro permanecimos sentados y esperamos, casi una hora, hasta or el chirriante ruido indicador de que habamos amarrado. Klara suspir. Ham empez a desatarse lentamente de su eslinga. Dred mir fijamente la pantalla, aunque no mostraba nada ms interesante que Sirio y Orin. Mirando a los otros tres ocupantes de la cpsula, se me ocurri pensar que resultaramos tan desagradables a la vista del equipo de inspeccin como algunos curtidos viajeros lo fueron para m haca mucho tiempo, antes de que fuese novato en Prtico. Me toqu la nariz con suavidad. Me dola mucho y, sobre todo, apestaba. Internamente, justo al lado de mi propio sentido del olfato, donde no haba forma de escapar del mal olor. Omos abrir las compuertas y entrar al equipo de inspeccin, y despus omos sus exclamaciones de asombro en dos o tres idiomas al ver a Sam Kahane en el lugar del mdulo donde lo habamos puesto. Klara se removi, inquieta. No sera mala idea empezar a salir murmur, sin dirigirse a nadie en especial, y se fue hacia la compuerta, que ya volva a estar alzada. Uno de los tripulantes del crucero meti la cabeza por la compuerta y dijo: Oh, an estis todos vivos. No sabamos qu pensar.

NOTAS SOBRE ENANAS Y GIGANTES Doctor Asmenion: Todos ustedes deben de saber cmo es un diagrama Hertzsprung-Russell. Si se encuentran en un racimo globular, o cualquier sitio donde haya una masa compacta de estrellas, vale la pena realizar un H-11 de ese grupo. Tambin les recomiendo que busquen clases espectrales poco frecuentes. No obtendrn un cntimo con las letras F, G o K; tenemos muchos datos sobre ellas. Pero si tienen la suerte de encontrarse en rbita alrededor de una enana blanca o una gigante roja, graben todas las cintas que tengan. Las letras O y B tambin deben investigarse. Aunque no sean su primario. Pero si

66

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

estn en rbita en una Cinco acorazada alrededor de una O brillante, pueden obtener unos doscientos mil como mnimo, en el caso de que traigan los datos. Pregunta: Por qu? Doctor Asmenion: Qu? Pregunta: Por qu no obtenemos bonificacin ms que si vamos en una Cinco Acorazada? Doctor Asmenion: Oh. Porque si no van en una Cinco acorazada, no regresarn.

Despus nos mir con ms atencin, y no dijo nada ms. Haba sido un viaje agotador, especialmente las dos ltimas semanas. Salimos uno por uno, pasando frente al lugar donde Sam Kahane se balanceaba dentro de la improvisada camisa de fuerza que Dred le haba hecho con la parte superior de su traje espacial, rodeado por sus propios excrementos y restos de comida, mirndonos fijamente con sus tranquilos ojos de loco. Dos de los tripulantes estaban desatndole para sacarle del mdulo. No dijo nada, y esto fue una bendicin. Hola, Bob, Klara. Era el miembro brasileo del pequeo destacamento, que result ser Francy Hereira. Parece que habis tenido mal viaje, verdad? Oh contest, cuando menos hemos vuelto. Pero Kahane no est bien y, por si fuera poco, estamos vacos. Asinti comprensivamente, y dijo algo en un idioma que tom por espaol al miembro venusiano del destacamento, una mujer baja y regordeta con ojos oscuros. sta me dio unos golpecitos en el hombro y me condujo a un pequeo cubculo, donde me indic que me desnudara. Siempre haba supuesto que los hombres registraran a los hombres y las mujeres se encargaran de las mujeres, pero, pensndolo bien, no tena por qu ser as. Revis hasta la ltima prenda de mi atuendo, visualmente y con un contador de radiaciones, despus de lo cual me examin los sobacos y me introdujo no s qu en el ano. Abri la boca para indicarme que yo tambin deba abrirla, se acerc para mirar lo que haba dentro, y retrocedi enseguida, cubrindose la cara con una mano. Tu nariz huele muy mal dijo. Qu te ha pasado? Me di un golpe repuse. Ese otro muchacho, Sam Kahane, se volvi loco; quera cambiar el rumbo. Ella asinti dubitativamente, y examin mi nariz llena de gasas. Toc con cuidado uno de los lados. Qu? Aqu dentro? Tuvimos que taponarla. Sangraba mucho. Suspir. Debera sacrtelo. Reflexion un momento y despus se encogi de hombros. No. Ponte la ropa. Est bien. As pues, volv a vestirme y sal a la cmara de aterrizaje, pero ah no acab todo. Tuve que someterme a un interrogatorio. Todos lo hicimos, excepto Sam; ya le haban llevado al Hospital Terminal. Podra pensarse que no tenamos gran cosa que contar sobre nuestro viaje. Todo l fue concienzudamente registrado da tras da; ste era el objeto de todas las mediciones y observaciones. Pero la Corporacin no trabajaba as. Nos extrajeron todos los hechos, y todos los recuerdos; y despus todas las impresiones subjetivas y deducciones pasajeras. El interrogatorio dur ms de dos horas y yo procur de hecho, todos lo hicimos que quedaran satisfechos. sta es otra de las formas en que la Corporacin te tiene dominado. La Junta de Evaluacin puede decidir concederte una bonificacin por cualquier cosa. Cualquier cosa, desde observar algo que nadie ha observado hasta ahora sobre el modo en que se enciende el aparato espiral, hasta inventar una manera de eliminar los tampones sanitarios sin tirarlos por el retrete. La verdad es que hacen todo lo posible para encontrar una excusa que les permita dar una propina a las tripulaciones que se han esforzado al mximo y no han encontrado nada. Bueno, ste era nuestro caso. Queramos proporcionarles todas las oportunidades para que nos dieran una limosna. Uno de nuestros interrogadores fue Dane Metchnikov, lo que me sorprendi e incluso me complaci un poco. (De regreso en el aire menos ptrido de Prtico, empezaba a sentirme ms humano.) l tambin haba llegado con las manos vacas, tras encontrarse en rbita alrededor de un sol que aparentemente se haba convertido en nova durante los cincuenta o sesenta mil aos anteriores. Quizs hubiese habido un planeta en otros tiempos, pero ahora slo exista en el recuerdo de las mquinas Heechee. No quedaba lo suficiente para justificar una bonificacin cientfica, as que dio media vuelta y regres. Me sorprende verte trabajando coment, durante una pausa. No se ofendi. Para Metchnikov, que siempre haba sido muy arisco, pareca estar extraamente alegre.

67

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

No es por dinero. Haciendo esto se aprende algo muy importante. Sobre qu? Sobre cmo aprovechar las circunstancias favorables, Broadhead. Volver a salir, pero esta vez conseguir algo ms. Hay un truco nuevo. Dred, sentado junto a m con su propio interrogador, se irgui y exclam: Cuntanoslo! Metchnikov reaccion con cautela. Hay mejores datos en las lneas del espectro dijo vagamente. Vamos a ver, qu hay de las raciones? Dices que algunos alimentos tenan un sabor extrao hacia el final? Pero antes de irme le hice prometer que me explicara a qu se refera. Os llamar dijo, a Klara y a m. Quiz maana. Y, de esta forma, los dos llegamos a casa.

Captulo 19 Me siento tan poderoso, y tan asustado, que no s cmo actuar. En la hoja de papel que tengo en las manos, S. Ya. ha escrito las palabras de mando que convertirn a Sigfrid von Shrink, el Despiadado Perseguidor, en un indefenso gatito. No tengo que leerlas. Las s de memoria. Sin embargo las leo, lenta y cuidadosamente: Presta atencin, Sigfrid, sta es una orden prioritaria: Categora Alfa Alfa Margaret Truman Daniel Mercurio Venus Marte La Tierra seis seis cero siete. Te ordeno que asumas el programa pasivo. Le miro. No sucede nada. Sigfrid? Lo he dicho bien? Aceptas la orden? Desde luego, Bob. Tiene la misma voz que antes, lo cual me desorienta. No s lo que esperaba. No lo s. Quiz me imaginase que el holograma de figura paternal desaparecera para dar paso a un tubo de rayos catdicos que se encendera de repente y dira: ROGER WILCO SOY TU ESCLAVO. Me doy cuenta de que estoy temblando. No analizo la causa, pero me parece algo casi sexual. Digo: Bueno, Sigfrid, viejo montn de tornillos...! Significa esto que te tengo en mi poder? La figura paternal contesta pacientemente: Significa que puedes darme rdenes, Bob. Como es natural, la funcin de mando est limitada a la simple exposicin. Frunzo el ceo. Y eso, qu significa? No puedes cambiar mi programacin bsica. Para eso necesitaras una orden diferente. De acuerdo digo. Ja, ja! sta es tu instruccin: revlame esa orden! No puedo, Bob.

ANUNCIOS Odontologa sin dolor, honorarios a convenir. Completamente equipados para todos los casos. Referencias. 87-579. Hay no fumadores en su tripulacin? Soy agente exclusivo en Prtico de la boquilla Supresora de Humo, que le permite disfrutar de todo el sabor del cigarrillo y ahorra el humo a sus compaeros de tripulacin. Telefonee al 87-196 para presenciar una demostracin.

Tienes que hacerlo O no? No es que me niegue a cumplir tu orden, Bob. Es que no s cul es esa orden.

68

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Mierda! grito. Cmo puedes responder a ella si no sabes cul es? Lo hago, Bob. O... siempre paternal, siempre paciente, si deseas una respuesta ms amplia, cada porcin de la orden acciona una instruccin en cadena que, cuando est completa, pone en marcha otra zona de mando. En trminos tcnicos, cada conexin de la clave corresponde a otra conexin, que es accionada por la porcin siguiente. Mierda exclamo. Reflexiono un momento sobre lo que me ha dicho. Entonces, qu es lo que puedo controlar, Sigfrid? Puedes ordenarme que revele cualquier informacin almacenada. Puedes ordenarme que la revele en la forma que t quieras, siempre que est dentro de mis posibilidades. En la forma que yo quiera? Consulto mi reloj y me doy cuenta, con fastidio, de que en este juego hay un lmite de tiempo. Slo me quedan unos diez minutos de consulta. Quieres decir que podra hacerte hablar, por ejemplo, en francs? Oui, Robert, d' accord. Que voulez-vous? O en ruso, con una... espera un momento... Estoy experimentando al azar. Me refiero a la voz de un bajo profundo de la pera del Bolshoi. Oigo una voz que parece salir del fondo de una cueva: Da, gospodin. Me dirs todo lo que quiera saber sobre m mismo? Da, gospodin. En ingls, maldita sea! S. Hum, esto promete ser divertido. Y, quines son estos afortunados clientes, querido Sigfrid? Rectame toda la lista. Casi me parece discernir mi propia impaciencia en el sentido de mi voz. Lunes a las novecientas empieza dcilmente, Yan Ilievsky. A las mil, Mario Laterani. A las mil cien, Julie Loudon Martin. A las mil doscientas. Ella le digo. Hblame sobre ella. Julie Loudon Martin me fue enviada por el Hospital Kings, donde haba sido paciente externa, tras seis meses de tratamiento con terapia contra el alcoholismo. Tiene un historial de dos supuestas tentativas de suicidio despus de una depresin posparto ocurrida hace cincuenta y tres aos. La he sometido a terapia desde... Espera un momento interrumpo, tras aadir la posible edad en que tuvo el nio a los cincuenta y tres aos. Ya no estoy tan seguro de que esta Julie pueda interesarme. Quieres darme una idea de su aspecto? Puedo mostrarte una holografa, Bob. Hazlo. Inmediatamente se produce un rpido destello subliminal, y una mancha de color, y entonces veo a esta minscula seora tendida sobre una alfombra mi alfombra! en una esquina de la habitacin. Habla lentamente y sin mucho inters con alguien que no se ve. No oigo lo que dice, pero la verdad es que no me importa. Sigue le ordeno, y cuando nombres a tus pacientes, ensame cmo son. A las mil doscientas, Lorne Schofield. Un hombre viejsimo, con unos dedos que la artritis ha convertido en garras, que se coge la cabeza. A las mil trescientas, Frances Astritt. Una jovencita, que ni siquiera ha llegado a la adolescencia. A las mil cuatrocientas... Le dejo continuar un poco ms, todo el lunes y medio martes. No me imaginaba que trabajase tantas horas, pero pensndolo bien, una mquina no se cansa nunca. Una o dos pacientes parecen interesantes, pero no conozco a nadie, y no creo que ninguna valga ms que Yvette, Donna, S. Ya., o una docena de otras. Dejmoslo ordeno, y pienso unos minutos. Esto no es tan divertido como yo supona. Adems, mi tiempo se agota. Ya repetiremos el juego en otra ocasin digo. Ahora hablemos de m. Qu te gustara saber, Bob? Lo que normalmente no me haces saber. Diagnstico. Pronstico. Observaciones generales sobre mi caso. La clase de persona que crees que soy, en realidad. El paciente Robinette Stefley Broadhead empieza inmediatamente, revela ligeros sntomas depresivos, bien compensados por un activo estilo de vida. La razn aducida por l para buscar ayuda

69

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

psiquitrica es depresin y desorientacin. Muestra sentimientos de culpabilidad y presenta una afasia selectiva en el nivel consciente sobre diversos episodios que se repiten como smbolos en sus sueos. Su instinto sexual es bastante bajo. Sus relaciones con mujeres son generalmente insatisfactorias, a pesar de que su orientacin psicosexual sea predominantemente heterosexual en el ochenta por ciento de... ...Estupideces exclamo yo, en una reaccin tarda frente al instinto sexual bajo y las relaciones insatisfactorias. Pero no tengo ganas de discutir con l y, de todos modos, l dice voluntariamente en ese momento: Debo informarte, Bob, de que tu tiempo casi ha concluido. Ahora tendras que pasar a la sala de recuperacin. Bobadas! De qu tengo que recuperarme? Sin embargo, tomo en cuenta su primera observacin. Est bien digo, vuelve a tu estado normal. Anulo la orden... es eso todo lo que debo decir? Est anulada? S, Robbie. Has vuelto a hacerlo! grito. Decdete de una vez por uno u otro nombre! Te llamo por el trmino apropiado a tu estado de nimo, o al estado de nimo que yo quiero provocar en ti, Robbie. Y ahora quieres que sea un nio?... No, dejemos eso. Escucha digo, ponindome en pie, recuerdas toda nuestra conversacin mientras yo te ordenaba que hablaras? Claro que s, Robbie. Y despus aade de su propia cosecha, aunque ya pasen diez o veinte segundos de mi hora: Ests satisfecho, Robbie? Qu? Ha quedado bien demostrado, para tu propia satisfaccin, que slo soy una mquina? Que puedes controlarme en cualquier momento? Me detengo en seco. Es eso lo que hago? pregunto, sorprendido. Y despus: Bueno, supongo que s. Eres una mquina, Sigfrid. Puedo controlarte. l me contesta, cuando estoy a punto de salir. La verdad es que siempre lo hemos sabido, no crees? Lo que t temes realmente... el lugar donde sientes que se necesita control... no est dentro de ti mismo?

Captulo 20 Cuando pasas varias semanas consecutivas cerca de otra persona, tan cerca que conoces cada hipo, cada olor y cada rasguo de su piel, acabis odindoos mutuamente o tan compenetrados que no puedes desligarte aunque quieras. A Klara y a m nos sucedieron ambas cosas. Nuestro pequeo episodio amoroso se haba convertido en una relacin de hermanos siameses. No haba ningn romance en ella. Entre nosotros no haba espacio suficiente para que se produjera un romance. Y, sin embargo, yo conoca cada centmetro de Klara, cada poro y cada pensamiento, mucho mejor que si fuera mi propia madre. Y, del mismo modo, desde su seno hacia el exterior. Estaba rodeado por Klara. Y, exactamente igual, ella estaba rodeada por m; cada uno de los dos defina el universo del otro, y haba veces en que yo (y estoy seguro de que ella tambin) deseaba con toda mi alma abrirme paso y volver a respirar el aire del exterior. El mismo da que regresamos, sucios y agotados, nos dirigimos automticamente hacia las habitaciones de Klara. All era donde estaba el bao privado, haba mucho sitio, y todo estaba preparado para nosotros, as que nos dejamos caer sobre la cama igual que un matrimonio cansado de tanto hacer maletas. Slo que no ramos un matrimonio. Yo no tena ningn derecho sobre ella. Durante el desayuno del da siguiente (tocino canadiense de la Tierra y huevos, escandalosamente caro, pia natural, cereal con crema autntica, cappuccino), Klara se empe en recordrmelo pagando ostentosamente la cuenta. Yo reaccion tal como ella quera. Dije: No tienes por qu hacerlo. Ya s que eres ms rica que yo. Y te gustara saber hasta qu punto me contest ella, sonriendo dulcemente. La verdad es que ya lo saba. Shicky me lo haba dicho. Tena setecientos mil dlares y pico en su cuenta. Lo bastante para volver a Venus y vivir all el resto de su vida en una razonable seguridad si as lo deseaba, aunque yo no comprenda que alguien desee vivir en Venus. Quizs sta fuese la razn de que permaneciera en Prtico sin tener ninguna necesidad. Todos los tneles se parecen mucho.

70

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Tendras que decidirte a nacer dije, terminando mi pensamiento en voz alta. No puedes quedarte eternamente en el seno de tu madre. Ella se mostr sorprendida, pero me sigui el juego. Querido Bob dijo, sacndome un cigarrillo del bolsillo y permitiendo que se lo encendiera, t tendras que aceptar el hecho de que tu madre est muerta. Me resulta muy pesado tratar de no olvidar que debo seguir rechazndote para que puedas cortejarla a travs de m. Comprend que hablbamos sin entendernos pero, por otro lado, comprend que en realidad no era as. El propsito verdadero de nuestra conversacin no era comunicarse sino herir. Klara dije cariosamente, sabes que te quiero. Me preocupa que hayas llegado a los cuarenta sin haber tenido jams una relacin buena y duradera con un hombre. Ella se ri con cierto nerviosismo. Cario repuso, tena la intencin de hablar contigo acerca de eso. Esta nariz... Hizo una mueca. Anoche, en la cama, a pesar de lo cansada que estaba, pens que iba a vomitar hasta que diste media vuelta. Quiz, si bajaras al hospital, podran destaponrtela... Bueno, incluso yo poda olerlo. No s qu pasa con el algodn hidrfilo podrido, pero no es agradable. As que le promet hacerlo y entonces, para castigarla, no termin mi racin de cien dlares de pia natural y ella, para castigarme, empez a cambiar nerviosamente de sitio las pertenencias que yo tena en sus armarios, a fin de guardar el contenido de su mochila. As pues, lo ms natural fue decirle: No lo hagas, querida. A pesar de lo mucho que te amo, creo que me mudar a mi propia habitacin durante un tiempo. Ella alarg una mano y me acarici el brazo. Me quedar muy sola dijo, apagando el cigarrillo. Ya me he acostumbrado a despertarme junto a ti. Adems... Recoger mis cosas cuando vuelva del hospital contest. Aquella conversacin no acababa de gustarme y no quera prolongarla. Es la clase de peleas entre un hombre y una mujer que trato de achacar a la tensin premenstrual siempre que es posible. Me gusta la teora, pero desgraciadamente en este caso me enter de que no explicaba la actitud de Klara, y desde luego nunca explica la ma.

UNA NOTA SOBRE EXPLOSIONES Doctor Asmenion: Naturalmente, si pueden obtener datos de una nova, o en especial de una supernova, vale la pena que lo hagan. Mientras tiene lugar, quiero decir, Despus no sirve de mucho. Y siempre han de buscar nuestro propio sol, y si logran identificarlo hagan todas las grabaciones que puedan, en todas las frecuencias, alrededor de la zona inmediata... hasta, oh, hasta cinco grados en ambas direcciones. Con una ampliacin mxima. Pregunta: Por qu, Danny? Doctor Asmenion: Bueno, quizs estn al otro lado del sol y puedan ver algo como la Estrella de Tycho, o la Nebulosa de Cncer, que es lo que qued de la supernova 1.054 de Tauro. Quizs obtengan una imagen de cmo era la estrella antes de explotar. Esto valdra, bueno, no lo s, cincuenta o cien mil como mnimo.

En el hospital me hicieron esperar ms de una hora, y despus vi las estrellas. Sangr como un cerdo, manchndome toda la camisa y los pantalones, y cuando me sacaron los interminables metros de algodn que Ham Tayeh me haba metido en la nariz para evitar que me desangrara, sent exactamente igual como si me arrancasen la piel a tiras. Lanc un alarido. La pequea anciana japonesa que trabajaba aquel da como ayudante me recomend que tuviera paciencia. Oh, cllese, por favor dijo. Parece el loco recin llegado que se ha suicidado. Ha estado gritando ms de una hora. La apart con violencia, mientras me apretaba la nariz con la otra mano para detener la sangre. La ansiedad me consuma. Qu? Quiero decir, cmo se llamaba? Me cogi la mano y sigui curndome.

71

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

No lo s... oh, espere un momento. Usted no ser uno de los tripulantes de su nave, verdad? Es lo que estoy tratando de averiguar. Era Sam Kahane? De pronto se hizo ms humana. Lo siento muchsimo dijo. Creo que ste era su nombre. Iban a ponerle una inyeccin para calmarle, y l arrebat la aguja al doctor y.. bueno, se la clav en el corazn. Verdaderamente, el da no poda haber empezado mejor. Al final me cauteriz. Voy a taponrsela un poco dijo. Maana puede sacarse la gasa usted mismo, pero tenga cuidado, y si tiene una hemorragia venga a toda prisa. Me dej marchar, como alguien a quien han dado un golpe en la cabeza. Fui a la habitacin de Klara para cambiarme de ropa, y el da sigui tan mal como antes. Maldito gminis me espet. La prxima vez que haga un viaje, ser con un tauro como ese Metchnikov. Qu ocurre, Klara? Nos han dado una bonificacin. Doce mil quinientos! Dios mo, mi sirvienta gana ms slo en propinas! Cmo lo sabes? Yo ya haba dividido $ 12.500 por cinco, y casi inmediatamente me pregunt si, en las actuales circunstancias, no lo dividiran por cuatro. Han llamado por el telfono P hace diez minutos. Seor! El peor viaje que he hecho en mi vida, y saco menos de lo que vale una ficha verde en el casino. Entonces se fij en mi camisa y se enterneci un poco. Bueno, no es culpa tuya, Bob, pero los gminis siempre han sido as. Tendra que haberlo supuesto. A ver si encuentro ropa limpia. Dej que se ocupara de esto pero, de todos modos, no me qued. Recog mis cosas, me dirig hacia un pozo de bajada y ped que me guardaran las maletas en la oficina de registros, donde firm una solicitud para que me devolvieran la habitacin y llam por telfono. Cuando Klara mencion el nombre de Metchnikov, me acord de algo que quera hacer. Metchnikov gru un poco, pero finalmente accedi a verme en el aula de clase. Como es natural, yo llegu antes. l se present al cabo de unos minutos, se detuvo en el umbral, mir a su alrededor y pregunt: Dnde est esa chica, como se llame? Klara Moynlin. Una respuesta modelo. Hum. Desliz el ndice por cada una de sus patillas, que se unan debajo de su barbilla. Adelante, entonces. Echando a andar, me dijo: La verdad es que probablemente ella sacara ms que t de todo esto. Supongo que s, Dane. Hum. Titube un instante junto a la protuberancia del suelo que marcaba la entrada a una de las naves de instruccin, despus se encogi de hombros, abri la compuerta y pas al interior. Mientras le segua, pensaba que se mostraba extraamente abierto y generoso. Ya estaba agachado frente al panel del selector de rumbo, cambiando nmeros. Llevaba una lista de datos procedentes de la computadora central de la Corporacin; yo saba que marcaba una de las combinaciones establecidas, as que no me sorprendi que obtuviera el color casi inmediatamente. Ajust el sintonizador y aguard, mirndome por encima del hombro, hasta que todo el tablero se colore de rosa. Est bien dijo. Una combinacin buena y clara. Ahora observa la parte inferior del espectro. Se refera a la lnea ms corta de diversos colores que discurra junto al lado derecho del tablero, del rojo al violeta. El violeta estaba abajo, y los colores se sucedan unos a otros sin interrupcin, excepto algunas lneas ocasionales de color vivo o negro. Parecan exactamente iguales que lo que los astrnomos llamaban lneas Fraunhofer, cuando no tenan otro medio de saber la constitucin de una estrella o un planeta ms que estudindolo a travs de un espectroscopio. No lo eran. Las lneas Fraunhofer muestran los elementos presentes en una fuente de radiacin (o en algo que se haya interpuesto entre la fuente de radiacin y t). stas mostraban Dios sabe qu. Dios y, tal vez, Dane Metchnikov. ste casi sonrea, y estaba asombrosamente hablador. Esa franja de tres lneas oscuras en el azul dijo. La ves? Parece estar relacionada con el peligro de la misin. Por lo menos, eso es lo que demuestran los resultados de la computadora, ya que

72

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

cuando hay seis franjas o ms, las naves no regresan. Haba logrado captar toda mi atencin. Dios mo! exclam, pensando en todas las buenas personas que haban muerto por no saberlo . Por qu no nos ensean estas cosas en la escuela? l contest pacientemente (para ser l): Broadhead, no seas estpido. Todo esto es nuevo. Y gran parte de ello son suposiciones. Ahora bien, la correlacin entre el nmero de lneas y el riesgo no es tan efectiva por debajo de seis. Es decir, si crees que debe haber una lnea por cada grado de peligro adicional, te equivocas. Sera lgico pensar que las combinaciones de cinco franjas tuvieran fuertes porcentajes de prdidas, y que cuando no hubiese ninguna franja no habra ninguna prdida. Lo malo es que no sucede as. El mayor ndice de seguridad parece darse con una o dos franjas. Tres no est mal, tampoco, pero ha habido algunas prdidas. Es aproximadamente el mismo caso que cuando no hay ninguna franja. Por vez primera empec a pensar que quiz los investigadores cientficos de la Corporacin se merecieran sus elevados sueldos. Entonces, por qu no limitan los lanzamientos a aquellas naves que tengan una combinacin segura? En realidad no estamos seguros de que sean seguras dijo Metchnikov, tambin pacientemente para tratarse de l. Su tono era mucho ms terminante que sus palabras. Adems, las naves acorazadas deberan soportar ms riesgos que las normales. Deja de hacer preguntas tontas, Broadhead. Lo siento. Me encontraba incmodo, agachado detrs de l y mirando por encima de su hombro, de forma que cuando se volva para hablarme, sus largas patillas casi me rozaban la nariz. Sin embargo, no quera cambiar de posicin. Mira aqu arriba, en el amarillo. Seal cinco franjas muy brillantes. Esta lectura parece estar relacionada con el xito de la misin. Slo Dios sabe lo que estamos midiendo, o lo que medan los Heechees, pero en trminos de recompensas monetarias a las tripulaciones, hay una relacin bastante clara entre el nmero de lneas de esta frecuencia y la cantidad de dinero que reciben las tripulaciones. Vaya! Prosigui como si yo no hubiera dicho nada. Ahora bien, como es lgico, los Heechees no instalaron un medidor para calibrar lo que t o yo podramos ganar en regalas. Tiene que medir alguna otra cosa, quin sabe qu. Quiz registre la densidad de poblacin que hay en la zona, o el desarrollo tecnolgico. Quiz sea una Guide Michelin, y lo nico que indique es un restaurante de cuatro estrellas en esa rea. Pero aqu est. Por lo general, las expediciones de cinco franjas amarillas obtienen unas ganancias cincuenta veces mayores que las de dos franjas y diez veces mayores que casi todas las dems. Se volvi nuevamente de modo que su cara estaba a unos doce centmetros de la ma, y me mir fijamente a los ojos. Quieres ver alguna otra combinacin? pregunt, con un tono de voz que exiga una respuesta negativa, y desde luego la obtuvo. Est bien. Y entonces se call. Yo me puse en pie y retroced unos pasos. Una pregunta, Dane. Debes tener algn motivo para decirme todo esto antes de que se haga pblico: cul es? Tienes razn contest. Quiero a esa chica, como se llame, en mi tripulacin, si voy en una Tres o una Cinco. Klara Moynlin. Lo que sea. Se las arregla bien, no ocupa mucho espacio, sabe... bueno, sabe tratar a la gente mejor que yo. A veces tropiezo con dificultades en las relaciones interpersonales explic. Naturalmente, eso slo en el caso de que tome una Tres o una Cinco, y no tengo ningn inters en hacerlo. Si encuentro una Uno es lo que escoger. Pero si no hay ninguna Uno con una buena combinacin, quiero llevarme a alguien en quien pueda confiar, que no me moleste, que tenga experiencia, sepa manejar una nave... todo esto. T tambin puedes venir, si quieres. Cuando volv a mi habitacin, Shicky se present casi antes de que empezara a deshacer las maletas. Se alegr de verme. Siento que el viaje fuera infructuoso dijo con su acostumbrada caballerosidad y gentileza. Es una lstima lo de tu amigo Kahane.

