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Robin Schone Gabriel

La mujer de

LA MUJER DE GABRIEL
ROBIN SCHONE

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Robin Schone Gabriel

La mujer de

abriel conoca a la mujer de la capa desgastada. La conoca porque una vez haba sido como ella.

Con fro. Con hambre. La presa perfecta para un depredador preparado. Ella haba venido a matar a un ngel. No vivira para ver el amanecer. Voces entremezcladas ascendan como volutas de neblina amarilla y humo gris. Hombres con levitas negras y chalecos blancos y mujeres con trajes brillantes y joyas rutilantes se movan entre un laberinto titilante de mesas iluminadas por velas: de pie, sentados, recostados en sillas de caoba de Honduras, inclinndose sobre manteles de seda blanca... No saban que eran el cebo: la flor y nata de la alta sociedad inglesa en busca de placer, y los prostitutos y prostitutas de Londres que ambicionaban su riqueza. No saban que una mujer los acechaba; el cuerpo de Gabriel palpitaba ante aquel conocimiento. De placer; de riqueza. De vida; de muerte. Para la reinauguracin de la Casa de Gabriel un local en donde era posible satisfacer cualquier deseo carnal, haba invitado tanto a clientes como a prostitutas. Sexo y muerte. Una llamarada blanca chisporrote en una vela. Unos cuantos metros ms abajo, un hombre lo mir directamente a los ojos. Un hombre de cabello oscuro como la noche, en contraste con el rubio de l. Un hombre con ojos de color violeta, en vez de plateados. Y la mejilla derecha ensombrecida. Veintisiete aos de recuerdos los unan. Imgenes de una Francia hambrienta a causa de la guerra en lugar de una Inglaterra sumergida en el invierno. Eran entonces dos muchachos de trece aos medio muertos de hambre. Haba transcurrido mucho tiempo.

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Mis dos ngeles, haba dicho la madame que los haba recogido en una calle de Pars. El moreno, para las mujeres; el rubio, para los hombres. Los haba instruido para ejercer la prostitucin y se haban convertido en autnticos expertos; les haba enseado el octavo pecado capital, y lo haban cometido. El brillo de la vela se debilit, recordndole bruscamente a Gabriel la pistola que sostena en su mano izquierda. Michael, el ngel marcado de cicatrices, haba venido a proteger a Gabriel, el ngel intocable. La venganza no sera posible sin l. Sin l no habra necesidad de venganza. La mujer morira porque un ngel de cabello oscuro viva. Y amaba. Su pulso marcaba un ritmo implacable contra la culata de palisandro: hombres, mujeres; dolor, placer; vida, muerte. El revlver Adams tena un seguro de doble accin: amartillado manual para un disparo de precisin, amartillado automtico para ganar rapidez. Poda amartillar manualmente el revlver. Poda soltar el gatillo y efectuar un nico disparo certero. Una bala matara a Michael, y detendra aquel ciclo letal que ya duraba veintinueve aos. Gabriel no amartill el revlver. No poda matar a Michael. El segundo hombre haba enviado a una mujer para que hiciera el trabajo que Gabriel no haba hecho seis meses antes. Una punzada aguda recorri su espalda. La mujer se interpuso entre la luz que proyectaban las velas, con Michael en su campo visual. Por el rabillo del ojo derecho, Gabriel vio a un camarero con chaqueta negra y chaleco blanco inclinarse y levantar una servilleta de seda blanca. Debajo de Gabriel, dos camareros se acercaron a Michael. Sus manos permanecan a sus costados; no iban a matar a una mujer. Cuatro mesas ms all, otro camarero serva champn de una botella recin abierta. Pudo ver el destello del cristal e incluso su lquido chispeante.

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Del segundo hombre todava no haba ni rastro. Pero estaba all abajo, un camalen vestido con chaqueta negra y chaleco blanco, disfrazado de cliente o de prostituto, recostado en una silla de caoba de Honduras o inclinado sobre un mantel de seda blanca. Duro. Erecto. Excitado por el calor del sexo y la expectativa del asesinato. El tiempo pareci sincronizarse con los latidos del corazn de Gabriel. La mujer de la capa estir los brazos y sujet con firmeza un objeto oscuro y opaco entre las manos. Una pistola de metal azul no reflejaba la luz. Gabriel lo saba porque la suya tena esa particularidad. El ensordecedor bullicio del intercambio sexual se atenu. La cabeza de la mujer permaneca oculta tras una oscura capucha, impidiendo a Gabriel ver sus facciones. La pena lo traspas como un cuchillo. Por los hombres y mujeres que haban muerto; por los hombres y mujeres que moriran. Por la mujer que estaba all abajo, y que dentro de un instante estara muerta. Presa perfecta y depredador preparado. Gabriel apunt hacia la mancha clara que se adivinaba como el rostro de la mujer. En ese mismo instante, una clara voz femenina proclam: Caballeros, les ofrezco mi virginidad. Gabriel se qued petrificado. La mujer vesta como una prostituta callejera, pero hablaba como una dama distinguida. Una a una, se fueron acallando las risas refinadas de los hombres y las ahogadas risitas fingidas de las prostitutas. El sonido de la seda se convirti en un susurro. Las velas parpadearon. El estupor dej petrificados a los camareros. Se sintieron impulsados a sacar del local a aquella mujer de la capa negra barata, aunque la experiencia les indicaba que ya era demasiado tarde: haba captado la atencin de algunos de los clientes ms ricos. La carne virgen era una mercanca de primera. Los camareros no podan intervenir.
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El hombre que haga la oferta ms alta obtendr su recompensa esta misma noche continu la mujer con voz alta y clara, las manos quietas, el porte elegante, la muerte tan slo a una bala de distancia . Empezamos en ciento cinco libras? Las palabras ciento cinco libras revolotearon entre la neblina y el humo. En las calles de Londres la virginidad, fuese real o ficticia, se venda por cinco libras, no por ciento cinco. Un sbito recuerdo se abri paso en la mente de Gabriel. La imagen de una casa de citas francesa, en lugar de un local ingls; de una mujer envuelta en un vestido de raso prpura, casi lujurioso, en vez de una mujer cubierta por una oscura capa rada. Haca veintisiete aos, la madame haba vendido la virginidad de Gabriel por dos mil seiscientos sesenta y cuatro francos. Ciento cinco libras inglesas equivalan a dos mil seiscientos sesenta y cuatro francos. La mujer slo poda haber obtenido esa informacin de dos personas: Michael o el segundo hombre. Gabriel no dud ni un solo segundo sobre la identidad del que se la haba proporcionado. Amartill el revlver manualmente con el pulgar. Demonios! La malicia dej al descubierto el bajo origen de una prostituta. No hay vejiga de pescado que valga ciento cinco libras, querida! Las luces y las sombras se agitaron ante el estallido de nerviosas risas masculinas y femeninas. La mujer de la capa no se ri. Se haba redo acaso el segundo hombre? Apuntaba con el revlver a Michael mientras Gabriel diriga su pistola hacia la mujer, o tal vez la mujer de la capa iba apretando lentamente el gatillo de su arma dentro de su bolso, ignorante de su destino? Haba venido la mujer a matar a un ngel... o a confundirlo? Le aseguro, seora contest la mujer sin inmutarse, que mi virginidad no procede de un pescadero. Soy una virgen autntica. Era posible. Las circunstancias forzaban a las mujeres castas e instruidas a salir a las calles, como suceda con las de vida alegre y sin educacin. Eso no importaba.
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Un arma esgrimida por una virgen era tan mortfera como una esgrimida por una prostituta callejera. El metal curvo serva de apoyo al dedo de Gabriel. Entonces qutate la capa, muchacha, y mustranos la mercanca la ret groseramente lord James Ward Hunt, conde de Goulburn y ministro del Interior. Gabriel le ech un vistazo. A la luz de las velas, el cabello engominado del hombre brillaba como aceite negro. Las sombras transformaban el rojo en negro. La sangre de la mujer brillara como el cabello del secretario de gobierno. No veo razn para exhibirme, seor contest tranquilamente la mujer de la capa. No es mi cuerpo el que tiene precio, sino mi virginidad. El estupor puso freno a cualquier asomo de burla que pudiera quedar. Las prostitutas deseosas de venderse no se negaban a mostrar su mercanca. Gabriel saba eso porque haba ejercido la prostitucin durante ms de doce aos. Vistindose. Desnudndose. Incitando. Seduciendo. El sexo le haba parecido un precio pequeo que haba tenido que pagar a cambio de alimento, zapatos y una cama donde poder dormir. Al principio. Al final, haba follado slo para probar que no era el prostituto instruido que en realidad era. El segundo hombre lo haba desmentido. Joder, si tiene culo! Gabriel dirigi una atenta mirada a la mujer, sin prestar atencin al miembro del parlamento recin elegido que haba hablado. Te doy veinte libras, eh?, qu dices? La virginidad de una mujer es su dote dijo la mujer en un tono neutro, dndose la vuelta y dejando de mirar a Michael para concentrarse en el poltico. El cambio de postura le permiti ver que el objeto oscuro que tena entre las manos era un bolso, no un arma . Es eso todo lo que vale para usted la virginidad de una mujer, seor? Veinte libras? Dara a su hija, o a su hermana, tan barata en matrimonio? Un murmullo de desaprobacin se desat entre el pblico masculino. Los hombres o las mujeres que se prostituan jams comparaban su valor con el de la clase alta.
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Fuese cual fuese su precio. Las risas atravesaron la oscuridad apenas iluminada por la luz de las velas. Un caballero ingls y una prostituta londinense subieron las suntuosas escaleras alfombradas de rojo que bordeaban el saln, con los extremos de la levita agitndose y el traje de seda contonendose sobre el polisn. Haban llegado a un acuerdo entre sorbo y sorbo de champn; sellaran el trato con sus cuerpos en una habitacin del segundo piso. El cuerpo de Gabriel se contrajo, preparndose para disparar el revlver Adams, mientras el calor, el olor, el sonido y la vista de los hombres con aquellas mujeres le provocaban un estremecimiento. Gabriel no tema su propia muerte esa noche. Eso vendra despus. Ver morir a Michael sera su castigo; la muerte sera su recompensa. Por el dolor, por el placer... Yo le dar ciento cinco libras, mademoiselle, por su... inocencia ofreci una sedosa voz masculina. El vello de Gabriel se eriz como seal de alarma. La ltima vez que haba odo aquella voz hablaba en un francs fluido, en vez de aquel ingls entrecortado y torpe que ahora oa. No caba duda de su procedencia: el segundo hombre haba pujado por la mujer de la capa. Un movimiento a su derecha le hizo girar la cabeza, como un acto reflejo, con el corazn acelerado, la mano izquierda firme, deseando que la espera llegara a su fin. Un hombre de levita negra se inclin sobre un mantel de seda blanca. Una llamarada azul y naranja estall entre un cigarro y una esbelta vela. El cabello gris del hombre resplandeci, durante un instante, al reflejo de la llama bicolor para quedar oculto de inmediato entre una nube de humo. No era el hombre que haba ofrecido las ciento cinco libras. No era el hombre a quien Gabriel matara o que lo matara a l. Una campanada distante atraves la madera, el cristal, la sexualidad palpitante y la muerte inminente con que se haba construido la Casa de Gabriel. El Big Ben dio una hora, dos, tres... Ofrezco ciento veinticinco libras.

