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Objeto de estudio de la microbiologa Como ya se mencion anteriormente, los microorganismos son el objeto de estudio de la microbiologa.

Pero los microorganismos no pueden definirse solamente como organismos microscpicos. Los microorganismos son clulas vivas(a excepcin de los virus, no celulares), y en el mundo microscpico estas clulas pueden ser muy simples, como en el caso de las bacterias, o bastante complejas como es el caso de los protozoarios unicelulares. La diversidad metablica que presentan tambin les permite jugar papeles muy variados en el medio en que se desarrollan. En un mundo tan diverso como ste, su estudio tuvo que divirse en varias reas para abarcar con propiedad cada aspecto de inters. As podemos reconocer dos reas de trabajo de la microbiologa: 1. Microbiologa bsica. La cual estudia la naturaleza y propiedades de los microorganismos: morfologa, fisiologa, bioqumica, gentica, ecologa y taxonoma. En esta rea ha surgido conocimiento que no slo permite entender a los microorganismos, sino tambin a los seres vivos en general. 2. Microbiologa aplicada. En esta rea se utilizan los conocimientos generados por la microbiologa bsica para resolver problemas y obtener beneficios en los diferentes campos de la actividad humana. Dentro de la microbiologa aplicada tenemos cuatro ramas:
y Microbiologa sanitaria. Enfocada a atender los problemas de salud humana y de

animales estrechamente relacionados con la actividad del hombre que estn siendo causados por microorganismos; as como el papel benfico de algunos de ellos en la salud. Actualmente es la rama ms avanzada de la microbiologa y en la que se han alcanzado una gran cantidad de logros. La vacunacin y los antibiticos son ejemplos de los resultados del estudio de la microbiologa sanitario (tambin llamada clnica).
y Microbiologa de los alimentos. Su fin es determinar el papel de los

microorganismos en el deterioro de los alimentos y en las intoxicaciones alimentarias. Sin embargo una parte muy importante de esta rama de la microbiologa se centra en el uso de microorganimos para la produccin de alimentos, principalemente mediante procesos fermentativos como es el caso del pan, bebidas alcohlicas, queso y yogurt.
y Microbiologa ambiental. Estudia las relaciones de las distintas poblaciones de

microorganismos que conviven en los distintos hbitats de un ecosistema. Tambin estudia el papel de los microorganismos en los ciclos bioqumicos de la

materia y su potencial uso en procesos de biorremediacin de medios contaminados (suelos, cuerpos de agua, etc.).
y Microbiologa Industrial y Biotecnologa. Emplea los microorganismos para generar

sustancias de inters industrial: antibiticos, vitaminas, enzimas, hormonas, etc. El ejemplo ms antiguo es la produccin de penicilina por un hongo del gnero Penicillium, o la produccin de insulina humana por una bacteria. La Microbiologa se puede definir, sobre la base de su etimologa, como la ciencia que trata de los seres vivos muy pequeos, concretamente de aquellos cuyo tamao se encuentra por debajo del poder resolutivo del ojo humano. Esto hace que el objeto de esta disciplina venga determinado por la metodologa apropiada para poner en evidencia, y poder estudiar, a los microorganismos. Precisamente, el origen tardo de la Microbiologa con relacin a otras ciencias biolgicas, y el reconocimiento de las mltiples actividades desplegadas por los microorganismos, hay que atribuirlos a la carencia, durante mucho tiempo, de los instrumentos y tcnicas pertinentes. Con la invencin del microscopio en el siglo XVII comienza el lento despegue de una nueva rama del conocimiento, inexistente hasta entonces. Durante los siguientes 150 aos su progreso se limit casi a una mera descripcin de tipos morfolgicos microbianos, y a los primeros intentos taxonmicos, que buscaron su encuadramiento en el marco de los sistemas naturales de los Reinos Animal y Vegetal. El asentamiento de la Microbiologa como ciencia est estrechamente ligado a una serie de controversias seculares (con sus numerosas filtraciones de la filosofa e incluso de la religin de la poca), que se prolongaron hasta finales del siglo XIX. La resolucin de estas polmicas dependi del desarrollo de una serie de estrategias experimentales fiables (esterilizacin, cultivos puros, perfeccionamiento de las tcnicas microscpicas, etc.), que a su vez dieron nacimiento a un cuerpo coherente de conocimientos que constitituy el ncleo aglutinador de la ciencia microbiolgica. El reconocimiento del origen microbiano de las fermentaciones, el definitivo abandono de la idea de la generacin espontnea, y el triunfo de la teora germinal de la enfermedad, representan las conquistas definitivas que dan carta de naturaleza a la joven Microbiologa en el cambio de siglo. Tras la Edad de Oro de la Bacteriologa, inaugurada por las grandes figuras de Pasteur y Koch, la Microbiologa qued durante cierto tiempo como una disciplina descriptiva y aplicada, estrechamente imbricada con la Medicina, y con un desarrollo paralelo al de la Qumica, que le aportara varios avances metodolgicos fundamentales. Sin embargo, una corriente, en principio minoritaria, dedicada a los estudios bsicos centrados con