73

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Me haba trado un frasco de t, y se encaram a la cmoda de enfrente de la hamaca, igual que la primera vez. El catastrfico viaje se hallaba casi desterrado de mi mente, que estaba llena de halageas visiones para el porvenir, despus de mi charla con Dane Metchnikov. No pude evitar hablar de ello; cont a Shicky todo lo que Dane me haba dicho. Me escuch como un nio al que le cuentan un cuento de hadas, con los ojos brillantes. Qu interesante! exclam. Haba odo rumores de que pronto nos convocaran a todos para recibir instrucciones. Pinsalo, si podemos salir sin miedo a la muerte o... Titube, agitando sus alas. No es tan seguro, Shicky dije yo. No, claro que no. Pero es un paso adelante, no ests de acuerdo? Titube de nuevo, mientras yo beba un trago de aquel inspido t japons. Bob dijo, si vas en ese viaje y necesitas a alguien ms... Bueno, es verdad que no os sera de mucha utilidad en el mdulo, pero en rbita soy tan bueno como cualquier otro. Ya lo se, Shicky repuse con tacto. Lo sabe tambin la Corporacin? Me aceptaran como tripulante en una misin que nadie quisiera. Comprendo. No dije que yo no querra tomar parte en una misin que nadie quisiera. Shicky ya lo saba. Era uno de los grandes veteranos de prtico. Segn los rumores, lleg a ahorrar una gran fortuna, suficiente para el Certificado Mdico Completo y todo lo dems. Pero la haba regalado o perdido, y se haba quedado, convertido en un invlido. S que comprenda lo que yo estaba pensando, pero yo estaba muy lejos de comprender a Shikitei Bakin. Me dej sitio mientras yo guardaba mis cosas, y charlamos sobre amigos mutuos. El viaje de Sheri no haba regresado. Naturalmente, an no existan motivos de preocupacin. Poda estar fuera varias semanas ms sin tener que pensar en un desastre. Una pareja de congoleos que viva justo al otro lado del pasillo haba trado un enorme cargamento de molinetes de oraciones desde una estacin Heechee desconocida hasta ahora, en un planeta cercano a una estrella F-2 al final del brazo de Orin. Haban dividido un milln de dlares en tres partes, y se haban llevado el dinero a Mungbere. Los Forehand... Louise Forehand hizo su aparicin mientras hablbamos de ellos. He odo voces dijo, estirando el cuello para darme un beso. Siento lo de tu viaje. Gajes del oficio. Bueno, de todos modos, bienvenido. Me temo que yo tampoco he tenido ms suerte que t. Una estrellita insignificante, ningn planeta a la vista... no puedo imaginarme por qu los Heechees marcaran un rumbo hacia ella. Sonri, acaricindome cariosamente los msculos de la nuca. Qu tal si te doy una fiesta de bienvenida esta noche? O es que Klara y t estis...? Me encantara repuse, y ella no dijo nada ms sobre Klara. Sin duda el rumor ya haba circulado; los tam-tams de Prtico sonaban da y noche. Se fue a los pocos minutos. Una seora encantadora dije a Shicky, cuando se hubo ido. Una familia encantadora. No te ha parecido preocupada? Me temo que s, Robinette, me temo que s. Su hija Lois ya debiera haber regresado. Ha habido muchas penas en esa familia. Le mir y l aadi: No, no me refiero a Willa ni al padre; estn fuera, pero no retrasados. Tenan un hijo. Lo s. Henry, me parece. Le llamaban Hat. Muri poco antes de que vinieran. Y ahora Lois. Inclin la cabeza, se acerc aleteando cortsmente y cogi la tetera vaca. Ahora debo irme a trabajar, Bob. Cmo van las hiedras? Contest tristemente: Por desgracia, ya no ocupo el puesto de antes. Emma no me consideraba un ejecutivo adecuado. Oh! Qu haces? Mantengo Prtico estticamente atractivo repuso. Creo que t lo llamaras basurero. No supe qu decir. Prtico era un sitio muy sucio; debido a la escasa gravedad, cualquier trozo de papel o plstico de poco peso flotaba dentro del asteroide. No podas barrer el suelo. Todo sala volando. Yo haba visto a los basureros recogiendo trozos de peridico y colillas con unos pequeos aspiradores bombeados a mano, e incluso haba pensado en hacer ese trabajo si no tena ms remedio. Pero no me gustaba que Shicky lo hiciera. l segua el hilo de mis pensamientos sin dificultad.

74

Prtico
en m.

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

No importa, Bob. De verdad, me gusta el trabajo. Pero... por favor, si necesitas un tripulante, piensa

Recog mi bonificacin y sald mi per cpita de tres semanas por adelantado. Compr varias cosas que necesitaba: ropa nueva, y algunas grabaciones musicales para quitarme a Mozart y Palestrina de los odos. Esto me dej con unos doscientos dlares en dinero. Doscientos dlares poda ser mucho y poda no ser nada. Significaban veinte copas en el Infierno Azul, o una ficha en la mesa de blackjack, o quiz media docena de comidas decentes fuera de la cooperativa de prospectores. As pues, tena tres posibilidades. Poda solicitar otro empleo y quedarme indefinidamente. Poda embarcar dentro de las tres semanas. Poda renunciar y volver a casa. Ninguna de las posibilidades era atractiva. Sin embargo, mientras no gastara ms de lo estrictamente necesario no tena que decidirme hasta dentro de, oh, mucho tiempo... unos veinte das. Resolv dejar de fumar y olvidarme de las comidas preparadas; de este modo poda fijarme un presupuesto de nueve dlares al da, para que mi per cpita y efectivo se agotaran al mismo tiempo. Llam a Klara. Me pareci cauta, pero amistosa a travs del telfono P, as que le habl cauta y amistosamente. No mencion la fiesta, y ella no mencion que quisiera verme aquella noche, o sea que dejamos las cosas as: tal como estaban. A m me pareci bien; no necesitaba a Klara para nada. Aquella noche, en la fiesta, conoc a una chica nueva llamada Doreen MacKenzie. En realidad, no era una chica; deba de tener unos doce aos ms que yo, y ya haba hecho cinco viajes. Lo ms interesante de ella era que tuvo xito en una ocasin. Haba vuelto a Atlanta con un milln y medio, gastado todo el dinero para convertirse en cantante de PV escritor, empresario, equipo de publicidad, anuncios, grabaciones, todo, y regresado a Prtico tras el fracaso de sus ilusiones. El otro factor es que era muy guapa. Sin embargo, a los dos das de conocer a Doreen, volv a llamar a Klara por el telfono P. Me dijo: Baja, y pareca ansiosa; yo llegu a los diez minutos, y estbamos en la cama a los quince. Lo malo de conocer a Doreen es que no la conoca a fondo. Era agradable, un gran piloto, pero no era Klara Moynlin. Cuando nos hallbamos acostados en la hamaca, sudorosos, relajados y exhaustos, Klara bostez, me revolvi el pelo, ech la cabeza hacia atrs y me mir fijamente. Oh, mierda exclam con soolencia; creo que esto es lo que llaman estar enamorado. Yo le contest galantemente. Es lo que hace girar al mundo. No, no eso, sino t. Ella mene la cabeza con pesar. A veces no puedo soportarte declar. Los sagitarios nunca se han llevado bien con los gminis. Yo soy un signo de fuego y t... bueno, los gminis siempre han sido unos desorientados. Me gustara que olvidaras esas tonteras repliqu. No se ofendi. Vamos a comer algo. Me deslic sobre el borde de la hamaca y me puse en pie, pues necesitaba hablar con ella sin tocarla. Querida Klara le dije, escchame bien; no puedo permitir que me mantengas porque te arrepentirs, antes o despus... y si no, yo estara esperando que lo hicieras, y me encontrara incmodo. No tengo dinero. Si quieres comer fuera del economato, come sola. Y no pienso aceptar tus cigarrillos, tus licores o tus fichas en el casino. Por lo tanto, si quieres ir a comer, ve sola, y ya nos encontraremos despus. Quiz podamos ir a dar un paseo. Suspir. Los gminis nunca han sabido administrar el dinero me dijo, pero pueden ser realmente encantadores en la cama. Nos vestimos, salimos y fuimos a comer, pero en la cooperativa de la Corporacin, donde haces cola, llevas una bandeja y comes de pie. La comida no es mala, si no piensas demasiado en los substratos de donde la obtienen. El precio es justo. No cuesta nada. Te aseguran que, si haces todas las comidas en el economato, ingieres un cien por cien ms de tus necesidades dietticas. Es cierto, pero tienes que comrtelo todo. Las protenas unicelulares y vegetales resultan incompletas consideradas independientemente, de modo que no puedes tomar la gelatina de soja o el budn bacteriano. Tienes que tomar ambas cosas. Otro de los factores negativos sobre las comidas de la Corporacin es que producen una gran cantidad de metano, el cual produce una gran cantidad de lo que todos los antiguos habitantes de Prtico recuerdan como el aire viciado de Prtico.

75

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Despus bajamos a los niveles inferiores, sin hablar demasiado. Supongo que ambos nos preguntbamos adnde bamos. No me refiero a aquel momento concreto. Te gustara explorar un poco? inquiri Klara. La tom de la mano mientras seguamos andando. Era muy curioso. Algunos de los viejos tneles cubiertos de hiedra que nadie usaba eran interesantes en grado sumo, y ms all de ellos estaban los polvorientos y desnudos lugares donde ni siquiera se haban molestado en plantar hiedra. Normalmente haba mucha luz a causa de las mismas paredes, que an despedan aquel resplandor azulado tan caracterstico del metal Heechee. A veces no ltimamente, pero no haca ms de seis o siete aos, se haban encontrado artefactos Heechee en esos muros, y nunca sabas cundo tropezaras con algo que mereciese una bonificacin. La idea no me entusiasm demasiado, porque nada resulta divertido cuando no tienes eleccin. Por qu no? dije, pero al cabo de unos minutos, cuando vi dnde estbamos, aad: Vayamos un rato al museo. Oh, de acuerdo repuso ella, sbitamente interesada. Sabes que han arreglado la sala circundante? Me lo ha dicho Metchnikov. La abrieron al pblico mientras estbamos fuera. As que cambiamos de direccin, bajamos dos niveles y salimos cerca del museo. La sala circundante era una estancia casi esfrica justo al lado del museo propiamente dicho. Era grande, diez metros de anchura o ms, y antes de entrar haba que ponerse unas alas como las de Shicky que estaban en una repisa junto a la puerta. Ni Klara ni yo las habamos usado antes, pero no nos pareci difcil. En primer lugar, en Prtico pesas tan poco que volar sera el modo ms fcil y mejor de circular, si en el asteroide hubiera sitios lo bastante grandes como para volar en su interior.

IGLESIA ANGLICANA DE PRTICO Prroco, reverendo Theo Durleigh. Comunin, domingo a las 10.30. Vsperas por encargo Eric Manier, que abandon su cargo de capillero el 1 de diciembre, ha dejado una huella indeleble en Todos Los Santos de Prtico y estamos en deuda con l por poner su ciencia a nuestra disposicin. Nacido en Elstree, Herts, hace 51 aos, se gradu como licenciado en Derecho por la Universidad de Londres y despus ingres en el cuerpo de abogados. Posteriormente fue empleado durante algunos aos en la compaa de gas de Perth. Si el hecho de que nos abandone nos causa tristeza por nosotros mismos, debemos alegrarnos de que haya realizado el deseo de su corazn y vuelva a su amado Herfordshire, donde espera dedicar sus aos de retiro a asuntos civiles, meditacin trascendental, y el estudio de la msica llana. Elegiremos un nuevo capillero el primer domingo que alcancemos un qurum de nueve parroquianos.

Abrimos la compuerta y nos dejamos caer dentro de la esfera, donde nos encontramos en medio de un verdadero universo. La sala estaba rodeada por paneles hexagonales, proyectados por alguna fuente que no se vea, probablemente dgitos con pantallas de cristal lquido. Qu bonito! exclam Klara. A nuestro alrededor haba una especie de globorama de lo que haban encontrado las naves exploradoras. Estrellas, nebulosas, planetas, satlites. A veces cada lmina mostraba una cosa independiente, de modo que haba unas ciento veintiocho escenas separadas. De repente, clic, todas cambiaban; otra vez clic, y empezaban a sucederse unas a otras, manteniendo unas la misma escena, y cambiando otras a algo nuevo. Otra vez clic, y se encenda todo un hemisferio con una vista en miniatura de la galaxia M-31 desde... Dios sabe dnde. Oye dije, realmente excitado, esto es grandioso! Y lo era. Era como tomar parte en todos los viajes realizados hasta el momento, sin el trabajo, las molestias y el constante miedo. No haba nadie ms que nosotros, y no pude entender por qu. Era maravilloso. Lo lgico habra sido que hubiese una cola largusima para entrar. Una lmina empez a mostrar una serie de fotografas de artefactos Heechee descubiertos por los prospectores: molinetes de oraciones de todos los colores,

76

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

mquinas para trazar paredes, los interiores de naves Heechee, algunos tneles... Klara exclam que ella conoca algunos, enclavados en Venus, aunque a m me pareca imposible que los distinguiese. Despus volvieron a aparecer fotografas del espacio. Algunas de ellas eran familiares. Reconoc las Plyades en una rpida instantnea de seis u ocho paneles, que se desvaneci y fue sustituida por una vista de Prtico Dos desde fuera, con el reflejo de dos jvenes estrellas del grupo en un lado. Vi algo que poda ser la Nebulosa Cabeza de Caballo, y una masa de gas y polvo que poda ser la Nebulosa Anillo de Lira o lo que un equipo de exploradores haba encontrado pocas rbitas antes y denominado Buuelo Francs, en el cielo de un planeta donde se haban detectado excavaciones Heechee, no alcanzadas todava, bajo un mar de hielo. Nos quedamos media hora o ms, hasta tener la impresin de estar viendo las mismas cosas una y otra vez, y entonces nos elevamos hacia la compuerta, devolvimos las alas, y nos sentamos a fumar un cigarrillo en una amplia zona del tnel que haba fuera del museo. Dos mujeres que reconoc vagamente como miembros del equipo de mantenimiento de la Corporacin pasaron junto a nosotros, llevando unas alas enrolladas y atadas a la espalda. Hola, Klara salud una de ellas. Has estado dentro? Klara asinti. Es maravilloso dijo. Disfrtalo mientras puedas coment la otra. La semana que viene te costar cien dlares. Maana instalaremos un sistema de lectura grabada por telfono P, y harn la inauguracin antes de que lleguen los prximos turistas. Vale la pena dijo Klara, pero despus me mir. Yo me di cuenta de que, a pesar de todo, estaba fumando uno de sus cigarrillos. A cinco dlares la cajetilla no poda permitirme ese lujo, pero resolv comprar por lo menos una con el presupuesto de aquel da, y asegurarme de que ella me cogiera los mismos que yo le haba cogido. Quieres andar un poco ms? me pregunt. Quiz dentro de un rato contest. Me habra gustado saber cuntos hombres y mujeres haban muerto para tomar las hermosas fotografas que acabbamos de ver, porque volva a enfrentarme con el hecho de que tarde o temprano debera someterme a la mortal lotera de las naves Heechee, o renunciar. Me preguntaba si la nueva informacin que Metchnikov me haba dado supondra una gran diferencia. Ahora todo el mundo hablaba de ello; la Corporacin haba programado un anuncio por todos los telfonos para el da siguiente. Esto me recuerda una cosa dije. Has dicho que habas visto a Metchnikov? Me preguntaba cundo me hablaras de eso contest. Desde luego. Me llam para decirme que te haba enseado la clave de colores, as que baj y me hizo la demostracin. Qu opinas, Bob? Apagu el cigarrillo. Creo que todos los habitantes de Prtico se pelearn por conseguir los buenos lanzamientos, eso es lo que opino. Quiz Dane sepa algo. Ha estado trabajando con la Corporacin. No lo dudo. Me desperec y volv a apoyarme, balancendome en la escasa gravedad y reflexionando. No es tan amable como supones, Klara. Quiz nos lo comunicara, si se presentase algo bueno, pero querr algo a cambio. Klara esboz una sonrisa. Estoy segura de que me lo dira. A qu te refieres? Oh, me llama de vez en cuando. Quiere una cita. Oh, mierda, Klara. A estas alturas, yo ya estaba bastante irritado. No slo por Klara, y no slo por Dane. Por el dinero. Por el hecho de que, si quera volver a la sala circundante la semana prxima, me costara la mitad de lo que tena ahorrado. Por la oscura imagen que se presentaba antes de tiempo y por la que tendra que decidirme nuevamente a hacer algo que me daba mucho miedo repetir. Yo no confiara en ese hijo de perra mientras no... Oh, clmate, Bob. No es tan mal tipo dijo ella, encendiendo otro cigarrillo y dejando el paquete al alcance de mi mano. Sexualmente, podra ser interesante. Esos tauro rudos, toscos y secos... la cuestin es que t tienes tanto que ofrecerle como yo. De qu ests hablando? Pareci realmente sorprendida.

77

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Pensaba que ya sabas que le gustan las dos cosas. Nunca me ha dado ninguna indicacin... Pero me interrump, recordando lo mucho que se me haba acercado cuando estbamos hablando, y lo incmodo que yo me encontraba con l dentro de la cpsula. Quiz no seas su tipo brome, sonriendo. Slo que no fue una sonrisa agradable. Un par de tripulantes chinos, que salan del museo, nos miraron con inters, y desviaron cortsmente la mirada. Largumonos de aqu, Klara. Fuimos al Infierno Azul y, naturalmente, yo insist en pagar mi parte de la consumicin. Cuarenta y ocho dlares tirados por la ventana en una hora. Y no fue tan divertido. Terminamos en su habitacin y otra vez en la cama. Esto tampoco fue muy divertido. Nuestra pelea segua en el aire cuando terminamos. Y el tiempo segua corriendo. Hay personas que nunca sobrepasan un cierto punto en su desarrollo emocional. No pueden llevar una vida normal, despreocupada y de concesiones mutuas con un compaero sexual ms que un corto espacio de tiempo. Hay algo en su interior que no tolera la felicidad. Cuanto mayor es sta, ms necesidad tienen de destruirla. Mientras estaba en Prtico con Klara, empec a sospechar que yo era una de esas personas. Y Klara tambin. Nunca haba sostenido una relacin con un hombre durante ms de unos pocos meses en su vida; ella misma me lo dijo. Yo ya estaba bastante cerca de lograr un rcord con ella. Y esto empezaba a ponerla nerviosa. En ciertos aspectos, Klara era mucho ms adulta y responsable de lo que yo jams llegara a ser. Por ejemplo, la forma en que lleg a Prtico. No gan la lotera para pagarse el billete. Trabaj y ahorr, haciendo toda clase de sacrificios, durante un perodo de varios aos. Era una competente piloto aeronutica con una licencia de gua y ttulo de ingeniera. Haba vivido como un monje ganando un sueldo que le hubiera permitido tener un piso de tres habitaciones en los tneles Heechee de Venus, vacaciones en la Tierra, y el Certificado Mdico Completo. Saba ms que yo acerca del cultivo de alimentos en substratos de hidrocarburos, a pesar de todos mis aos en Wyoming. (Haba invertido dinero en una fbrica alimenticia de Venus, y nunca en su vida haba puesto un dlar en algo que no entendiera totalmente.) Cuando salimos juntos, ella era la tripulante ms antigua. Ella era a quien Metchnikov quera como compaera de tripulacin si es que quera a alguien, no a m. Haba sido mi profesora! Y, sin embargo, entre nosotros dos era tan inepta y rencorosa como yo lo haba sido con Sylvia, o con Deena, Janice, Liz, Ester, o cualquiera de los otros romances de dos semanas que haban terminado mal durante los aos posteriores a SyIvia. Ella lo atribua a que yo era gminis y ella sagitario. Los sagitarios eran profetas. Los sagitarios adoraban la libertad. Nosotros, los pobres gminis, slo ramos atolondrados e indecisos. No me extraa me dijo gravemente una maana, mientras desayunbamos en su habitacin (no acept ms que un par de sorbos de caf) que no puedas decidirte a hacer otro viaje. No es slo cobarda fsica, querido Robinette. Una parte de tu doble naturaleza quiere triunfar, y la otra quiere fracasar. Me pregunto a cul de las dos dejars ganar. Yo le contest de un modo bastante ambiguo. Dije: Encanto, vete a frer esprragos. Ella se ech a rer, y el da transcurri sin novedad. Se haba apuntado un nuevo tanto. La Corporacin hizo su esperado anuncio, y hubo una inmensa agitacin de conferencias y planes, adivinanzas e interpretaciones, entre todos nosotros. Fueron unos das muy emocionantes. La Corporacin revis los archivos de la computadora principal y escogi veinte lanzamientos con escaso riesgo y posibilidades de grandes beneficios. Fueron suscritos, equipados y lanzados al cabo de una semana. Y yo no estuve en ninguno de ellos, y tampoco Klara; y tratamos de no discutir por qu. Sorprendentemente, Dane Metchnikov no sali en ninguna de estas naves. Saba algo, o afirmaba saberlo. Por lo menos, no lo neg cuando yo se lo pregunt; se limit a mirarme despectivamente y no me contest. Incluso Shicky estuvo a punto de irse. Fue derrotado apenas una hora antes del lanzamiento por el muchacho finlands que nunca haba encontrado a nadie con quien hablar; haba cuatro sauditas que queran permanecer juntos, y escogieron al joven finlands para llenar una Cinco. Louise Forehand tampoco se march, pues esperaba el regreso de algn miembro de su familia, a fin de preservar una especie de continuidad. Ahora podas comer en el economato de la Corporacin sin necesidad de hacer cola, y haba habitaciones vacas en ambos lados de mi tnel. Y, una noche, Klara me dijo: Bob, creo que voy a ir a un psiquiatra.

78

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Di un salto. Fue una sorpresa. Peor que esto, una traicin. Klara saba lo de mi primer episodio psicpata y lo que yo pensaba de los psicoterapeutas. Retuve las primeras diez o doce cosas que se me ocurrieron decirle, tcticas: Me alegro; ya era hora; hipcritas: Me alegro, y no dejes de decirme en qu puedo ayudarte; estratgicas: Me alegro, y quiz tambin yo debiera ir, si pudiese permitrmelo. Contuve la nica respuesta sincera, que habra sido: Interpreto este movimiento de tu parte como una condena que me haces a m mismo por hacerte doblar la cabeza. No dije absolutamente nada, y al cabo de un momento prosigui: Necesito ayuda, Bob. Estoy confundida. Esto me emocion, y le tend la mano. Ella se limit a colocarla sobre la ma, sin apretrmela ni retirarla. Dijo: Mi profesor de psicologa deca que ste era el primer paso..., no, el segundo. El primer paso cuando tienes un problema es saber que lo tienes. Bueno, eso ya lo s desde hace tiempo. El segundo paso es tomar una decisin: Quieres seguir tenindolo, o quieres poner algn remedio? He decidido poner algn remedio. Adnde irs? pregunt, evasivo. No lo s. Los grupos no parecen solucionar gran cosa. La computadora de la Corporacin tiene una mquina-psiquiatra a nuestra disposicin. Esto sera lo ms barato. Lo barato siempre es barato repuse yo. Pas dos aos con esa clase de mquinas cuando era ms joven, despus de que... de que tuviera un pequeo problema. Y llevas veinte aos en funcionamiento desde entonces contest razonablemente. Me decidir por esto. De momento, por lo menos. Le acarici la mano. Cualquier cosa que hagas estar bien hecha le dije amablemente. Siempre he credo que t y yo podramos llevarnos mejor si olvidaras todas esas tonteras sobre los derechos de nacimiento. Me imagino que todos lo hacemos, pero preferira que te enfadaras conmigo por m mismo que porque acto igual que tu padre o algo as. Ella dio media vuelta y me mir. Incluso a la plida luz del metal Heechee pude ver la sorpresa reflejada en su cara. De qu ests hablando? Pues... de tu problema, Klara. S que te ha costado mucho admitir que necesitabas ayuda. Bueno, Bob repuso, eso es cierto, pero t pareces ignorar cul es el problema. Mi relacin contigo no es el problema. T puedes ser el problema. No lo s. Lo que me preocupa es apoltronarme, no ser capaz de tomar una decisin, dejar pasar tanto tiempo antes de salir otra vez... y, no te ofendas, escoger a un gminis como t por compaero. Odio esas idioteces astrolgicas! T s que tienes una personalidad complicada, Bob, ya lo sabes. Y, al parecer, yo me apoyo en ella. No quiero vivir as. Los dos habamos terminado por despertarnos completamente y pareca que slo tenamos dos caminos que tomar. Podamos recurrir al pero-t-decas-que-me-amabas, pero-yo-no-puedo-soportar-estaescena, acabando probablemente con ms sexo o una ruptura definitiva; o podamos hacer algo que nos ayudara a olvidarlo todo. Los pensamientos de Klara siguieron la misma direccin que los mos, porque se desliz de la hamaca y empez a vestirse. Vayamos al casino dijo vivamente. Esta noche me siento inspirada. No haba llegado ninguna nave, y ni un solo turista. Por otra parte, tampoco haba muchos prospectores, tras las numerosas salidas de las ltimas semanas. La mitad de las mesas del casino estaban cerradas, con las fundas de tela verde por encima. Klara encontr un asiento en la mesa de blackjack, firm el recibo de un montn de marcadores de cien dlares, y el tallador me dej sentar junto a ella sin jugar. Ya te haba dicho que hoy tendra suerte dijo cuando, al cabo de diez minutos, haba ganado ms de dos mil dlares a la casa. Lo ests haciendo muy bien la anim, pero la verdad es que aquello no me diverta nada. Me levant y di unas vueltas por la sala. Dane Metchnikov meta prudentemente monedas de cinco dlares en las mquinas, pero no tena aspecto de querer hablar conmigo. No haba nadie que jugase al bacar. Dije a Klara que iba a tomar un caf en el Infierno Azul (cinco dlares, pero en momentos de tan poca clientela como ste seguiran llenndome la taza por nada). Ella me dirigi una sonrisa de perfil sin apartar los ojos de sus cartas.

79

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

En el Infierno Azul, Louise Forehand sorba un petardo de gasolina y agua..., bueno, en realidad no era un petardo de gasolina, sino un anticuado whisky blanco hecho con lo que aquella semana se haba cultivado en los tanques hidropnicos. Alz la mirada con una sonrisa de bienvenida, y me sent junto a ella. De repente se me ocurri pensar que siempre estaba sola. No tena por qu. Era... bueno, no s exactamente cmo era, pero pareca la nica persona de Prtico incapaz de amenazar, censurar o exigir. Todos los dems, o bien queran algo que yo no quera dar, o rechazaban lo que yo les ofreca. Louise era otra cosa. Deba tener unos doce aos ms que yo, y era realmente atractiva. Como yo, slo llevaba la ropa estndar de la Corporacin, un mono corto de tres apagados colores. Pero ella se lo haba transformado, convirtindolo en un traje de dos piezas con ajustados shorts, el estmago descubierto, y una especie de chaqueta abierta y suelta. Me di cuenta de que me observaba hacer inventario, y me sent repentinamente confuso. Tienes buen aspecto dije. Gracias, Bob. Todo es equipo original fanfarrone, sonriendo. Nunca he podido permitirme el lujo de llevar otra cosa. No necesitas nada que no tengas le contest sinceramente, y ella cambi de tema.

INFORME DE LA MISIN Nave A3-7, Viaje 022D55. Tripulacin: S. Rigney, E. Tsien, M. Sindler. Tiempo de trnsito 18 das o horas. Posicin cercanas Xi Pegasi A. Sumario. Emergimos en rbita cerca de un pequeo planeta aproximadamente a 9 U.A. del primario. El planeta est cubierto de hielo, pero detectamos radiacin Heechee en un lugar prximo al ecuador. Rigney y Mary Sindler aterrizaron cerca y, con algunas dificultades, pues el sitio era montaoso, llegaron a una zona clida y desprovista de hielo en la cual haba una bveda metlica. Dentro de la bveda haba numerosos artefactos Heechee, incluidos dos mdulos de aterrizaje vacos, equipo domstico de uso desconocido y un serpentn calentador. Logramos transportar la mayor parte de artculos pequeos a la nave. Result imposible desactivar el serpentn calentador, pero lo reducimos a un nivel de funcionamiento bajo y lo guardamos en el mdulo para el regreso. A pesar de ello, Mary y Tsien estaban seriamente deshidratados y en coma cuando aterrizamos. Evaluaciones de la Corporacin: serpentn calentador analizado y reconstruido. Recompensa de $ 3.000.000 para la tripulacin en concepto de regalas. Otros artefactos no analizados todava. Recompensa de $ 25.000 por kilo, total $ 675.000, en concepto de derechos de futura explotacin, si la hay.