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Una cabeza calva brill como una luna llena sobre unos relucientes botones dorados. Ofrezco ciento cincuenta libras. Destellos luminosos se desprendan del cristal, reflejndose en los cabellos oscuros. Mein Got grit el barn Strathgar desde el centro del saln. Su rostro redondo estaba nublado por el alcohol y su acento alemn pareca ms fuerte a causa de la excitacin. Ofrezco doscientas libras. El intenso estado de alerta de Michael oprimi el pecho de Gabriel que, al mismo tiempo, percibi la ansiedad del segundo hombre como un puetazo en el estmago. Los murmullos subieron de tono, convirtindose en una sorda cacofona compuesta por doscientas voces que hacan conjeturas. En la Casa de Gabriel nunca haba habido una subasta. Pero ahora la haba. Los hombres no ofrecan doscientas libras para perforar el himen de una mujer. Sin embargo, eso era justamente lo que haba hecho Strathgar. Gabriel se prepar para la siguiente oferta. Mirando. Esperando. Recordando... Leyendo el nombre Gabriel por primera vez, escrito por Michael mientras esperaban a que el da cediera el paso a la noche... Escribiendo su primera palabra, Michael, practicando las letras entre las mujeres que compraban al chico de cabello oscuro y los hombres que lo compraban a l. Preguntndose... Cundo se apagara la necesidad de sexo y dejara de palpitar por lo que nunca podra tener. No poda olvidar los buenos augurios de una persona: que encontrara una mujer que le diera placer. Que compensara todo lo que haba soportado. La espera termin con una rfaga de movimiento. Echando bruscamente hacia atrs su silla de caoba de Honduras, el barn alemn se levant para reclamar su premio. Le dar quinientas libras. Strathgar se detuvo en seco.
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El hombre de cabello gris haba pujado. La mirada de Gabriel pas rpidamente de la espalda del hombre de cabello gris a la mujer de pelo rubio sentada ante l, y enseguida se clav en el hombre que se encontraba en la mesa detrs de ellos. La parte de atrs de su cabello era tan negra que resplandeca con destellos azules. Gabriel no tena necesidad de ver sus ojos para saber el color. Los vea cada vez que cerraba los suyos para dormir. De repente, por todo el saln se extendi un alboroto de suposiciones masculinas y resentimiento femenino. Se haba hecho una oferta de quinientas libras por la mujer de la capa. Todos los clientes masculinos estaban empeados en tenerla. Voces crispadas se escucharon en rpida sucesin: Quinientas veinticinco libras. Quinientas setenta y cinco libras. Seiscientas libras. Seiscientas cincuenta libras. Setecientas libras... Un ruido cercano interrumpi el estrepitoso fervor, una puerta que se abra a sus espaldas. La luz atraves la oscuridad, presintindose ya el final. Un hombre se detuvo detrs de l, a escasos metros de distancia; algunos metros debajo de l, Michael fij la mirada. Mil libras. Las palabras rozaron la piel tensa de Gabriel. Provenan del segundo hombre. Una incredulidad estupefacta impregn el saln. Slo dos prostitutos haban costado un precio tan alto. Michel des Anges Michael de los ngeles, llamado as por su habilidad para llevar a las mujeres al orgasmo y el hombre que durante los ltimos veintisiete aos slo haba sido conocido como Gabriel. Gabriel, el prostituto. Gabriel, el propietario. Gabriel, el ngel intocable. La luz chispeante de las velas oscureci el presentimiento que atraves el rostro de Michael al darse cuenta de que el segundo hombre haba pujado dos veces.

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Pero haba reconocido su voz?, se pregunt Gabriel. Apunt el revlver Adams hacia un cabello tan negro que despeda un destello azul. Reconocera Michael los rasgos de aquel hombre despus de que una bala entrara por la parte posterior de su cabeza y saliera por su rostro? Monsieur. El hombre que haba aparecido detrs de Gabriel no se acerc demasiado. Gastn llevaba demasiado tiempo a su servicio como para cometer ese error. Monsieur, ha venido, tal como usted vaticin. Todos los empleados de Gabriel haban aprendido a esperar al segundo hombre. Era la razn por la que haba reconstruido la Casa de Gabriel, para atraerlo con sexo... con muerte. Michael. Gabriel. Pero no saban qu aspecto tena. No saban qu olor tena. No lo podan sentir, como lo senta Gabriel, un cncer que devoraba la esperanza y la desesperacin, el amor y el odio. Cmo sabes que est aqu, Gastn? pregunt con voz neutra, empuando la pistola con ms firmeza. Ha dejado un mensaje para usted, monsieur. Gastn hablaba con acento francs nativo. Michael hablaba francs como si hubiera nacido y vivido siempre en Francia. Sin embargo, era ingls. Gabriel hablaba ingls como un ingls. Sin embarco, era francs. No saba de qu pas proceda el segundo hombre. Gabriel haba matado a la nica persona que podra habrselo dicho. No importaba. No era necesario conocer la nacionalidad de un hombre para matarlo. Gabriel se dispuso a apretar el gatillo... El hombre del cabello gris se levant de repente, y su cuerpo protegi al segundo hombre. Ayud a la mujer rubia a ponerse de pie. Ella era ms alta que el hombre de cabello gris, elegante como slo una prostituta con xito poda serlo. En su cuello y en sus orejas resplandecan los diamantes. La neblina y el humo se entretejan en su cabello, que era casi tan claro como el de Gabriel. Gabriel tuvo la sensacin de haber visto ya antes al hombre de cabello gris y a la mujer de pelo rubio. Pero dnde?
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Cundo te dio ese mensaje, Gastn? pregunt bruscamente. El segundo hombre haba sobornado a sus dos porteros, pues de lo contrario a la mujer jams le hubieran permitido entrar. La Casa de Gabriel no atenda a indigentes. Se pregunt si el segundo hombre tambin haba sobornado a su administrador. Y supo que era muy posible. Cualquier hombre o mujer en su casa tenan un precio. No estaran trabajando para Gabriel si no fuese as. El hombre de cabello gris y la mujer rubia caminaron sin prisa entre las mesas iluminadas por la luz de las velas. Los sigui un rastro de humo gris. La mujer de la capa segua inmvil como una estatua. Indiferente al peligro que crepitaba a su alrededor. Un camarero recogi el mensaje del suelo inform Gastn con voz crispada, ofendido por la sospecha tcita de Gabriel. Estaba escrito en une serviette. La imagen de un camarero agachndose y levantndose de nuevo con una servilleta en la mano cruz la mente de Gabriel. Su cuerpo se estremeci con sbito recelo. El camarero no haba estado cerca del hombre de cabello negro azulado. Quera apretar el gatillo. Quera matar al segundo hombre. Ansiaba la irrevocable liberacin de la muerte. Pero no lo hizo. En lugar de eso, observ al hombre de cabello gris y a la mujer rubia. Vio a la pareja detenerse a la salida. Detrs de Gabriel, Gastn aguard tenso. En la parte inferior, la mujer de cabello rubio se dio la vuelta con gracia, haciendo revolotear su traje de seda plida. El hombre de cabello gris atraves el umbral. En el mismo momento en que desapareci de su vista, Gabriel record quin era: un miembro del Club de las Cien Guineas, un establecimiento que atenda exclusivamente a hombres homosexuales que asuman personalidades femeninas. La mujer rubia mir fijamente a Gabriel.

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Sbitamente el recuerdo lo invadi. No eran los ojos de una mujer los que lo miraban; eran los ojos del segundo hombre. Disfrazado de prostituta y no de cliente. Una mujer en vez de un hombre. Despus de haberlo reconocido, comprendi. El segundo hombre no haba trado a la mujer de la capa para matar a Michael, el ngel moreno, sino para acabar con l, el ngel rubio. Sonriendo, el segundo hombre le lanz un beso burln y avanz. Fuera del alcance de Gabriel. Fuera de la Casa de Gabriel. Mientras l se quedaba mirando, incapaz de detenerlo. Como haba sido incapaz de detenerlo cuando estaba encadenado en un tico, mientras le enseaba a Gabriel lo que la madame francesa no le haba podido ensear. La ira le entumeci los msculos. Haba tendido una trampa, slo para caer l mismo en ella. El segundo hombre no iba a matar a Michael esa noche, pero sin duda matara. No dejara vivo a nadie que lo pudiera identificar. A nadie excepto a la mujer de la capa... si Gabriel la posea. Qu dice la nota? pregunt Gabriel con voz tensa. Il dte... Gastn se aclar la voz. Dice: Gabriel, cito a Shakespeare, un hombre que sin duda se habra sentido inspirado tanto por tu belleza como por tu experiencia: "El mundo entero es un escenario, y los hombres y mujeres no son ms que simples actores". Has preparado un escenario delicioso, mon ange, y ahora te traigo una mujer. Una actriz protagonista, si t quieres. Laissez lejeu commencer. Directamente debajo de Gabriel, Michael examinaba el saln en busca del segundo hombre. Su ingenuidad hizo que a Gabriel se le formara un nudo en el estmago. Lo nico que Michael haba deseado en su vida era una mujer a quien amar. Lo nico que haba deseado en su vida Gabriel era ser como Michael. Un hombre con pasin; un hombre con inocencia. Un hombre con un alma.

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La mujer de la capa segua de pie, solitaria, aparentemente indiferente al furor que haba suscitado. El temor estremeci el cuerpo de Gabriel. Te traigo una mujer, resonaba en sus odos. La nota despus deca: Laissez le jeu commencer. En las calles de Londres abundaban las prostitutas; las mujeres dorman en las escalinatas de los hospicios. Sin embargo, el segundo hombre haba escogido a esta mujer. Era una virgen o una prostituta. Haba sido contratada para asesinar a Gabriel o para ser asesinada por Gabriel. Era el ltimo vnculo viviente con el segundo hombre. No haba nada que Gabriel no estuviera dispuesto a hacer para atraparlo. Y l lo saba. Ofrezco dos mil libras por la mujer se oy claramente entre el bullicio de abajo. La voz perteneca a Gabriel. Sinti el impacto de doscientos pares de ojos. Gabriel no haba estado con una mujer en catorce aos, ocho meses, dos semanas y seis das. Los clientes lo saban. Las prostitutas lo saban. El hombre que lo salvara lo saba. El hombre que matara a dos ngeles lo saba. El rostro de la mujer estaba envuelto en la oscuridad. Gabriel no saba lo que ella saba. Todava. Pero se enterara. Antes de que terminara la noche, lo sabra todo sobre aquella mujer. Esperaba, por el bien de ella, que fuera una asesina. Sera mucho mejor para ambos que lo fuera. Si Gabriel no la mataba, el segundo hombre lo hara. Y estaba seguro de que sera una muerte mucho peor que la que le proporcionara Gabriel. Laissez le jeu commencer. Que empiece el juego.

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asin.

Victoria mir los ojos plateados y entendi por qu hombres y mujeres respetables iban a la Casa de Gabriel. Iban a experimentar pasin. Ella haba ido para escapar precisamente de aquel sentimiento. Djanos solos, Gastn. La sedosa voz masculina perfor la neblina, el humo, la tela, la carne, los huesos. Un susurro roz la piel de Victoria, el ruido de una puerta que se cerraba, encerrndola en el interior de una biblioteca, y no en una alcoba como haba esperado. Eso no alterara el resultado de la noche. Victoria saba que un hombre no necesitaba una cama para copular con una mujer; a menudo bastaban un portal o un callejn. Encima de ella, una araa elctrica la inund de luz; frente a ella, un escritorio con tapa de mrmol negro con vetas plateadas y una silla reina Ana de cuero azul plido se interponan entre ella y el hombre rubio. Su capucha entorpeca parte de su visin, pero no la cegaba al peligro que crepitaba a su alrededor. No la protega del hecho de que acababa de vender su cuerpo al mejor postor. Gabriel permaneca inmvil. Aquel hombre que haba comprado su virginidad pareca una estatua griega vestida con levita de seda negra y chaleco blanco hechos a medida, y un cabello rubio tan plido y brillante como hebras de plata. Una punzada aguda le traspas el pecho. Era tan hermoso que le dola mirarlo. Victoria desvi rpidamente su mirada, con el corazn latiendo aceleradamente y sus pensamientos alborotados. Lo haba visto antes: los pmulos pronunciados, la boca esculpida, ojos que traspasaban el deseo ms primario... Su mano izquierda descansaba con la palma hacia abajo sobre el mrmol negro, con sus plidos dedos, largos y delgados, de uas