ciertas bacterias del suelo poseedoras de capacidades metablicas especiales, incluyendo el descubrimiento de las que afectan a la nutricin de las plantas, logr hacer ver la ubicuidad ecolgica y la extrema diversidad fisiolgica de los microorganismos. De esta forma, se estableca una cabeza de puente entre la Microbiologa y otras ciencias biolgicas, que lleg a su momento decisivo cuando se comprob la unidad qumica de todo el mundo vivo, y se demostr, con material y tcnicas microbiolgicas que la molcula de la herencia era el ADN. Con ello se asiste a un ntimo y frtil intercambio entre la Microbiologa, la Gentica y la Bioqumica, que se plasma en el nacimiento de la Biologa Molecular, base del espectacular auge de la Biologa desde mediados del siglo XX. Por otro lado, el programa inicial de la Microbiologa (bsqueda de agentes infectivos, desentraamiento y aprovechamiento de los mecanismos de defensa del hospedador) condujeron a la creacin de ciencias subsidiarias (Virologa, Inmunologa) que finalmente adquirieron su mayora de edad y una acentuada autonoma. Por ltimo, la vertiente aplicada que estuvo en la base de la creacin de la Microbiologa, mantuvo su vigencia, enriquecida por continuos aportes de la investigacin bsica, y hoy muestra una impresionante hoja de servicios y una no menos prometedora perspectiva de expansin a mltiples campos de la actividad humana, desde el control de enfermedades infecciosas (higiene, vacunacin, quimioterapia, antibioterapia) hasta el aprovechamiento econmico racional de los mltiples procesos en los que se hallan implicados los microorganismos (biotecnologas). As pues, la sencilla definicin con la que se abri este apartado, esconda todo un cmulo de contenidos y objetos de indagacin, todos emanados de una peculiar manera de aproximarse a la porcin de realidad que la Microbiologa tiene encomendada. En las prximas pginas ampliaremos y concretaremos el concepto al que hemos hecho rpida referencia. Realizaremos un recorrido por el desarrollo de la Microbiologa a lo largo de su historia, que nos permitir una visin concreta de algunos de sus caractersticos modos de abordar su objeto de estudio; finalmente, estaremos en disposicin de definir este ltimo, desglosado como objeto material y formal. 1.1.1 Concepto y su implicacion La microbiologa es la rama de la biologa que estudia a los microorganismos, los cuales son todos aquellos organismos que por su tamao escapan a la percepcin del ojo humano, es decir, son organismos microscpicos.

Entre los principales aspectos que de esta ciencia se pueden mencionar (Madigan et al 2001) son: 1. Estudia clulas vivas y cmo funcionan 2. Trata a los microorganismos celulares capaces de vivir de manera libre (bacterias, protozoarios y hongos) as como a los virus, que son microorgansmos no celulares. 3. Investiga la diversidad microbiana y su evolucin. 4. Estudia la interaccin de los microorganismos con el medio ambiente y la sociedad humana. 5. Se ocupa de cmo el conocimiento de los microorganismos puede ayudar a comprender mejor la biologa de los seres superiores. Como podemos apreciar, la microbiologa posee un amplio campo de estudio. El conocimiento de los microorganismos a permitido al ser humano conocer mejor a su medio ambiente y a s mismo. Gracias a este conocimiento es posible entender mejor procesos naturales como la degradacin de la materia orgnica y su reintegracin al medio. Tambin nos ha permitido hacer ms eficientes procesos como las fermentaciones, los cuales son llevados a cabo por microorganismos. Otro de los aspectos importantes de la microbiologa es su impacto en la salud humana: un gran cantidad de enfermedades tienen su origen en infecciones microbianas; su entendimiento ha permitido curarlas, prevenirlas y , en algunos casos, erradicarlas. Finalmente, algunos microorganismos (principalmente hongos y bacterias) han sido utilizados como modelos en biologa molecular, gracias a lo cual se han obtenido importantes avances en esta rea y otras afines. La Microbiologa, el estudio de los organismos microscpicos, deriva de 3 palabras griegas: mikros (pequeo), bios (vida) y logos (ciencia) que conjuntamente significan el estudio de la vida microscpica. Para mucha gente la palabra microorganismo le trae a la mente un grupo de pequeas criaturas que no se encuadran en ninguna de las categoras de la pregunta clsica: es animal, vegetal o mineral ? Los microorganismos son diminutos seres vivos que individualmente son demasiado pequeos como para verlos a simple vista. En este grupo se incluyen las bacterias, hongos (levaduras y hongos filamentosos), virus, protozoos y algas microscpicas. Normalmente tendemos a asociar estos pequeos organismos con infecciones, enfermedades como el SIDA, o deterioro de alimentos. Sin embargo, la mayora de los