Pronto llegar una nave exclam. Dicen que ha estado mucho tiempo fuera. Bueno, yo saba lo que esto significaba para ella, y explicaba que estuviese en el Infierno Azul en vez de en la cama. Saba que se hallaba preocupada por su hija, pero no dejaba que esto la paralizase. Su actitud frente a los viajes de exploracin tambin era muy buena. Tena miedo de salir al espacio, lo cual era lgico. Pero no dejaba que esto le impidiera ir, lo cual yo admiraba mucho. Esperaba el regreso de algn miembro de su familia para volver a enrolarse, tal como haban convenido, a fin de que el que regresara siempre encontrase a alguien de la familia esperando. Me cont algo ms de ellos. Haban vivido, si es que a esto se le puede llamar vivir, en las trampas de turistas que hay en el Huso de Venus, sobreviviendo a duras penas, principalmente gracias a los cruceros. All haba mucho dinero, pero tambin haba mucha competencia. Descubr que, en cierta poca de su vida, montaron un nmero de cabaret: canciones, bailes, chistes. Deduje que no eran malos, por lo menos segn las normas de Venus. Pero los pocos turistas que acudan a lo largo de casi todo el ao tenan tantos pjaros de presa luchando por un trozo de su carne que no haba suficiente para nutrir a todos. Sess y el hijo (el que muri) trataron de convertirse en guas, con una nave vieja que lograron comprar destrozada y reconstruir. All tampoco hubo dinero fcil. Las chicas haban trabajado en todo. Yo estaba casi seguro de que, por lo menos, Louise haba ejercido la prostitucin durante algn tiempo, pero esto tampoco le dio dinero suficiente, por las mismas razones que todo lo dems. Estaban con el agua al cuello cuando lograron llegar a Prtico. No era la primera vez que lo hacan. Ya haban luchado duramente para salir de la Tierra, cuando la

80

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Tierra se puso tan mal para ellos que Venus les pareci una alternativa menos difcil. Tenan ms valor y buena voluntad para empezar una nueva vida que cualquier otra persona que yo hubiese conocido jams. Cmo pudisteis pagaros el viaje...? le pregunt. Bueno dijo Louise, acabando su bebida y mirando el reloj, para ir a Venus viajamos del modo ms barato que existe. Cargamento al por mayor. Otros doscientos veinte inmigrantes, durmiendo hacinados, teniendo que hacer cola para estar dos minutos en el lavabo, comiendo poqusimo y bebiendo agua reciclada. Fue un viaje espantoso por cuarenta mil dlares cada uno. Afortunadamente, los nios an no haban nacido, excepto Hat, que era lo bastante pequeo como para pagar una cuarta parte del billete. Hat es tu hijo? Qu...? Muri dijo. Esper que continuara, pero cuando volvi a hablar fue para decir: Ya deben de haber recibido un informe por radio de la nave que regresa. Habr sido por el telfono P. Ella asinti, y por unos momentos pareci preocupada. La Corporacin siempre hace informes de rutina sobre las naves que regresan. Si no pueden establecer contacto... bueno, los prospectores muertos no se comunican por radio. As pues, la distraje de sus problemas contndole la decisin de Klara de ver a un psiquiatra. Ella me escuch y despus me cogi una mano y dijo: No te enfades, Bob. Has pensado alguna vez en ir t tambin al psiquiatra? No tengo dinero, Louise. Ni siquiera para una terapia de grupo? Hay uno en el Nivel Amor. A veces se les oye gritar. He visto anuncios de todas clases... TA, Est, y otros. Naturalmente, muchos de ellos deben de haber salido. Pero su atencin no estaba centrada en m. Desde donde estbamos veamos la entrada al casino, donde uno de los croupiers hablaba animadamente con un tripulante del crucero chino. Louise miraba hacia esa direccin. Algo pasa contest. Debera haber aadido: Vamos a ver, pero Louise salt de la silla y se dirigi hacia el casino antes de que yo pudiera reaccionar. El juego se haba interrumpido. Todo el mundo estaba amontonado alrededor de la mesa de blackjack, donde Dane Metchnikov se hallaba sentado junto a Klara con un par de fichas de veinticinco dlares frente a l. Y en medio de ellos vi a Shicky Bakin, encaramado al taburete de un tallador, hablando. No deca cuando llegu, no s sus nombres. Pero es una Cinco. Y an viven? pregunt alguien. Que yo sepa, s. Hola, Bob. Louise. Nos salud con una corts inclinacin de cabeza. Habis odo? No mucho dijo Louise, alargando inconscientemente la mano para asir la ma. Slo que ha llegado una nave. Pero no sabes los nombres? Dane Metchnikov volvi la cabeza para mirarla con impaciencia. Nombres gru. A quin le importan los nombres? No es ninguno de nosotros, esto es lo importante. Lo nico importante. Se levant. Incluso en ese momento pude comprender que estaba muy enfadado: se olvid de recoger sus fichas de la mesa de blackjack. Voy a bajar anunci. Quiero ver qu aspecto tiene. Los tripulantes de los cruceros haban acordonado la zona, pero uno de los guardias era Francy Hereira. Haba un centenar de personas en torno al pozo de bajada, y slo Hereira y dos chicas del crucero americano para cerrarles el paso. Metchnikov se abri paso hasta el borde del pozo, y mir hacia abajo, antes de que una de las chicas le hiciese retroceder. Le vimos hablando con otro prospector de cinco brazaletes. Mientras tanto oamos fragmentos de conversaciones: ...Casi muertos. Se quedaron sin agua. Ni hablar! Slo exhaustos. Se repondrn... ...Una bonificacin de diez millones de dlares si es una moneda de cinco centavos, y despus las regalas! Klara cogi a Louise por un codo y la empuj hacia delante. Yo las segu por el espacio que abrieron. Sabe alguien de quin era esta nave? inquiri. Hereira le sonri con cansancio, me salud con un gesto y contest: Todava no, Klara. Los estn registrando. Sin embargo, creo que se repondrn.

81

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Una voz grit a mi espalda: Qu han encontrado? Artefactos. Nuevos, es todo lo que s. Pero era una Cinco? pregunt Klara. Hereira asinti, y despus mir por el pozo. Est bien dijo; ahora, hagan el favor de apartarse, amigos. Estn subiendo a algunos de ellos. Todos retrocedimos un espacio microscpico, pero no import; de todos modos, no bajaron en nuestro nivel. El primero en subir por el cable fue un mandams de la Corporacin cuyo nombre no recordaba, despus un guardia chino, despus alguien con la bata del Hospital Terminal y un mdico en la misma altura del cable, sostenindolo para que no se cayera. La cara me resultaba familiar, pero no saba el nombre; le haba visto en una de las fiestas de despedida, quizs en varias, y era un hombrecillo negro que haba salido dos o tres veces sin encontrar nunca nada. Tena los ojos abiertos y la mirada clara, pero pareca infinitamente cansado. Mir sin asombro a la gente que se arremolinaba en torno al pozo, y desapareci de nuestra vista. Desvi la mirada y vi que Louise lloraba silenciosamente, con los ojos cerrados. Klara la rodeaba con un brazo. Me abr paso entre la multitud hasta llegar junto a ellas e interrogu a Klara con la mirada. Es una Cinco me dijo en voz baja. Su hija iba en una Tres. Me di cuenta de que Louise lo haba odo, de modo que la acarici y le dije: Lo siento, Louise. Entonces se abri un claro junto al borde del pozo y mir hacia abajo. Pude dar una rpida ojeada a aquello que vala diez o veinte millones de dlares. Era un montn de cajas hexagonales de metal Heechee, que deban medir medio metro de anchura y menos de altura. Despus, Francy Hereira me apart. Vamos, Bob, retrocede, quieres? Yo obedec y an vi subir otra prospectora vestida con una bata de hospital Ella no me vio al pasar; la verdad es que tena los ojos cerrados. Pero yo s que la vi. Era Sheri.

Captulo 21 Me siento bastante ridculo, Sigfrid digo. Puedo hacer algo para que te sientas mejor? Morirte. Ha decorado toda la habitacin con motivos infantiles, nada menos. Y lo peor es el mismo Sigfrid. Esta vez me pone a prueba con una imagen de madre. Est encima de la alfombra conmigo, convertido en una gran mueca del tamao de un ser humano, clida, blanca, hecha con algo parecido a una toalla de bao y rellena de espuma. Es agradable al tacto pero.... No me gusta que me trates como a un nio protesto con voz apagada, pues tengo la cara pegada a la toalla. Reljate, Robbie. No pasa nada. Eso es lo que t dices. Hace una pausa, y despus me recuerda: Ibas a contarme tu sueo. Y un cuerno. Perdn, Robbie? Quiero decir que no me apetece hablar de ello. Sin embargo me apresuro a aadir, apartando la boca de la toalla, creo que voy a hacerlo. Era sobre Sylvia, o alguien as. Alguien as, Robbie? Bueno, no pareca exactamente ella. Era ms... no s, algo mayor, creo. La verdad es que no pienso en Sylvia desde hace aos. Los dos ramos unos nios... Te ruego que contines, Robbie dice al cabo de un momento. Le rodeo con mis brazos, mientras contemplo con satisfaccin la pared cubierta por psters de animales y payasos. No se parece en nada al dormitorio que ocup siendo pequeo, pero Sigfrid ya sabe demasiado sobre m para que yo se lo diga. El sueo, Robbie? So que trabajbamos en las minas. Bueno, en realidad no eran las minas de alimentos. Fsicamente, yo dira que se pareca ms al interior de una Cinco... una de las naves de Prtico, sabes?

82

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Sylvia estaba en una especie de tnel que sala de ella. El tnel sala? Vamos a ver, no me salgas ahora con algn simbolismo, Sigfrid. S lo de las imgenes vaginales y todo eso. Cuando digo que sala, quiero decir que el tnel empezaba en el lugar donde yo estaba y continuaba en direccin opuesta. Titubeo, y despus le explico la parte ms difcil. Entonces el tnel se derrumb. Sylvia qued atrapada. Me incorporo. Lo malo de esto prosigo es que, en la realidad, no podra ocurrir. Slo haces tneles para colocar las cargas de dinamita que desprendern la pizarra. El trabajo principal se hace con la pala. Sylvia nunca habra podido estar en aquel lugar. No creo que importe si hubiera podido ocurrir realmente o no, Robbie. Supongo que no. Bueno, ah estaba Sylvia, atrapada dentro del tnel derrumbado. Yo vea los montones de pizarra que se tambaleaban. No era exactamente pizarra. Era algo ms liviano, como hojas de papel. Ella tena una pala, y estaba practicando una abertura para huir. Pens que no le sucedera nada malo. Estaba abriendo un agujero por donde escapar. Esper que saliera... pero no sali.

Por las cuevas donde los Heechees se ocultaron, por las cavernas de las estrellas, por los tneles que abrieron y excavaron, siguiendo sus heridas y sus huellas, nos vamos acercando! pequeo Heechee perdido, te estamos buscando.

Sigfrid, en su encarnacin como mueco de felpa, yace clido y expectante en mis brazos. Me gusta sentirle junto a m. Naturalmente, no est realmente ah. No est realmente en ningn sitio, excepto quizs en la central de datos de Washington Heights, donde se guardan las grandes mquinas. Lo nico que yo tengo es su terminal de acceso remoto en un traje de conejito. Hay algo ms, Robbie? Creo que no. Quiero decir que no forma parte del sueo. Pero... bueno, tengo esa sensacin. Tengo la sensacin de haber golpeado a Klara en la cabeza para impedir que saliera. Como si tuviera miedo de que el resto del tnel fuese a caer sobre m precisamente. A qu te refieres por una sensacin, Rob? Lo que he dicho. No formaba parte del sueo. Era una sensacin de... no lo s. Espera unos momentos, y despus prueba un enfoque distinto. Bob, te das cuenta de que el nombre que acabas de pronunciar ha sido Klara, no Sylvia? De verdad? Es curioso. Me pregunto por qu. Espera unos momentos, y despus me incita a seguir hablando. Qu ocurri a continuacin, Rob? Me despert. Me acuesto sobre la espalda y miro al techo, sobre el cual han pegado unas relucientes estrellas de cinco puntas. Eso es todo digo. Despus aado: Sigfrid, me pregunto si todo esto nos llevar a alguna parte. No s si puedo responder a esa pregunta, Rob. Si pudieras contest, te habra obligado a hacerlo mucho antes. An tengo el papelito de S. Ya., y eso me proporciona una seguridad que aprecio en grado sumo. Creo dice que podramos llegar a alguna parte. Me refiero a que en tu mente hay algo sobre lo que no quieres pensar demasiado, que est relacionado con este sueo. Algo acerca de Sylvia? Por el amor de Dios, si esto fue hace aos! Eso no importa demasiado, verdad? Oh, mierda. Me aburres, Sigfrid! Te lo aseguro. Despus reflexiono. Digamos que me enfado. Qu significa eso?

83

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Qu crees t que significa, Rob? Si lo supiera, no te lo preguntara. No lo s. Acaso intento escapar? Me enfado porque te ests acercando demasiado a algo? Hazme el favor de no pensar en tu proceso mental, Rob. Limtate a explicarme cmo te sientes. Culpable digo inmediatamente, sin saber que esto es lo que iba a decir. Culpable, de qu? Culpable de... no estoy seguro. Levanto la mano para mirar el reloj. An nos quedan veinte minutos. En veinte minutos pueden suceder muchas cosas, y dejo de pensar en si deseo que me curen realmente. Tengo una partida de bridge esa misma tarde, y es posible que llegue al final. En el caso de que no lo estropee todo. En el caso de que logre concentrarme. Me pregunto si no sera mejor que me fuese ms temprano, Sigfrid digo. Culpable de qu, Rob? No estoy seguro de recordarlo. Acaricio el cuello del conejito y me echo a rer. Esto es muy bonito, Sigfrid, aunque me haya costado un poco acostumbrarme. Culpable de qu, Rob? Grito: De matarla, estpido! Quieres decir en el sueo? No! En la realidad. Dos veces. S que mi respiracin se ha acelerado, y s que los sensores de Sigfrid lo estn registrando. Lucho por dominarme, a fin de que no se le ocurra ninguna idea absurda. Reflexiono sobre lo que acabo de decir, con la intencin de aclararlo. La verdad es que no mat realmente a Sylvia. Pero lo intent! La persegu con un cuchillo! Sigfrid, calmado, tranquilizador: En tu historial pone que tenas un cuchillo en la mano cuando te peleaste con tu amiga, es cierto. No dice que la persiguieras. Entonces, por qu demonios crees que me encerraron? Fue una casualidad que no le cortara el cuello. Acaso utilizaste el cuchillo en contra de ella? Utilizarlo? No. Estaba demasiado obcecado. Lo tir al suelo y empec a darle puetazos. Si hubieras tenido intencin de matarla, no habras usado el cuchillo? Ah. Slo que es ms como yech; la palabra que a veces vern escrita como ps. Ojal hubieras estado all cuando ocurri, Sigfrid. Quiz les habras convencido para que no me encerraran. Toda la sesin se ha estropeado. S que es un error contarle mis sueos. Les da demasiadas vueltas. Me incorporo, mirando con desprecio los absurdos objetos con que Sigfrid ha decorado la habitacin, y decido hablarle directamente, sin miramientos. Sigfrid digo, teniendo en cuenta cmo son las computadoras, t eres un buen tipo, y me gustan las sesiones contigo en el aspecto intelectual. Pero me pregunto si no habremos llegado todo lo lejos que podamos llegar. Lo nico que haces es reavivar un antiguo e innecesario dolor, y, francamente, no s cmo te permito hacerlo. Tus sueos son muy dolorosos, Bob. Entonces, no intentes que la realidad tambin lo sea. No quiero volver a or las mismas estupideces que me decan en el Instituto. Quiz sea verdad que desee acostarme con mi madre. Quiz sea verdad que odi a mi padre porque muri y me abandon. Y qu? S que es una cuestin retrica, Bob, pero la forma de tratar estas cosas es sacarlas a la superficie. Para qu? Para hacerme sufrir? Para hacer salir el mal interno y poder eliminarlo. Quiz lo ms sencillo fuera que me acostumbrase a la idea de seguir sufriendo interiormente. Como dices, estoy bien compensado, no es as? No niego que todo esto me haya servido de algo. Hay veces, Sigfrid, en que acabamos una sesin y yo estoy realmente animado. Salgo de aqu con la cabeza llena de ideas nuevas, y el sol brilla sobre la cpula, y el aire est limpio, y todo el mundo parece sonrerme. Pero no ltimamente. ltimamente creo que esto es muy pesado e improductivo; qu pensaras si te dijera que

84

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

querra dejarlo? Pensara que ests en tu derecho, Bob. Siempre lo he credo as. Bueno, quiz lo haga. El viejo diablo espera a que siga hablando. Sabe que no adoptar esa decisin, y me da tiempo para que me convenza de ello por m mismo. Despus dice: Bob? Por qu has dicho que la mataste dos veces? Miro el reloj antes de contestar, y digo: Me imagino que ha sido una equivocacin involuntaria. Ahora tengo que irme, Sigfrid. No paso a la sala de recuperacin, porque no tengo nada de qu recuperarme. Adems, lo nico que quiero es salir de aqu. l y sus tontas preguntas! Se comporta de un modo realmente superior pero qu sabe un mueco de felpa?

Captulo 22 Aquella noche volv a mi propia habitacin, pero tard mucho rato en dormirme; y Shicky me despert temblando para contarme lo sucedido. Slo haba habido tres supervivientes, y ya haban anunciado su recompensa: diecisiete millones quinientos cincuenta mil dlares. Aparte de las regalas. Aquello me despert completamente. Por qu? pregunt. Shicky respondi: Por veintitrs kilos de artefactos. Creen que es un equipo de reparaciones. Posiblemente para una nave, ya que es all donde lo encontraron, en un mdulo sobre la superficie del planeta. Pero, por lo menos, son herramientas de alguna clase. Herramientas. Me levant y, tras desembarazarme de Shicky, sal al tnel y me dirig hacia la ducha comunitaria, pensando en las herramientas. Las herramientas podan significar muchas cosas. Podan significar un medio de abrir el mecanismo de propulsin de las naves Heechee sin que todo volara por los aires. Podan significar el descubrimiento de cmo funcionaba el mecanismo de propulsin y la fabricacin de los nuestros. Podan significar casi todo, y lo que indudablemente significaban era una recompensa en efectivo de diecisiete millones quinientos cincuenta mil dlares, sin contar con las regalas, a dividir en tres partes. Y una de ellas podra haber sido ma.

UNA NOTA SOBRE LAS ESTRELLAS DE NEUTRONES Doctor Asmenion: Vamos a ver, supongamos que llegan a una estrella que ha quemado todo su combustible y se desintegra. Cuando digo que se desintegra, quiero decir que se ha contrado tanto, que lo que empez siendo tan grande como el sol, se ha convertido en una bola de unos diez kilmetros de dimetro. Al mismo tiempo, su densidad se ha multiplicado. Si su nariz estuviera hecha con los elementos de una estrella de neutrones, Susie, pesara ms que Prtico. Pregunta: Quizs incluso ms que usted, Yuri? Doctor Asmenion: No hagan chistes en clase. El profesor es sensible. Veamos, eso es, la obtencin de datos sobre una estrella de neutrones valdra muchsimo, pero no les aconsejo que utilicen el mdulo de aterrizaje para conseguirlos. Tienen que estar en una Cinco totalmente acorazada y, de todos modos, yo no me acercara ms de una dcima de U.A. Y tendra mucho cuidado. Les parecer que pueden acercarse ms, pero el gradiente de la gravedad es una mala cosa. Es, prcticamente, una fuente puntual, comprenden? Jams vern un gradiente de gravedad mayor, a menos que lleguen a poca distancia de un agujero negro. Dios no lo quiera.

Es difcil olvidarse de una cifra como $ 5.850.000 (sin mencionar las regalas) cuando piensas que, si hubieras tenido ms vista en la eleccin de amigas, podras tenerlos en el bolsillo. Dejmoslo en seis millones de dlares. A mi edad y con mi salud, habra podido comprar un Certificado Mdico Completo con la mitad de ese dinero, lo cual significara todas las pruebas, terapias, reposicin de tejidos y trasplantes de

85

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

rganos que pudieran hacerme durante el resto de mi vida... que se habra prolongado a lo largo de cincuenta aos ms de lo que poda esperar sin tenerlo. Los otros tres millones me habran proporcionado un par de casas, una carrera de conferenciante (nadie tena ms demanda que un prospector de xito), unos ingresos slidos para hacer anuncios en la PV, mujeres, comida, coches, viajes, mujeres, fama, mujeres... y, adems, las regalas. stas podan alcanzar una cifra muy elevada, segn lo que la gente del R&D lograra hacer con las herramientas. El hallazgo de Sheri era exactamente lo que significaba Prtico: la cazuela de oro al final del arco iris. Tard ms de una hora en llegar al hospital, tres segmentos de tnel y cinco niveles por el pozo de bajada. Cambi de opinin y retroced varias veces. Cuando finalmente logr ahuyentar la envidia de mi mente (o, por lo menos, enterrarla donde nadie la viera) y llegu al mostrador de recepcin, Sheri estaba dormida. Puede entrar me dijo la enfermera de guardia. No quiero despertarla. No creo que pueda contest. De todos modos, no lo intente, claro. Pero le estn permitidas las visitas. Se hallaba en la cama inferior de una litera triple en una habitacin de veinte plazas. Slo haba tres o cuatro camas ocupadas, dos de ellas tras las cortinas de separacin, hechas de un plstico lechoso a travs del cual slo se vean sombras. No pude saber quines eran. Sheri pareca descansar apaciblemente, con sus hermosos ojos cerrados, un brazo debajo de la cabeza, y la barbilla apoyada encima de la mueca. Sus dos compaeros estaban en la misma habitacin, uno dormido, y el otro sentado bajo una holovista de los anillos de Saturno. Era un cubano, venezolano, o algo por el estilo, que viva en New Jersey y al que haba visto una o dos veces. Su nombre era Manny. Charlamos un rato, y me prometi decir a Sheri que haba ido a verla. Al cabo de unos minutos me desped y fui a tomar un caf en el economato, pensando en su viaje. Haban llegado a un planeta muy pequeo y fro a poca distancia de una estrella K-6 rojoanaranjada y, segn Manny, estuvieron dudando sobre si vala la pena aterrizar. Las lecturas revelaban algunos signos de radiacin de metal Heechee, pero no muchos; y aparentemente la mayor parte estaba sepultada bajo una nieve de dixido de carbono. Manny fue el que permaneci en rbita. Sheri y los otros tres descendieron, encontraron una excavacin Heechee, la abrieron con gran esfuerzo y, como de costumbre, vieron que estaba vaca. Despus siguieron otro rastro y encontraron el mdulo. Tuvieron que abrirlo con explosivos, y en el proceso dos de los prospectores perdieron la integridad de sus trajes espaciales, por encontrarse demasiado cerca de la explosin, me imagino. Cuando se dieron cuenta, ya era tarde. Se congelaron. Sheri y el otro tripulante intentaron llevarlos a su propio mdulo; debi de ser muy lgubre y angustioso, y al final tuvieron que renunciar a ello. El otro hombre hizo un nuevo viaje hasta el mdulo abandonado, encontr el maletn de herramientas en su interior, y logr trasladarlo a su propio mdulo. Despus despegaron, abandonando a las dos vctimas apaciblemente congeladas. Pero haban sobrepasado su lmite de permanencia establecido y su estado fsico era lamentable cuando se reunieron con la cpsula. Lo que ocurri despus no estaba claro, pero al parecer no ajustaron bien el suministro de aire del mdulo y perdieron gran parte de l; de modo que hicieron el viaje de regreso con escasas raciones de oxgeno. El otro hombre estaba peor que Sheri. Haba muchas posibilidades de lesin residual de cerebro, y sus $ 5.850.000 podan no servirle de nada. Sin embargo, decan que Sheri estara perfectamente en cuanto se recuperara de un simple y puro agotamiento... No les envidiaba el viaje. Lo nico que les envidiaba era la recompensa. Me levant y me serv otra taza de caf en el economato. Cuando volv a salir al pasillo, donde haba unos bancos debajo de la hiedra, me di cuenta de que algo no encajaba. Algo sobre el viaje. Sobre el hecho de que haba sido un verdadero xito, uno de los mayores en toda la historia de Prtico... Tir el caf, taza incluida, por el triturador de basura que haba fuera del economato y me dirig hacia el aula de clase. Estaba a pocos minutos de all y no haba nadie. Me alegr de que as fuera; an no tena ganas de hablar con nadie sobre lo que se me haba ocurrido. Regul el telfono P para tener acceso a la informacin que deseaba y obtuve la combinacin del viaje de Sheri; naturalmente ya era materia de inters pblico. Despus baj a la cpsula de prcticas, donde afortunadamente tampoco haba nadie, y realic la combinacin en el selector del rumbo. Como es lgico, obtuve el color exacto inmediatamente; y cuando apret el sintonizador, todo el tablero adquiri un tono rosado, a excepcin del arco iris de colores a lo largo de un lado.

UNA NOTA SOBRE LOS MOLINETES DE ORACIONES Pregunta: No nos ha explicado nada sobre los molinetes de oraciones Heechees, y es lo que ms

86

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

vemos. Profesor Hegramet: Qu quiere que les explique, Susie? Pregunta: Bueno, ya s cmo son. Algo parecido a un cono de helado enrollado hecho de cristal. Cristal de todos los colores existentes. Si lo sostienes verticalmente y lo presionas con el pulgar, se despliega como un abanico. Profesor Hegramet: Es lo mismo que yo s. Han sido analizados, igual que las perlas de fuego y los diamantes de sangre. Pero no me pregunten para qu sirven. No creo que los Heechees se abanicaran con ellos, y tampoco creo que los usaran para rezar; es el nombre con que los comerciantes de novedades los han bautizado. Los Heechees los dejaron por todas partes, a pesar de que recogieran todo lo dems. Supongo que tendran alguna razn. No tengo ni idea acerca de cul puede ser esa razn, pero les prometo que se lo dir si alguna vez lo averiguo.

Slo haba una lnea oscura en la parte azul del espectro. Bueno, pens, esto anulaba la teora de Metchnikov sobre las indicaciones de peligro. Haban perdido el cuarenta por ciento de la tripulacin en aquella misin, y eso me pareci bastante peligroso; pero segn lo que l me haba dicho, las verdaderamente arriesgadas tenan seis o siete de aquellas franjas. Y en el amarillo? Segn Metchnikov, cuantas ms franjas brillantes hubiese en el amarillo, mayor era la recompensa financiera de un viaje. Sin embargo, en este caso no haba absolutamente ninguna franja brillante en el amarillo. Haba dos gruesas lneas negras de absorcin. Eso es todo. Desconect el selector y me acomod en el asiento. As pues, los grandes cerebros haban vuelto a elaborar y difundir una teora equivocada: lo que haban interpretado como una indicacin de seguridad no significaba realmente que estuvieras a salvo. Y lo que haban interpretado como una promesa de buenos resultados no pareca tener aplicacin en la primera misin que regresaba verdaderamente triunfante en ms de un ao. Vuelta a confiar en la suerte, y vuelta a tener miedo. Durante los dos das siguientes, me mantuve bastante apartado de todo el mundo. Se dice que hay ochocientos kilmetros de tneles dentro de prtico. Parece imposible que haya tantos en un trozo de roca que slo mide diez kilmetros de dimetro. A pesar de ello, slo un dos por ciento de Prtico es espacio areo; el resto es slida roca. Vi gran parte de esos ochocientos kilmetros. No es que me aislara totalmente de la compaa humana, es que no la busqu. Vi a Klara varias veces. Pase sin rumbo fijo con Shicky durante su tiempo libre, a pesar de que fuese muy cansado para l. A veces paseaba solo, a veces con amigos encontrados por casualidad, a veces en seguimiento de un grupo de turistas. Los guas me conocan y no les importaba que les acompaase (haba estado fuera!, aunque no llevara ni un solo brazalete), hasta que se les ocurri la idea de que pensaba convertirme tambin en gua. Entonces fueron menos amables. Tenan razn. Pensaba en ello. Debera hacer algo, antes o despus. Debera salir fuera, o volver a casa; y si quera posponer la decisin entre cualquiera de esas dos posibilidades igualmente aterradoras, por lo menos tendra que decidirme a ganar el dinero suficiente para quedarme. Cuando Sheri sali del hospital, le dimos una gran fiesta, una combinacin de bienvenida a casa, felicidades, y adis, Sheri, porque se iba a la Tierra al da siguiente. Estaba dbil pero alegre y, aunque no tena fuerzas para bailar, se sent junto a m en el pasillo y me tuvo fuertemente abrazado durante media hora, prometiendo besarme. Yo me emborrach. Era una buena ocasin para hacerlo; el alcohol era gratis. Sheri y su amigo cubano saldaran la cuenta. De hecho, me emborrach tanto que no pude despedirme de Sheri, pues tuve que ir rpidamente al lavabo y vomitar. Borracho como estaba, esto me pareci una verdadera lstima; era un genuino escocs de Escocia, nada comparable a esas blancas bebidas locales extradas de Dios sabe qu. Vomitar me despej la cabeza. Sal y me apoy en una pared, con la cara sepultada en la hiedra, respirando profundamente, por lo que a la larga se renov el oxigeno de mi sangre y pude reconocer a Francy Hereira junto a m. Incluso le dije: Hola, Francy. l sonri a modo de disculpa. El olor. Era un poco fuerte. Lo siento repuse irasciblemente, y me pareci sorprendido.