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cortas cuidadosamente limadas. Un pequeo montculo de seda blanca apareca bajo su dedo meique. Victoria no albergaba ilusiones sobre lo que los hombres podan hacerles a las mujeres. La mano que las acariciaba, tambin poda hacerles dao. Desfigurarlas. Matarlas. Mir bruscamente hacia arriba para encontrarse con aquellos enigmticos ojos de mirada plateada. El estmago de Victoria se contrajo. De hambre, se dijo a s misma. Pero saba que era mentira. Tena miedo. Pero no poda permitirse el lujo de sentir miedo. Usted ha ofrecido dos mil libras por mi virginidad dijo sin rodeos. He ofrecido dos mil libras asinti el hombre en tono neutro, sus ojos plateados inescrutables. Victoria quiso gritar que la virginidad de una mujer no vala dos mil libras. No lo hizo. No tengo experiencia en estos asuntos. Aferr su bolso de redecilla, pasando el dedo anular por un punto suelto. Cmo piensa pagarme? Eso depende de usted, mademoiselle. Mademoiselle. El hombre que la haba conducido hasta aquella biblioteca en donde la esperaba Gabriel ante el escritorio de tapa oscura tambin la haba llamado mademoiselle. Haba hablado con un acento francs inconfundible. El hombre que haba ofrecido ciento cinco libras y luego mil se haba dirigido a ella igualmente como mademoiselle. Pero tena un acento ingls inconfundible. Como el hombre que estaba frente a ella. La invadi una necesidad compulsiva de saber la nacionalidad del hombre que le quitara su virginidad. Pero tuvo que frenarla. Las prostitutas no interrogaban a sus clientes. Y a causa de su actuacin aquella noche, haba abandonado definitivamente las filas de las institutrices sin empleo y se haba convertido en prostituta.
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Levant las manos lentamente para echar la capucha hacia atrs. El aire pareci cargarse de electricidad. Victoria se qued petrificada, con las manos suspendidas en el aire. El meique del hombre, que antes reposaba sobre el montculo de seda blanca, ahora se encontraba debajo de ste. No lo haba visto moverse, pero lo haba hecho. Qutese la capa. La orden fue fra, perentoria. Levant la vista. El rostro y los ojos del hombre carecan de deseo. En los ltimos seis meses, Victoria haba aprendido que los hombres no tenan que desear a una mujer para poseerla. Algunos disfrutaban con el poder y otros, simplemente, con el dolor. El sudor se acumul debajo de paulatinamente hacia su estmago. sus pechos, deslizndose

Se pregunt con qu disfrutara aquel hombre, con el poder... o con el dolor? Por qu razn un hombre como l, que, sin duda, poda conseguir a quien quisiera, pagara dos mil libras por la virginidad de una mujer? En su mirada plateada no apareci vacilacin en ningn momento, y no apart sus largos y plidos dedos de la tela de seda. Pronto la tocara con esos dedos, pens Victoria con una sensacin creciente de irrealidad. Acariciara sus pechos y explorara su vagina. O quizs no. Quizs la poseyera recostada contra la pared o inclinada sobre el escritorio de mrmol sin besos preliminares. Sin caricias. El nico contacto sera a travs de sus genitales. Algo en su interior le gritaba constantemente que huyera. Pero se oblig a recordarse que no tena adonde ir. Una brasa de la chimenea solt un chisporroteo, subrayando su decisin. Lo que ocurriera esa noche, con aquel hombre, se deba nicamente a su decisin. No se echara atrs. Desabroch torpemente los botones de madera de su capa de lana, apretando los labios con determinacin, con el bolso balancendose. Tras quedar libre su brazo izquierdo, cambi el bolso de mano y desliz la capa por el hombro derecho. Dobl cuidadosamente sobre
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No lo tena.

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el antebrazo izquierdo aquella prenda carcomida por las polillas, como si tuviera algn valor. En los ltimos seis meses haba vendido todo cuanto posea. Y aun as no haba sido suficiente. El hombre de ojos plateados examin fugazmente el dobladillo de su vestido de lana marrn. Sus oscuras pestaas arrojaban sombras an ms oscuras sobre sus mejillas. Saba en qu se haba fijado. La falda se pegaba a sus pies. Victoria haba vendido su polisn haca dos meses. El hombre levant los prpados con lentitud. Su rostro pareca una mscara de alabastro. Victoria se vio a s misma como l seguramente la estara viendo. Con el rostro demacrado de fro, miedo y hambre, el cabello castao oscuro opaco por haberlo lavado nicamente con agua helada. No era hermosa, pero no quera ofrecerle belleza, sino su virginidad. Victoria se enderez. Cmo se llama, mademoiselle? pregunt el hombre con un tono de voz agradable, impersonal, como si acabaran de conocerse en un baile, y no en un local de mala reputacin. Por la mente de Victoria desfilaron varios nombres. Castidad. Prudencia. Ninguno era aplicable a su caso. Una mujer casta y prudente no estara en su situacin en ese momento. Mary minti. Se dio cuenta de que l saba que le haba mentido. Deje su capa y su bolso sobre la silla. Victoria apret los labios para ahogar una oleada emergente de ira. Aquel hombre elegante, rodeado de belleza y lujo, an la poda rechazar. Y no quera pensar, ni siquiera por un segundo, en el infierno al que la condenara su rechazo. A su izquierda, el oro brillaba en una pared cubierta de libros de cuero repujado. A su derecha, llamas azules y anaranjadas danzaban en una chimenea de mrmol negro. Durante un instante cegador odi al hombre del cabello y ojos plateados por la riqueza que posea y la masculinidad con que haba nacido. Ella se haba visto reducida a aquella situacin a vender su
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virginidad exclusivamente por su sexo y por la sensacin de poder que la dominacin de una mujer confera a los hombres. Victoria dio un paso y coloc la capa de lana rada en el respaldo de la silla de cuero azul plido que era su nico medio de proteccin. De mala gana, dej el bolso sobre el asiento, sintindose enormemente ridcula ante su reticencia a desprenderse de l. Lo nico valioso que le quedaba era su himen. Y, muy pronto, tambin tendra que renunciar a l. La brusquedad le otorg un tono mordaz a la voz del hombre. Aljese de la silla. Cuando levant los ojos, Victoria se sinti atrapada por aquella fra mirada plateada. Su corazn empez a latir apresuradamente, pero la ira que bulla en su interior la oblig a sacar fuerzas de su flaqueza. No se convertira en una vctima. No de ese hombre. No del hombre que haba destruido sistemticamente su vida simplemente porque quera gratis lo que el hombre de cabello plateado estaba dispuesto a comprar. Victoria se alej de la silla. Me quito el vestido? pregunt con desparpajo, mientras los latidos del corazn golpeaban en sus odos, sus sienes, su pecho. O slo me levanto la falda y me inclino contra una pared? Se levanta la falda con frecuencia, mademoiselle? pregunt el hombre cortsmente, mirndola con ojos penetrantes. Victoria recuper la cordura. No soy una prostituta replic con voz controlada. Pero a quin beneficiaba aquella afirmacin? Una sombra atraves los ojos de Gabriel, convirtiendo su brillo plateado en gris. Usted acaba de subastar su cuerpo, mademoiselle. Y le aseguro que eso la convierte en prostituta. Y usted ha comprado mi cuerpo, seor respondi con mordacidad . Eso en qu lo convierte a usted? En un prostituto, mademoiselle contest con voz cansada, y su plido rostro convertido en una hermosa mscara. Est hmeda adems de dura? El asombro dej a Victoria sin palabras durante unos segundos.

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Disculpe?

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Seguramente haba entendido mal. Sus pezones estn duros, mademoiselle. preguntaba si tambin estaba hmeda de deseo. Simplemente me

Victoria apret las manos contra los costados, siendo agudamente consciente, de repente, de la tela que rozaba los pezones cada vez que su pecho suba y bajaba con cada respiracin. La alfombra granate, el alto techo blanco y las paredes de color azul plido esmaltado silenciaban los ruidos de los clientes y las prostitutas que copulaban en el piso inferior; pero no obstruan las imgenes que las palabras de Gabriel forzosamente invocaban. De hombres y mujeres. Abrazndose. Besndose. Tocndose. Cuerpos desnudos retorcindose. Dando placer. Recibiendo placer. Realizando todos los actos sexuales que las mujeres respetables no deseaban realizar. O por lo menos eso haba querido creer. En los ltimos seis meses tambin haba aprendido otra cosa. Mis pezones estn duros dijo rpidamente, porque hace fro fuera. Pero aqu no hace fro. El miedo, mademoiselle, es un poderoso afrodisiaco. Acaso lo tiene? Soy virgen, seor. Enderez la espalda; sus pezones se clavaron contra su corpio de lana. Nunca antes he sentido a un hombre dentro de mi cuerpo. S, estoy un poco atemorizada. Cuntos aos tiene? El corazn de Victoria se paraliz un segundo, preguntndose si aparentaba ms o menos edad de la que realmente tena. Deba mentir o decir la verdad? Qu buscaba un hombre como l en una mujer? Tengo treinta y cuatro aos anunci por fin con reticencia. No es una muchacha joven. Tampoco es usted un muchacho, seor replic. Victoria apret los labios, pero era demasiado tarde. Sus palabras quedaron flotando como un eco entre los dos.

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No, no soy un muchacho, mademoiselle declar l imperturbable . Pero siento una enorme curiosidad por el motivo que la ha llevado a usted, a su edad, a decidir desprenderse de su virginidad esta noche, en la Casa de Gabriel. Hambre. Desesperacin. Pero un hombre como l no querra or nada sobre la pobreza. Victoria intent actuar con coquetera. Quizs porque saba que estara usted aqu esta noche. Es muy guapo, sabe? La primera vez de una mujer debera ser con un hombre como usted. El cumplido no funcion. Victoria no era una mujer coqueta. Podra hacerle dao dijo l con suavidad. Pero en su mirada no haba suavidad. S muy bien lo que un hombre puede hacerle a una mujer. Podra matarla, mademoiselle. El corazn de Victoria dio un vuelco. La tiene usted tan grande, seor? pregunt cortsmente. Queriendo huir. Queriendo luchar. Deseando con todas sus fuerzas que la noche terminara para poder reconstruir su vida destrozada. S, mademoiselle, soy grande enfatiz adrede, mirndola atentamente. Mido ms de veinte centmetros. Por qu no se quit la capa en el saln? Los troncos ardientes chisporrotearon. Ms de veinte centmetros clavados entre sus muslos. La imagen del miembro de un hombre venas oscuras protuberantes, glande carmes hinchado apareci en la mente de Victoria. Fue barrida por la figura de lord James Ward Hunt, conde de Goulburn, ministro del Interior... Qutate la capa, muchacha, y mustranos la mercanca. Los domingos, el ministro del Interior cenaba con el padre de Victoria; durante la semana injuriaba a las mujeres descarriadas la hermandad frgil en la Cmara de los Lores en un persistente intento de limpiar las calles londinenses de la prostitucin. Se pregunt si su padre conoca las actividades nocturnas de su amigo y, sobre todo, si las comparta.
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Nada haba resultado ser como haba imaginado seis meses antes: ni los hombres y mujeres supuestamente respetables, ni los habitantes de Londres, y ni siquiera ella misma. Durante toda su vida se haba ocultado del deseo; ahora no poda huir de l. No me pareci que fuera necesario exhibir mi cuerpo en pblico contest Victoria rgidamente. Lo que tiene valor es mi virginidad, no mi apariencia. Tuvo miedo de que los hombres no la encontraran atractiva? Tuvo miedo de que los hombres pudieran reconocerla. No estaba ofreciendo belleza dijo a la defensiva, mordindose los labios de inmediato al haberse dejado arrastrar a dar una respuesta emocional. Las damas no mostraban sus emociones en pblico. Nadie imaginaba, simplemente, que las prostitutas, al igual que las institutrices, las tuvieran, y mucho menos que las manifestaran. Como antigua dama, institutriz, y ahora prostituta practicante, Victoria tena emociones. Pero no quera revelarlas. Usted no se considera hermosa? pregunt Gabriel sin darle mucha importancia, mirndola con sus inteligentes ojos plateados. No, no creo Honestamente. que lo sea replic Victoria tensamente.

Las mujeres dedicaban sus vidas a sus padres, sus esposos, sus hijos. No haba belleza en la subyugacin. Y sin embargo cree que vale dos mil libras. Ped ciento cinco libras, seor replic. Fue usted quien ofreci dos mil. El dinero es importante para usted sonde, clavando una vez ms en ella aquellos ojos insondables. Victoria apret los dientes. Con el dinero se compra carbn, alimentos, cobijo. Si, el dinero es importante para m, como para todo el mundo. El dinero que l haba gastado en el alquiler de aquella habitacin durante una hora la mantendra cmodamente durante varias semanas. Y que hara usted por dinero exactamente, mademoiselle? Un escalofro recorri la espalda de Victoria, seguido por una oleada de calor. Le estaba preguntando qu actos sexuales realizara? Har lo que usted desee.
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No era una pregunta.