microorganismos contribuyen de una forma crucial en el bienestar de la Tierra ayudando a mantener el equilibrio de los organismos vivos y productos qumicos en nuestro medio ambiente: Los microorganismos de agua dulce y salada son la base de la cadena alimentaria en ocanos, lagos y ros; los microorganismos del suelo destruyen los productos de desecho e incorporan el gas nitrgeno del aire en compuestos orgnicos, as como reciclan los productos qumicos en el suelo, agua y aire; ciertas bacterias y algas juegan un papel importante en la fotosntesis, que es unproceso que genera nutrientes y oxgeno a partir de luz solar y CO2 siendo un proceso crtico para el mantenimiento de la vida sobre la Tierra; los hombres y algunos animales dependen de las bacterias que habitan en sus intestinos para realizar la digestin y sntesis de algunas vitaminas como son la K y algunas del complejo B. Los microorganismos tambin tienen aplicaciones industriales ya que se utilizan en la sntesis de productos qumicos como son acetona, cidos orgnicos, enzimas, alcohol y muchos medicamentos. El proceso de produccin de acetona y butanol por bacterias fue descubierto en 1914 por Chaim Weizmann, un polaco que trabajaba en Inglaterra para Winston Churchill. Cuando estall la primera guerra mundial en agosto de ese ao, la produccin de acetona era esencial en el proceso de fabricacin de las municiones, por lo que el descubrimiento de Weizmann jug un papel determinante en el desarrollo de la guerra. Despus de la guerra, rehus todos los honores que le propuso el gobierno britnico. Sin embargo, utiliz su influencia para que el gobierno britnico ayudara a establecer el estado judo en Palestina. En 1949, Weizmann fue elegido el primer presidente de Israel. La industria alimentaria tambin usa microorganismos en la produccin de vinagre, bebidas alcohlicas, aceitunas, mantequilla, queso, yogurt y pan. Adems, las bacterias y otros microorganismos ahora pueden ser manipulados para producir sustancias que ellos normalmente no sintetizan. A travs de esta tcnica, llamada ingeniera gentica, las bacterias pueden producir importantes sustancias teraputicas como insulina, hormona de crecimiento humana e interfern. Actualmente sabemos que los microorganismos se encuentran en todas partes; pero hace poco, antes de la invencin del microscopio, los microorganismos eran desconocidos para los cientficos. Miles de personas moran en las epidemias cuyas causas no se conocan. El deterioro de los alimentos no se poda controlar siempre y muchas familias enteras moran debido a que no existan vacunas y antibiticos disponibles para combatir las infecciones.