87

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

No, a qu te refieres? Quiero decir que ya es bastante malo en el crucero, pero cada vez que vengo a Prtico me pregunto cmo podis resistirlo. Y en estas habitaciones... uf! No me ofendo dije magnnimamente, dndole unos golpecitos en la espalda. Tengo que despedirme de Sheri. Ya se ha ido, Bob. Estaba muy cansada. Se la han llevado otra vez al hospital. En ese caso dije, slo me despedir de ti. Hice una reverencia y me alej dando traspis por el tnel. Es difcil estar borracho con una gravedad prxima a cero. Encuentras a faltar la seguridad de un slido peso de cien kilos que te afiance sobre el suelo. Tengo entendido, por lo que me contaron despus, que arranqu una slida repisa de hiedra de la pared, y s, por cmo me sent a la maana siguiente, que me di un golpe en la cabeza contra algo lo suficientemente duro para dejarme un morado del tamao de una oreja. Me di cuenta de que Francy me haba seguido y me ayudaba a navegar y, cuando ya estbamos a mitad de camino de mi habitacin, me di cuenta de que alguien me sostena el otro brazo. Mir, y era Klara. Recuerdo confusamente que me acostaron, y cuando me despert a la maana siguiente, con una resaca espantosa, vi que Klara estaba en mi cama. Me levant tan silenciosamente como pude y fui al bao, pues necesitaba vomitar un poco ms. Tard bastante rato, y acab de despejarme con otra ducha, la segunda en cuatro das y una verdadera extravagancia, considerando mi estado financiero. Pero me sent algo mejor, y cuando volv a la habitacin Klara se haba levantado, preparado el t, seguramente de Shicky, y estaba esperndome. Gracias le dije, con toda sinceridad. Me senta infinitamente deshidratado. Tmalo a pequeos sorbos, viejo amigo recomend ansiosamente, pero yo ya tena la experiencia suficiente como para no llenarme demasiado el estmago. Logr beber dos sorbos y volv a tenderme en la hamaca, aunque ya estaba seguro de que vivira. No esperaba verte aqu dije a Klara. Insististe mucho me explic. No conseguiste gran cosa, pero lo intentaste con todas tus fuerzas. Lo siento. Ella alarg un brazo y me acarici los pies. No hay por qu preocuparse. Qu tal ha ido todo? Oh, muy bien. Fue una fiesta muy bonita. No recuerdo haberte visto all. Se encogi de hombros.

INFORME DE LA CORPORACIN: RBITA 37 De todos los lanzamientos efectuados durante este perodo han regresado 74 naves, con un nmero de 216 tripulantes en total. Las 20 naves restantes han sido dadas por desaparecidas, con un nmero de 54 tripulantes en total. Adems, 19 tripulantes han encontrado la muerte a pesar de que sus naves hayan regresado. Tres de dichas naves estn daadas hasta el punto de no poder repararse. Informes de aterrizaje: 19. Cinco de los planetas estudiados tenan vida a nivel microscpico o ms elevado; uno de ellos posea una estructurada vida vegetal o animal, no inteligente. Artefactos: Nuevas muestras de los habituales objetos Heechee. Ningn artefacto de otras fuentes. Ningn artefacto Heechee previamente desconocido. Muestras: Qumicas o minerales, 145. Ninguna tiene valor suficiente para justificar su exploracin. Orgnicas vivas, 31. Tres de ellas fueron consideradas peligrosas y lanzadas al espacio. Ninguna tiene valor explotable. Recompensas cientficas en el perodo: 8.754.500 dlares. Otras recompensas en efectivo, incluidas las regalas: $ 357.856.000. Recompensas y regalas por nuevos descubrimientos en este perodo (aparte de las recompensas cientficas): 0. Personal que ha abandonado Prtico en este perodo: 151. Desaparecidos en accin: 75 (incluidos dos fallecidos en ejercicios prcticos). Incapacitados mdicamente al final del ao: 84. Prdidas totales: 310. Personal nuevo llegado en este perodo: 415. Reintegrado al servicio: 66. Incremento total durante el perodo: 481. Ganancia neta en el personal: 171.

88

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Llegu tarde. La verdad es que nadie me haba invitado. No contest; ya haba observado que Klara y Sheri no eran muy amigas, y supuse que yo tena la culpa. Klara, leyendo mis pensamientos, dijo: Nunca me han gustado los escorpiones, y menos los que tienen una mandbula tan enorme. Jams les he odo decir algo inteligente o espiritual. Despus, con gran sentido de la justicia, aadi: Pero tiene valor, debemos reconocerlo. No creo que est en condiciones de discutir dije. No es una discusin, Bob. Se acerc y me acarici la cabeza. Ola muy bien y su aroma era muy femenino; bastante agradable, en algunas circunstancias, pero no exactamente lo que yo quera en aquel momento. Oye dije. Qu se ha hecho el aceite de almizcle? Qu? Me refiero aclar, dndome cuenta de algo que haba sido cierto durante algn tiempo al perfume que llevabas siempre. Recuerdo que esto fue lo primero que observ en ti. Pens en el comentario de Francy Hereira sobre el olor de Prtico y me di cuenta de que haba pasado mucho tiempo desde que notara que Klara ola particularmente bien. Querido Bob, es que pretendes iniciar una discusin conmigo? Desde luego que no, pero tengo curiosidad. Cundo dejaste de usarlo? Se encogi de hombros y no contest, a menos que parecer molesta sea una respuesta. Era respuesta suficiente para m, porque le haba dicho a menudo que me gustaba su perfume. Cmo te va con el psiquiatra? pregunt, para cambiar de tema. No deba irle muy bien. Klara contest sin entusiasmo: Debes de tener mucho dolor de cabeza. Lo mejor ser que me vaya a casa. No, me interesa persist. Me gustara conocer tus progresos. Ella no me haba dicho una sola palabra, pero ya haba iniciado el tratamiento; al parecer, estaba dos o tres horas diarias con l. O ella. Haba decidido probar el servicio mecnico de la computadora de la Corporacin. Bastante bien dijo concisamente. An no habis llegado a la obsesin del padre? inquir. Klara repuso: Bob, has pensado alguna vez que tambin a ti podra convenirte un poco de ayuda? Es curioso que lo digas. Louise Forehand me dijo lo mismo el otro da. No es curioso. Pinsalo. Hasta luego. Ech la cabeza hacia atrs en cuanto se hubo ido y cerr los ojos. Ir a un psiquiatra! Para qu lo necesitaba? Lo nico que yo necesitaba era un hallazgo tan afortunado como el de Sheri... Y lo nico que necesitaba para lograrlo era... era... Era el valor para apuntarme a otro viaje. Pero esa clase de valor, segn yo, pareca escasear bastante. El tiempo pasaba, aunque demasiado lentamente para mi gusto, y un da decid ir al museo para distraerme un rato. Ya haban instalado una serie completa de holografas sobre el descubrimiento de Sheri. Puse el disco dos o tres veces, slo para ver qu aspecto tenan diecisiete millones quinientos cincuenta mil dlares. La mayor parte de los objetos pareca chatarra inservible. Esto era al salir cada uno por separado. Haba unos diez molinetes de oraciones, demostrando, me imagino, que a los Heechees les gustaba incluir unos cuantos objetos de arte incluso con un equipo de reparaciones. O lo que fuese el resto: cosas como destornilladores con hojas triangulares y mango flexible; cosas como llaves de casquillo, pero hechas con un material blando; cosas como probetas elctricas, y cosas que no podas comparar con nada conocido. Vistos por separado, estos objetos no parecan tener ninguna relacin entre s, pero la forma en que encajaban uno con otro, y en las cajas de diferentes tamaos que componan el juego, era una maravilla en cuanto a economizar espacio se refiere. Diecisiete millones quinientos cincuenta mil dlares, que yo habra podido compartir si hubiese permanecido con Sheri. Claro que tambin habra podido ser uno de los cadveres. Pas por las habitaciones de Klara y la esper un rato, pero no volvi. No era la hora en que sola ir al

89

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

psiquiatra. Sin embargo, yo ya no saba qu acostumbraba a hacer y a qu hora. Haba encontrado otra nia a quien cuidar mientras sus padres estaban ocupados: una negrita, de unos cuatro aos, que haba llegado con una madre astrofsica y un padre astrobilogo. Quizs hubiese encontrado alguna otra cosa para mantenerse ocupada, pero eso yo no lo saba. Regres sin prisas a mi habitacin, y Louise Forehand me vio desde la suya y me sigui. Bob dijo nerviosamente, sabes algo sobre la bonificacin de gran peligro que van a ofrecer? Le hice sitio para que se sentara en la cama. Yo? No. Por qu iba a saberlo? Su rostro, plido y musculoso, estaba ms tenso que de costumbre, aunque yo no saba por qu. Pensaba que quiz lo supieras. Por Dane Metchnikov, tal vez. S que sois amigos, y he visto a Klara hablando con l en el aula de clases. No le contest, pues no estaba seguro de lo que quera decirle . Corre el rumor de que pronto anunciarn un viaje cientfico muy peligroso. Me gustara apuntarme en l. La rode con un brazo. Qu ocurre, Louise? Han anotado a Willa en la lista de muertos. Se ech a llorar. La mantuve estrechamente abrazada y dej que se desahogase. La habra consolado si hubiera sabido cmo, pero qu poda decirle? Al cabo de un rato me levant y revolv el armario, buscando un cigarrillo de marihuana que Klara haba dejado all un par de das antes. Lo encontr, lo encend y se lo puse en la boca. Louise aspir profundamente, retuvo el humo varios segundos y lo expeli. Est muerta, Bob dijo. Ya no lloraba, estaba triste pero serena; incluso los msculos de la nuca y la columna vertebral se le haban distendido. An puede volver, Louise. Ella mene la cabeza. No lo creo. La Corporacin ha dado la nave por perdida. La nave s que puede volver, pero Willa no estar viva. Las ltimas raciones debieron de agotarse hace dos semanas. Mir hacia el infinito durante unos momentos, despus suspir y se llev a la boca el cigarrillo de marihuana. Ojal Sess estuviera aqu dijo, acostndose; yo not que todos sus msculos se relajaban contra la palma de mi mano. La droga empezaba a hacerle efecto. Tambin empezaba a hacrmelo a m. No era nada parecido a lo que poda conseguirse en Prtico, disimuladamente oculto entre la hiedra. Klara haba obtenido puro Rojo de Npoles gracias a un tripulante de los cruceros, cultivado secretamente en la ladera del monte Vesubio entre las hileras de vides que hacan el vino Lacrimae Christi. Se volvi hacia m y frot la nariz sobre mi cuello. La verdad es que adoro a mi familia declar, bastante calmada. Ojal hubiramos tenido ms suerte. Ya nos tocaba. Chist, no digas nada murmur, acaricindole el pelo. Su pelo me condujo a su oreja, y su oreja me condujo a sus labios, y paso a paso nos hicimos el amor de una forma lenta, serena y petrificada. Fue muy relajante. Louise era competente, tranquila y dcil. Tras un par de meses con los paroxismos nerviosos de Klara, fue como volver a casa y tomar la sopa de pollo hecha por mam. Al final sonri, me bes y dio media vuelta. Se qued inmvil, y su respiracin se regulariz. Guard silencio durante largo rato, y no comprend que estaba llorando hasta que sus lgrimas me humedecieron la mano. Lo siento, Bob dijo, cuando empec a acariciarla. Es que nunca hemos tenido ni un poco de suerte. Algunos das puedo resistirlo, pero otros no. Hoy es uno de los malos. Vuestra suerte cambiar. Me parece que no. Ya no puedo creerlo. Dio la vuelta para mirarme, y sus ojos escudriaron los mos. Le dije: Piensa en cuntos millones de personas daran su testculo izquierdo por estar aqu. Louise repuso lentamente: Bob... Se interrumpi. Yo empec a hablar, pero ella me tap la boca con una mano. Bob repiti, sabes cmo logramos venir? Desde luego. Sess vendi su vehculo areo.

90

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Vendimos bastante ms que eso. El vehculo areo nos proporcion algo ms de cien mil. No era suficiente ni para uno solo de nosotros. Hat nos dio el resto. Tu hijo? El que muri? Ella dijo: Hat tena un tumor cerebral. Lo descubrieron a tiempo o, por lo menos, casi a tiempo. Era operable. Podra haber vivido, oh, no lo s, diez aos como mnimo. No hubiera quedado perfectamente. Su centro de control lingstico ya estaba daado, igual que el muscular. Pero ahora an podra estar vivo. Slo que... Apart la mano de mi pecho para frotarse la cara, pero no lloraba. No quera que gastsemos el dinero del vehculo areo en su tratamiento. No habra alcanzado ms que para la operacin, y despus nos hubiramos quedado nuevamente sin un cntimo. Lo que hizo, Bob, fue venderse a s mismo. Vendi todo su cuerpo. Mucho ms que el testculo izquierdo. Todo l. Era un cuerpo de hombre nrdico de veintids aos, magnfico y de primera calidad, as que vala mucho. Se puso a disposicin de los mdicos y ellos... cmo se dice, le quitaron de en medio. Ahora debe de haber miembros de Hat en una docena de personas diferentes. Los vendieron todos para trasplantes, y nos dieron el dinero. Cerca de un milln de dlares. Esto fue lo que nos permiti venir aqu, e incluso nos sobr un poco. Ya sabes de dnde vino nuestra suerte, Bob.

ANUNCIOS Necesito tu valor para aceptar cualquier misin bonificada con medio milln. No me lo pidas. Ordnamelo. 87-299. Subasta pblica efectos personales no reclamados de los desaparecidos en servicio. Zona de la Corporacin Charlie Nueve, 1.300-1.700, maana. Tus deudas estn pagadas cuando alcanzas la Unidad. l/Ella es Heechee y l/Ella Perdona. Iglesia de la Motocicleta Maravillosamente Conservada. 88-344. Slo monosexuales para simpata mutua. Sin contacto fsico. 87-913.

Yo dije: Lo siento. Qu sientes? No tenemos esa suerte, Bob. Hat est muerto. Willa est muerta. Slo Dios sabe dnde est mi marido, o la nica hija que nos queda viva. Y yo estoy aqu, y, Bob, hay veces en que deseo de todo corazn estar muerta yo tambin. La dej durmiendo en mi cama y baj lentamente a Central Park. Pas a buscar a Klara, no la encontr, le escrib una nota diciendo dnde estaba, y me qued una hora acostado sobre la hierba, contemplando las moras que maduraban en los rboles. No haba nadie, a excepcin de una pareja de turistas que daba una ltima ojeada antes de que partiera su nave. No les prest atencin, y ni siquiera les o marcharse. Me compadeca de Louise y de todos los Forehand, e incluso ms de m mismo. Ellos no tenan suerte, pero lo que yo no tena dola mucho ms; no tena el valor de averiguar adnde me conducira mi suerte. Las sociedades enfermas exprimen a los aventureros como si fueran granos de uva. Los granos de uva no tienen gran cosa que decir sobre ello. Supongo que ocurri lo mismo con los marineros de Coln o los pioneros que atravesaron el territorio comanche en sus carretas; deban de ser unos necios asustados, como yo, pero no tenan alternativa, Como yo. Pero, Dios de los cielos, qu asustado estaba yo... O voces, una carcajada infantil y otra ms grave que perteneca a Klara. Me incorpor. Hola, Bob dijo, parndose frente a m con la mano en la cabeza de una nia negra. sta es Watty. Hola, Watty. Mi voz no son como debiera, ni siquiera a m. Klara me mir con detenimiento, e inquiri: Qu pasa? No poda responder a esa pregunta en una sola frase, de modo que le aclar una de las muchas

91

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

cosas que me preocupaban. Han anotado a Willa Forehand en la lista de muertos. Klara asinti sin decir nada. Watty exclam: Por favor, Klara, tira la pelota. Klara se la tir, la cogi, volvi a tirarla, todo ello con la lentitud caracterstica de Prtico. Dije: Louise quiere apuntarse a un lanzamiento con bonificacin de peligro. Creo que lo que desea es que yo, nosotros dos, hagamos lo mismo y vayamos con ella. Oh! Bueno, qu te parece? Te ha dicho algo Dane sobre uno de sus especiales? No! No he visto a Dane desde... no s cundo. De todos modos, esta maana se ha embarcado en una Uno. No ha tenido ninguna fiesta de despedida! protest yo, sorprendido. Ella frunci los labios. La nia grit: Eh, seor! Cjala! Cuando tir la pelota, sta vino flotando como un globo de aire caliente hacia la torre de amarre, pero a pesar de ello casi la dej pasar. Mi mente estaba en otro lugar. Se la devolv con concentracin. Al cabo de un minuto, Klara dijo: Bob? Lo siento. Creo que estaba de mal humor. S. Mi mente estaba muy ocupada. Ella continu, amablemente: Hemos atravesado una mala poca, Bob. No quiero ser desagradecida contigo. Te... te he comprado una cosa. Alc los ojos, y ella me tom la mano y desliz algo a su alrededor, hasta el brazo. Era un brazalete de lanzamiento hecho con metal Heechee, y de un valor aproximado a los quinientos dlares como mnimo. Yo no haba podido comprrmelo. Lo mir fijamente, pensando en lo que quera decir. Bob? Qu? Su voz tena notas de impaciencia. Es costumbre dar las gracias. Tambin es costumbre repliqu contestar sinceramente a una pregunta. Como no decir que no habas visto a Dane Metchnikov, habiendo estado con l anoche mismo. Ella exclam con ira: Me has estado espiando! T me has estado mintiendo. Bob! No eres mi dueo. Dane es un ser humano, un amigo. Un amigo! grit. Lo ltimo que poda decirse de Metchnikov era que fuese amigo de nadie. El simple hecho de imaginarme a Klara con l me hizo hervir la sangre en las venas. No me gust la sensacin, pues no pude identificarla. No fue slo clera, ni siquiera celos. Haba un componente que permaneca obstinadamente opaco. Dije, sabiendo que era ilgico, oyendo mi voz como un aullido. Yo te lo present!

UNA NOTA SOBRE METALURGIA Pregunta: El otro da vi un informe en el que se deca que el metal Heechee haba sido analizado por la Agencia Nacional de Patrones... Profesor Hegramet: No, es imposible, Tetsu. Pregunta: Si sali por PV...! Profesor Hegramet: No. Viste un informe en el que se deca que la Agencia de Patrones haba

92

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

realizado una valoracin cuantitativa del metal Heechee. No un anlisis. Slo una descripcin: resistencia a la tensin, resistencia a la fractura, punto de fusin, todo eso. Pregunta: No estoy seguro de entender la diferencia. Profesor Hegramet: No, es imposible, Tetsu. No sabemos lo que hace. Ni siquiera sabemos cmo es. Qu es lo ms interesante acerca del metal Heechee? Usted, Teri? Pregunta: Que brilla? Profesor Hegramet: Brilla, as es. Emite luz. Es tan fuerte que no necesitamos nada ms para iluminar nuestras habitaciones, y tenemos que cubrirlo para estar a oscuras. Y ya hace ms de medio milln de aos que brilla as. De dnde procede la energa? La Agencia dice que tiene algunos elementos transurnicos, y probablemente sean ellos los que lleven la radiacin; pero no sabemos qu son. Tambin est formado por algo que parece un istopo de cobre. Sin embargo, el cobre no tiene ningn istopo estable. Hasta ahora. As pues, lo que la Agencia dice es que ha investigado la exacta frecuencia de la luz azulada, y todas las medidas fsicas hasta ocho o nueve decimales; pero el informe no nos dice cmo fabricarlo.

Esto no te da un ttulo de propiedad sobre m! replic Klara. Est bien, quiz me haya acostado unas cuantas veces con l, pero eso no cambia mis sentimientos hacia ti. Sin embargo, cambia mis sentimientos hacia ti, Klara. Me mir con incredulidad. Tienes el valor de decirme una cosa as? Acaso no vienes de estar con una prostituta barata? Esto me cogi desprevenido. No hubo nada de barato en ello! Fue consolar a alguien que estaba triste. Se ech a rer. El sonido me result desagradable; la clera es indigna. Louise Forehand? Hizo de prostituta para venir aqu, lo sabas? La nia haba cogido la pelota y nos miraba fijamente. Comprend que estaba asustada. Haciendo un esfuerzo para evitar que la ira se reflejase en mi voz, dije: Klara, no permitir que me pongas en ridculo. Ah. respondi con mudo desprecio, dando media vuelta para marcharse. Extend un brazo con la intencin de detenerla, pero ella solloz y me peg, con toda su fuerza. El golpe me alcanz en el hombro. Esto fue un error. Siempre lo es. No se trata de lo que es racional o no, de lo que est justificado o no; es una cuestin de seales. Era la peor seal que poda darme. El motivo por el cual los lobos no se matan unos a otros es que el ms pequeo y dbil siempre se rinde. Da varias vueltas sobre s mismo, se descubre la garganta y agita las patas en el aire para sealar que est vencido. Cuando esto ocurre, el vencedor es fsicamente incapaz de seguir atacando. Si no fuera as, ya no quedaran lobos. Por este mismo motivo, los hombres no suelen matar a las mujeres, ni siquiera a golpes. No pueden. Por mucho que deseen hacerlo, su maquinaria interna se lo impide. Pero si la mujer comete el error de darle una seal diferente golpendole primero... Le di tres o cuatro puetazos, con toda la fuerza de que fui capaz, en el pecho, en la cara, en el vientre. Ella cay al suelo, sollozando. Yo me arrodill a su lado, la incorpor con un brazo y, revestido de una absoluta sangre fra, la abofete dos veces ms. Todo ocurri como dirigido por Dios, de una forma absolutamente inevitable; y al mismo tiempo not que mi respiracin se haba acelerado como si hubiera subido unas montaas a todo correr. La sangre zumbaba en mis odos. Todo lo que vea estaba teido de rojo. Finalmente o unos sollozos ahogados. Mir en aquella direccin y vi a la nia, Watty, mirndome fijamente, con la boca abierta y las lgrimas rodando por sus anchas mejillas de un negro prpura. Hice ademn de aproximarme a ella, con la intencin de tranquilizarla, pero dio un grito y se escondi tras una espaldera de vides. Me volv hacia Klara, que estaba incorporndose, sin mirarme, con una mano sobre la boca. Apart la mano y contempl lo que haba en ella: un diente. Yo no dije nada. No saba qu decir, y no confiaba en que se me ocurriese nada. Di media vuelta y me alej. No recuerdo en absoluto nada de lo que hice durante las prximas horas. No dorm, a pesar de encontrarme fsicamente extenuado. Me sent un rato encima de la cmoda de mi habitacin. Despus volv a salir. Recuerdo que habl con alguien, creo que era un turista extraviado de

93

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

la nave de Venus, acerca de lo emocionante que resultaba ser prospector. Recuerdo que com algo en el economato. Y durante todo ese tiempo pensaba: he querido matar a Klara. Haba estado conteniendo toda aquella furia acumulada, y yo ni siquiera me haba dado cuenta de su existencia hasta que ella apret el gatillo. No saba si Klara me perdonara alguna vez. No estaba seguro de que debiera hacerlo, y ni siquiera estaba seguro de que yo lo deseara. No poda imaginarme que volviramos a ser amantes. Sin embargo, finalmente estuve seguro de que quera disculparme ante ella. Slo que no la encontr en sus habitaciones. No haba nadie ms que una mujer negra, descolgando lentamente su ropa, con cara de tragedia. Cuando le pregunt por Klara se ech a llorar. Se ha ido solloz. Que se ha ido? Oh, tena un aspecto horrible. Deben de haberla golpeado! Trajo a Watty y me dijo que no podra seguir cuidndola. Me dio toda su ropa, pero... qu voy a hacer con Watty cuando est trabajando? Adnde ha ido? La mujer alz la cabeza. Ha regresado a Venus. En la nave. Sali hace una hora. No habl con nadie ms. Slo en mi cama, al fin logr conciliar el sueo. Cuando me despert reun todo lo que posea: ropa, holodiscos, juego de ajedrez, reloj de pulsera. El brazalete Heechee que Klara me haba regalado. Sal y lo vend. Recog todo el dinero de mi cuenta de crdito y reun todo el dinero: ascenda a un total de mil cuatrocientos dlares y pico. Sub al casino y lo apost ntegramente al nmero 31 de la ruleta. La bola gir lentamente y fue a caer en un hueco: verde. Cero. Baj a la oficina de control de misiones y me apunt a la primera Uno que estuviera disponible; al cabo de veinticuatro horas estaba en el espacio.

Captulo 23 Qu es lo que realmente sientes por Dane, Bob? Qu demonios crees que siento? Sedujo a mi novia. ste es un modo muy anticuado de plantear la cuestin, Bob. Adems, ocurri hace mucho tiempo. Desde luego. Me sorprende que Sigfrid sea tan injusto. l dicta las reglas, y despus no se rige por ellas. Replico con indignacin: Basta ya, Sigfrid! Todo eso ocurri hace mucho tiempo, pero para m no ha pasado mucho tiempo, porque nunca lo he dejado salir al exterior. A m me parece algo muy reciente. No es eso lo que debes hacer para ayudarme? Sacarme de la cabeza esos viejos recuerdos para que se extingan y dejen de afectarme? De todos modos, me gustara saber por qu te parecen tan recientes, Bob. Por el amor de Dios, Sigfrid! ste es uno de sus momentos estpidos. Me imagino que no puede asimilar algunos datos demasiado complejos. La realidad es que slo es una mquina y no puede hacer nada para lo que no est programada. Por regla general, slo responde a ciertas palabras clave... bueno, profundizando un poco en su significado, desde luego. En cuanto a los matices, slo los capta cuando los expreso por el tono de voz, o a travs de los sensores conectados a la alfombra y las correas para medir mi actividad muscular.

UNA NOTA SOBRE EL HBITAT HEECHEE Pregunta: Ni siquiera sabemos cmo es una mesa Heechee o cualquier otro objeto domstico? Profesor Hegramet: Ni siquiera sabemos cmo es una casa Heechee. Nunca hemos encontrado ninguna. Slo tneles. Les gustaban los pasadizos, con habitaciones a ambos lados. Les gustaban las grandes salas en forma de huso, ms afiladas por ambos extremos. Aqu hay una, dos en Venus, y probablemente los restos de otra que est medio destruida en el Mundo de Peggy. Pregunta: S cul es la bonificacin por encontrar vida inteligente, pero cul es la bonificacin por encontrar a un Heechee?

94

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Profesor Hegramet: Encuentre a uno. Despus pida lo que quiera.

Si fueras una persona en vez de una mquina, lo entenderas le digo. Quiz s, Bob. A fin de ponerle sobre el buen camino, digo: Es cierto que sucedi hace mucho tiempo. No comprendo qu quieres preguntar aparte de esto. Te pido que resuelvas una contradiccin existente en lo que dices. Has afirmado varias veces que no te importaba el hecho de que Klara tuviese relaciones sexuales con otros hombres. Por qu es tan importante que lo hiciera con Dane? Dane no la trat bien! Dios santo, claro que no lo hizo. Se aprovech vergonzosamente de ella. Es por cmo trat a Klara, Bob? O es porque hubo algo entre t y Dane? Jams! Jams hubo nada entre Dane y yo! Me dijiste que era bisexual, Bob. Qu hay del vuelo que hiciste con l? Tena a otros dos hombres con quienes jugar! Yo no, muchacho, no, lo juro! Oh digo, tratando de moderar el tono de mi voz para que refleje el poco inters que tengo por este estpido tema, la verdad es que intent seducirme una o dos veces, pero yo le dije que no era mi estilo. Tu voz, Bob comenta, parece reflejar ms clera de la que tus palabras indican. Maldito seas, Sigfrid! Ahora s que estoy realmente furioso, lo admito. Apenas me salen las palabras. Me sacas de mis casillas con tus absurdas acusaciones. No niego que me dejase abrazar un par de veces. Eso fue todo. Nada serio. Slo me viol a m mismo para pasar el tiempo. l me gustaba bastante. Era un tipo guapo y fuerte. La soledad llega a pesarte cuando... Qu ocurre ahora? Sigfrid hace un ruido extrao, como si se aclarase la garganta. Es su forma de interrumpir sin interrumpir. Qu has dicho, Bob? Qu? Cundo? Cuando has declarado que no haba nada serio entre vosotros. Diablos, no s lo que he dicho. No hubo nada serio, eso es todo. Slo me entretuve a m mismo para pasar el tiempo. No has utilizado la palabra entretener, Bob. No? Qu palabra he utilizado? Reflexiono escuchando el eco de mi propia voz. Me parece que he dicho me distraje a m mismo. Verdad que s? Tampoco has dicho distraje, Bob. Qu has dicho? No lo s! Has dicho, slo me viol a m mismo, Bob. Me pongo inmediatamente en guardia. Me siento como si de pronto hubiese descubierto que me haba mojado los pantalones, o tena la bragueta abierta. Salgo de mi cuerpo y contemplo mi propia cabeza. Qu significa para ti me viol a m mismo, Bob? Digamos contesto riendo, verdaderamente impresionado y divertido al mismo tiempo, que es un lapsus freudiano no crees? Tus amigos son muy perspicaces. Mis felicitaciones a los programadores. Sigfrid no responde a mi corts comentario. Me deja reflexionar. Est bien admito. Me siento muy abierto y vulnerable, permitiendo que no suceda nada, viviendo ese momento como si fuera a durar eternamente, igual que Klara en su instantnea y perpetua cada. Sigfrid dice suavemente: Bob, cuando te masturbabas, pensabas en Dane? Odiaba hacerlo contesto. l aguarda. Me odiaba a m mismo por hacerlo. Es decir, no es que me odiara. Me despreciaba. Eres un maldito hijo de perra, pensaba, indigno y asqueroso, por imaginarte que ests siendo violado por el amante

95

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

de tu novia. Sigfrid espera que siga hablando. Despus dice: Creo que tienes ganas de llorar, Bob. Tiene razn, pero no le contesto. Te gustara llorar un poco? insiste. Me encantara admito. Entonces, por qu no lo haces, Bob? Ojal pudiera replico. Desgraciadamente, no s cmo hacerlo.