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Me dejara hacerle dao. Su corazn se detuvo durante un segundo, y luego se aceler de forma frentica. Preferira que no lo hiciera. Cundo fue la ltima vez que comi? La ira atraves a Victoria. Estaba jugando con ella. Simplemente porque poda hacerlo. No estoy aqu para hablar de mi apetito, seor. Pero tiene hambre. Su estmago rugi en seal de asentimiento. No minti Victoria. No tengo hambre. Pero sabe lo que es sentir hambre. No iba a admitir ninguna debilidad ante aquel hombre cuya belleza apelaba a todos los instintos femeninos que ella alguna vez haba tratado de reprimir. Algunas veces, s. Victoria se haba comido el ltimo mendrugo de una hogaza de un cuarto de libra tres das antes. Matara por dinero, mademoiselle? Las prostitutas callejeras a veces robaban y mataban a los clientes que atendan. Acaso crea que era una prostituta callejera? Una ua irregular se hundi en su palma derecha. Tal vez me prostituya esta noche, seor, pero no soy una ladrona y tampoco una asesina. No tiene por qu temerme. Nunca ha matado a un hombre? insisti. No dijo ella categricamente, aunque alguna vez haba deseado hacerlo. Viendo sus escasos ahorros disminuir da a da, haba querido hacer dao al hombre que haba sido responsable de su situacin, de la misma forma que ella haba sufrido por sus acciones. Me suplicara, mademoiselle? El fro que recorra la espalda de Victoria se instal en la mitad de su pecho. No respondi con rotundidad, decididamente, sosteniendo la mirada de l. No, no le suplicar.
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Qutese el vestido.

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No le rogara a ningn hombre. Un leo ardiente se desplom en el interior de la chimenea, soltando una nube de chispas. El estmago de Victoria gru, recordndole traicioneramente su condicin de mortal. Si l la posea, podra morir. Si no lo haca, morira. De fro. De hambre. O quizs fuera asesinada por su capa y sus zapatos, para que otra persona pudiera sobrevivir en las calles de Londres otra noche, otra semana, otro mes. Sintindose como si estuviera fuera de su cuerpo, Victoria se llev las manos al corpio, sin dejar de mirar aquellos hipnotizantes ojos plateados. Sus dedos enrojecidos y agrietados desabrocharon poco a poco los botones. Su plida piel brill en el espacio cada vez mayor que dejaba el corpio de lana marrn. La base de su cuello, el valle entre sus pechos, la curva de su abdomen, cncava y no redondeada... Respirando hondo, Victoria se encogi de hombros. La spera tela cay como una cascada por su espalda y sus caderas hasta rodear sus pies. No haba camisola, ni cors, ni enaguas tras los cuales ocultarse. Todo ello haba sido vendido en St. Giles Street. Se enderez, ms consciente de las anchas bragas de seda que cubran sus caderas, de las medias de lana que se arrugaban en sus rodillas y de las botas cortas que cean sus tobillos, que de su propia respiracin. Intent no pensar en nada. El calor lama su piel mientras la frialdad de la mirada del hombre recorra su cuerpo. Sus hombros, sus senos, las bragas de seda que cubran la parte superior de sus muslos. De nuevo sus hombros, sus senos. Mir con ms detenimiento los pezones. Estaban duros. A causa del fro, se dijo ella. Y una vez ms supo que estaba mintiendo. Victoria quera sentir las manos de un hombre sobre su cuerpo.
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Quera sentir las manos de ese hombre sobre su cuerpo. Quera acabar de una vez por todas con la virginidad que era para una mujer, al mismo tiempo, la posesin ms preciada y el instrumento de su cada. En un impulso, Victoria agarr el cordn de sus radas bragas de seda. Entonces tambin ellas cayeron, desapareciendo entre su vestido de lana. Sus nalgas desnudas se erizaron como piel de gallina. No tuvo que seguir la mirada del hombre para saber en dnde se haba detenido: el vello entre sus muslos era rizado, todo lo contrario que su cabello. El calor sigui la huella de su mirada. Ningn hombre la haba visto nunca desnuda. Sin duda aquel hombre haba visto a cientos de mujeres desnudas. Mujeres de piel suave y de caderas llenas y grciles, mujeres cuyas costillas no sobresalan, como ballenas cosidas dentro de un cors... Mujeres que saban qu esperar de un hombre como aqul. Victoria se inclin apresuradamente para desatar la liga que rodeaba su muslo derecho, la espalda arqueada, los senos balancendose... Levntese. Aquella orden la hizo enderezarse de inmediato. Un plido color ti las mejillas del hombre, endureciendo la perfeccin esculpida de su rostro. El aire palpit a su alrededor. O quizs eran las venas de las sienes de Victoria las que palpitaban. El hombre de ojos y cabello plateados no pareca tan distante como se esforzaba en aparentar. Ella no era tan distante como pareca. Salga de entre el montn de ropa. Con el estmago dndole vueltas, Victoria se alej de sus bragas de seda y de la fortaleza derruida que haba sido su vestido de lana. Ya no le quedaba nada bajo lo que parapetarse. Los cordones gemelos que mantenan sus medias en su lugar mordieron su piel mientras flexionaba sus rodillas para avanzar. Sus pies se hundieron en la cinaga en que se haba convertido la lujosa alfombra granate. Sultese el pelo. La voz del hombre segua siendo brusca, aunque las palabras no parecan tan cortantes como antes en aquel ingls con ligero acento francs.
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Los pechos de Victoria palpitaban dolorosamente al ritmo de los latidos de su corazn. Se le ocurri preguntarse si aquellos latidos resultaban perceptibles. Levantando los brazos busc una horquilla. Con aquel sencillo movimiento sus pechos se hicieron ms prominentes y su vientre se endureci. Grese. Victoria se qued paralizada, con el corazn desbocado. Cmo ha dicho? Grese y sultese el pelo dndome la espalda. De espaldas a l no podra protegerse. Pero tampoco haba podido protegerse seis meses antes, atrapada dentro de un cors y ocultndose tras su virtud. Victoria se dio la vuelta. Un divn de cuero azul plido se apoyaba en la pared que haba frente a ella. Encima de l, un mar azul contrastaba con un atardecer color naranja. Victoria reconoci vagamente el cuadro como perteneciente a la escuela de los impresionistas, creadores de luz danzante y colores brillantes. Retir las horquillas con cuidado; detrs de ella, la mirada del hombre resultaba casi palpable. Sobre sus nalgas. Sobre su nuca. Sus hombros. De nuevo sobre sus nalgas. En el cuadro, un hombre de perfiles difusos se inclinaba sobre una pequea barca; remaba en el lienzo sobre un agua ondulante frente al sol del ocaso. Nadie sabra nunca su nombre. Quizs ni siquiera lo tena, siendo nicamente producto de la imaginacin del artista. Un hombre que no tena vida fuera del cuadro. Una mezcla de emociones inexplicables humillacin, excitacin, ira, temor... inund a Victoria:

El cabello cay sobre su espalda como un manto grueso y pesado que ocultaba su desnudez y le haca cosquillas en sus nalgas. La realidad inminente era ya imposible de detener. Ahora grese y mreme.

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Con las horquillas clavndose en su palma derecha, Victoria se dio la vuelta lentamente. La calidez de la habitacin no se reflejaba en los ojos plateados que la observaban. Ahora s, pens. En aquel momento perdera el ltimo vestigio de su juventud. Los ltimos seis meses haban desembocado en aquella situacin, y la frentica oferta en el piso de abajo la haba conducido hasta all. El futuro se abra ante ella. No saba qu le esperaba despus de ese momento, de esa noche. No saba quin despertara el da siguiente: Victoria la mujer o Victoria la prostituta. El temor que Victoria haba contenido durante la subasta la invadi como una oleada negra de pnico puro. Se haba mentido a s misma cuando se dijo que una mujer que venda su cuerpo mantena el control. Victoria no era capaz de conservar la calma. Era el hombre de ojos plateados quien tena control sobre ella. Y l lo saba. No s su nombre solt, mientras su cabello pareca haberse convertido en un pesado yunque que arrastraba su cabeza hacia atrs. En verdad no lo sabe, mademoiselle? pregunt 1, suave y seductoramente. Victoria abri la boca para responder que era imposible que supiera su nombre. Las mujeres como ella no solan frecuentar los mismos crculos que los hombres como l. Pero en lugar de eso, se sorprendi preguntndole: Le parezco deseable? Maana se sentira horrorizada al recordar su pregunta. Pero no en aquel momento. Ningn hombre le haba dicho nunca que era deseable. Durante dieciocho aos se haba peinado y vestido con gran sencillez para evitar que los hombres se fijaran en ella, por temor a perder su empleo. Aunque lo haba perdido de independencia. Su autoestima. todas formas. Su empleo. Su

Le estaba ofreciendo a aquel hombre su virginidad, sin importar lo que pagara por ella. Necesitaba or que le pareca deseable.
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Necesitaba saber que una mujer posea valor por su sexo, como tambin por su virtud. La lmpara que haba sobre ella resplandeca reflejaban aquellos ojos plateados, como un espejo hacia las tinieblas de su propia alma. Los latidos del corazn de Victoria contaban los segundos que pasaban... Si la despreciaba... S, me parece deseable respondi al fin. Y minti. El dolor se transform rpidamente en ira. No, no es verdad lo contradijo precipitadamente. Quera lo mismo que el otro hombre: un cuerpo y no una mujer. Las luces plateadas que brillaban dentro de sus ojos se paralizaron. Cmo sabe usted lo que siento, mademoiselle? La sangre se agolp en los pechos y en los muslos de Victoria, instndola a seguir. Si me deseara, seor, no se quedara ah sentado mirndome fijamente como si estuviera infestada de bichos. Estoy tan limpia como usted. Era tan digna como l. La quietud que rodeaba al hombre se extendi hasta absorber el propio aire. Por qu habra, yo de pujar por usted si no la deseara? pregunt con suavidad. Usted no saba cul era mi aspecto seal Victoria, tratando de contener sus emociones desbocadas sin lograrlo. Ella no haba pedido aquello. Cmo puede desear algo que no ha visto? Cmo poda ella anhelar lo que nunca haba conocido? Sin embargo, as era. Haba soado en secreto que un hombre amara a 1a mujer que haba en su interior y no al dechado de virtudes en el que ella misma haba procurado convertirse. Y ahora ese sueo se haba evaporado. Ningn hombre la amara jams. Los hombres un amaban a las prostitutas. El hombre sentado ante ella pareca una estatua, mirndola sin parpadear. Haba amado alguna vez? Haba sido amado? Por qu cree que hice una oferta si no la deseaba? pregunt, y su voz se transform en una tierna caricia.
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Pero no haba ternura en sus ojos. Y Victoria quera que hubiera ternura. Quera que l sintiera... No iba a ser la misma despus de esa noche, y necesitaba a alguien que llorara la muerte de la antigua Victoria Childers y le diera la bienvenida a la nueva. Algunos hombres creen que la sfilis se cura acostndose con una virgen afirm sin rodeos, deseosa de provocar algn tipo de emocin, alguna respuesta, en aquel hombre que nunca en su vida haba pasado un da hambriento. Lo logr. Sus ojos plateados se entrecerraron. No tengo sfilis, mademoiselle. Victoria no se dej intimidar por la amenaza evidente en su voz y sus ojos. Tampoco yo replic con estridencia. El peligro impregnaba el aire. Qu es lo que quiere, mademoiselle? pregunt Gabriel con dulzura. Ella quera lo mismo que cualquier mujer. Quiero que un hombre me quiera a m, y no nicamente mi virginidad respondi francamente. Quiere que la desee a usted y no a su virginidad? repiti l, como si la idea de que una mujer pudiera querer ser deseada por s misma en vez de por su inocencia jams se le hubiera cruzado por la mente. El momento de mentir haba pasado. S. Eso quiero. Luz. Sombra. Plateado. Gris. Victoria se neg a apartar la mirada de los ojos del hombre, que reflejaban la luz y la oscuridad de forma alterna, luego plateado y acero gris. sa era la mujer que ella era, y la que siempre haba sido... Y cmo le gustara que demostrara mi deseo? pregunt l de nuevo, sosteniendo la mirada de ella, absorbindola... Victoria record al hombre que haba demostrado su deseo haciendo que la despidieran de su empleo.