Importancia de la microbiologa

La sociedad humana se beneficia de los microorganismos de muchas formas. Son necesarios para la elaboracin de pan, queso, cerveza, antibiticos, vacunas, vitaminas, enzimas y otros productos importantes. De hecho, la biotecnologa moderna se fundamenta en fundamentos microbiolgicos. Los microorganismos son componentes indispensables de nuestro ecosistema. Gracias a ellos se desarrollan los ciclos del carbono, oxigeno, nitrgeno y azufre, que tienen lugar en los sistemas terrestres y acuticos. Son tambin fuente de nutrientes en la base de todas las cadenas alimentarias y redes ecolgicas. Los microorganismos tambin han ocasionad daos a los seres humanos y alterado la sociedad en toda su historia. Las enfermedades microbianas han desempeado sin duda alguna un papel fundamental en acontecimientos histricos, como la cada del Imperio Romano y la conquista del Nuevo Mundo. En 1347 la peste o muerte negra arraso Europa con una fuerza brutal. En 1351, solo cuatro aos despus, la peste haba matado a 1/3 de la poblacin (aproximadamente, 25 millones de personas). Algunos historiadores piensan que este desastre cambio la cultura Europea y preparo el camino del Renacimiento . en la actualidad, los microbilogos y otros cientficos continan luchando contra enfermedades como el SIDA y la malaria. La Microbiologa es una ciencia biolgica extraordinariamente relevante para la humanidad, dado que los microorganismos estn presentes en todos los hbitats y ecosistemas de la Tierra y sus actividades presentan una gran incidencia en numerosos mbitos de inters: Los microorganismos han sido los primeros en aparecer en la evolucin, y constituyen seguramente la mayor parte de la biomasa de nuestro planeta. Se calcula que slo hemos descrito menos del 10% de los microorganismos existentes, por lo que los bilogos tienen una gran tarea por delante para estudiar esta parte de la biodiversidad Las actividades metablicas microbianas son excepcionalmente variadas, siendo algunas de ellas exclusivas del mundo procaritico. La biolologa bsica tiene aqu un gran campo de estudio Aspectos beneficiosos: Todas las culturas desarrollaron de modo emprico multitud de bebibas y alimentos derivados de fermentaciones microbianas: vino, cerveza, pan, verduras fermentadas, etc Produccin de multitud de productos industriales: alcoholes, cidos orgnicos, antibiticos, enzimas, polmeros, etc. La ingeniera gentica empez con los microorganismos, que siguen desempeando un papel fundamental en la nueva generacin de medicamentos recombinantes y de terapias novedosas En su aspecto perjudicial, la Microbiologa dedica una especial atencin a los microorganismos patgenos, sobre todo a los que afectan a la humanidad

Desde la poca del descubrimiento de Amrica, las exploraciones han conllevado el intenso trasiego de agentes patgenos de un lugar a otro. La desaparicin de buena parte de la poblacin indgena se debi en buena parte a no tener defensas frente a la viruela europea, pero a su vez los descubridores importaron la sfilis a Europa Aparte de todas estas actividades de los microorganismos sobre los humanos, hay que tener en cuenta que existen grmenes que afectan a animales, plantas, instalaciones industriales, que afectan a alimentos, etc., representando otras tantas reas de atencin para la Microbiologa Ubicuidad de la microbiologa Los microorganismos se encuentran en los ms diversos ambientes y materiales cumpliendo funciones beneficiosas o perjudiciales. Esa ubicuidad de los microorganismos es algo que debemos tener en mente para tomar las precauciones pertinentes e impedir que stos vayan a interferir en el trabajo que estemos realizando sea en una farmacia, un laboratorio o incluso en la cocina de nuestra casa. La ubicuidad de los microorganismos se basa en tres caractersticas principales: su tamao pequeo, que les permite una gran capacidad de dispersin, su variabilidad y flexibilidad metablica, que les permite tolerar y adaptarse rpidamente a condiciones ambientales desfavorables, y su plasticidad gentica (o gran capacidad de transferencia horizontal de genes), que les permite recombinar y recolectar los caracteres positivos y persistir durante largo tiempo adaptndose a condiciones ambientales cambiantes. Independientemente de la constante relacin rechazo (enfermedad, degradacin)-dependencia (utilizacin de microorganismos para fabricar productos, queso, cerveza, antibiticos, enzimas, etc.) entre los humanos y los microorganismos, este grupo de organismos "invisibles" representan un vasto terreno inexplorado de conocimiento y diversidad biolgicas. Sin el conocimiento de los microorganismos la biologa sera mucho ms limitada, no sabramos que hay vida en condiciones de temperatura, salinidad o pH extremas, la fotosntesis solamente sera aerobia y oxignica y los seres vivos ms longevos no superaran (como las secuoyas) los mil aos de edad. La primera descripcin de los organismos como plantas o animales era claramente demasiado simple, y durante muchos aos los bilogos clasificaron los organismos en cinco reinos distribuidos por todas partes del mundo: Monera, Protista, Fugi, Animalia y Planta, y los microbilogos se encargan del estudio de los tres primeros reinos virus y hongos. Importancia para el hombre Diversos tipos de microorganismos son causantes de enfermedades de plantas y animales y al igual que nosotros. Los microorganismos abundan casi en cualquier lugar, as que permanentemente estamos expuestos a un contagio. Afortunadamente el organismo cuenta con un sistema de inmunidad formado por un ejercito de clulas que se encargan de eliminar a todo intruso que penetre nuestro organismo. La inmunidad puede inducirse mediante las vacunas.