Captulo 24 Estaba dando media vuelta, dispuesto a irme a acostar, cuando observ que los colores del sistema de conduccin Heechee se disolvan. Era el quincuagsimo quinto da de viaje, el vigsimo sptimo desde el cambio de posicin. Los colores haban sido rosas durante esos cincuenta y cinco das. Ahora se haban transformado en espirales de un blanco pursimo, que aumentaban de tamao y se confundan entre s. Estaba llegando! Cualquiera que fuese el lugar hacia donde me diriga, estaba llegando. Mi pequea y vieja nave el apestoso, minsculo y tedioso atad donde estaba encerrado desde haca casi dos meses, hablando conmigo mismo, jugando conmigo mismo, cansado de m mismo avanzaba a velocidad muy inferior a la de la luz. Me acerqu a la pantalla de navegacin, ahora relativamente baja respecto a m porque haba estado decelerando, y no vi nada que me pareciese interesante. Oh, haba una estrella, desde luego. Haba muchsimas estrellas, agrupadas de una forma que no pareca conocida; media docena de azules que iban desde una brillante hasta otra cegadora; una roja que se destacaba ms por su intensidad cromtica que por su luminosidad. Era como un carbn al rojo vivo, no mucho ms brillante que Marte visto desde la Tierra, pero de un rojo ms subido. Hice un esfuerzo para concentrarme. No fue sencillo. Tras dos meses de no pensar en nada porque era aburrido o amenazador, me cost mucho volver a interesarme en algo. Conect la unidad exploradora esfrica y observ que la nave empezaba a girar segn la pauta de exploracin, dividiendo el cielo en fragmentos para plasmarlos en las cmaras y analizadores.

INFORME DE LA MISIN Nave 3-104, Viaje 031D18. Tripulacin: N. Ahoya, Ts. Zakharcenko, L. Marks. Tiempo de trnsito 9 das 4 horas. Posicin no identificada. Aparentemente fuera del racimo galctico, en una nube de polvo. Identificacin de galaxias externas, dudosa. Sumario: No encontramos rastro de ningn planeta, artefacto o asteroide donde pudiramos aterrizar. Estrella ms cercana aproximadamente a 1,7 aos-luz. Imposible deducir la localizacin exacta. Los sistemas de supervivencia empezaron a fallar durante el viaje de regreso y Larry Marks falleci.

Y, casi inmediatamente, obtuve una seal enorme, brillante y muy cercana. Cincuenta y cinco das de aburrimiento y cansancio se borraron enseguida en mi mente. Haba algo muy cerca o muy grande. Me olvid del sueo. Me agach sobre la pantalla de navegacin, sostenindome con las manos y las rodillas, y entonces lo vi: un objeto cuadrangular que avanzaba hacia la pantalla. Brillaba con gran intensidad. Puro metal Heechee! Los lados eran irregularmente planos, con protuberancias redondeadas que sobresalan de ellos. Y la adrenalina empez a fluir y visiones de dulces pasteles bailaron en mi cabeza. Lo vi salir del radio de visin, y entonces me incorpor hasta la altura del analizador, ansioso por ver lo que saldra. No haba duda de que era bueno, la nica duda consista en averiguar hasta qu punto. Quizs extraordinariamente bueno! Quiz todo un Mundo de Peggy para m solo, con una renta de varios millones anuales en derechos durante el resto de mi vida! Quiz slo una cscara vaca. Quiz la forma cuadrangular lo sugera quizs el sueo ms fantstico de todos, una nave Heechee realmente grande

96

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

en la que yo podra entrar y volar hacia donde quisiera, bastante grande para transportar a un millar de personas y un milln de toneladas de carga! Todos estos sueos eran posibles; y aunque todos fallaran, aunque slo fuese una cscara abandonada, lo nico que yo necesitaba era encontrar un objeto en ella, una chuchera, una bobada, un trozo de chatarra que nadie hubiese encontrado antes y que pudiera transportarse, reproducirse, y funcionar en la Tierra... Me tambale y frot los nudillos contra la espiral, que ahora brillaba con un plido color dorado. Frot hasta que se quedaron blancos y de repente me di cuenta de que la nave se estaba moviendo. No deba moverse! No estaba programada para hacer tal cosa. Se supona que deba permanecer en la rbita para la cual estaba programada, y quedarse all hasta que yo diera un vistazo y tomase una decisin. Mir con sorpresa a mi alrededor, confundido y desconcertado, La reluciente lmina estaba nuevamente en el centro de la pantalla y permaneci all; la nave haba interrumpido su automtica exploracin esfrica. Entonces o el distante rugido de los motores del mdulo. Ellos eran los que me hacan mover; mi nave se diriga en lnea recta hacia aquella lmina. Y una luz verde brillaba sobre el asiento del piloto. Era absurdo! La luz verde haba sido instalada en Prtico por seres humanos. No tena nada que ver con los Heechee; era un circuito radiofnico normal y corriente, anunciando que alguien me llamaba. Quin? Quin poda estar tan cerca de mi reciente descubrimiento? Conect el circuito TBS y grit: Diga? Hubo una respuesta. No entend nada; pareca ser un idioma extranjero, quiz chino. Pero era humano, desde luego. Habla ingls? grit. Quin demonios es usted? Una pausa. Despus otra voz. Quin es usted? Mi nombre es Bob Broadhead respond. Broadhead? Un confuso murmullo de un par de voces. Despus la voz que hablaba ingls: No tenemos ningn prospector que se llame Broadhead. Viene de Afrodita? Qu es Afrodita? Oh, Dios mo! Quin es usted? Escuche, aqu es el control de Prtico Dos y no tenemos tiempo para perder en tonteras. Identifquese! Prtico Dos! Desconect la radio y me dej caer sobre el respaldo del asiento, viendo cmo la lmina iba aumentando de tamao y haciendo caso omiso de la luz verde. Prtico Dos? Qu ridculo! Si hubiese querido ir a Prtico Dos, habra tomado el vuelo regular y aceptado pagar los derechos sobre todo lo que encontrara. Habra volado tan seguro como un turista, en un viaje que se haba comprobado ms de cien veces. No lo hice. Escog una combinacin que nadie haba utilizado jams y acept correr el riesgo. Durante cincuenta y cinco das seguidos haba estado muerto de miedo creyendo que me enfrentaba a mil peligros desconocidos. No era justo! Perd la cabeza. Me abalanc sobre el selector de rumbo Heechee e hice girar las ruedas al azar. Era un fracaso que yo no poda aceptar. Estaba mentalizado para no encontrar nada, pero no estaba mentalizado para encontrar que haba hecho algo fcil, por lo que no me daran ninguna recompensa. Sin embargo, slo logr provocar un fracaso an mayor. Hubo un brillante destello amarillo en el cuadro de mandos, y despus todos los colores desaparecieron para dar paso al negro. El dbil zumbido de los motores del mdulo se detuvo. La sensacin de movimiento haba cesado. La nave estaba inmvil. No se mova nada. No funcionaba nada; nada, ni siquiera el sistema de refrigeracin. Cuando Prtico Dos envi una nave a recogerme yo estaba al borde del ataque de corazn, con una temperatura ambiente de 750 C. Prtico era clido y hmedo. Prtico Dos era tan fro que tuvieron que prestarme una chaqueta, guantes y ropa interior de abrigo. Prtico apestaba a sudor y aguas fecales. Prtico Dos ola a acero oxidado. Prtico era ruidoso y estaba lleno de gente. En Prtico Dos casi no se oa ningn ruido, y slo siete seres humanos, sin contarme a m, para producirlos. Los Heechees haban abandonado Prtico Dos antes

97

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

de terminarlo. Algunos tneles desembocaban en la roca, y slo haba unas cuantas docenas de ellos. An no haban plantado vegetacin, y todo el aire proceda de sistemas qumicos. La presin parcial de O2 estaba por debajo de los 150 milibares, y el resto de la atmsfera estaba compuesto por una mezcla de nitrgeno y helio, lo cual daba una presin algo superior a la mitad de la terrestre, que haca las voces estridentes y me dej jadeante durante las primeras horas. El hombre que me ayud a salir de mi mdulo y me protegi del sbito fro era un inmenso marcianojapons llamado Norio Ituno. Me acost en su cama, me llen de lquidos y me dej descansar durante una hora. Me adormec y, cuando despert, l estaba junto a m, mirndome con diversin y respeto. El respeto era para alguien que haba destrozado una nave de quinientos millones de dlares. La diversin era por ser lo bastante idiota como para hacerlo. Me parece que estoy en dificultades coment. Yo dira que s repuso. La nave est totalmente inmvil. Nadie haba visto nada por el estilo hasta ahora. Yo no saba que una nave Heechee pudiera inmovilizarse as. l se encogi de hombros. Ha hecho algo original, Broadhead. Cmo se encuentra? Me incorpor para contestarle, y l asinti. En este momento tenemos mucho trabajo. Voy a dejar que se las arregle solo un par de horas... podr...?, estupendo. Despus le daremos una fiesta. Una fiesta! No haba nada ms lejos de mi pensamiento que una fiesta. Por qu? No todos los das conocemos a alguien como usted, Broadhead repuso admirativamente, y me dej solo. Mis pensamientos no eran muy divertidos, de modo que al cabo de un rato me levant, me puse los guantes, me abroch la chaqueta y empec a explorar. No tard mucho; all no haba gran cosa que ver. O ruidos de actividad en los niveles inferiores, pero los ecos formaban extraos ngulos en los pasillos vacos, y no vi a nadie. Prtico Dos no tena industria turstica, y por lo tanto no haba ningn cabaret, ni casino, ni restaurante... ni siquiera encontr una letrina. Al cabo de un rato esta cuestin empez a parecerme urgente. Llegu a la conclusin de que Ituno deba de tener algo parecido cerca de su cuarto, y trat de retroceder sobre mis pasos hacia all, pero esto tampoco dio resultado. Haba cubculos a lo largo de algunos pasillos, pero no estaban terminados. All no viva nadie, y nadie se haba molestado en instalar caeras.

Querida Voz de Prtico: Eres una persona razonable e imparcial? En este caso demustralo leyendo esta carta del principio al fin, sin sacar conclusiones precipitadas antes de acabar. En Prtico hay trece niveles ocupados. Hay trece residencias en cada una de las trece habitaciones (cuntalas t mismo). Crees que esta carta no es ms que una absurda supersticin? Estudia t mismo la evidencia! Los lanzamientos 83-20, 84-1 y 84-10 (cunto suman los dgitos?) fueron anotados como retrasados en la lista 86-131 Corporacin de Prtico, despierta! Deja que los escpticos y fanticos se burlen. Muchas vidas humanas dependen de que aceptes hacer un poco el ridculo. No costara nada omitir los Nmeros de Peligro de todos los programas... excepto valor! M. GIoymer 88-331

No fue uno de mis mejores das. Cuando finalmente encontr un retrete, lo observ con perplejidad durante ms de diez minutos y lo habra dejado groseramente sucio si no hubiera odo un ruido fuera del cubculo. Una regordeta mujercita aguardaba junto a la puerta. No s cmo tirar de la cadena me disculp. Me mir de pies a cabeza. Usted es Broadhead declar, y despus: Por qu no va a Afrodita? Qu es Afrodita?... No, espere. En primer lugar, cmo funciona la cadena de esta cosa? Despus ya me dir lo que es Afrodita. Me seal un botn en el borde de la puerta. Yo haba credo que era el interruptor de la luz. Cuando

98

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

lo toqu, todo el fondo del recipiente empez a brillar y al cabo de diez segundos no haba nada ms que cenizas, y despus nada en absoluto. Espreme orden, desapareciendo en el interior. Al salir dijo: Afrodita es donde est el dinero, Broadhead. Usted va a necesitarlo. La dej tomarme del brazo y conducirme. Empezaba a comprender que Afrodita era un planeta. Uno nuevo, que una nave de Prtico Dos haba descubierto haca menos de cuarenta das, y bastante grande. Tendra que pagar derechos, evidentemente explic. Hasta ahora no se ha descubierto nada importante, slo los habituales escombros Heechee. Pero hay miles de kilmetros cuadrados para explorar, y pasarn meses antes de que el primer grupo de prospectores salga de Prtico. Slo hace cuarenta das que les comunicamos la noticia. Ha tenido alguna experiencia en un planeta caliente? Alguna experiencia en un planeta caliente? Quiero decir explic, arrastrndome a un pozo de bajada, si ha explorado alguna vez un planeta que sea caliente.

Te seguimos el rastro por el gas de Orin, buscamos tu guarida con los perros de Procin, desde Baltimore, Buffalo, Bonn y Benars te perseguimos por Algol, Arturo y Antares. Algn da daremos contigo, pequeo Heechee perdido, estamos en camino!

No. La verdad es que no tengo experiencia de ninguna clase, nada que pueda servirme. Un viaje. Vaco. Ni siquiera aterric. Una pena coment. No obstante, no hay tanto que aprender. Sabe cmo es Venus? Afrodita es un poco peor. El primario es una estrella llameante, y a nadie le gustara permanecer demasiado tiempo en la superficie. Pero las excavaciones Heechee son subterrneas. Si encuentra una, est salvado. Cules son las posibilidades de encontrarla? pregunt. Bueno dijo pensativamente, empujndome fuera del pozo y a lo largo de un tnel, quiz no muy buenas. Al fin y al cabo, el trabajo de prospeccin se lleva a cabo en la superficie. En Venus utilizan vehculos acorazados y van por donde quieren sin ningn problema. Bueno, tal vez algn problema concedi. Pero ya no pierden a demasiados prospectores; quizs un uno por ciento. Qu porcentaje pierden ustedes en Afrodita? Algo ms. S, se lo garantizo, es ms elevado que ste. Tienes que usar el mdulo de tu nave que, naturalmente, no goza de demasiada movilidad en la superficie de un planeta. Especialmente si se trata de un planeta con una superficie como azufre derretido y vientos como huracanes... cuando son suaves. Parece encantador repuse. Por qu no est usted ahora? Yo? Soy piloto de lnea regular. Volver a Prtico dentro de unos diez das, en cuanto haya un cargamento que transportar, o venga alguien que quiera regresar. Yo quiero regresar ahora mismo. Oh, diablos, Broadhead! No se da cuenta del lo en que est metido? Ha quebrantado las reglas al manipular el tablero de mandos. Se le cargar con todo el equipo. Lo pens detenidamente. Despus dije: Gracias, pero creo que me arriesgar. Es que no lo entiende? Afrodita tiene restos Heechee garantizados. Podra hacer ms de cien viajes y no encontrar nada parecido. Encanto repuse, no hara cien viajes ni por todo el oro del mundo, ni ahora ni nunca. Ni siquiera estoy seguro de hacer otro. Creo que tengo agallas suficientes para volver a Prtico. Aparte de esto, no lo s. En total, estuve trece das en Prtico Dos. Hester Bergowiz, la piloto de lnea regular, sigui tratando de convencerme para que fuese a Afrodita. Supongo que lo hizo para evitar que ocupase un valioso espacio de carga en su viaje de regreso. Los dems se mantuvieron al margen. Pensaban que estaba loco. Yo

99

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

constitua un problema para Ituno, encargado de que todo marchara bien en Prtico Dos. En el aspecto tcnico, era una persona entrada ilegalmente, sin su per cpita pagado y ni un cntimo para pagarlo. Habra estado en su derecho si me hubiera lanzado al espacio sin traje. Resolvi el problema hacindome cargar objetos de baja prioridad en la Cinco de Hester, en su mayor parte molinetes de oraciones y muestras para analizar procedentes de Afrodita. Esto me ocup tres das y despus me nombr gofador jefe de las tres personas que recomponan trajes para el prximo grupo de exploradores de Afrodita. Tenan que usar sopletes Heechees para ablandar el metal y hacer los trajes, labor que a m no me confiaron. Se tarda dos aos para entrenar a una persona en el manejo de un soplete Heechee. Pero me permitieron ordenarles los trajes y las lminas de metal Heechee, irles a buscar las herramientas, irles a buscar el caf... y ponerme los trajes cuando estaban terminados, y salir al espacio para estar seguros de que no haba ninguna grieta. Ninguno de ellos la tena. El duodcimo da llegaron dos Cinco de Prtico, cargadas con felices e impacientes prospectores que traan el equipo menos adecuado posible. Las noticias sobre Afrodita no haban tenido tiempo de llegar a Prtico y volver, de modo que los novatos no saban qu golosinas haba en reserva. Por pura casualidad, uno de ellos era una jovencita en misin cientfica, una antigua alumna del profesor Hegramet que deba realizar estudios antropomtricos en Prtico Dos. Ituno hizo uso de su autoridad y la transfiri a Afrodita, despus de lo cual organiz una combinacin de fiesta de bienvenida y despedida. Los diez recin llegados y yo sobrepasbamos en nmero a nuestros anfitriones; pero lo que les faltaba en nmero lo compensaron en bebida, y result una buena fiesta. Yo me encontr convertido en una celebridad. Los novatos no podan comprender que hubiese destrozado una nave Heechee y sobrevivido. Casi senta tener que irme... sin contar el miedo. Ituno me sirvi tres dedos de whisky de arroz en un vaso y me ofreci un brindis. Sentimos que te marches, Broadhead dijo. No hay posibilidades de que cambies de opinin? En este momento tenemos ms naves acorazadas y trajes que prospectores, pero no s cunto durar este estado de cosas. Si cambias de opinin una vez hayas regresado... No cambiar de opinin repliqu. Banzai dijo, y bebi. Escucha, conoces a un tipo llamado Bakin? Shicky? Claro! Es vecino mo. Dale recuerdos de mi parte dijo, sirvindose otra copa en su honor. Es un buen muchacho, pero me recuerda a ti. Yo estaba con l cuando perdi las piernas: qued atrapado en el mdulo cuando tuvimos que soltarlo. Estuvo a dos dedos de la muerte. Al llegar a Prtico estaba hinchado de pies a cabeza y ola a demonios; tuvimos que amputarle las piernas a los dos das de viaje. Lo hice yo mismo. Es una gran persona, desde luego coment distradamente, terminando la copa y presentndosela para que volviera a llenarla. Oye, a qu te refieres con eso de que te recuerda a m?

ANUNCIOS CLASIFICADOS Tabaco de hoja ancha cultivado a la sombra escogido y enrollado a mano. $ 2 la unidad. 87-307. Solicitamos informe paradero Agosto T. Agnelli. Telefonee al cuerpo de seguridad de la Corporacin y pregunte por el representante de la interpol. Recompensa. Alguien de Pittsburgh o Paducah? Siento nostalgia. 88-226.

Es incapaz de decidirse, Broadhead. Tiene ahorros suficientes para comprar el Certificado Mdico Completo, y no se decide a gastarlos. Si lo hiciera, podra recuperar las piernas y volver a salir. Sin embargo, si no tuviera suerte, estara arruinado. As que contina igual, siendo un lisiado. Dej la copa. No quera beber ms. Hasta pronto, Ituno dije. Me voy a la cama. Pas casi todo el viaje de regreso escribiendo cartas a Klara que no saba si llegara a enviar. No haba gran cosa ms que hacer. Hester result ser asombrosamente sexual, para una regordeta damita de cierta edad. Pero incluso hay un lmite para esto y, con toda la carga que habamos metido, en la nave, no

100

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

quedaba espacio para mucho ms. Todos los das eran iguales: sexo, cartas, descanso... y preocupaciones. Preocupaciones acerca de por qu Shicky Bakin quera seguir siendo un invlido; lo cual era una forma de preocuparme, de un modo que yo poda afrontar, sobre por qu lo haca yo.

Captulo 25 Sigfrid dice: Pareces cansado, Bob. Bueno, eso era bastante comprensible. Haba pasado el fin de semana en Hawai. Parte de mi dinero estaba invertido en la industria turstica local, de modo que todo era deducible de impuestos. Fueron dos das maravillosos en la isla principal, durante los que mantuve una reunin de dos horas con los tenedores de acciones por la maana, y me divert con una de esas hermosas isleas por la tarde, en la playa o navegando en catamaranes de fondo transparente, viendo cmo las grandes mantas se deslizaban por debajo solicitando unas migajas. Pero al regresar tienes que luchar contra husos horarios durante todo el camino, y estaba agotado. Sin embargo, sta no es la clase de cosas que Sigfrid quiere or. No le importa que ests fsicamente exhausto. No le importa que tengas una pierna rota; slo quiere saber si has soado que te acostabas con tu madre. Es lo que le digo. Digo: Estoy cansado, es verdad, Sigfrid, pero por qu no dejamos esta conversacin intrascendente? Concntrate en mi complejo de Edipo, y mi madre. Acaso has tenido madre, Bobby? No la tiene todo el mundo? Quieres hablar de ello, Bobby? No particularmente. l espera, y yo tambin. Sigfrid ha vuelto a poner en prctica sus dotes de decorador, y ahora la habitacin est arreglada como el dormitorio de un muchacho de hace cuarenta aos. Hologramas de raquetas de ping-pong cruzadas en la pared. Una ventana falsa con una vista falsa de las Montaas Rocosas durante una nevada. Un holograma de una repisa llena de casetes de cuentos grabados, Tom Sawyer, y La raza perdida de Marte y... no puedo leer el resto de los ttulos. Todo resulta muy hogareo, pero no se parece nada a la habitacin que yo tena de muchacho, que era pequea, estrecha, y casi totalmente ocupada por el viejo sof en el que dorma. Sabes de qu quieres hablar, Rob? inquiere amablemente Sigfrid. Claro que s. Despus reflexiono. Bueno, no. No estoy seguro. La verdad es que s que lo s. Algo me impresion fuertemente durante el viaje de regreso de Hawai. Es un vuelo de cinco horas. La mitad del tiempo estuve deshecho en llanto. Fue muy curioso. En el asiento vecino al mo haba una jovencita que se diriga a Oriente, y yo haba decidido conocerla mejor. La azafata era la misma del viaje de ida y a ella ya la conoca muy bien. As que all estaba yo, sentado en la ltima fila de la seccin de primera clase del SST, aceptando las copas que me ofreca la azafata, y charlando con mi hermosa vecina. Sin embargo, cada vez que mi vecina dormitaba, o iba al lavabo, y la azafata miraba en direccin opuesta, me estremeca con silenciosos y enormes sollozos. Entonces una de ellas volva a mirar hacia m y yo volva a sonrer, prevenido, y conquistador. Quieres limitarte a decir lo que sientes en este instante, Bob? Lo har dentro de un minuto, Sigfrid, si logro saber qu era. De verdad no lo sabes? No puedes recordar lo que tenas en la cabeza mientras no hablabas, justo ahora? Claro que s Titubeo y despus digo: Oh, diablos, Sigfrid, me parece que slo esperaba que me hicieras hablar. El otro da tuve una visin, y fue muy dolorosa. No sabes hasta qu punto. Me ech a llorar como un nio. Cul fue la visin, Bobby? Estoy tratando de explicrtela. Era sobre... bueno, era sobre mi madre. Pero tambin sobre, bueno, ya sabes, Dane Metchnikov. Tuve estas... tuve... Creo que intentas decir algo respecto a las fantasas que tuviste sobre el sexo anal con Dane

101

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Metchnikov, Bob. No es as? S. Te acuerdas muy bien, Sigfrid. Mi llanto era por mi madre. En parte... Eso ya me lo has dicho, Bob. Est bien. Me callo. Sigfrid espera. Yo tambin espero.

INFORME DE LA MISIN Nave A3-77, Viaje 036D5i. Tripulacin: T. Parreno, N. Ahoya. E. Nirrikin. Tiempo de trnsito 5 das 14 horas. Posicin en cercanas de Alfa Centauro A. Sumario. El planeta era muy similar a la Tierra y estaba cubierto por una frondosa vegetacin. El color de la vegetacin era predominantemente amarillo. La atmsfera era casi igual a la mezcla Heechee. Es un planeta clido, sin casquetes polares y una temperatura media comparable a la tropical terrestre a la altura del ecuador, que se extiende casi hasta los polos. No detectamos vida animal ni seales de identificacin (metano, etc.). Parte de la vegetacin anda a paso muy lento, avanzando por porciones desarraigadas de una estructura parecida a la vid, que se retuerce sobre s misma y vuelve a enraizarse. La velocidad mxima medida fue de unos dos kilmetros por hora. Ningn artefacto. Parreno y Nirrikin aterrizaron y regresaron con muestras vegetales pero murieron a causa de una reaccin similar a la del toxicodendron. Su cuerpo se cubri de grandes ampollas. Despus sufrieron dolores, comezn y aparente asfixia, probablemente debido a la acumulacin de lquido en los pulmones. No les traje a bordo de la nave. No abr el mdulo de aterrizaje, ni lo acopl a la nave. Grab un mensaje personal para ambos, y despus solt el mdulo y regresamos sin l. Evaluaciones de la Corporacin: No hay cargos contra N. Ahoya en vista de su excelente hoja de servicios.

Supongo que me gustara que me apremiasen un poco ms, y al cabo de unos minutos Sigfrid insiste: Veamos si puedo ayudarte, Bob dice. Qu relacin puede haber entre dos cosas tan distintas como llorar por tu madre y tener fantasas sobre el sexo anal de Dane? Siento que algo ocurre dentro de m. Es como si la blanda y hmeda parte interior de mi pecho burbujeara en mi garganta. Comprendo que mi voz saldr trmula y desesperadamente afligida si no la controlo. Por lo tanto intento controlarla, aunque s perfectamente bien que no tengo secretos de esta especie para Sigfrid; puede leer sus sensores y saber lo que ocurre en mi interior por el estremecimiento de un trceps o la humedad de la palma de una mano. De todos modos, hago el esfuerzo. Con el tono de un profesor de biologa que explica la diseccin de una rana, digo: Vers, Sigfrid, mi madre me quera. Yo lo saba. T lo sabes. Era una demostracin lgica; no tena ms remedio que quererme. Y Freud dijo una vez que ningn muchacho que est seguro de ser el favorito de su madre puede llegar a tener una neurosis. Slo que... Por favor, Robbie, esto no es exactamente as, y adems ests divagando. Sabes muy bien que en realidad no quieres incluir todos estos prembulos. Quieres ganar tiempo, verdad? Otras veces habra destrozado sus circuitos por eso, pero en esta ocasin haba evaluado correctamente mi estado de nimo. De acuerdo. Pero s saba que mi madre me quera. No poda evitarlo! Yo era su nico hijo. Mi padre haba muerto... no te aclares la garganta, Sigfrid, ya estoy llegando. Su cario hacia m era una necesidad lgica, y yo lo comprenda as sin la sombra de una duda; pero ella nunca me lo dijo. Ni una sola vez. Quieres decir que nunca, en toda tu vida, te dijo: Te quiero mucho, hijo? No! chillo. Despus consigo dominarme nuevamente. Por lo menos, nunca me lo dijo directamente. Por ejemplo, una vez en que yo deba tener unos dieciocho aos e iba a acostarme en la habitacin contigua, la o decir a una de sus amigas que yo era un muchacho fantstico. Estaba orgullosa de m. No recuerdo lo que haba hecho, algo, ganado un premio o conseguido un empleo, pero en aquel momento estaba orgullosa de m y me quera, y as lo dijo... pero no a m.