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Usted pag dos mil libras por el privilegio de tocar mi cuerpo dijo con el corazn en la garganta. Quiere que la toque? pregunt con aquella engaosa voz suave y seductora bajo la cual el peligro era palpable. No quiero ser poseda como una mujer de la calle. La verdad reson speramente por encima del rugido de las llamas y de la sangre que se agolpaba en los odos de Victoria. Durante un instante de desconcierto, el dolor que ella senta se vio reflejado en los ojos de l. Pero fue un momento fugaz. De inmediato, el dolor desapareci. De los ojos de l, pero no de los de ella. Y sin embargo usted ha venido aqu a vender su virginidad. No haba emocin alguna en su voz, ninguna chispa vital en sus ojos. Como una mujer de la calle. Victoria no poda eludir la realidad. S. Cmo quiere ser poseda, mademoiselle? pregunt el hombre bruscamente. Con pasin. Con ternura. Pero ambos saban que ella haba vendido ese derecho. El pecho de Victoria temblaba con la fuerza de los latidos de su corazn. Una horquilla de acero se clav en la palma de su mano. Con respeto contest con voz crispada. Quiero ser poseda con respeto... porque soy una mujer. No porque fuera una virgen. Quera ser respetada porque era una mujer. Porque no era pura. A causa de la tensin, Victoria respiraba con dificultad, mientras el aire se concentraba en sus pulmones. El mundo entero es un escenario, y los hombres y mujeres no son ms que simples actores recit l inesperadamente, observndola. La mirada plateada resultaba ms punzante que la horquilla de acero que pinchaba su mano. Le gusta Shakespeare, mademoiselle? Victoria parpade ante el sbito giro de la conversacin. Los latidos de su corazn acelerado no aminoraron. No me agrada especialmente esa obra en particular del seor Shakespeare logr decir. Qu obra es?

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Como gustis dijo Victoria. Es la obra de la que ha extrado la cita. El aire vibr; una puerta que se abra en algn lugar del edificio, quizs. O que se cerraba. Le gusta el teatro? pregunt l con esa voz tentadoramente seductora que ningn hombre tena derecho de poseer. Danzaba sobre su piel como un fuego fatuo. Burlona. Tentadora. Provocndola con lo que ella no poda tener. Se oblig a concentrar su atencin en la pregunta y no en su propia necesidad y su desnudez. Victoria slo haba ido al teatro una vez. S contest. Me gusta el teatro. Una vez ms sinti una vibracin sutil, un acorde de respuesta. Pero a qu? Acrquese, mademoiselle. La suave orden no atenu la presin que oprima el pecho de Victoria. Ahora la poseera. Completamente vestido, mientras ella llevaba puestas unas medias arrugadas y aquella botas gastadas. Inclinada contra la pared o doblada sobre el escritorio. Como una puta. Victoria se dio cuenta de lo ridcula que deba parecer: una antigua institutriz desprovista de elegancia y cuyo nico valor redentor era su himen. Tena que resultar pattica, exigiendo respeto cuando sus ropas seran despreciadas hasta por el ms miserable de los esclavos. Mis botines... empez a decir. Djeselos puestos. Eso no es... La voz de Victoria se fue apagando. Digno, mademoiselle? concluy l, curvando sus labios en una cnica mueca. La imagen de otras noches y otras mujeres estaba grabada en su rostro de forma indeleble. Cuntas veces habra pasado por este ritual?, se pregunt ella. A cuntas vrgenes atemorizadas haba tranquilizado? Iba a decir... prctico contest Victoria, luchando por recuperar algo de control.

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Ella no reconoca a aquella mujer que se haba desnudado descaradamente ante un extrao, que mostraba a gritos su dolor y su necesidad. Aquella mujer atemorizaba tanto a Victoria como el hombre de los ojos plateados. Le aseguro, mademoiselle, que sus botas no interferirn declar l crpticamente. Los pies de Victoria se hundan en la mullida alfombra; dio unos pasos, con la pelvis hacia delante. Sus muslos se rozaron entre s; la friccin que produjeron en sus labios inferiores hinchados brill en los ojos de l. l conoca el deseo que ocasionaba su belleza, decan esos ojos. Conoca la humedad que se filtraba de su vagina y el calor que cubra sus pezones de gotas. Saba ms sobre Victoria en el breve tiempo que haban compartido que cualquier otra persona que ella haba conocido. El tacn izquierdo se dobl. Se enderez como pudo, con su cabello oscilando como un pndulo y el rostro encendido de vergenza. El hombre de los ojos plateados no manifest ni aprobacin ni escarnio, como si fuese mrmol convertido en carne. Hizo girar la silla, que cruji bajo su peso, siguiendo fsicamente su avance con expresin inescrutable. Victoria se detuvo, aprisionada entre el cuerpo de l y el escritorio. Detrs de ella, los troncos de la chimenea crepitaban, indiferentes a la inminente prdida de la inocencia de una mujer. El hombre ola a jabn caro; y por debajo, ella pudo apreciar tambin el ligero aroma de tabaco y perfume que impregnaba el saln del piso inferior. La parte superior de su cabeza estaba al nivel de los senos de ella; las puntas de los botines desgastados de la joven estaban a pocos centmetros de las puntas de las botas de piel y charol negro de l. Pero aquella ventaja en altura no era importante. Victoria no albergaba duda alguna sobre cul de los dos era el ms fuerte. El ms rpido. El ms peligroso. l le mir fijamente los pechos durante largos segundos, observando el pezn que se asomaba entre la larga melena que colgaba sobre su hombro derecho. Las pestaas del hombre eran largas, gruesas, negras como el holln. Arrojaban sombras oscuras e irregulares sobre su impecable piel plida.
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Aunque ahora no estaba tan plido. Un rosado oscuro tea sus pmulos resaltados. Victoria poda sentir sus pezones agrandarse y endurecerse bajo su mirada. Levant lentamente las pestaas. Los ojos plateados se clavaron en los suyos. No quiero desear... susurr excesivamente vulnerable. ella con fiereza, sintindose

Nunca haba querido desear... las caricias, los besos, la pasin de un hombre... Las pupilas de Gabriel se dilataron, y el plateado se metamorfose en negro. El deseo forma parte de todos nosotros, mademoiselle. A Victoria se le sec la garganta inexplicablemente. Usted no parece... afligido... por esos deseos. Un cierto pesar atraves el rostro del hombre como una sombra, que fue absorbida por la negrura de sus pupilas. Algunos no consideran que el deseo sea una afliccin. Pero l s, se percat Victoria de repente. Aquel hombre luchaba contra sus pasiones, como ella lo haca contra las suyas. Temerosa de querer, incapaz de detener el miedo o el deseo. Esa es la razn de que haya venido esta noche a la Casa de Gabriel... a buscar una mujer que no niegue sus deseos ? pregunt Victoria vacilante. Sinti una palpitacin en lo ms profundo de su vagina... una, dos, tres veces; una palpitacin equivalente hizo que las sienes de l latieran... una, dos, tres veces... Hasta cundo piensa seguir con este juego, mademoiselle? pregunt l con un tono de voz extraamente spero. No es un juego cuando una mujer le entrega su virginidad a un hombre repuso Victoria con voz incierta. Y si yo quisiera algo ms que su virginidad? Algunos rizos sueltos coronaban su cabeza, creando una aureola plateada. Entonces se dio cuenta de dnde haba visto a aquel hombre anteriormente. Estaba representado en las vidrieras. Tena el rostro de un ngel.

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Es lo nico que tengo.

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Un ngel que traa la salvacin en una mano y la destruccin en la otra. Las lgrimas se agolparon en sus prpados. Ha visto hombres con mujeres. Las imgenes que Victoria haba visto en los ltimos seis meses de cpulas apresuradas y manoseos sin disimular se reflejaban en los ojos de l. S afirm. No haba nada que no hubiera visto en esos ltimos seis meses. Entonces sabe que hay muchas maneras en que los hombres desean a las mujeres. Un escalofro recorri la espina dorsal de Victoria. Eran palabras crudas, sin duda. S. Alguna vez ha tomado a un hombre en su boca, mademoiselle? De repente, el aliento abrasador que le quemaba la piel se volvi fro como el hielo, contrastando con el calor ardiente que bajaba por su cuello y su pecho. No. Luces y sombras brillaban en los ojos del hombre. Pero hara eso... para m? Victoria luch contra toda una vida de inhibiciones. S. Slo por esta noche... Slo con este hombre... Habla usted francs ? Un petit peuadmiti. Un poco. Suficiente para ensear gramtica a nios. Pero l no iba a querer saber cul haba sido su profesin anterior. Despus de aquella noche, no se volveran a ver. Los pinchazos de las horquillas de acero en su palma derecha ascendan por su brazo. Los franceses tienen una expresin, emptarder dijo. Su piel de mrmol reluca como alabastro iluminado por la luz de una vela. La conoce usted?

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Petarader significa... salir el tiro por la culata replic Victoria vacilante. Los senos hinchados. Los pezones duros. Emptarder es un antnimo murmur l, calibrando su reaccin . Se utiliza nicamente en un contexto sexual, y significa recibir algo por detrs. Por... detrs. La respiracin de Victoria se qued atascada en su garganta. Su comprensin brill en las dilatadas pupilas del hombre. Usted me dara acceso all, mademoiselle? pregunt deliberadamente, con provocacin. Compartira usted su cuerpo conmigo... de la forma en que yo se lo pidiera? La respuesta instintiva de Victoria fue retroceder. No. La oscuridad dentro de la mirada de l no la dej. S. Si eso es lo que usted quiere. Pero sentira usted placer en esa posesin? Yo... No s. Victoria trag saliva; sus pechos temblaron con el movimiento; pechos que l todava tena que tocar. El placer siempre es preferible al dolor. Siempre hay dolor en el placer, mademoiselle revel l con una voz extraamente distante. Los franceses a veces se refieren al orgasmo como la petite mort, la pequea muerte. Usted compartira su dolor... as como su placer? La pequea muerte. No haba ninguna pequea muerte en las calles de Londres; todas eran fatales. Lo intentara replic ella. Me permitira abrazarla cuando nuestros cuerpos estn resbaladizos de sudor y el olor de nuestro sexo impregne nuestros pulmones dijo l. Era una afirmacin, ms que una pregunta. Sus palabras la electrizaban. Nadie me ha abrazado nunca confes Victoria sin que se lo pidieran. Nadie salvo un nio... Pero Victoria no quera pensar en eso, al menos esa noche. Pero me permitira a m abrazarla insisti. Resbaladizos de sudor. El olor de su sexo impregnando sus pulmones.

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S.

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Respir profundamente, oliendo el dbil y limpio aroma masculino exclusivo del hombre. Victoria dejara que la abrazara. Y usted me abrazara a m. La desolacin de sus ojos le oprimi el pecho. l no crea que una mujer lo quisiera abrazar. O tal vez no crea que una prostituta lo quisiera abrazar. S asinti Victoria. Porque yo le dara dos mil libras indag. S minti Victoria. Pero las dos mil libras no eran la razn por la cual ella compartira su cuerpo con l. Aquel hombre la haba tocado con sus palabras, aunque an no lo hubiera hecho con su cuerpo. Una diminuta campana de alerta son en el interior de la cabeza de Victoria, advirtindole que era el colmo del atrevimiento que una mujer como ella, una mujer sin experiencia, supusiera que un hombre como l anhelaba relaciones ntimas. Ella ignor aquella advertencia. Gabriel llevaba el cabello un poco ms largo que lo que dictaba la moda, de modo que se ensortijaba sobre su cuello. Sintindose extraamente dbil y sin embargo infinitamente poderosa en su feminidad, estir una mano temblorosa para tocar uno de los rizos plateados. No hubo ninguna seal de aviso, ningn signo de protesta entre los troncos de la chimenea para indicar que se haba movido, pero de repente la distancia entre los dos se hizo mucho ms grande que los centmetros que separaban sus cuerpos. Vstase, mademoiselle orden con indiferencia. Y dgame el nombre del hombre que la contrat.