Los microorganismos tambin pueden afectarnos en el aspecto econmico ya que le producen enfermedades a los animales y a las plantas daando las cosechas y las clases de ganados y otros animales domsticos que sirven como fuente de alimento y que son nuestra principal fuente de comercio no slo en Colombia sino en todo el mundo. En la industria Existen una serie de caractersticas que comparten todos los microorganismos y que suponen ciertas ventajas para su uso en la industria. la ms fundamental, el pequeo tamao de la clula microbiana y su correspondiente alta relacin de superficie a volumen. Esto facilita el rpido transporte de nutrientes al interior de la clula y permite, por consiguiente, una elevada tasa metablica. As, la tasa de produccin de protena en las levaduras es varios rdenes de magnitud superior que en la planta de soja, que, a su vez, es 10 veces ms alta que en el ganado. Esta velocidad de biosntesis microbiana extremadamente alta permite que algunos microorganismos se reproduzcan en tan solo 20 minutos (Escherichia coli). En los alimentos En contra de la idea de que todos los microorganismos son dainos, los yogures y los quesos son ejemplos de alimentos a los que se aaden stos para, por ejemplo, agriar la leche y producir yogur, u obtener la cubierta blanca caracterstica del queso Brie o el color azul del queso Roquefort. De un tamao ms o menos similar es el sector de frutas y verduras, en el que los productos pueden no haber sufrido ninguna alteracin o estar enlatados, congelados, refrigerados o fritos. En la industria Farmacutica Otro suceso importante en el desarrollo de la microbiologa fue la produccin de penicilina a partir del hongo Penicillium. Aunque inicialmente fue un proceso a pequea escala, desarrollado por Howard Florey y sus colaboradores durante la II Guerra Mundial, poco despus se consigui producir penicilina en grandes cantidades, al tiempo que se utilizaban otros microorganismos para obtener una gran variedad de antibiticos, como la estreptomicina. Hoy en da, la biotecnologa es la principal herramienta para la obtencin de nuevos antibiticos que sean activos frente a las bacterias patgenas resistentes a una gran gama de antibiticos. Tambin resulta de gran utilidad la aplicacin de la ingeniera gentica en microorganismos para sintetizar antibiticos sintticos, es decir, ligeramente diferentes de aquellos obtenidos de forma natural. Conjuntamente han llegado a "programar" bacterias con objeto de obtener distintos tipos de drogas que, de otra forma, estos microorganismos no podran fabricar. La insulina humana, necesaria para el tratamiento de la diabetes, es un claro ejemplo de esta metodologa, ya que est producida por bacterias en las que se ha introducido, mediante ingeniera gentica, el gen que codifica la sntesis de

esta hormona. A diferencia de las hormonas producidas por cerdos y vacas, esta hormona es idntica a la secretada por el pncreas humano. Igualmente, la hormona del crecimiento humano, utilizada para el tratamiento de nios con deficiencias en su produccin, y que de otro modo no podran alcanzar una estatura normal, tambin se obtiene a partir de bacterias en las que se ha insertado una copia del gen humano. Este sistema, como en el caso anterior, tambin presenta ventajas frente a la obtencin de la hormona a partir de cadveres, ya que se evita el riesgo de contaminacin con priones, agentes causantes de la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob. En la agricultura En este campo de la actividad humana encontramos algunos causantes de enfermedades de los cultivos y los animales, las bacterias y los hongos que contribuyen a la fertilidad de los suelos. En las granjas los cultivadores reconocen el papel que desempean los microorganismos del suelo como formadores de humus y fijadores de nitrgeno. Actualmente se utilizan tambin como control biolgico. Sin embargo, en las granjas muy tecnificadas la bsqueda de una mayor produccin lleva a los cultivadores a cambiar tanto las condiciones de humedad, PH y textura y textura del suelo que inhiben el crecimiento de los microorganismos