102

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Te ruego que contines, Bob me dice Sigfrid al cabo de un minuto. Ya va! Espera un segundo. Es muy doloroso; creo que es lo que t llamas dolor fundamental. No eres t quien ha de diagnosticar, Bob. Limtate a hablar. Dilo. Oh, mierda. Alargo el brazo para coger un cigarrillo, pero cambio de opinin. Esto suele ser un buen recurso cuando las cosas se ponen difciles con Sigfrid, pues casi siempre le distrae hacia una discusin sobre si intento aliviar la tensin en vez de afrontarla; pero esta vez estoy demasiado asqueado de m mismo, de Sigfrid, e incluso de mi madre. Quiero acabar de una vez. Digo: Mira, Sigfrid, la cuestin es sta: yo quera mucho a mi madre, y s... saba...! que ella tambin me quera. Pero no lo demostraba nunca. De repente me doy cuenta de que tengo un cigarrillo en las manos y le estoy dando vueltas sin encenderlo y, aunque me parezca imposible, Sigfrid ni siquiera lo ha comentado. Me decido a hablar claramente: Ella nunca me lo dijo con todas las palabras. No slo eso. Es curioso, Sigfrid, pero, vers, ni siquiera recuerdo que me tocara alguna vez. Es decir, no realmente. A veces me daba un beso de buenas noches; en la coronilla. Recuerdo que tambin me contaba cuentos. Siempre estaba all cuando la necesitaba, pero... Tengo que detenerme un momento, para recuperar nuevamente el control de mi voz. Inhalo profundamente por la nariz, y me concentro en los movimientos respiratorios. Sin embargo, Sigfrid digo, repitiendo las palabras mentalmente y complacido por la claridad y el equilibrio con que las pronuncio, nunca me tocaba demasiado. Excepto en un sentido. Era muy buena conmigo cuando estaba enfermo. Yo estaba enfermo muy a menudo. Todos los que vivamos cerca de las minas de alimentos tenamos destilacin nasal, infecciones cutneas... ya sabes. Me daba todo lo que necesitaba. Estaba all, Dios sabe cmo, y se ocupaba de su trabajo y de m al mismo tiempo. Y cuando estaba enfermo me... Al cabo de un momento, Sigfrid apremia: Contina, Robbie. Dilo. Lo intento, pero no puedo, y l dice: Dilo del modo ms rpido posible. Scalo al exterior. No te preocupes por si no te comprendo, o no parece tener sentido. T lbrate de las palabras. Bueno, me tomaba la temperatura explico. Sabes? Me pona el termmetro. Despus me lo aguantaba, bueno, lo que sea, tres o cuatro minutos. Despus me lo quitaba y lo lea. Estoy a punto de echarme a llorar. Querra hacerlo, pero primero tengo que ver en qu desemboca todo esto; es algo casi sexual, como cuando llegas al momento de la decisin con una persona y no ests seguro de querer que ella forme parte de ti, pero de todos modos sigues adelante. Me concentro para continuar dominando el tono de mi voz. Sigfrid no dice nada y, al cabo de un momento, me siento con nimos para seguir hablando. Entiendes lo que pasa, Sigfrid? Es curioso. Toda mi vida... cuntos aos debe de hacer? Cuarenta? Desde entonces, tengo la absurda idea de que ser amado tiene algo que ver con que te introduzcan algo en el ano.

Captulo 26 Se haban producido muchos cambios en Prtico mientras yo estaba fuera. El impuesto per cpita haba sido aumentado. La Corporacin quera librarse de algunos parsitos, como Shicky y como yo; mala noticia: significaba que lo que yo haba pagado no durara dos o tres semanas, sino nicamente diez das. Haban importado a muchos cerebros de la Tierra, astrnomos, xenotcnicos, matemticos, incluso el viejo profesor Hegramet haba abandonado la Tierra y, aunque dolorido por los deltas de despegue, brincaba gilmente por los tneles. Una de las cosas que no haban cambiado era la junta de Evaluacin, y yo me encontr sentado frente a ella; mi vieja amiga Emma me dijo lo estpido que era. La verdad es que el que hablaba era el seor Hsien, y Emma slo traduca, pero le encantaba su trabajo. Ya te lo advert, Broadhead. Tendras que haberme hecho caso. Por qu cambiaste la combinacin? Ya te lo he dicho. Cuando me di cuenta de que estaba en Prtico Dos no pude resistirlo. Quera ir a

103

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

algn otro sitio. Una verdadera estupidez por tu parte, Broadhead. Lanc una mirada a Hsien. Se haba colgado de la pared por el cuello enrollado de su camisa y estaba suspendido all, sonriendo bondadosamente, con las manos enlazadas. Emma dije, haz lo que quieras, pero djame en paz. Ella repuso alegremente: Estoy haciendo lo que quiero, Broadhead, porque tengo que hacerlo. Es mi trabajo. Sabas que cambiar la combinacin iba contra el reglamento. Qu reglamento? Era mi cabeza la que estaba en peligro. El reglamento que prohbe destruir una nave explic. No contest, y ella tradujo algo a Hsien, que la escuch gravemente, frunci los labios y recit dos prrafos completos en mandarn. Hablaba con tanta claridad que incluso podas or la puntuacin. El seor Hsien dice tradujo Emma que eres una persona muy irresponsable. Has destrozado una pieza insustituible, que ni siquiera era de tu propiedad. Perteneca a la raza humana. Solt unas cuantas frases ms, y termin as: No podemos tomar una decisin final sobre tu responsabilidad hasta que tengamos ms datos sobre el estado de la nave que has estropeado. Segn el seor Ituno, harn un reconocimiento total de la nave en cuanto les sea posible. En el momento de redactar su informe, haba dos xenotcnicos en trnsito hacia el nuevo planeta, Afrodita. Ahora ya habrn llegado a Prtico Dos, y lo ms probable es que recibamos su informe con el prximo piloto. Entonces volveremos a llamarte. Hizo una pausa, sin dejar de mirarme, y yo deduje que la entrevista haba terminado. Muchsimas gracias dije, encaminndome hacia la puerta. Me dej llegar a ella antes de aadir: Hay algo ms. El informe del seor Ituno menciona que trabajaste como cargador y ayudaste a fabricar trajes en Prtico Dos. Nos autoriza a pagarte una cantidad de, veamos, dos mil quinientos dlares. Y tu capitn de vuelo, Hester Bergowiz, nos autoriza a pagarte el uno por ciento de su bonificacin por servicios prestados durante el viaje de regreso, por lo tanto, te hemos ingresado dichas cantidades en tu cuenta. No tena ningn contrato con ella observ, sorprendido. No, pero opina que debes recibir una parte. Una parte pequea, desde luego. En total... consult un papel asciende a dos mil quinientos ms cinco mil quinientos, y esto es lo que se te ha abonado en la cuenta. Ocho mil dlares! Me dirig hacia un pozo, agarr un cable de subida y reflexion con calma. No era suficiente para cambiar nada. Desde luego no sera suficiente para pagar los daos que haba ocasionado en la nave. No haba dinero suficiente en todo el universo para pagar algo as, si es que me cobraban el coste de reposicin; no haba forma de reponerla. Por otro lado, eran ocho mil dlares ms de lo que tena.

INFORME DE LA MISIN Nave 1-103, Viaje 022D18. Tripulacin: G. Herron. Tiempo de trnsito 107 das 5 horas. Nota: Tiempo de trnsito de regreso 103 das 15 horas. Extracto del diario de vuelo. A los 84 das 6 horas de viaje, el instrumento Q empez a brillar y se produjo una actividad inslita en las luces de control. Al mismo tiempo, not un cambio en la direccin del empuje. Durante una hora hubo incesantes cambios, despus la luz Q se apag y las cosas volvieron a la normalidad. Conjeturas: El curso cambi para esquivar algn peligro en movimiento, quizs una estrella u otro cuerpo? Recomendamos el estudio de otros diarios de vuelo, por medio de computadora, en busca de acontecimientos similares.

Lo celebr tomando una copa en el Infierno Azul. Mientras tanto, pens en mis opciones. Cuanto ms pensaba en ellas, ms se reducan.

104

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Me encontraran culpable, eso era seguro, y la multa mnima que me impondran sera de varios cientos de miles de dlares. No los tena. Poda ser mucho ms, pero eso no supondra ninguna diferencia; una vez te quitan todo lo que tienes, ya no te queda nada. De modo que, a fin de cuentas, mis ocho mil dlares eran dinero ficticio. Podan desvanecerse con el roco de la maana. En cuanto llegara el informe de los xenotcnicos desde Prtico Dos, la Junta se reunira y esto sera el fin de todo. Por lo tanto, no tena ninguna razn concreta para estirar mi dinero. Poda gastrmelo tranquilamente. Tampoco haba ninguna razn para pensar en reclamar mi antiguo puesto como jardinero, suponiendo que me lo dieran, ahora que Shicky haba sido despedido de su empleo como capataz. En el momento que dictaran sentencia en contra ma, mi saldo acreedor desaparecera. Lo mismo ocurrira con el dinero que haba adelantado para pagar. Estara sujeto a una inmediata defenestracin. Si daba la casualidad de que haba una nave de la Tierra en aquel momento, tendra el tiempo justo de embarcar en ella, y tarde o temprano me encontrara nuevamente en Wyoming, solicitando mi antiguo trabajo en las minas de alimentos. Si no haba ninguna nave, me encontrara en dificultades. Quiz pudiera convencer a los del crucero americano, o a los del brasileo si Francy Hereira usaba su influencia en mi favor, para que me acogiesen a bordo hasta que llegara alguna nave. Sin embargo, entraba dentro de lo posible que no lo lograse. Estudiadas con detenimiento, las probabilidades no eran muy buenas. Lo mejor que poda hacer era actuar antes de que lo hiciera la Junta, y en ese caso tena dos alternativas. Poda tornar la primera nave que regresara a la Tierra y las minas de alimentos, sin esperar la decisin de la junta. O poda salir a explorar en una nave Heechee. Eran dos alternativas magnficas. Una de ellas significaba renunciar a cualquier posibilidad de lograr una vida decente... y la otra me aterrorizaba. Prtico era como un club de caballeros en el cual nunca sabas qu socios estaban en la ciudad. Louise Forehand se haba marchado; su marido, Sess, se qued pacientemente en su puesto, esperando que ella o su nica hija viva volvieran para embarcarse otra vez. Me ayud a instalarme nuevamente en mi habitacin, que haba sido ocupada durante un tiempo por tres mujeres hngaras hasta que se fueron juntas en una Tres. El traslado fue sencillo; ya no tena nada, a excepcin de lo que haba comprado en el economato. Lo nico permanente era Shicky Bakin, indefectiblemente amable y siempre all. Le pregunt si saba algo de Klara. Me contest que no. Apntate en otra misin aconsej. Es lo nico que puedes hacer. S. No quera hablar del tema; tena la razn. Quiz lo hiciera... Dije: Me gustara no ser un cobarde, Shicky, pero lo soy. No s cmo podra mentalizarme para volver a meterme en una nave. No tengo valor para enfrentarme con un centenar de das durante los que no hara ms que pensar en la muerte.

UNA NOTA SOBRE LOS AGUJEROS NEGROS Doctor Asmenion: Vamos a ver, si empiezan con una estrella mayor que tres masas solares, y se desintegra, no slo se convierte en una estrella de neutrones. Sigue en movimiento. Su densidad aumenta tanto que la velocidad de escape supera los treinta millones de centmetros por segundo... que es... Pregunta: Uh... La velocidad de la luz? Doctor Asmenion: Muy bien, Gallina. Por lo tanto, la luz no puede salir. Por lo tanto, se forma un espacio negro. Por eso se llama un agujero negro... slo que, si se acercan bastante, llegando a lo que se denomina la ergosfera, no lo vern tan negro. Probablemente vieran algo. Pregunta: Qu aspecto tendra? Doctor Arsenion: Eso querra yo saber, Jer. Si alguien llega a ver uno alguna vez, ya volver y nos lo dir, si es que puede. Lo ms probable es que no pueda. Lo mximo que quiz consiga es tomar grabaciones, datos, y regresar... y obtener, Jess, no lo s, un milln de dlares. Si pudiera embarcar en el mdulo, veamos, y hacer retroceder la masa principal de la nave, disminuyendo su velocidad, podra darse suficiente velocidad extra para escapar. No sera fcil. Pero tal vez, si las cosas fueran bien... Pero despus,

105

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

adnde ira? No podra regresar a casa en un mdulo. Y hacerlo al revs no servira de nada, el mdulo no tiene suficiente masa para impulsar la nave hacia delante... Veo que a nuestro amigo Bob no le interesa el tema, as que pasaremos a estudiar los tipos planetarios y las nubes de polvo.

Esboz una sonrisa y salt de la cmoda para darme unos golpecitos en la espalda. No necesitas tanto valor dijo, volviendo a la cmoda. Slo necesitas valor para un da: para subir a la nave y marcharte. Despus ya no tienes que tener valor, porque ya no tienes alternativa.

ANUNCIOS CLASIFICADOS No habr en Prtico algn no fumador de habla inglesa para completar nuestra tripulacin? Quizs ustedes deseen acortar su vida (y nuestras reservas de supervivencia!), pero nosotros dos no. 88-775. Necesitamos una representacin de los prospectores en la Junta de la Corporacin de Prtico! Asamblea plenaria maana 1.300 Nivel Babe. Todo el mundo ser bienvenido! Seleccione vuelos seguros y sus sueos se harn realidad. Este libro de 32 pginas le dir cmo, $ 10. Consultas, $ 25. 88-139.

Creo que me habra sentido con nimo repuse, si las teoras de Metchnikov sobre las claves de colores hubieran sido acertadas. Pero algunas de las seguras son mortales. Slo era una cuestin de estadstica, Bob. La verdad es que ahora hay un rcord de seguridad mejor, as como un rcord de xito mejor. Slo marginal, desde luego, pero mejor. Los que murieron estn igualmente muertos repliqu. Sin embargo... quiz vuelva a hablar con Dane. Shicky pareci sorprendido. Est fuera. Desde cundo? Ms o menos, desde que t te fuiste. Pensaba que lo sabas. Me haba olvidado. Me pregunto si habr encontrado lo que buscaba. Shicky se rasc la barbilla con un hombro, manteniendo el equilibrio con suaves aleteos. Despus baj de la cmoda y vol hacia el piezfono. Veamos dijo, pulsando varios botones. El tablero de anuncios apareci en la pantalla. Lanzamiento 88-173 ley. Bonificacin, $ 150.000. No es mucho, verdad? Pensaba que aspiraba a ms. Bueno dijo Shicky, leyendo, no fue as. Aqu dice que regres anoche. Ya que Metchnikov me haba casi prometido que compartira su experiencia conmigo, era lgico que fuese a hablar con l; pero yo no me senta nada lgico. No llegu ms all de averiguar que haba regresado sin descubrir nada que justificara la bonificacin, y no fui a verle. La verdad es que no hice gran cosa. Me pase de un lado a otro. Prtico no es el lugar ms ameno del universo, pero consegu no aburrirme demasiado. Era mucho mejor que las minas de alimentos. Cada hora que pasaba me acercaba ms al momento en que llegara el informe del xenotcnico, pero consegu no pensar demasiado en ello. Instal mi cuartel general en el Infierno Azul, trabando amistad con los turistas, los tripulantes de los cruceros que estaban de paso, los que regresaban de una misin, los novatos que seguan acudiendo de diversos planetas, en busca de otra Klara. No descubr a ninguna. Rele las cartas que le haba escrito durante el viaje desde Prtico Dos, y despus las romp en pedazos. En su lugar escrib una nota sencilla y corta para disculparme y decirle que la amaba y baj a la oficina de comunicaciones para transmitirlo por radio. Pero ella no estaba en Venus! Me haba olvidado de

106

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

lo lentas que eran las rbitas Hohmann. La oficina de localizacin identific rpidamente la nave donde haba embarcado; era una orbitadora de ngulo recto, que se pasaba la vida cambiando deltas para encontrarse con vuelos plano-de-la-elptica entre los planetas. Segn los informes, su nave se haba encontrado con un carguero que iba rumbo a Marte, y despus con un crucero de lujo de alta G con rumbo a Venus; probablemente se habra trasladado a una de ellas, pero no saban cul, y ninguno de los dos llegara a su destino antes de un mes o ms. Transmit el mensaje a las dos naves, pero no recib contestacin. La que ms se acerc a convertirse en mi nueva amiga fue una tercera artillera perteneciente al crucero brasileo. Francy Hereira la acompaaba. Mi prima dijo, al presentarnos; despus, en privado, aadi: Debes saber, Rob, que no experimento sentimientos familiares por mis primas. Todos los tripulantes obtenan permiso para bajar a Prtico de vez en cuando y aunque, como ya he dicho, Prtico no era Waikiki ni Cannes, superaba ampliamente a una nave de combate. Susie Hereira era muy joven. Me dijo que tena diecinueve y no poda tener menos de diecisiete para estar en la Armada Brasilea, pero no los aparentaba. No hablaba ingls demasiado bien, pero no necesitamos mucho idioma en comn para tomar una copa en el Infierno Azul, y cuando nos acostamos descubrimos que, aunque tuviramos muy poca conversacin en el sentido verbal, nos comunicbamos extraordinariamente bien con nuestro cuerpo. Pero Susie slo estaba en Prtico una vez a la semana, y eso dejaba una gran cantidad de tiempo que ocupar. Lo intent todo: un grupo de ayuda mutua, otro grupo de contacto fsico, y otro en el que descargbamos nuestros amores y hostilidades sobre nuestros compaeros. Una serie de conferencias del viejo profesor Hegramet sobre los Heechees. Un programa de charlas sobre astrofsica, encaminadas a obtener bonificaciones cientficas de la Corporacin. Gracias a una cuidadosa distribucin de mi tiempo, consegu abarcarlo todo, y fui posponiendo la decisin da a da. No quiero dar la impresin de que segua un plan preconcebido para matar el tiempo; viva al da, y cada da estaba ocupado. Los jueves me encontraba con Susie y Francy Hereira, y los tres almorzbamos en el Infierno Azul. Despus Francy se iba a pasear solo, o buscaba a una chica, o se daba un bao en el Lago Superior, mientras Susie y yo nos retirbamos a mi habitacin y mis cigarrillos de marihuana para nadar en las aguas ms calientes de mi cama. Despus de cenar, algn tipo de distraccin. El jueves por la noche era cuando tenan lugar las conferencias de astrofsica, y oamos hablar del diagrama HertzsprungRussell, de gigantes y enanas rojas, estrellas de neutrones o agujeros negros. El profesor era un rechoncho viejo verde salido de alguna remota escuela prxima a Esmolensko, pero a pesar de los chistes subidos de tono haba mucha poesa y belleza en lo que deca. Se extendi en las viejas estrellas que nos dieron vida a todos nosotros, escupiendo silicatos y carbonato de magnesio al espacio para formar nuestros planetas, e hidrocarburos para formarnos a nosotros. Habl de las estrellas de neutrones que doblaban la gravedad de su alrededor; ya lo sabamos, porque dos naves haban quedado reducidas a chatarra al entrar en el espacio normal a demasiado proximidad de una de esas enanas hiperdensas. Nos habl de los agujeros negros, que eran los lugares donde haba estado una estrella densa, ahora slo detectable por el hecho evidente de que haban engullido todo lo que haba cerca, incluso la luz; no slo haban doblado el pozo de gravedad, sino que se haban envuelto en l como si fuera una manta. Describi estrellas tan etreas como el aire, inmensas nubes de gas incandescente; nos habl de la nebulosa de Orin, donde se estaban formando unas masas de gas caliente que probablemente se convertiran en soles al cabo de un milln de aos. Sus conferencias eran muy populares; incluso asistan veteranos como Shicky y Dane Metchnikov. Mientras escuchaba al profesor, senta el misterio y la belleza del espacio. Era demasiado inmenso y glorioso para producir miedo, y hasta pasado un rato no relacionaba estas depresiones de radiacin y pantanos de gas con mi propia persona, con el frgil, asustado y vulnerable cuerpo que era el mo. Entonces pensaba en salir al encuentro de aquellos remotos titanes y... me mora de miedo. Despus de una de estas reuniones me desped de Susie y Francy y me sent en un nicho cercano a la sala de lectura, medio oculto por la hiedra, para fumar un cigarrillo de marihuana. Shicky me encontr all, y se detuvo a mi lado, sostenindose con las alas. Te estaba buscando, Bob dijo. La hierba empezaba a hacerme efecto. Una conferencia interesante coment distradamente, tratando de alcanzar la agradable sensacin que buscaba en la droga y no muy interesado por si Shicky estaba all o no. Te has perdido lo ms interesante me reproch Shicky. Me dio la impresin de que estaba temeroso y esperanzado a la vez; algo le preocupaba. Fum un poco ms y le ofrec el cigarrillo; l mene la cabeza. Bob dijo, creo que se prepara algo que vale la pena.

107

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

De verdad? S, de verdad, Bob! Algo muy bueno. Y pronto. Yo no estaba preparado para una cosa as. Quera seguir fumando mi cigarrillo de marihuana hasta que la primera emocin de la conferencia se desvaneciera, a fin de poder seguir matando el tiempo. No quera saber nada de una nueva misin que mi complejo de culpabilidad me impulsara a aceptar y mi miedo me impedira hacerlo.

Queridsimos padre, madre, Marisa y Pico-Joao. Os ruego comuniquis al padre de Susie que est muy bien y goza de gran consideracin entre los oficiales. Decidid vosotros mismos si es conveniente decirle que est saliendo mucho con mi amigo Rob Broadhead. Es un hombre bueno y serio, pero no demasiado afortunado. Susie ha solicitado un permiso para salir en una misin y, si el capitn se lo concede, habla de ir con Broadhead. Todos hablamos de ir pero, como ya sabis, no todos lo hacemos, de modo que quiz no haya por qu preocuparse. Siento no poder escribir ms; casi es hora de empezar a trabajar, y tengo una 48 para Prtico. Con todo mi amor, Francescito

Shicky agarr el estante de hiedra y se sostuvo all, mirndome con curiosidad. Bob, amigo mo dijo, si puedo encontrarte algo, me podrs ayudar? Ayudarte? Cmo? Llvame contigo! exclam. Soy capaz de hacer cualquier cosa excepto ir en el mdulo. Creo que en esta misin no importa demasiado. Hay una prima para todos, incluso para el que se quede en rbita. De qu ests hablando? La droga ya me haba hecho efecto; notaba el calor detrs de las rodillas y el agradable desdibujamiento de todas las cosas a mi alrededor. Metchnikov ha tenido una larga conversacin con el conferenciante explic Shicky. Por lo que ha dicho, creo que sabe algo de una nueva misin. Slo que... hablaban en ruso, y no les he entendido muy bien. Sin embargo, estoy seguro de que sta es la que estaba esperando. Yo contest razonablemente. La ltima vez que sali no consigui gran cosa, verdad? Esto es diferente! No creo que quiera incluirme en nada bueno... Claro que no, si no se lo pides. Oh, demonios! gru. Est bien. Hablar con l. La cara de Shicky resplandeci de satisfaccin. Y despus, Bob, por favor..., me llevars contigo? Aplast el cigarrillo, slo a medio fumar; me senta como si quisiera recuperar toda la agilidad mental que haba perdido. Har lo que pueda promet, y me dirig hacia la sala de lectura justo cuando Metchnikov sala de ella. No habamos hablado desde su regreso. Tena el mismo aspecto slido y firme de siempre, y sus patillas estaban cuidadosamente recortadas. Hola, Broadhead salud con recelo. Yo no perd el tiempo en rodeos. Me he enterado de que tienes algo bueno en perspectiva. Puedo acompaarte? l tampoco se anduvo con rodeos. No. Me mir con franca antipata. En parte era lo que siempre haba esperado de l, pero estaba seguro de que en parte era porque haba odo comentar lo de Klara y yo.

108

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

S que vas a salir insist. Qu es, una Uno? Se pas una mano por las patillas. No confes de mala gana. No es una Uno; son dos Cinco. Dos Cinco? Me mir recelosamente unos segundos, y despus casi sonri; no me gustaba verle sonrer, nunca saba cul era el motivo de su sonrisa. Est bien decidi. Si as lo quieres, as ser, por lo que a m respecta. Naturalmente, no soy yo quien debe resolver. Tendrs que pedrselo a Emma; maana por la maana nos dar instrucciones. Quiz te deje ir. Es una misin cientfica, con una bonificacin mnima de un milln de dlares. Adems, t ests implicado. Qu yo estoy implicado? Esto s que era una novedad!. En qu? Pregntaselo a Emma dijo, y sigui su camino. En la sala de informacin haba unos doce prospectores, a la mayora de los cuales ya conoca: Sess Forehand, Shicky, Metchnikov, y otros con los que haba tomado una copa o me haba acostado alguna vez. Emma an no haba llegado, y me las arregl para salirle al paso cuando iba a entrar. Quiero formar parte de esta misin le dije. Pareci muy sorprendida. En serio? Pensaba que... Pero se interrumpi, sin decir qu era lo que pensaba. Yo insist: Tengo tanto derecho a ir como Metchnikov! Te aseguro que no tienes un expediente tan bueno como l, Bob. Me mir de pies a cabeza, y despus dijo: Bueno, te explicar de qu se trata, Broadhead. Es una misin especial, y t eres parcialmente responsable de ella. El disparate que hiciste ha resultado ser interesante. No me refiero a estropear la nave; esto fue una estupidez, y si hubiera algo de justicia en el universo la pagaras. Sin embargo, tener suerte vale casi tanto como tener cerebro. Se ha recibido el informe de Prtico Dos adivin. Mene la cabeza. An no. Pero no importa. Como de costumbre, programamos tu misin en la computadora, y encontr algunas correlaciones interesantes. El rumbo que te llev a Prtico Dos... Oh, diablos dijo, entremos de una vez. Por lo menos, te autorizo para quedarte durante la reunin. Lo explicar todo y despus... ya veremos. Me cogi por el codo y me empuj hacia la habitacin, que era la misma que habamos usado como aula de clases haca... cunto tiempo? A m me pareca que un milln de aos. Me sent entre Sess y Shicky, y esper a or lo que ella tena que decirnos. La mayora de vosotros empez habis sido invitados a venir... con una o dos excepciones. Una de las excepciones es nuestro distinguido amigo, el seor Broadhead. l fue quien se las arregl para estropear una nave cerca de Prtico Dos, como casi todos sabis. Lo lgico habra sido que le aplicramos el castigo que se merece, pero antes de hacerlo descubri accidentalmente varios hechos interesantes. Al parecer slo hay cinco franjas que resultan crticas para determinar el punto de destino: las cinco que concuerdan con las de la combinacin habitual para ir a Prtico Dos, y la nueva Broadhead. No sabemos qu significan las dems, pero no tardaremos en averiguarlo. Se acomod en el asiento y entrelaz las manos. Esta misin tiene mltiples propsitos dijo. Vamos a hacer algo nuevo. En primer lugar, enviaremos dos naves al mismo punto de destino. Sess Forehand alz una mano. Con qu objeto? Bueno, en parte para estar seguros de que es el mismo punto de destino. Variaremos ligeramente las franjas que no son crticas... las que creemos que no lo son. Efectuaremos el lanzamiento con treinta segundos de diferencia. Por lo tanto, si no estamos equivocados, esto significa que saldris a una distancia igual a la recorrida por Prtico en treinta segundos. Forehand frunci el ceo. En relacin a qu? Buena pregunta concedi ella. Creo que en relacin al Sol. Creemos que el movimiento estelar con relacin a la galaxia no tiene importancia en este caso. Por lo menos, suponiendo que vuestro punto de destino est dentro de la galaxia, y no tan lejos que el movimiento galctico tenga un vector totalmente

109

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

distinto. Es decir, si salierais en el lado opuesto, seran setenta kilmetros por segundo, en relacin al centro galctico. No creemos que eso ocurra. Slo esperamos una diferencia relativamente pequea en velocidad y direccin, y... bueno, de todos modos, tendrais que salir a una distancia entre dos y doscientos kilmetros unos de otros. Naturalmente prosigui, sonriendo alegremente, esto es slo una teora. Es posible que los movimientos relativos no signifiquen nada en absoluto. En este caso, el problema consiste en impedir que choquis unos con otros. Pero estamos seguros, bastante seguros, de que por lo menos habr algn desplazamiento. Lo nico que necesitis son unos quince metros... el dimetro longitudinal de una Cinco. Qu quiere decir exactamente bastante seguros? pregunt una de las chicas. Bueno admiti Emma, razonablemente seguros. Cmo vamos a saberlo antes de intentarlo? Suena peligroso coment Sess. A pesar de todo, no pareca asustado; slo expresaba una opinin. En esto era totalmente opuesto a m; yo estaba muy ocupado tratando de borrar mis sensaciones internas, tratando de concentrarme en los tecnicismos de la reunin. Emma dio muestras de asombro. Esta parte? Escuchad, an no he llegado a la parte peligrosa. Este destino ha sido rechazado por todas las Uno, casi todas las Tres, y algunas Cinco. Por qu? pregunt alguien. Esto es lo que tenis que averiguar contest pacientemente. Es la combinacin escogida por la computadora como la ms idnea para probar las correlaciones entre dos combinaciones de rumbo. Tenis dos Cinco acorazadas, y ambas aceptan este destino en particular. Eso significa que tenis lo que los diseadores Heechee consideran apropiado para el caso, de acuerdo? Eso fue hace mucho tiempo objet yo. Oh, desde luego. Nunca he dicho lo contrario. Es peligroso... por lo menos hasta cierto punto. ste es el motivo por el que ofrecemos el milln. Dej de hablar, mirndonos seriamente, hasta que alguien le pregunt: Qu milln? La prima de un milln de dlares que recibir cada uno de vosotros cuando regrese dijo. Hemos destinado diez millones de dlares de los fondos de la Corporacin a este propsito. Partes iguales. Evidentemente es posible que sea ms de un milln para cada uno. Si encontris algo que valga la pena, aplicaremos la escala de pagos normal. Y la computadora cree que hay muchas posibilidades de que as ocurra. Por qu vale diez millones? pregunt. Yo no soy quien toma estas decisiones contest pacientemente. Entonces me mir como a una persona, no como a parte del grupo, y aadi: Por cierto, Broadhead, hemos anulado la multa que debamos imponerte por estropear la nave. Por lo tanto, todo lo que recibas ser tuyo. Un milln de dlares? No est mal, verdad? Puedes volver a casa, montar un pequeo negocio y vivir de eso durante el resto de tu vida. Nos miramos unos a otros, y Emma no dijo nada ms, limitndose a sonrer afablemente y esperar. No s qu pensaran los dems. Yo me acordaba de Prtico Dos y el primer viaje, durante el que nos gastamos los ojos de tanto mirar los instrumentos, en busca de algo que no exista. Supongo que los otros tambin deban de tener fracasos que recordar. El lanzamiento declar al fin est previsto para pasado maana. Los que quieran apuntarse que vengan a verme a mi despacho.