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S
Torpe. Indeseable.

us ltimas palabras resonaron en los odos de Victoria sin llegar a comprender su verdadero alcance.

Bruscamente tom conciencia de la chimenea que le calentaba los glteos y los senos y que, a pesar de ello, not como si fueran bloques de hielo. Se sinti pesada.

No entenda el rechazo del hombre de cabello rubio. No necesitaba hacerlo. El rechazo era rechazo en cualquier idioma, ya fuese verbal o fsico. Aferrada a su dolor, Victoria dio un paso atrs. Su tacn izquierdo se dobl. Agarr instintivamente la tela blanca. Una lluvia de horquillas se esparci sobre el mrmol negro. Al caer pesadamente sobre el escritorio, vio, entre sus mechones de cabello oscuro, una pistola. La culata era de palisandro, y el can de un color negro azulado opaco. El mismo color que el cabello de su padre, se percat atontada. Pero luego slo qued al descubierto el metal negro azulado, pues la madera qued oculta tras unos dedos largos y elegantes. Volviendo a la realidad, Victoria solt la servilleta y se apart del escritorio. La luz se filtr en las pupilas del hombre hasta que slo quedaron visibles dos minsculos puntos negros, mientras su iris se converta en plata fundida. No haba pasin en ellos. Ni tampoco compasin. No haba evidencia alguna de las palabras ntimas que haba pronunciado. De inmediato, en su mente vio la propia imagen de su cadver vestido nicamente con las medias arrugadas y las botas de media caa gastadas. No quera que encontraran su cuerpo slo con las medias arrugadas, sus desgastados botines y el cabello enredado en su torso.
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Las palabras luchaban por salir, pero trat de contenerlas. Haba dicho que no implorara. Y no lo hara. Me va a matar? pregunt Victoria con voz neutra. El crujir de la madera fue su nica respuesta. El hombre de ojos plateados se puso de pie gilmente; al mismo tiempo, desliz la pistola debajo de su chaqueta, introducindola en una funda que colgaba del hombro, un relmpago de cuero marrn que desapareci al instante. Dando la vuelta, rode el escritorio de tapa de mrmol negro y dio unos pasos sobre la lujosa alfombra granate, con los faldones de la levita balancendose suavemente. Recogi la ropa de la mujer, dejando traslucir la firmeza de sus nalgas contra sus pantalones de seda negra. La seda y la lana la golpearon en el pecho. Victoria atrap su ropa con un gesto de autmata. El hombre era tan elegante por detrs como lo era de frente. Pero, en aquel momento, el hombre la miraba fijamente. Los fros ojos grises ignoraron su desnudez y su valor como mujer, virgen o no. Debo matarla? pregunt imperturbable. Pareca como si la mujer hubiera vivido con la amenaza de la muerte toda su vida. Victoria tembl. Sus piernas, sus manos, su estmago, parecieron agitarse involuntariamente. Por nada del mundo le dara la satisfaccin de mostrarle su temor. Levantando los brazos, pas con actitud desafiante el rado vestido de lana sobre su cabeza, acomodando los brazos entre las mangas, liberndose. Inclinndose hacia delante, se puso las bragas. Pareci que transcurran horas mientras se abrochaba los dos minsculos botones de la cintura de sus bragas de seda, y todava ms al sujetarse los botones de madera que ajustaban el corpio de su vestido. Los ojos de color gris plateado aguardaban los de ella. Soy una virgen dijo con voz montona. Y no tengo ningn... chulo. Seis meses antes no habra sabido el nombre por el que eran conocidos los hombres que vivan de los ingresos del comercio carnal de una mujer. Un brillo de hielo plateado apareci en los ojos del hombre. Soy totalmente consciente de su condicin virginal, mademoiselle.
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Victoria tom aire, pero no pudo silenciar el golpeteo de su corazn. El deseo que haca apenas unos instantes le haba endurecido los pechos y humedecido el interior de sus muslos sigui latiendo y palpitando, como una bestia que todava no se haba percatado de que haba muerto. Victoria respir hondo para calmarse, aunque no pudo hacerlo. Entonces me temo que no entiendo qu es lo que quiere saber. Quiero saber por qu est aqu. Pens que eso era obvio, sin duda respondi con la sangre palpitando y el corazn latiendo con fuerza. Un hombre la envi aqu, mademoiselle. Quiero su nombre. No me ha enviado ningn hombre repiti ella. Por lo menos no directamente. Aunque no estara all de no haber sido por un hombre. Entonces la enviara una mujer. Tampoco me ha enviado una mujer. La voz del hombre se endureci. Quin le dio dinero para sobornar a los porteros? No sucumbira al pnico. No soborn a los porteros. Mi casa no es un local vulgar, mademoiselle. Su mirada era implacable. Cmo la dejaron entrar mis porteros, si no los soborn? Mi casa. Mis porteros. Una premonicin letal se mezcl con el temor, la ira y el deseo punzante de Victoria. Es usted el propietario de este local nocturno? Los ojos plateados del hombre no revelaron ni una brizna de emocin. Soy Gabriel. Gabriel. La Casa de Gabriel. Por todos los santos. Victoria haba dicho que haba ido a la Casa de Gabriel con la esperanza de que l estuviera all. La primera vez de una mujer debera ser con un hombre como usted, haba dicho. Acaso pensaba l que ella haba irrumpido deliberadamente en su casa con el fin de captar su inters?

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Es usted francs? interrog impulsivamente Victoria, mientras se preguntaba si los ltimos seis meses le habran afectado el cerebro. Qu importaba cul era su nacionalidad? Un francs poda dispararle a una mujer tan fcilmente como un ingls. Soy francs contest el hombre con toda calma. Por ltima vez, mademoiselle, cmo logr pasar sin que la detuvieran mis porteros? Victoria record a los dos hombres que vigilaban la entrada: uno tena el cabello dorado y el otro de la tonalidad clida del cedro. Su belleza palideca en comparacin con la de su patrn. Les dije que necesitaba un preguntndose si l le creera. protector dijo escuetamente,

Y la dejaron entrar? pregunt el hombre custicamente, con un brillo amenazante en los ojos plateados. Victoria se enderez. No acostumbro a mentir, seor. No? No haba duda del cinismo que destilaba su voz. Cmo se llama, mademoiselle? Mary, reson en sus odos. No repiti Victoria. No acostumbro a mentir. En la calle, el precio de la virginidad de una mujer es de cinco libras. Ella se aferr a su orgullo. Era mucho mejor que el miedo. Soy plenamente consciente de lo que vale la virginidad de una mujer. Su reputacin. Su posicin. Su vida... Entonces por qu pidi ciento cinco libras? Porque no haba esperado que se las dieran. Usted no cree que la virginidad de una mujer vale esa suma, seor? lo ret. Creo que las mujeres y los hombres valen mucho ms que ciento cinco libras respondi enigmticamente. No era la respuesta que Victoria haba esperado. Porque usted disfruta desflorando mujeres dijo con sorna.
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No, mademoiselle, porque yo fui vendido por ciento cinco libras. Pero eso usted ya lo saba, no? En sus odos retumbaron como un eco unas palabras. Usted acaba de subastar su cuerpo, mademoiselle. Y le aseguro que eso la convierte en prostituta. Y usted ha comprado mi cuerpo, seor. Eso en qu lo convierte a usted? En un prostituto... De repente, Victoria record dnde haba visto sus ojos. Los haba visto mientras recorra las calles de Londres en busca de un trabajo respetable. Las personas sin hogar posean esa misma mirada plana. Hombres, mujeres y nios cuyo alimento diario eran el hambre, el fro y la desesperanza. Hombres, mujeres y nios que cotidianamente se prostituan, robaban y mataban para poder vivir mientras otros moran a su alrededor. El corazn le golpeaba las costillas. Quin es usted? susurr. Ya se lo he dicho, soy Gabriel. Propietario. Prostituto. Pero no por decisin propia. Ninguna de las dos cosas era por decisin propia. La pobreza despojaba a los hombres, lo mismo que a las mujeres, de su capacidad para elegir. Lo siento exclam Victoria, y de inmediato se arrepinti de haberlo dicho. Aquel hombre que haba sobrevivido a lo imposible no acogera con agrado la compasin. No lo hizo. En silencio le bloque la salida, los pantalones de seda negra rozando el brazo de cuero azul de la silla reina Ana. Por qu lo siente, mademoiselle? pregunt tan suavemente que ella tuvo que esforzarse para entenderle. Victoria se neg a retractarse, ni metafrica ni literalmente. Siento que haya sido vendido en contra de su voluntad. Pero no fue en contra de mi voluntad, mademoiselle repuso l con voz sedosa. O acaso el hombre olvid decirle eso?

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Hacemos lo que podemos para sobrevivir. Victoria ignor su referencia al hombre. No es cuestin de voluntad. Gabriel resopl ligeramente. Y usted hizo lo que tena que hacer esta noche? Victoria apret los labios. S, hice lo que tena que hacer esta noche. Acept venir a mi casa y subastar su virginidad. La ira la invadi. Trat de dominarla. No acept, pero s, vine a su casa esta noche con ese fin. Entonces es una cmplice involuntaria la aguijone. No soy una cmplice. Pero est aqu por un hombre. S. Victoria enderez su espalda, y la tela roz sus pezones an tiernos. Ya se lo he dicho, no conozco a ese hombre a quien usted se refiere. Entonces quin la envi a mi casa, mademoiselle? Una prosti... No, Victoria no llamara prostituta a la mujer que se haba convertido en su amiga; las mujeres y los hombres hacan lo que podan para sobrevivir. Una persona me dijo que su clientela sera ms... generosa que la de la calle. Y esa persona... pregunt l, imitando deliberadamente su vacilacin, es un hombre o una mujer? Victoria quiso protestar dicindole que aquello no era asunto suyo; pero la razn le advirti que no lo hiciera. Los msculos de sus hombros se contrajeron. No le gustaba que la manipularan. Una mujer dijo Victoria de manera cortante. Esa mujer le dijo que deba abrir la subasta con ciento cinco libras ? Victoria se neg a desviar la mirada de la intensidad hiriente de los ojos de l. Lamento que considere que me burl de usted, empezando la subasta con ciento cinco libras. Victoria forz la disculpa. Pero le aseguro que ni mi amiga ni yo conocamos sus circunstancias; de hecho, yo nunca haba odo hablar de usted hasta esta noche.

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El hombre de cabello y ojos plateados no se dej impresionar por sus disculpas o por su ignorancia. Conteste a mi pregunta, mademoiselle. S replic bruscamente Victoria, fue mi amiga quien sugiri que empezara con esa suma. Los ojos del hombre se entrecerraron. Qu estatura tiene su amiga? Es ms baja que yo. Victoria se enderez para mostrar su metro setenta de alto. Y ahora si me disculpa, seor, me marchar. El hombre no le dej paso. No se puede marchar, mademoiselle. El corazn de Victoria ces de latir un instante. Disculpe? Aquella expresin corts son discordante. Ya le haba pedido varias veces que la disculpara. Usted habla bien manifest l, cambiando de tema, con la mano estirada y uno de sus dedos apoyado sobre el brazo de cuero plido, que tena una arruga semejante a una pequea isla en el medio. A Victoria se le ocurri que se pareca a la vulva de una mujer, los labios abiertos, la vagina en una depresin ms oscura... Irgui la cabeza. Una institutriz debe hablar correctamente afirm Victoria con arrogancia. Y se dio cuenta de que acababa de divulgar involuntariamente su anterior ocupacin. Se mordi el labio inferior. El brillo plateado en los ojos del hombre le revel que se haba percatado de aquel pequeo desliz. Cunto tiempo hace despreocupadamente. que es institutriz? pregunt

Victoria no se dej engaar por su sbita informalidad. El hombre que se haca llamar Gabriel era como un gato. Un hermoso, letal y gran felino que jugaba con su presa un instante y en un descuido le desgarraba la garganta. Levant la barbilla con ademn de desafo. Creo que eso a usted no le incumbe, seor. Pero s me incumbe, mademoiselle. Su voz era un suave ronroneo . La he comprado por dos mil libras.

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El corazn de Victoria se detuvo momentneamente. Le vend a usted mi virginidad protest con energa. No me vend yo misma. Y l no quera su virginidad. Y mucho menos a la mujer que la posea. Las pestaas oscuras velaron los ojos del hombre. Victoria sigui instintivamente su mirada. l acarici suavemente la arruga en el cuero azul. Cunto tiempo lleva sin trabajo? Por la mente de Victoria cruz como un relmpago la imagen de su cuerpo desnudo, con las piernas abiertas para facilitar el acceso. Enseguida imagin un dedo largo y delgado acaricindola. Alej la mirada de aquel dedo acariciador. La sangre caliente inund sus mejillas. Seis meses. Gabriel volvi a mirarla fijamente. Cunto tiempo hace que es institutriz? repiti. Victoria comprendi que repetira la pregunta hasta obtener una respuesta. Dieciocho aos casi escupi. Se hizo institutriz a los diecisis aos? Victoria baj la mirada, posndola sobre la mano del hombre, lejos de los recuerdos que haban determinado su profesin. Un dedo largo empuj suavemente la oscura depresin del cuero. S. Una punzante sensacin la apual entre los muslos. Me convert en institutriz a los diecisis aos. Y despus de dieciocho aos acaba de darse cuenta de que la prostitucin es ms rentable que la profesin de institutriz ? pregunt Gabriel con aire divertido. Victoria lo mir. No haba nada de divertido en la mirada plateada que se encontr con la suya. Quiso darle una respuesta afirmativa y rotunda, pero en lugar de eso, se limit a murmurar: Me despidieron del trabajo. No quiso aadir que haba sido despedida sin referencias. De eso ya se haba dado cuenta l.

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La sociedad no confiaba sus hijos a institutrices despedidas sin referencias, y nadie contrataba a institutrices sin experiencia para desempear trabajos de baja categora cuando haba gran nmero de campesinos que llegaban a Londres todos los das, intentando salir de la miseria. Muchas mujeres compartan la situacin de Victoria, pero eso no la haca ms fcil de sobrellevar. Usted considera su amiga a la prostituta que la envo aqu. La sombra se agazapaba en sus ojos, un confuso recuerdo, quizs, de su propio pasado. Victoria no lo dud. S. Usted la protegera de m. Dolly haba impedido que un hombre la violara cuando nadie haba movido un dedo. La haba, ayudado y le haba hecho confidencias, aconsejndole cuando ms lo necesitaba. Se haba convertido en una desesperadamente la amistad. amiga cuando Victoria necesit

S. Victoria enderez los hombros. La protegera si pudiera. Sin previo aviso, Gabriel desliz por el brazo acolchado del asiento el largo dedo blanco con el que haba estado acariciando ociosamente la arruga en el cuero azul, aferrando los cordones de lana de su bolso. Durante un segundo, Victoria mir fijamente la belleza impoluta de su mano y el bolso deforme y carente de elegancia que l tom del asiento. El efecto de su accin la sorprendi.

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Tena su bolso. Todo lo que Victoria posea estaba all. No tena ningn derecho. Se abalanz hacia l para reclamar su propiedad. Su vida. Su dignidad. Introduciendo la mano entre el borde de madera de la abertura, el hombre sac un pedacito de papel marrn muy bien doblado. Qu es esto? Victoria se detuvo, recordando la pistola que el hombre llevaba bajo la levita. Es un... un mtodo para prevenir la concepcin. Por favor, devulvame mi bolso. Pero Gabriel no lo solt. Su amiga... le dio este anticonceptivo? Haba hombres que se consideraban con pleno derecho a dejar embarazadas indiscriminadamente a las mujeres slo porque ellos eran hombres y las mujeres eran seres inferiores. Sera l uno de ellos? S, mi amiga me lo dio. Estir la mano de forma apremiante. Por favor, devulvame mi bolso. Enrollando los dos cordones de lana en la mueca para evitar que ella agarrara el bolso, el hombre sac el envoltorio, haciendo crujir el papel mientras sus oscuras pestaas ensombrecan sus mejillas. Dos pastillas blancas cayeron sobre la palma de su mano derecha. Levant lentamente las pestaas oscuras. Qu le dijo su amiga que era esto? El silencio de Victoria fue ms elocuente que cualquier palabra. Es sublimado corrosivo, mademoiselle. Sus ojos plateados la miraban implacables. Su amiga le dijo cmo administrar estos comprimidos? Usted parece muy bien informado sobre el producto replic Victoria, dejando caer la mano mientras sus dedos se cerraban clavando las uas en la piel. Por qu no me lo dice? Cada pastilla contiene 8,75 granos de sublimado corrosivo. Una sola provoca convulsiones violentas, a menudo seguidas por la muerte. Dos tabletas insertadas en su vagina, mademoiselle, con toda seguridad le causaran la muerte. El rostro de Victoria adquiri una palidez mortal. Dolly le haba dicho que colocara ambas pastillas en su cuerpo con el fin de impedir la concepcin.
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No le haba dicho nada sobre sus efectos. No le haba dicho que podran causarle dao, y mucho menos que la mataran. Est mintiendo replic Victoria con escasa conviccin. El hombre de ojos y cabello plateados no hizo ningn comentario. No necesitaba hacerlo. Coloc las dos tabletas en el papel marrn, y procedi a doblarlo de nuevo. Ella dijo que muchas mujeres utilizan este mtodo insisti Victoria. Sin duda. Sin embargo, las mujeres que lo usan una vez, evidentemente, no lo vuelven a hacer. Y si una mujer llega a sobrevivir a su uso, seguramente no lo recomendar para fines anticonceptivos. Retorci los extremos del papel y elev lentamente sus pestaas, como si quisiera recalcar la verdad. Su amiga es joven y sin experiencia, mademoiselle? Dolly era una prostituta de tres al cuarto que se haba vendido desde los diez aos. Una mujer de cabello castao ya canoso a la que le faltaban los dientes delanteros. Haba animado a Victoria a colarse en la Casa de Gabriel. Le haba dicho que nadie se fijara en ella en medio de la multitud. Y haba aadido que slo permitan el acceso a hombres ricos y poderosos, que pagaran mucho ms por su virginidad que los clientes de cualquier burdel o de la calle. Y todo el tiempo haba planeado la muerte de su supuesta amiga, esperando, sin duda, apoderarse del dinero de Victoria mientras su cuerpo yaca inerte en un callejn. Todo en nombre de la supervivencia. Le dio la sensacin de que la elegante estancia se estrechaba, la lmpara se haba vuelto demasiado brillante, el fuego crepitante despeda un calor excesivo y su cabello, suelto sobre la espalda, era demasiado pesado. Victoria necesitaba alejarse de aquellos penetrantes ojos plateados. Camin con recelo en torno del hombre y agarr su capa del respaldo de la silla de cuero azul plido. No necesitaba su bolso; el hombre se poda quedar con l, y tambin con el veneno, su cepillo de dientes, su peine. Las horquillas. l no la detuvo.

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La puerta estaba hecha de una madera brillante como un espejo de un tono que oscilaba entre el marrn y el amarillo. Victoria identific la madera de teca, originaria de la India y Sri Lanka. No estaba cerrada con llave. No era necesario. El hombre que la haba conducido hasta aquel estudio esperaba al otro lado. Victoria tuvo la certeza de que tambin l tena una pistola debajo de su chaqueta negra. Triganos algo de comer, Gastn. La voz ya tan familiar se desliz por su espalda, ms suave que el raso. Y una tetera. Mademoiselle se quedar con nosotros. Muy bien, monsieur. Gastn cerr suavemente la puerta de teca en las narices de Victoria. Ella dio media vuelta. Su vestido se enred en los tobillos, su pelo se balance al comps de su giro. Senta el corazn atrapado en la garganta. No puede retenerme aqu en contra de mi voluntad. Au contraire. Gabriel se detuvo ante ella, y no ante el escritorio. Si su vida no fuera prescindible, mademoiselle, no estara aqu. El cruel desprecio hacia su vida le cort momentneamente la respiracin. Usted no me desea declar Victoria impulsivamente, agarrando su capa de lana como si fuera un salvavidas. Le sorprendera saber lo que deseo contest l enigmticamente. Observando. Esperando. Como si ella fuera peligrosa y no l. Usted nunca tuvo intenciones de acostarse conmigo lo acus temerariamente Victoria. No admiti. Luces y sombras brillaron en sus ojos plateados. No tena intenciones de acostarme con usted. Me pidi que me desnudara dijo ella. No necesit aadir, sabiendo que no me poseera. Haba visto su lastimoso liguero, sus medias arrugadas, sus bragas radas y sus botines desgastados. Sus ojos plateados seguan siendo fros. Impenetrables. Por qu? El grito de Victoria rebot contra el suelo, alcanzando las paredes pintadas de azul plido. Por qu me ha mentido?

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Por qu la haba seducido con imgenes de cuerpos entrelazados brillantes de sudor despus del placer compartido? Por qu le haba dicho que la encontraba deseable? Necesitaba saber contest l simplemente. Antes, ella haba confundido las sombras que surcaban sus ojos con pesar; esta vez no cometi ese error. Qu necesitaba saber? Hasta dnde llegara una virgen para conseguir dinero? Victoria se esforz por contener la estridencia que el temor haba puesto en su voz. Usted ha vendido su cuerpo. Le aseguro, seor, que habra ido mucho ms lejos que quedarme parada frente a usted con mis pechos contra su rostro. Cerr bruscamente la boca, dejando tras de s el eco de sus palabras. Las paredes azul plido parecieron estrecharse, hasta que las sinti contra su espalda, su pecho, sus costados. Lo hubiera tomado en su boca. Lo hubiera tomado en todos y cada uno de sus orificios. Y l lo saba. Haba quedado perfectamente claro que su virginidad no presentaba valor alguno para l. Pero era lo nico que le quedaba. Y eso l tambin lo saba. Necesitaba saber si llevaba un arma encima, mademoiselle dijo. Usted me pidi que me quitara las bragas tom aire, para ver si ocultaba un arma en ellas? S. Dnde crea que poda ocultarla, dentro de mi vagina? Es posible. Victoria lo mir fijamente. Las mujeres somos ciertamente un sexo peligroso. Y qu afortunadas. La burbuja de risa atrapada entre su pecho se abri paso por su garganta. Record al hermano mayor de un nio que tuvo a su cargo, que devoraba novelas baratas sobre el Oeste americano . No necesitamos una cartuchera, tenemos nuestras vaginas listas para sacar el arma. La risa que suba por su garganta no encontr reflejo en los ojos de l. Los hombres tambin tienen cavidades, mademoiselle dijo l con tono neutro. La burbuja de risa estall. Victoria record... emptarder... recibir algo por detrs.
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La humillacin hizo arder sus mejillas. No creo que los orificios de una mujer, o de un hombre, estn diseados para acomodar pistolas, seor. Los cuchillos son igualmente letales, mademoiselle. Y las pistolas tienen tamaos y diseos variados. S, estaba de moda que las mujeres usaran collares o incluso pendientes con pistolas en miniatura provistas de piezas mviles. Considera necesario registrar a todas las mujeres a las que compra? pregunt con voz contenida. No compro mujeres para sexo. Compraba mujeres para matarlas? Entonces no s por qu puj por m. Usted tiene algo que yo quiero. Dijo que no quera mi virginidad. Quiero el nombre del hombre o de la mujer que la ha enviado. La irritacin hizo que el temor cediera. Ya le dije que nadie me haba enviado a la Casa de Gabriel. Victoria haba escogido libremente venderse. Entonces dgame el nombre de la mujer que le dio el sublimado corrosivo. Su sedosa y culta voz adquiri el tono firme del acero. Qu suceder si lo hago? Buscar y encontrar a esa persona. Y si no lo hago? Esa persona morir. No cedera a la histeria. Y cuando encuentre a esa persona? Qu le har? Lo que sea necesario para obtener la informacin que preciso. Le hara dao. Le... Victoria abri desmesuradamente los ojos al comprender de repente. Usted cree que mi... amiga vacil ante la palabra me envi deliberadamente aqu. El hombre no respondi. No necesitaba hacerlo.
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Usted cree que yo vine aqu a hacerle dao continu Victoria con incredulidad. En la mirada plateada del hombre no hubo ni un atisbo de vacilacin. Le recuerdo, seor, que fue usted quien puj por m. Por qu lo hizo si crea que poda hacerle dao? Si no hubiera pujado por usted, mademoiselle, habra sufrido una muerte mucho peor que la causada por el sublimado corrosivo. Victoria record al hombre que haba aceptado su precio de salida. Le dar ciento cinco libras, mademoiselle, por su... inocencia. Un escalofro le recorri la espina dorsal. Haba intentado comprar su virginidad o su vida? Se trag con decisin el pnico creciente que burbujeaba en su interior como agua de seltz. Y ahora? Todava puede morir. Usted amenaz con dispararme, seor. Apret compulsivamente la capa. Me arriesgar con ese otro hombre. La negativa de Gabriel se lea claramente en sus ojos. Victoria no lograba introducir oxgeno suficiente en sus pulmones. Por favor, djeme marchar. Me est rogando, mademoiselle? Ella retrocedi. No. Nunca. El hombre entrecerr los prpados; sombras entrecortadas oscurecan su mejilla suave como el mrmol. Abriendo de par en par el bolso, busc en el interior. Victoria sinti que se le haca un nudo en el estmago. Saba lo que iba a encontrar. Devulvame mi bolso. l extrajo un paquete de cartas. Cada una de las palabras que contenan estaba impresa en la mente de Victoria. Un estremecimiento recorri su cuerpo. El hombre la mir fijamente a travs de sus pestaas oscuras. Tiene usted un admirador, mademoiselle. Ningn admirador haba escrito aquellas cartas.