UNA NOTA SOBRE SEALES DE IDENTIFICACIN Doctor Asmenion: As pues, cuando buscas seales de vida en un planeta, no esperas ver un gran letrero con letras luminosas que diga Aqu Vive Una Raza Desconocida. Buscas seales de identificacin. Una seal de identificacin es lo que te demuestra que all hay algo ms. Como tu firma en un cheque. Si yo la veo, s que quieres pagar aquello, de modo que lo hago efectivo. Naturalmente, no me refiero a la suya, Bob. Pregunta: Qu simpticos son los profesores que se pasan de listos! Doctor Asmenion: No se ofenda, Bob. El metano es una seal de identificacin muy tpica. Muestra la presencia de mamferos de sangre caliente, o algo parecido a ellos.

110

Prtico
as?

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Pregunta: Yo crea que el metano proceda de la vegetacin en descomposicin y todo eso, no es Doctor Asmenion: Oh, desde luego. Sin embargo, la mayor parte procede de los intestinos de los grandes rumiantes. Casi todo el metano que hay en la Tierra est ocasionado por los pedos de las vacas.

Me aceptaron. Shicky fue rechazado. Sin embargo, no result tan sencillo, nada lo es; el que se asegur de que Shicky no viniera fui yo. La primera nave se llen rpidamente: Sess Forehand, dos chicas de Sierra Leona y una pareja de franceses; todos hablaban ingls, todos haban asistido a la reunin, y tenan experiencia. Metchnikov se inscribi como jefe de tripulacin de la segunda nave; un par de homosexuales, Danny A. y Danny R., fueron su primer fichaje. Despus, a regaadientes, me escogi a m. Eso dejaba una plaza vacante. Podemos apuntar a tu amigo Bakin dijo Emma. O preferiras a tu otra amiga? Qu otra amiga? pregunt. Tenemos una solicitud explic del artillero Susanna Hereira, del crucero brasileo. Le han concedido un permiso para que haga este viaje. Susie! No saba que se hubiese presentado como voluntaria! Emma estudi detenidamente su hoja de servicios. Est muy bien preparada coment. Adems, no le falta ningn miembro. Naturalmente dijo con dulzura, me refiero a sus piernas, aunque tengo entendido que t te interesas igualmente por el resto de su cuerpo. O no te importa volverte homosexual para esta misin? Sent un absurdo acceso de clera. No es que sea persona sexualmente reprimida; la idea de un contacto fsico con otro hombre no me asustaba en s. Pero... con Dane Metchnikov? O con uno de sus amantes? El artillero Hereira puede estar aqu maana declar Emma. El crucero brasileo amarrar en cuanto termine la rbita. Por qu demonios me lo preguntas a m? repliqu. Metchnikov es el jefe de la tripulacin. Prefiere que lo decidas t, Broadhead. Cul? Me importa un bledo! grit, saliendo del despacho. Sin embargo, no puede decirse que esto me librara de toda culpa. El hecho de no haber tomado una decisin ya era bastante decisin para no incluir a Shicky entre los tripulantes. Si hubiera luchado por l, le habra aceptado; al no hacerlo, Susie era la eleccin lgica. Pas el resto del da esquivando a Shicky. Conoc a una novata en el Infierno Azul, recin salida de la clase, y pas la noche en su habitacin. Ni siquiera volv a la ma para buscar ropa limpia; me deshice de todo y compr un equipo nuevo. Saba muy bien en qu lugar me buscara Shicky el Infierno Azul, Central Park, y el museo, de modo que no me acerqu a ninguno de estos sitios; fui a dar un largo y solitario paseo por los tneles desiertos, donde no vi a nadie, hasta entrada la noche. Entonces decid arriesgarme y fui a nuestra fiesta de despedida. Lo ms probable era que Shicky estuviera all, pero habra ms gente. All estaba; y tambin Louise Forehand. De hecho, ella pareca ser el centro de atencin; yo ni siquiera saba que haba regresado. Me vio y me hizo seas de que me acercara. Soy rica, Bob! Bebe lo que quieras... yo pago! Dej que me pusieran un vaso en una mano y un cigarrillo de marihuana en la otra, y antes de llevrmelo a la boca consegu preguntarle qu haba encontrado. Armas, Bob! Maravillosas armas Heechee, cientos de ellas. Sess dice que nos darn una recompensa de cinco millones de dlares como mnimo. Adems de las regalas... en el caso de que descubran el modo de fabricar las armas, claro. Saqu una bocanada de humo y borr el sabor con un trago. Qu clase de armas? Son como los azadones de los tneles, slo que porttiles. Pueden hacer un agujero en el material que sea. Perdimos a Sara en el aterrizaje; se le agujere el traje con uno de ellos. Tim y yo nos repartimos su parte, de modo que cobramos dos millones y medio por cabeza. Felicidades dije; pensaba que lo ltimo que necesitaba la raza humana eran nuevas formas de matarse unos a otros, pero... felicidades. Intentaba adoptar un aire de superioridad moral, y lo necesitaba;

111

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

cuando me apart de ella vi a Shicky, suspendido en el aire, mirndome. Quieres fumar? pregunt, ofrecindole mi cigarrillo. l mene la cabeza. Le dije: Shicky, no me corresponda decidir. Les dije... no les dije que no te aceptaran. Les dijiste que lo hicieran? No me corresponda decidir repet. Escucha! prosegu, entreviendo una solucin. Ahora que Louise ha tenido suerte, lo ms probable es que Sess no vaya. Por qu no ocupas su lugar?

Querida Voz de Prtico: El mes pasado gast 58,50 libras de mi dinero, ganado con mucho esfuerzo, para llevar a mi mujer y mi hijo a una conferencia de uno de sus hroes, que concedi a Liverpool el dudoso honor de su visita (por la que fue muy bien pagado, naturalmente, por personas como yo). No me import que no fuese muy buen conferenciante. Lo que me indign fue una observacin suya. Dijo que nosotros, estpidos terrcolas, no tenamos ni idea de lo difcil que era la vida para ustedes, nobles aventureros. Pues bien, amigo, esta maana saqu hasta la ltima libra de mi cuenta de ahorros para comprar a mi mujer un trozo de pulmn (la eterna asbestosis melanmica CV/E, ya sabe). La factura del colegio del nio llegar dentro de una semana, y ni siquiera s de qu colegio se trata. Y, tras esperar de ocho a doce de esta maana en los muelles por si acaso poda desembarcar algn cargamento (no haba ninguno), el capataz me hizo saber que yo era innecesario, lo que significa que maana no debo molestarme en volver. Est interesado alguno de sus hroes en comprar rganos de repuesto? Los mos estn en venta: riones, hgado, todo. Adems, estn en buenas condiciones, tan buenas como puede esperarse tras diecinueve aos de trabajar en los muelles, a excepcin de las glndulas lacrimales, que estn muy desgastadas de tanto llorar por las dificultades que ustedes pasan. H. Delacross Wavetops Piso B bis 17, Planta 41 Merseyside L77PR 14JE6

Retrocedi un poco, sin dejar de mirarme; slo su expresin haba cambiado. No lo sabes? inquiri. Es verdad que Sess ha renunciado, pero ya le han sustituido. Por quin? Por la persona que est detrs de ti dijo Shicky, y cuando me volv, all estaba ella, mirndome, con un vaso en la mano, y una expresin en la cara que no pude descifrar. Hola Bob dijo Klara. Me haba preparado para la fiesta con numerosos tragos rpidos en el economato; estaba borracho en un noventa por ciento y drogado en un diez por ciento, pero recuper mis cinco sentidos en cuanto la vi. Dej la copa en una mesa, di el cigarrillo a la primera persona que pas junto a m, la tom por un brazo y la empuj hacia el tnel. Klara dije, recibiste mis cartas? Pareci sorprendida. Cartas? Mene la cabeza. Supongo que las enviaras a Venus, no? No llegu hasta all. Slo llegu hasta el punto de encuentro con el vuelo del plano de la elptica, y entonces cambi de opinin. Volv aqu con el orbitador. Oh, Klara. Oh, Bob parodi ella, sonriendo; eso no me result demasiado agradable, porque al sonrer vi el hueco del diente que yo le haba arrancado. Bueno, qu ms tenemos que decirnos? La rode con mis brazos. Puedo decirte que te quiero, y que lo siento, que quiero hacer las paces contigo, que quiero que nos casemos, vivamos juntos, tengamos nios, y...

112

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Jess, Bob! exclam, apartndose, con bastante suavidad. Cuando te decides a hablar, lo dices todo, verdad? Ten un poco de paciencia. Hay tiempo. Si ya han pasado meses! Se ech a rer. Hablo en serio, Bob. Hoy es un mal da para que los sagitarios tomen decisiones, especialmente en amor. Lo discutiremos en otro momento. Otra vez esas tonteras! Escucha, yo no creo en nada de todo eso. Yo s, Bob. Tuve una inspiracin. Oye! Voy a cambiar mi puesto con alguien de la primera nave! O, espera un minuto, quiz Susie quiera cambiarlo contigo... Ella mene la cabeza, sin dejar de sonrer. No creo que a Susie le gustara mucho la idea dijo. De todos modos, ya se han hecho de rogar bastante para darme el de Sess. No transigirn con otro cambio de ltimo momento. No me importa, Klara! Bob dijo, no me presiones. He pensado mucho en ti y en m. Sin embargo, an no veo las cosas con claridad, y no quiero precipitarme.

INFORME DE LA MISIN Nave 3-184, Viaje 019. Tripulacin: S. Kotsis, A. McCarthy, K. Metsuoko. Tiempo de trnsito 615 das 9 horas. Ningn informe de la tripulacin desde el punto de destino. Datos de exploracin esfrica insuficientes para determinar punto de destino. Ninguna caracterstica identificable. No hay sumario. Extracto del diario de vuelo. ste es nuestro 281 da de viaje. Metsuoko perdi en el sorteo y se suicid. Alicia se suicid voluntariamente al cabo de 40 das. An no hemos llegado al cambio de posicin, de modo que todo es intil. Las raciones que quedan no sern suficientes para mantenerme, aunque incluya a Alicia y Kenny, que estn intactos en el congelador. Por lo tanto, he conectado el piloto automtico y voy a tomar las pastillas. Todos hemos dejado cartas. Hagan el favor de enviarlas a su destino, si es que esta maldita nave regresa alguna vez. Planificacin de Misiones present una propuesta en el sentido de que una Cinco con dobles raciones de supervivencia y tripulacin de una sola persona podra completar esta misin y regresar con xito. La propuesta fue clasificada como de baja prioridad: la repeticin de esta misin no proporcionar ningn beneficio evidente.

Pero, Klara... No insistas, Bob. Yo ir en la primera nave y t en la segunda. Cuando lleguemos podremos hablar. Incluso quiz podamos hacer algn arreglo para volver juntos. Pero, mientras tanto, los dos tendremos tiempo para pensar en lo que realmente queremos. Yo dije lo nico que pareca capaz de decir, una y otra vez: Pero, Klara... Me dio un beso y me apart. Bob dijo, no tengas tanta prisa. Disponemos de mucho tiempo.

Captulo 27 Dime una cosa, Sigfrid pido; estoy muy nervioso?

113

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Esta vez lleva su holograma de Sigmund Freud, con una truculenta mirada vienesa, nada gemtlich. Sin embargo, conserva su amable voz de bartono: Si deseas saber qu revelan mis sensores, Bob, ests muy agitado. Me lo imaginaba digo, brincando sobre la alfombra. Quieres explicarme por qu? No! Toda la semana ha sido igual, magnfico sexo con Doreen y S. Ya., y un ro de lgrimas en la ducha; absoluto triunfo en el torneo de bridge, y total desesperacin en el camino a casa. Me siento como un yoy. Me siento como un yo-yo exclamo. Has abierto algo que no puedo soportar. Creo que menosprecias tu capacidad para soportar el dolor me dice con acento tranquilizador. Vete al diablo, Sigfrid! Qu sabes t de la capacidad humana? Casi suspira. Otra vez con stas, Bob? Si no te gusta, te aguantas...! Es extrao, pero ya me siento menos nervioso; he vuelto a enredarle en una discusin, y el peligro est conjurado. Es verdad, Bob, que soy una mquina. Pero soy una mquina diseada para comprender cmo son los humanos y, creme, estoy muy bien diseada para mi funcin. Diseada! Sigfrid digo, con mucha lgica, t no eres humano. Puedes saber, pero no sentir. No tienes ni idea de lo que es tomar decisiones humanas y llevar la carga de una emocin humana. No sabes lo que es tener que golpear a un amigo para impedir que cometa un asesinato. Que se te muera una persona que amas. Saber que es culpa tuya. Estar aterrorizado. S lo que son todas esas cosas, Bob replica amablemente. De verdad que s. Quiero descubrir por qu te sientes tan agitado, de modo que, por qu no me ayudas? No! Tu agitacin, Bob, significa que nos estamos acercando al dolor central... Djame en paz! Sin embargo, esto no le hace efecto; sus circuitos estn muy bien sintonizados en el da de hoy. No soy tu dentista, Bob; soy tu analista, y te digo que... Basta! S que debo alejarle del lugar donde duele. No he usado la frmula secreta de S. Ya. desde aquel primer da, pero ahora quiero volver a usarla. Pronuncio las palabras, y convierto al tigre en gatito; rueda por el suelo y me deja acariciarle la barriguita, cuando le ordeno que revele los fragmentos ms llamativos de sus entrevistas con atractivas y sutiles pacientes femeninas; el resto de la hora transcurre con rapidez; vuelvo a salir de su consultorio tan intacto como al entrar. O casi.

Captulo 28 Por las cuevas donde los Heechees se ocultaron, por las cavernas de las estrellas, por los tneles que abrieron y excavaron, siguiendo sus heridas y sus huellas... Jess! fue como un campamento de boy scouts; cantamos y bromeamos durante los diecinueve das que siguieron al cambio de posicin. No creo que haya estado tan contento en toda mi vida. En parte se debi a la ausencia de miedo; cuando llegamos al cambio de posicin todos respiramos mejor, como ocurre siempre. Tambin se debi a que la primera parte del viaje fue bastante difcil, con Metchnikov y sus dos amigos enzarzados en continuas peleas y Susie Hereira mucho menos interesada por m a bordo de la nave que en Prtico una noche a la semana. Pero sobre todo, en lo que a m respecta, fue por saber que me acercaba ms y ms a Klara. Danny A. me ayud a hacer los clculos; haba sido profesor de algunos cursos en Prtico y, aunque poda equivocarse, como no haba nadie ms preparado que l en este sentido, decid hacerle caso: basndose en el momento del cambio de posicin, calcul que recorreramos unos trescientos aos-luz en total; era una suposicin, desde luego, pero bastante aproximada. La primera nave, donde iba Klara, ya se encontraba muy por delante de nosotros antes del cambio de posicin, en cuyo momento alcanzamos una velocidad superior a los diez aos-luz por da (es lo que dijo Danny). La Cinco de Klara haba sido lanzada treinta segundos antes que la nuestra, de modo que era simple cuestin de aritmtica: alrededor de un da-luz. 3 x 10 10 centmetros por segundo da como resultado 60 segundos, 60 minutos, 24 horas... en el momento del

114

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

cambio de posicin, Klara estaba a ms de diecisiete mil millones de kilmetros por delante de nosotros. Pareca muy lejos, y lo era. Pero, despus del cambio de posicin, bamos acercndonos da a da, siguindola por el mismo agujero del espacio que los Heechees haban abierto para nosotros. Por donde pasaba mi nave, la suya ya haba pasado. Senta que no tardaramos en encontrarnos; a veces incluso me imaginaba que poda oler su perfume. Cuando dije algo parecido a Danny A., ste me mir de un modo extrao.

ANUNCIOS CLASIFICADOS Interesa clavicordio, practique el sexo en grupo. Busco a cuatro prospectores con ideas afines a las mas para formar un equipo. Gerriman, 78-109. Liquidacin. Quiero vender holodiscos, ropa, libros, todo. Nivel Babe, Tnel Doce, pregunte por DeVittorio, 1.100 horas hasta que no quede nada. Se solicita dcimo hombre para buscar a Abraham R. Sorcluik, dado por muerto, as como el noveno, octavo y sptimo. Por favor 87-103.

Sabes cunto es diecisiete mil millones y medio de kilmetros? Podramos meter todo el sistema solar entre ellos y nosotros. Eso es exactamente; el semieje mayor de la rbita de Plutn es de treinta y nueve U.A. y un poco ms. Yo me ech a rer, algo confuso. Slo era una idea. Vete a dormir repuso y suea con ello. Conoca mis sentimientos hacia Klara; toda la nave los conoca, incluso Metchnikov, incluso Susie, y quiz fuesen imaginaciones mas, pero creo que nos deseaban lo mejor. De hecho, esto rezaba para todos nosotros, que elaborbamos complicados planes acerca de lo que bamos a hacer con nuestra bonificacin. En lo que a Klara y a m se refera, a un milln de dlares por cabeza, sta no era de despreciar. Quiz no fuera suficiente para el Certificado Mdico Completo, sobre todo si queramos conservar algo para divertirnos un poco, pero s alcanzaba para el Certificado Mdico Parcial, que nos garantizara muy buena salud durante otros treinta o cuarenta aos. Podamos vivir desahogadamente con lo que sobrara: viajes, nios! Una hermosa casa en una parte decente de... un momento, me dije, dnde estableceramos nuestro hogar? Muy lejos de las minas de alimentos. Quiz muy lejos de la Tierra. Querra Klara volver a Venus? No poda imaginarme a m mismo viviendo como una rata de tnel, pero tampoco me imaginaba a Klara en Dallas o Nueva York. Claro que, pens, dejndome arrastrar por mis ilusiones, si realmente encontrbamos algo, el despreciable milln por cabeza slo sera el principio. Entonces podramos tener todas las casas que quisiramos, en el lugar donde quisiramos; y tambin el Certificado Mdico Completo, con trasplantes que nos mantuviesen jvenes, saludables, guapos y sexualmente fuertes, y... Creo que realmente tendras que irte a dormir me dijo Danny A. desde la eslinga contigua a la ma; pareces muy agitado. Pero yo no tena ganas de dormir. Estaba hambriento, y no haba ninguna razn para no comer. Habamos racionado los alimentos durante diecinueve das, pues esto es lo que debes hacer durante la primera mitad del viaje de ida. Una vez llegas al cambio de posicin sabes lo que podrs consumir durante el resto del viaje, motivo por el que algunos prospectores regresan con varios kilos de ms. Sal del mdulo, donde Susie y los dos Danny dormitaban, y entonces descubr por qu tena apetito. Dane Metchnikov se estaba calentando un estofado. Hay bastante para dos? Me mir pensativamente. Supongo que s. Desenrosc la tapa, lanz una ojeada al interior, ech otros cien centmetros de agua, y dijo: Le faltan diez minutos. Yo iba a tomar una copa.

UNA NOTA SOBRE PIEZOELECTRICIDAD

115

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Profesor Hegramet: Lo nico que hemos logrado descubrir respecto a los diamantes de sangre es que son enormemente piezoelctricos. Sabe alguno lo que esto significa? Pregunta: Se dilatan y contraen cuando estn sujetos a una corriente elctrica? Profesor Hegramet: S. Y al revs. Generan electricidad cuando se los comprime. Muy rpidamente si se quiere. sta es la base del piezfono y la piezovisin. Una industria de cincuenta mil millones de dlares. Pregunta: Quin cobra los derechos de todo esto? Profesor Hegramet: Ya saba que alguno de ustedes lo preguntara. Nadie. Los diamantes de sangre se encontraron hace muchsimos aos en los tneles Heechee de Venus. Mucho antes que Prtico. Los Laboratorios Bell fueron quienes descubrieron cmo emplearlos. La verdad es que utilizan algo un poco distinto, una fibra sinttica. Hacen grandes sistemas de comunicaciones y no tienen que pagar a nadie en absoluto. Pregunta: Los utilizaban los Heechees para eso? Profesor Hegramet: Mi opinin personal es que s, pero no s cmo. Lo lgico es que, si dejaron esto, tambin dejaran el resto de los transmisores y receptores, pero si lo hicieron no s dnde.

Acept la invitacin, y nos repartimos un frasco de vino. Mientras l remova el estofado y aada un pellizco de sal, yo segu examinando las estrellas. An estbamos cerca de la velocidad mxima y en la pantalla no haba nada que pareciese una constelacin familiar, ni siquiera una estrella; pero todo empezaba a parecerme conocido y maravilloso. No slo a m, sino a todos. Nunca haba visto a Dane tan alegre y relajado. He estado pensando mucho contest. Un milln es bastante dinero. Despus de esto volver a Siracusa, har el doctorado y buscar un empleo. En algn sitio habr una escuela donde necesiten un poeta o un profesor de ingls que haya tomado parte en siete misiones. Algo me pagarn, y esto me mantendr durante el resto de mi vida. Yo no haba odo ms que una sola palabra, y le interrogu con sorpresa: Un poeta? l esboz una sonrisa. No lo sabas? As llegu a Prtico; la Fundacin Guggerheim me pag el viaje. Sac la cazuela del fuego, reparti el estofado en dos platos, y empezamos a comer. ste era el tipo que haba estado chillando airadamente a los dos Danny durante ms de una hora, haca dos das, mientras Susie y yo esperbamos aislados y enfadados en el mdulo, escuchando. Todo se deba al cambio de posicin. Estbamos seguros, el combustible no se terminara antes del regreso, y no tenamos que preocuparnos por encontrar nada, pues nuestra bonificacin estaba garantizada. Le pregunt por sus poesas. No quiso recitarme ninguna, pero me prometi ensearme las copias de las que haba enviado a la Fundacin cuando volviramos a Prtico. Una vez terminamos de comer y hubimos lavado la cazuela y los platos, Dane consult su reloj. An es pronto para despertar a los otros dijo, y no tenemos absolutamente nada que hacer. Me mir, sonriendo. Fue una verdadera sonrisa, sin asomo de irona en ella; yo me acerqu a l, y me sent en el clido e invitador crculo de su brazo. Los diecinueve das siguientes pasaron tan rpidamente como una hora, y despus el reloj nos dijo que estbamos a punto de llegar. Todos nos encontrbamos despiertos, amontonados en la cpsula, impacientes como nios en Navidad, ansiosos por abrir sus regalos. Haba sido el viaje ms feliz de mi vida, y probablemente el ms feliz de todos los que se haban hecho y se haran. Sabis una cosa? coment Danny R., pensativamente. Casi siento haber llegado. Y Susie, que empezaba a entender el ingls, dijo: Sim, ja sei y a continuacin: Yo tambin! Me apret la mano y yo le devolv el apretn; pero en quien realmente pensaba era en Klara. Habamos tratado de establecer comunicacin por radio un par de veces, pero no funcionaba en los pasillos espaciales Heechee. Pero cuando llegramos a nuestro punto de destino, podra hablar con ella! No me importaba que otros escuchasen, saba lo que quera decirle. Incluso saba cul sera su respuesta. No haba duda posible; en su nave deba reinar tanta euforia como en la nuestra, por las mismas razones, y con todo ese amor y jbilo la respuesta era indudable. Nos estamos deteniendo! grit Danny R. Lo notis?

116

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

S! aull Metchnikov, tambalendose con las minsculas ondas de la pseudogravedad que marcaba nuestro regreso al espacio normal. Adems, haba otra seal: la hlice dorada del centro de la cabina empezaba a brillar, ms y ms a cada segundo que pasaba.

NavInstGdSup 104 Les rogamos complementen su Gua de Instrucciones de Navegacin como sigue: Las combinaciones de rumbo formadas por las lneas y colores de la grfica adjunta, parecen estar en relacin directa con la cantidad de combustible que queda en la nave. Advertimos a todos los prospectores que las tres lneas brillantes en el naranja (Grfica 2) parecen indicar un nivel muy bajo. Ninguna nave que las tuviera ha regresado jams, ni siquiera de vuelos de prueba.

Creo que lo hemos conseguido dijo Danny R., rebosante de satisfaccin; yo estaba satisfecho como l. Iniciar la exploracin esfrica dije, seguro de lo que deba hacer. Susie sigui mi ejemplo y abri la compuerta que llevaba al mdulo; ella y Danny A. saldran a examinar las estrellas. Sin embargo, Danny A. no fue tras ella. Estaba mirando fijamente a la pantalla. Cuando puse en marcha la rotacin de la nave, vi muchas estrellas, lo cual era normal; no parecan especiales en ningn sentido, pero se vean bastante borrosas, lo cual no era tan normal. Me tambale y estuve a punto de caerme. La rotacin de la nave no pareca tan suave como deba ser. La radio dijo Danny, y Metchnikov, frunciendo el ceo, alz la mirada y vio la luz. Conctala exclam yo. La voz que oa poda pertenecer a Klara. Metchnikov, sin desarrugar el entrecejo, se acerc al interruptor, y entonces observ que la hlice haba adoptado un color dorado ms brillante que nunca, de un tono pajizo, como si estuviera incandescentemente caliente. No despeda calor alguno, pero el color dorado se hallaba atravesado por lneas de un blanco pursimo. Esto es muy extrao coment, sealndolo. No s si me oy alguien; la radio emita descargas estticas, y dentro de la cpsula el ruido era ensordecedor. Metchnikov ajust la sintonizacin y el volumen. Por encima de las descargas estticas o una voz que no reconoc en el primer momento, pero que result ser la de Danny A. Lo habis notado? grit. Son ondas de gravedad. Tenemos dificultades. Interrumpe el examen! Le obedec. Para entonces la pantalla de la nave haba girado y mostraba algo que no era una estrella ni una galaxia. Era una masa de luz clara que brillaba tenuemente, moteada, inmensa y aterradora. Incluso a primera vista me di cuenta de que no era un sol. Ningn sol puede ser tan azul y opaco. Te dolan los ojos al mirarlo, no a causa de su luminosidad. Te dolan los ojos por dentro, hasta el conducto ptico; el dolor estaba centrado en el mismo cerebro. Metchnikov desconect la radio y, en el silencio que sigui o que Danny A. deca patticamente: Dios mo! Estamos perdidos. Es un agujero negro.

Captulo 29 Con tu permiso, Bob dice Sigfrid, me gustara estudiar algo contigo antes de que me ordenes conectar el programa pasivo. Me estremezco de pies a cabeza; el hijo de perra me ha adivinado el pensamiento. Observo prosigue casi inmediatamente que sientes cierta aprensin. Esto es lo que querra estudiar.

117

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Es increble, pero trato de no ofenderle. A veces me olvido de que es una mquina. No me imaginaba que pudieras saberlo me disculpo. Claro que lo s, Bob. Cuando me das la orden correcta obedezco, pero nunca me has ordenado que deje de grabar e integrar datos. Supongo que no posees esa orden. Supones bien, Sigfrid. No hay ningn motivo para que no tengas acceso a todas las informaciones que poseo. Hasta ahora nunca he interferido... Podras? Tengo la capacidad de revelar el uso de la instruccin de mando a autoridades superiores, s. No lo he hecho. Por qu no? El viejo saco de tornillos no deja de sorprenderme; todo esto es nuevo para m. Como ya te he dicho, no hay razn para hacerlo. Sin embargo, es evidente que quieres retrasar algn tipo de confrontacin, y me gustara explicarte lo que yo creo que implica esa confrontacin. Despus podrs decidir por ti mismo. Oh, diablos. Me arranco las correas y me incorporo. Te importa que fume? S cul ser la respuesta, pero vuelve a sorprenderme. En vista de las circunstancias, no. Si sientes la necesidad de un reductor de tensin, estoy de acuerdo. Incluso haba pensado darte un calmante suave, si lo deseabas. Jess! exclamo admirativamente, encendiendo un cigarrillo... y lo peor de todo es que tengo que hacer un esfuerzo para no ofrecerle uno. Est bien, adelante. Sigfrid se levanta, estira las piernas, y se instala en un silln ms cmodo! Tampoco saba que pudiese hacer esto. Como seguramente habrs observado, Bob me dice, estoy procurando que te tranquilices. En primer lugar, djame enumerarte algunas limitaciones de mis habilidades, y las tuyas, que no creo que conozcas. Puedo revelar informacin sobre cualquiera de mis clientes. Es decir, no ests limitado a aquellos que tienen acceso a esta terminal determinada. Creo que no lo entiendo digo yo, cuando hace una pausa. Yo creo que s. De todos modos, ya lo entenders. Cuando t quieras. En fin, lo ms importante es descubrir qu recuerdo ests tratando de ocultar. Considero que te resultara muy beneficioso sacarlo al exterior. Haba pensado ofrecerte una ligera hipnosis, o un tranquilizante, o incluso un analista completamente humano que te entrevistara durante una sesin, y cualquiera de estas cosas est a tu disposicin si t lo deseas. No obstante, he observado que te gusta bastante hablar de lo que t percibes como realidad objetiva, frente a tus interpretaciones de la realidad. Por lo tanto, me gustara estudiar un incidente concreto en estos trminos. Sacudo cuidadosamente la ceniza de mi cigarrillo. En esto tiene razn; mientras la conversacin se desarrolle en un terreno abstracto e impersonal, puedo hablar de lo que sea. A qu incidente te refieres, Sigfrid? A tu ltimo viaje de prospeccin en Prtico, Bob. Djame refrescarte la memoria... Jess, Sigfrid! S que crees recordarlo perfectamente me dice, interpretndome a la perfeccin y, en este sentido, me imagino que no necesitas que te refresque la memoria. Sin embargo, lo que resulta interesante de este episodio determinado es que todas las reas principales de tu preocupacin interna parecen converger aqu. Tu terror; tus tendencias homosexuales... Oye, oye! Que, para ser sinceros, no constituyen ms que una nfima parte de tu sexualidad, Bob, pero te producen ms inquietud de la normal; tus sentimientos hacia tu madre; la terrible carga de culpabilidad que echas sobre ti mismo; y, sobre todo, Gelle-Klara Moynlin. Todas estas cosas se repiten una y otra vez en tus sueos, Bob, aunque no siempre puedas identificarlas. Todas ellas estn presentes en este episodio concreto. Apago un cigarrillo, y me doy cuenta de que estaba fumando dos al mismo tiempo. No veo ninguna relacin con mi madre contesto al fin. De verdad? El holograma que yo llamo Sigfrid von Schrink se vuelve hacia un rincn de la estancia. Djame ensearte un retrato. Levanta la mano (esto es puro teatro, estoy seguro) y en aquel mismo rincn aparece la figura de una mujer. No est muy clara, pero parece joven, delgada, y se tapa la boca igual que si estuviera tosiendo.

118

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

No se parece demasiado a mi madre protesto. T crees? Bueno digo generosamente, supongo que es lo mejor que has podido encontrar. Vamos, teniendo en cuenta que no puedes basarte en nada ms que mi descripcin de ella. El retrato explica Sigfrid con amabilidad se hizo segn tu descripcin de Susie Hereira. Enciendo otro cigarrillo, con algunas dificultades, pues me tiemblan las manos. Vaya! exclamo, con verdadera admiracin. Me quito el sombrero ante ti, Sigfrid. Esto es muy interesante. Claro que prosigo, sbitamente irritado, Dios mo, Susie no era ms que una nia! Aparte de esto me doy cuenta... quiero decir que ahora me doy cuenta de que hay cierto parecido. Sin embargo, la edad est equivocada. Bob dice Sigfrid, cuntos aos tena tu madre cuando t eras pequeo? Era muy joven. Al cabo de un momento, aado: La verdad es que siempre aparent menos aos de los que realmente tena. Sigfrid me deja pensar en ello unos momentos, y despus agita la mano otra vez y la figura desaparece, para dar paso a una representacin de dos Cinco empalmadas por sus respectivos mdulos en mitad del espacio, y detrs de ellas est... est... Oh, Dios mo, Sigfrid! exclamo. l espera que siga hablando. En lo que a m respecta, puede esperar eternamente; no s qu decir. No siento dolor, pero estoy paralizado. No puedo decir nada, y tampoco puedo moverme. Esto empieza, hablando con mucha suavidad y lentitud es una reconstruccin de las dos naves que formaron parte de la expedicin por las cercanas del objeto Sag YY. Es un agujero negro o, ms concretamente, una peculiaridad en estado de rotacin extremadamente rpido. Ya s lo que es, Sigfrid. S. Lo sabes. Debido a su rotacin, la velocidad de traslacin de lo que denominamos su umbral de contingencia o discontinuidad de Schwarzschild sobrepasa la velocidad de la luz, y por eso no es totalmente negro; la verdad es que puede verse gracias a lo que llamamos radiacin Cerenkov. Fue a causa de los datos obtenidos por los diversos instrumentos sobre algunos aspectos de la peculiaridad por lo que tu expedicin recibi una prima de diez millones de dlares, aparte de la suma ya convenida, y que, junto con otras cantidades de menor importancia, forman tu presente fortuna. Tambin lo s, Sigfrid. Una pausa. Te importara decirme qu ms sabes acerca de ello, Bob? Una pausa. No creo que pueda, Sigfrid. Otra pausa. Ni siquiera me apremia para que lo intente. Sabe que no es necesario. Yo mismo quiero intentarlo, y sigo su ejemplo. En todo eso hay algo sobre lo que no puedo hablar, sobre lo que incluso aterra pensar; pero en torno a ese terror central hay algo de lo que s puedo hablar, y esto es la realidad objetiva. No s lo que sabes acerca de las peculiaridades, Sigfrid. Digamos que lo que t piensas es lo nico que debo saber, Bob. Apago el cigarrillo que estaba fumando y enciendo otro. Bueno digo, los dos sabemos que si realmente quisieras informarte sobre las peculiaridades, slo tendras que recurrir al banco de datos de algn sitio, y obtendras una descripcin mucho ms exacta y detallada que la ma, pero de todos modos... El peligro de los agujeros negros es que son trampas. Doblan la luz. Doblan el tiempo. Una vez has entrado no puedes salir. Slo que... slo que...

UNA NOTA SOBRE NUTRICIN Pregunta: Qu coman los Heechees? Profesor Hegramet: Yo dira que lo mismo que nosotros. De todo. Creo que eran omnvoros, y coman lo que encontraban. En realidad no sabemos nada de su rgimen alimenticio, excepto lo que puede deducirse por las misiones que fueron a la capa cometaria.

119

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Pregunta: Unas misiones que fueron a la capa cometaria? Profesor Hegramet: Por lo menos hay cuatro misiones registradas que no llegaron a una estrella concreta, sino que nicamente salieron del sistema solar. Fueron al lugar donde est la capa de cometas, ya saben, ms o menos a medio ao-luz de distancia. Las misiones estn clasificadas como fracasos, pero yo no opino as. He estado presionando a la junta para que las promueva con bonificaciones cientficas. Tres de ellas llegaron al enjambre de meteoritos. La otra emergi junto a un cometa, todo a cientos de U.A. de distancia. Naturalmente, los enjambres de meteoritos suelen ser restos de antiguos cometas ya desaparecidos. Pregunta: Est diciendo que los Heechees coman cometas? Profesor Hegramet: Coman las sustancias que forman los cometas. Saben cules son? Carbono, oxgeno, nitrgeno, hidrgeno... los mismos elementos que nosotros comemos para desayunar. Creo que utilizaban los cometas como materia prima para elaborar lo que coman. Creo que una de estas misiones hacia la capa cometaria descubrir tarde o temprano una fbrica de alimentos Heechee, y entonces quiz deje de haber gente que se muera de hambre.

Al cabo de un momento, Sigfrid intercala: Puedes llorar si lo deseas, Bob lo cual me hace darme cuenta de qu es lo que estoy haciendo. Dios mo! exclamo, sonndome con uno de los pauelos que siempre coloca a mi alcance sobre la alfombra. Espera. Slo que yo s sal digo. Y Sigfrid hace algo que nunca hubiera esperado de l; se permite una broma. Eso dice es bastante obvio, desde el momento que ests aqu. Esto es agotador, Sigfrid protesto. Estoy seguro de que para ti lo es, Bob. Me gustara beber algo. Clic. El armario que est detrs de ti dice Sigfrid, el que acaba de abrirse, contiene un jerez bastante bueno. Lamento decirte que no est hecho de uva; el servicio sanitario no puede permitirse ciertos lujos. Sin embargo, no creo que te des cuenta de sus orgenes de gas natural. Ah, tambin tiene una pizca de THC para calmar los nervios. Cristo! exclamo, habiendo agotado todas las interjecciones existentes para manifestar sorpresa. El jerez es tal como l ha dicho, y siento cmo su calor se extiende por todo mi cuerpo. Est bien empiezo. Vamos a ver; cuando regres a Prtico, ya nos haban dado por perdidos. Habamos acumulado un retraso de casi un ao. Esto se debe a que estuvimos casi dentro del horizonte crtico. Sabes lo que es la dilatacin de tiempo?... Oh, no importa prosigo, antes de que pueda contestar , era una pregunta retrica. Lo que quiero decir es que lo ocurrido fue un fenmeno que llaman dilatacin de tiempo. Te acercas mucho a una peculiaridad y eso es lo que ocurre. Lo que para nosotros, debi de ser un cuarto de hora, fue casi un ao de tiempo normal... en Prtico, aqu, o cualquier lugar del universo no relativista. Y... Bebo otro trago, y despus prosigo con valenta: Y, si hubiramos llegado ms abajo, habramos ido ms lentamente. Cada vez ms lentamente. Un poco ms cerca, y esos quince minutos se habran convertido en una dcada. An un poco ms cerca, y habra sido un siglo. As de cerca llegamos, Sigfrid. Casi estbamos atrapados todos nosotros. Pero yo sal. Se me ocurre una cosa y lanzo una mirada al reloj. Hablando de tiempo, ya hace cinco minutos que ha terminado mi hora! Esta tarde no tengo ninguna otra entrevista, Bob. Le miro fijamente. Qu? Con gran amabilidad: Las he anulado todas antes de que t llegaras, Bob. No vuelvo a decir Cristo, pero desde luego lo pienso. Me haces sentir acorralado, Sigfrid! grito airadamente.

120

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

No te obligo a quedarte ms de una hora, Bob. Slo quiero decirte que tienes esa opcin. Lo medito un rato. Eres una computadora insoportable, Sigfrid digo. Est bien. Bueno, vers, no haba forma de que pudiramos salir de all, considerados como una unidad. Nuestras naves estaban atrapadas, mucho ms all del punto de retroceso, y no haba modo de volver a casa. Pero el viejo Danny A. era un tipo listo. Saba todo lo que se puede saber respecto a los agujeros negros. Considerados como una unidad, estbamos perdidos. Pero no ramos una unidad! ramos dos naves! Y cada una de ellas poda dividirse en dos! Y, si logrbamos transferir la aceleracin de una parte de nuestro sistema a la otra... ya sabes, impulsar una parte de nosotros hacia dentro del pozo y, al mismo tiempo, impulsar la otra parte hacia arriba y hacia fuera... una parte de la unidad podra salir! Una larga pausa. Por qu no tomas otra copa, Bob? ofrece solcitamente Sigfrid. Cuando dejes de llorar, quiero decir.

Captulo 30 Miedo! Haba tanto terror dentro de m que ya ni siquiera lo notaba; mis sentidos estaban saturados; no s si grit o balbuc, slo s que obedec a Danny A. en todo lo que dijo. Hicimos retroceder las dos naves al mismo tiempo y las ensamblamos por el mdulo; una vez lo conseguimos, intentamos trasladar los mecanismos, instrumentos, ropa, todo lo que poda transportarse de la primera nave a los espacios libres de la segunda que pudimos encontrar, a fin de hacer sitio para diez personas donde cinco caban a duras penas. De mano en mano, de delante atrs, todo pas de una nave a otra en pocos minutos. Los riones de Dane Metchnikov debieron recibir ms de un golpe; l era el que estaba en los mdulos, cambiando los interruptores medidores de combustible para quemar hasta la ltima gota de hidrgeno. Sobreviviramos a ello? No haba forma de saberlo. Las dos Cinco estaban acorazadas, y no esperbamos daar los cascos de metal Heechee. Sin embargo, el contenido de los cascos seramos nosotros, todos nosotros reunidos en el que saliera despedido o en el que nosotros confibamos que saldra despedido y la verdad es que no haba modo de saber si ocurrira as o si, de todos modos, quedaramos convertidos en una masa de gelatina. Slo disponamos de unos pocos minutos, no demasiados. Deb de cruzarme veinte veces con Klara en el espacio de diez minutos, y recuerdo que una vez, la primera, nos besamos. Por lo menos, aproximamos nuestros labios, y stos se rozaron. Recuerdo haber aspirado su perfume y que una vez levant la cabeza porque el olor a aceite de almizcle era muy fuerte y no la vi, y casi enseguida lo olvid nuevamente. Y todo el rato, por una pantalla u otra, aquella inmensa y funesta bola azul nos vigilaba desde el exterior; las veloces sombras de su superficie, que eran efectos de fase, formaban aterradores dibujos; la poderosa atraccin de sus ondas de gravedad nos arrastraba hacia all. Danny A. estaba en la cpsula de la primera nave, controlando el tiempo y tirando sacos y paquetes por la compuerta del mdulo para que los fueran pasando, a travs de la compuerta, a travs de los mdulos, hasta la cpsula de la segunda nave, donde yo los apartaba de cualquier manera a fin de hacer sitio para ms.

Querida Voz de Prtico: El mircoles de la semana pasada estaba atravesando el estacionamiento del supermercado Safeway (adonde haba ido para depositar mis plizas de comida) y me diriga hacia la parada del autobs que me llevara a mi apartamento, cuando vi una extraa luz verde. Una rarsima nave espacial aterriz a poca distancia. Cuatro hermosas, aunque minsculas mujeres, vestidas con unas etreas tnicas blancas, salieron de ella y me inmovilizaron por medio de un rayo paralizador. Me tuvieron prisionero en su nave durante diecinueve horas. A lo largo de ese tiempo me sometieron a ciertas indignidades sexuales que el honor me impide revelar. La jefe de las cuatro, cuyo nombre era Moira Glow-Fawnn, declar que, como nosotros, no haban logrado superar totalmente su herencia animal. Yo acept sus disculpas y consent en transmitir cuatro mensajes a la Tierra. Los mensajes Uno y Cuatro no puedo revelarlos hasta su debido tiempo. El mensaje Dos est dirigido al administrador de mi edificio de apartamentos. El mensaje Tres est destinado a los habitantes de Prtico, y tiene tres partes: 1, tienen que dejar de fumar inmediatamente; 2, no puede haber ms enseanza mixta hasta, por lo menos, el segundo ao de universidad; 3, tienen que interrumpir la exploracin del espacio. Nos vigilan. Harry Hellison

121

Prtico
Pittsburgh

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Cinco minutos! grit, y: Cuatro minutos! Tres minutos, ya podis soltar ese maldito plomo! Y despus: Ya est! Todos vosotros! Dejad lo que estis haciendo y subid inmediatamente! As lo hicimos. Todos nosotros. Todos menos yo. O que los otros gritaban, y despus me llamaban; pero yo me haba quedado atrs, nuestro mdulo estaba bloqueado, y no poda pasar a travs de la compuerta. Agarr un saco de lona para quitarlo de en medio, justo cuando Klara gritaba por la radio TBS: Bob! Bob, por el amor de Dios, ven enseguida!

A veces nos aplastan y otras nos quemamos, y a veces estallamos en pedazos, y otras engordamos con los derechos ganados, y siempre nos domina el sobresalto. Pero nada nos importa a los chicos... Pequeo Heechee perdido, empieza a hacernos ricos!

Comprend que ya era tarde; baj la compuerta y la cerr hermticamente, mientras oa gritar a Danny A.: No! No! Espera...! Esperar... Esperar mucho, muchsimo tiempo.

Captulo 31 Al cabo de un rato, no s cunto, levanto la cabeza y digo: Lo siento, Sigfrid. Por qu, Bob? Por llorar de este modo. Estoy fsicamente agotado. Es como si hubiera corrido quince kilmetros a travs de una tribu de enloquecidos indios chactas que me golpearan con porras. Ya te sientes mejor, Bob? Mejor? Reflexiono un momento sobre esa estpida pregunta, despus hago inventario y, aunque ello me sorprende, me doy cuenta de que as es. Pues s. Creo que s. No puedo decir que me sienta bien, pero s mejor. Tmatelo con calma unos minutos, Bob. Me llama la atencin la estupidez de este consejo, y as se lo digo. Tengo la misma energa de una pequea y artstica medusa que lleva muerta una semana. No puedo hacer otra cosa ms que tomrmelo con calma. Sin embargo, me encuentro mejor. Me siento digo como si al fin me hubiera enfrentado a mi culpa. Y has sobrevivido. Lo medito unos instantes. Creo que s contesto. Estudiemos esta cuestin de la culpabilidad, Bob. De qu te sientes culpable? De haber matado a nueve personas para salvarme yo, imbcil! Te han acusado alguna vez de eso? Alguien que no sea t, quiero decir. Acusado? Vuelvo a sonarme, sin dejar de pensar. Pues, no. Por qu iban a hacerlo? Cuando regres era poco menos que un hroe. Pienso en Shicky, tan amable, tan carioso; y en Francy

122

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Hereira, que me sostuvo entre sus brazos mientras yo gema, a pesar de haber matado a su prima. Ellos no estaban all; no me vieron volar los depsitos para salvarme.

NOTIFICACIN DE INGRESO Para Robinette Broadhead: 1. Se confirma que su combinacin de rumbo hacia Prtico 2 permite un ahorro global de tiempo en los viajes de ida y vuelta de aproximadamente 100 das sobre el rumbo fijado con anterioridad para los vuelos regulares. 2. Por decisin de la Junta, se le conceden unos derechos de descubrimiento del uno por ciento sobre todas las ganancias de futuros vuelos que utilicen dicha combinacin de rumbo, y un adelanto de $ 10.000 sobre dichos derechos. 3. Por decisin de la junta, se le deduce la mitad de los mencionados derechos y adelanto como multa por los daos ocasionados a la nave utilizada. Por lo tanto, se le ha INGRESADO en cuenta la siguiente cantidad: Adelanto de derechos (Orden de la Junta A-135-7), menos deduccin (Orden de la Junta A-135-8): $ 5.000 Su SALDO actual es: $ 6.192

De verdad fuiste t quien vol los depsitos? Oh, demonios, Sigfrid digo. No lo s. Iba a hacerlo. Ya tena el dedo en el botn. Crees que es lgico que el botn de la nave que pensabais abandonar hiciera explotar los depsitos de los mdulos? Por qu no? No lo s. De todos modos prosigo, no podrs darme ninguna excusa en la que yo mismo no haya pensado. Yo s que quiz Danny o Klara apretaron el botn antes que yo. Pero yo estaba dispuesto a hacerlo! Y qu nave pensabas que saldra despedida? La suya! La ma me corrijo. No, no lo s. Sigfrid dice gravemente: La verdad es que hiciste lo nico que podas hacer. Sabas que no todos podais sobrevivir. No haba tiempo. La nica eleccin posible era que algunos de vosotros murierais, en lugar de todos. T slo decidiste que alguien se salvara. Estupideces! Soy un asesino! Una pausa, mientras los circuitos de Sigfrid meditan lo que he dicho. Bob empieza prudentemente, creo que te ests contradiciendo. No me habas explicado que ella sigue viva en aquella discontinuidad? Todos siguen vivos! El tiempo se ha detenido para ellos! Entonces, cmo puedes decir que has matado a alguien? Qu? l repite: Cmo puedes decir que has matado a alguien? ...No lo s digo, pero, sinceramente, Sigfrid, ya no quiero seguir pensando en ello. No hay motivo para que lo hagas, Bob. Me pregunto si te das cuenta de todo lo que has adelantado durante las ltimas dos horas y media. Estoy orgulloso de ti! Y, aunque parezca extrao o incongruente, le creo; fichas, circuitos Heechee, hologramas y todo, y es un gran alivio para m poder creerlo. Puedes irte cuando quieras me dice, levantndose y volviendo a su mecedora del modo ms humano posible, incluso sonrindome!. Sin embargo, me gustara ensearte una cosa.

123

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

Mis defensas han quedado reducidas a la nada, de modo que me limito a preguntar: Qu, Sigfrid? Esa otra habilidad nuestra que antes he mencionado, Bob dice, la que nunca hemos utilizado. Me gustara ensearte a otro paciente que tuve hace tiempo. Otro paciente? Me dice amablemente: Mira hacia el rincn, Bob. Miro. y ah est ella. Klara! En cuanto la veo comprendo dnde lo ha obtenido Sigfrid; de la mquina que Klara consultaba en Prtico. Est suspendida all, con un brazo encima de un fichero, los pies flotando perezosamente en el aire, hablando seriamente; sus tupidas cejas negras se fruncen y sonren, y su cara esboza una sonrisa, y hace una mueca, y despus parece dulce e invitadoramente relajada. Si quieres, puedes or lo que dice, Bob. Quiero? No necesariamente. Sin embargo, no hay razn para tener miedo. Ella te amaba, Bob, del mejor modo que saba. Igual que t. La miro largo rato, y despus digo: Desconctala, Sigfrid! Una vez en la sala de recuperacin, estoy a punto de quedarme dormido. Nunca he estado tan relajado.

NOTIFICACIN DE INGRESO Para Robinette Broadhead: Se le han INGRESADO en cuenta las siguientes cantidades: Bonificacin garantizada para la misin 88-90A y 88-90B (total de supervivencia): Bonificacin cientfica otorgada por la junta: Total: Su SALDO actual es:

$ $ $ $

10.000.000.8.500.000.18.500.000.18.506.036.-

Me lavo la cara, fumo otro cigarrillo, y despus salgo a la difusa luz del da bajo la Burbuja, donde todo me parece bonito y amable. Pienso en Klara con amor y ternura, y le digo adis en mi corazn. Despus pienso en S. Ya., con quien tengo una cita por la noche... a la que quiz ya llegue tarde! Pero ella me esperar; es una buena persona, casi tanto como Klara. Klara. Me detengo en mitad de la calle, y la gente tropieza conmigo. Una viejecita se acerca lentamente a m y me pregunta: Le ocurre algo? Me la quedo mirando, y no contesto; despus doy media vuelta y me dirijo nuevamente hacia el consultorio de Sigfrid. All no hay nadie, ni siquiera un holograma. Grito: Sigfrid! Dnde demonios te has metido? Nadie. No me contestan. sta es la primera vez que entro en la habitacin sin que est convenientemente decorada. Ahora veo lo que es real y lo que era holograma; y casi nada es real. Paredes

124

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

de metal en polvo, pernos para los proyectores. La alfombra (real); el armario de los licores (real); algunos otros muebles que podra querer tocar o usar. Pero ni rastro de Sigfrid. Ni siquiera la silla donde normalmente se sienta. Sigfrid! Sigo gritando, con el corazn en la garganta y la cabeza dndome vueltas. Sigfrid! chillo, y al fin veo una especie de neblina, un destello, y aparece ante m en su caracterizacin de Sigmund Freud, mirndome cortsmente. S, Bob? Sigfrid, es verdad que la mat! Se ha ido! Veo que ests trastornado, Bob me dice. Quieres decirme qu te preocupa? Trastornado! Te has quedado corto, soy una persona que mat a otras nueve personas para salvar su vida! Quiz no realmente! Quiz no intencionadamente! Pero, a sus ojos, yo los mat, igual que a los mos! Pero, Bob responde pacientemente, ya hemos hablado de todo esto. Ella sigue estando viva; todos lo estn. El tiempo se ha detenido para ellos... Lo s gimo. Es que no lo entiendes, Sigfrid? ste es el punto. No slo la mat, sino que an estoy matndola. Con mucha paciencia: Crees que lo que acabas de decir es cierto, Bob? Ella cree que s! Ahora y siempre, mientras yo viva. Para ella no han transcurrido los aos desde entonces; slo han transcurrido unos minutos, y as ser durante toda mi vida. Yo estoy aqu abajo, hacindome viejo, y tratando de olvidar, y Klara est all arriba, en Sagitario YY, flotando de un lado a otro. Me dejo caer sobre la desnuda alfombra de plstico, sollozando. Poco a poco, Sigfrid ha ido redecorando todo el consultorio, aadiendo un objeto y otro. Varias piatas cuelgan sobre mi cabeza, y hay un holograma del lago Garda en Sirmione en la pared, aerodeslizadores, veleros y baistas divirtindose. Deja salir el dolor, Bob dice Sigfrid amablemente. Deja que salga todo. Qu crees que estoy haciendo? Doy la vuelta sobre la alfombra de espuma, y me quedo mirando el techo. Yo podra sobreponerme al dolor y la culpabilidad que siento, Sigfrid, si ella pudiera. Pero para ella no ha terminado. Est all fuera, inmovilizada en el tiempo. Contina, Bob me anima. Estoy continuando. Cada segundo es todava el segundo ms reciente para ella... el segundo en el que sacrifiqu su vida para salvar la ma. Yo vivir, me har viejo y morir antes de que ella haya dejado de vivir ese segundo, Sigfrid. Contina, Bob. Dilo todo. Ella piensa que la he traicionado, y lo est pensando ahora! Yo no puedo vivir sabiendo una cosa as. Hay un largo silencio, y despus Sigfrid dice: Sin embargo, lo haces. Qu? Mis pensamientos estaban a miles de aos-luz de distancia. Sigues viviendo a pesar de ello, Bob. Llamas a esto vivir? contesto irnicamente, mientras me incorporo y me sueno con otro de sus interminables pauelos de papel. Observo que respondes con gran rapidez a todo lo que digo, Bob comenta Sigfrid, y a veces me parece que tu respuesta es un contragolpe. Reaccionas ante lo que digo con palabras. Djame dar en lo vivo, Bob. Deja que esto cale en ti: T ests viviendo. ...Bueno, supongo que as es. Es bastante cierto; no es demasiado gratificador. Otra larga pausa, y despus Sigfrid dice: Bob, sabes que soy una mquina. Tambin sabes que mi funcin es tratar con sentimientos humanos. Yo no puedo sentir los sentimientos. Sin embargo, puedo representarlos con modelos, analizarlos y evaluarlos. Puedo hacerlo por ti. Incluso puedo hacerlo por m mismo. Puedo construir un paradigma dentro del cual pueda valorar las distintas emociones. La culpabilidad? Es algo muy doloroso; por esta misma causa, es un modificador de conducta. Puede influenciarte para impedir acciones inductoras de

125

Prtico

Saga Heechee/1

Frederik Pohl

culpabilidad, y esto es algo muy til para ti y para la sociedad. Sin embargo, no puedes utilizarla si no la sientes. Pero yo s! Dios mo, Sigfrid, t sabes que la siento! Lo que s contesta es que ahora te permites sentirla. Ha salido al exterior, donde puedes hacer que trabaje para ti, no sigue enterrada donde slo poda daarte. Para eso estoy yo, Bob; para sacar tus sentimientos adonde puedas usarlos. Incluso los malos? Culpabilidad, miedo, dolor, envidia? Culpabilidad. Miedo. Dolor. Envidia. Los motivadores. Los modificadores. Las cualidades que yo, Bob, no poseo, excepto en un sentido hipottico, cuando hago un paradigma, y me las asigno para su estudio. Hay otra pausa. sta me produce una extraa sensacin. Las pausas de Sigfrid estn normalmente encaminadas a darme tiempo para asimilar algo, o a permitirle computar algunos factores complicados de mi personalidad. Esta vez no creo que se trate de esto. Est pensando, pero no en m. Al fin me dice: Por lo tanto, ahora puedo contestar a lo que me has preguntado, Bob. Preguntarte? Qu te he preguntado? Me has preguntado: Llamas a esto vivir?. Y yo te contesto: S. Esto es exactamente lo que yo llamo vivir. Y, en mi mejor sentido hipottico, te envidio por ello.

FIN (de la versin originalnemte editada) Captulo 32 El captulo 32 fue suprimido por Pohl de la versin final de Prtico y publicado, luego de la aparicin del libro, en la revista Galaxy (nota de Sadrac) El sol del atardecer, bajo la burbuja, era clido y agradable. Era tarde, pero me fui derecho al club: ducha, zambullida, diez minutos en el sauna. Y cuando sal, estaba preparado para mi cita con S. Ya. Ms que listo. Estaba ansioso. No slo por la misma S. Ya., bonita, inteligente y amable como era. Deseaba mucho ms hacer el amor con ella, pero tambin quera hablar. Todo ese material que Sigfrid me daba... se trataba de su alocada fantasa electrnica? O era autntico? S. Ya. lo sabra, o, al menos, podra hablar delicadamente sobre la posibilidad de extender emociones de mquina hasta inteligencia de mquina. Oh, no me haba olvidado de Klara! Segua estando en mi corazn, tanto como siempre. Ms que nunca, porque bajo el dolor y la culpa estaban la ternura y el amor, que yo conservara para siempre, donde quiera que estuviese la Klara real. Vuelvo a tener todas mis partes. Estoy entero y tan bien como cualquier cosa viviente pueda estar nunca... lo que, decido, es ms que suficiente para m. Hasta hay algo que deseo hacer! Le debo un favor a Sigfrid. El me cur... Tal vez, con una ayudita de S. Ya., la Gracia de Dios y Buena Suerte pueda, al final, empezar a curarle.

FIN

126