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El horror que senta Victoria ante la posibilidad de que Gabriel las leyera era mayor que su temor. Acort la distancia entre los dos y estir la mano. No le doy permiso para leer esas cartas, seor. Por favor, devulvamelas. Son privadas. No le he pedido permiso... Abriendo bien los prpados, la mir fijamente y pronunci su nombre con firmeza. Victoria. Era diez centmetros ms alto que ella. Victoria nunca se haba sentido tan pequea e impotente. Djeme marchar repiti. No puedo hacer eso. La desesperacin la instaba a actuar. Usted ha conocido el hambre dijo sin pensar. Hay muchas clases de hambre, mademoiselle. Hambre del cuerpo, del alma. Hambre de la carne. Victoria eludi esta ltima. No debe leer esas cartas. Ha vivido en las calles. Nac en los bajos fondos de Calais. Calais, Francia, quedaba del otro lado del canal. Haba vendido su cuerpo en Francia o en Inglaterra?, se pregunt. Y entonces, eran las calles de Francia ms seguras que las de Inglaterra? No s qu crimen cree usted que he cometido, seor declar con su voz de institutriz razonable, pero las calles de Londres me castigarn con mucha ms inclemencia que usted. Se lo pido una vez ms: por favor, djeme ir. El hombre lade la cabeza. La frialdad en sus ojos le cort la respiracin. Usted teme lo que pueda encontrar en las cartas. Ella tema lo que ella haba encontrado en las cartas. Usted no me desea repiti Victoria. Claro que s, mademoiselle contest l, pero sus ojos plateados estaban desprovistos de deseo. No, no la deseaba, pero saba que ella lo deseaba a l.

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Se pregunt fugazmente si haba notado cuando acarici la arruga en el cuero que ella sinti su caricia dentro de su propio cuerpo. Inmediatamente descart la idea. Desde luego que lo haba sabido. Cada movimiento, cada palabra que pronunciaba, haban sido calculados. Si usted me hubiera deseado, seor, ya me habra posedo. Una quietud familiar se asent sobre Gabriel. El rostro de Victoria se reflejaba en sus pupilas, dos plidas rbitas rodeadas de negrura. No puedo poseerla, mademoiselle exclam finalmente. Por qu? Aquella pregunta rebot contra las paredes de color azul plido. Porque si lo hiciera, usted morira. Morira. Sufri un estremecimiento al or aquella palabra. Puedo morir si me quedo con usted, pero tambin puedo hacerlo si me voy. No era Victoria quien hablaba, no poda ser, y sin embargo era su voz la que retumbaba en sus odos. Me parece, seor, que si voy a morir de todas formas, preferira que no fuera siendo virgen. Sus descaradas palabras quedaron suspendidas sobre ellos. Los ojos del hombre ardan. Cmo poda arder el hielo plateado?, se pregunt Victoria en esa parte de su cerebro que an era capaz de preguntarse algo. No dejar que muera asegur l. Pero ya ha dicho que eso no lo puede garantizar replic Victoria. El hombre no respondi. Si me obliga a quedarme, seor, lo seducir afirm Victoria, fanfarroneando, a pesar de que no tena ni idea do cmo seducir a un hombre. Entonces pagar las consecuencias, mademoiselle. Sus pupilas se dilataron hasta absorber el color plateado de su iris. Y tambin lo har yo. La oscuridad se cerr en torno a la mujer. Por qu cree usted que yo le hara dao? pregunt Victoria sin poder ocultar la desesperacin en su voz. Por qu teme usted que yo lea sus cartas? pregunt l a su vez. Tal vez, seor, porque ambos compartimos el mismo temor. Los ojos plateados brillaron de nuevo.
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Qu cree cortsmente. usted

La mujer de
yo temo, mademoiselle? indag

que

La muerte acechaba en sus ojos, en su voz. Victoria no haba matado, pero l s. Ella no dud ni por un segundo que lo hara de nuevo. Creo que usted teme ser tocado por el sexo opuesto, seor. Victoria apret la capa, respirando neblina, respirando humedad, respirando el cido aroma de su temor. Usted cree que yo temo ser tocado por el sexo opuesto repiti l suavemente, paladeando cada palabra. Usted cree que me da miedo ser tocado por mujeres. Teme usted que la toquen las mujeres, mademoiselle? Toquen las mujeres... de la misma manera que l haba sido tocado por los hombres? Victoria trag saliva. No, no temo que me toquen las mujeres. Entonces qu teme, mademoiselle, para que compartamos el mismo miedo? Me da miedo que me toque un hombre contest Victoria con esfuerzo. La luz que bordeaba las pupilas del hombre brill ms que la lmpara del techo, un pequeo y peligroso crculo de plata pura. Me da miedo que me guste ser tocada por un hombre prosigui ella con decisin. Victoria oa los latidos de su propio corazn desbocado, palpitando dentro de sus odos, al admitir la verdad que haba ocultado durante tanto tiempo, una verdad que las cartas la haban obligado a reconocer. Temo ser una puta no slo de hecho, sino tambin en lo ms profundo de mi ser.

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l sonido de la voz de Victoria se interpuso durante un instante entre los dos como un eco.

El hombre de ojos y cabello plateados pareca fascinado por sus palabras: miedo a ser tocada... miedo a que me guste ser tocada... Miedo a ser una puta no slo de hecho, sino tambin en lo ms profundo de mi ser. O quizs Victoria estaba fascinada por el hecho de haber pronunciado semejantes palabras. No sinti la oleada de vergenza que deba haberle provocado su confesin. Lade la barbilla, retndolo a l, que haba vendido su cuerpo igual que ella, a juzgarla. Las cartas que hay en mi bolso me hicieron comprender mi verdadera naturaleza. S estaba hmeda de deseo. Porque s quera que usted, un extrao, me tocara. El dolor le desgarr el pecho. No es la venta del propio cuerpo lo que la convierte a una en prostituta, o s? continu con aire despreocupado, aunque su tono de voz no era precisamente indiferente. Del roce sexual deriva el propio placer. Yo deseaba sus caricias; por lo tanto, soy una prostituta. No cre que me iba a sentir conmovida de esta manera esta noche. Victoria parpade para alejar una lgrima fugaz. Pero s lo estoy. Eso garantiza mi muerte? Los segundos se deslizaron lentamente y parecieron una eternidad. Slo los ojos de Gabriel estaban vivos, como faros de plata brillando de deseo. Tocar... ser tocado. Abrazar... ser abrazado. Un leo se desplom, y con l la realidad irrumpi de repente. l no quera tocar o ser tocado por ella. Y ciertamente no quera que ella lo abrazara. No puedo dejarla ir, mademoiselle. La angustia se dej traslucir en su voz, en su rostro. Y enseguida desapareci. Su deseo. Su sufrimiento. El anhelo de tocar. De abrazar. Una vez ms el hombre que estaba ante ella se haba convertido en una estatua viva, que respiraba, sin que su belleza se viera alterada por las emociones.

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Victoria se enderez.

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Gabriel era el mensajero de Dios dijo Victoria impulsivamente. S. Y Michael su elegido contest l mientras sus pupilas volvan a empequeecerse. Qu piensa hacer conmigo? Voy a tratar de salvarla. Pero todava podra morir. Dudo que la mujer que me dio las... pastillas anticonceptivas constituya una amenaza tan grande replic Victoria desafiante. Supongo que lo nico que quera era robarme. Ya no ganar dinero suficiente para que ella se tome esa molestia. Y tampoco ganara dinero suficiente para escapar. Del hambre. Del fro. Del hombre que haba escrito las cartas. No, ella no la volver a molestar admiti l con un tono de voz neutro. Victoria suspir con alivio. Ya lo ve... No la volver a molestar, mademoiselle, porque est muerta. O pronto lo estar. Dolly haba prometido acompaarla a la Casa de Gabriel; Victoria haba esperado hasta que el Big Ben dio las doce menos cuarto. No se haba presentado. La nusea cerr la garganta de Victoria. Cmo sabe eso? logr decir. El hombre de los ojos plateados se gir un poco; parpade un par de veces y luego mir a Victoria, mostrndole el trozo de seda blanca con el que antes haba ocultado su pistola. Lo s por esto, mademoiselle. Victoria estir instintivamente la mano; la tela blanca cay sobre su palma. Examin perpleja el cuadrado de seda, seguramente una servilleta. Dele la vuelta. El otro lado de la seda blanca estaba manchado de tinta negra. Lentamente, las manchas negras tomaron forma. Eran letras. Letras de trazo fuerte, negras, masculinas. Haba una nota escrita sobre la tela.
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La mujer de

Victoria ley la corta misiva. Una, dos, tres veces. En cada ocasin, se detuvo en la ltima frase: Has preparado un delicioso escenario, mon ange, y ahora te traigo una mujer. Una actriz protagonista, si t quieres. Laissez le jeu commencer. Que empiece el juego... Con una calma que estaba lejos de sentir, Victoria cuidadosamente la servilleta e hizo ademn de devolvrsela. Gabriel no la acept. Ella dej caer su mano torpemente, arrugando la tela entre sus dedos apretados. Mi... La mujer que me dio las pastillas no escribi esto. Aunque Dolly supiera escribir, y con una letra tan fuerte y masculina, no habra podido citar a Shakespeare. No, no lo hizo. El mundo entero es un escenario, y los hombres y mujeres no son ms que simples actores. Victoria haba identificado la cita de la nota, tanto por el autor como por su obra. Pero l no creera...? Soy institutriz declar a la defensiva. S. Su respuesta no era nada prometedora. Mi puesto exige un cierto conocimiento de las obras de William Shakespeare. l observ su vacilacin en silencio. Yo no... conozco al hombre que escribi la nota. Victoria se pas la lengua por los labios. Qu significa has preparado un delicioso escenario? Para quin ha preparado el escenario? Para un hombre, mademoiselle. El hombre que escribi esta nota. Y usted cree que ese hombre... que estoy aqu por l. S. Eso es absurdo. Cmo podra l saber...? La respiracin se le atasc en la garganta. Seis meses antes, el esposo de su patrona haba acusado a Victoria de coquetear con l. Victoria no lo haba hecho. A su patrona no le haba interesado la verdad, y la haba despedido sin referencia alguna. dobl

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La mujer de

Tres meses despus haban empezado a llegar las cartas, misivas matutinas dejadas por debajo de la puerta de su habitacin de alquiler. En ellas le decan que alguien la vigilaba. Que alguien la estaba esperando. Y describan con todo detalle los placeres que pronto experimentara. De los labios de un hombre. De las manos de un hombre. De su... No es posible dijo Victoria bruscamente. Ella saba que las cartas las escriba el esposo de su antigua patrona. Su letra no coincida con la de la servilleta de seda. A diferencia del hombre que haba escrito en aquel trozo de tela, el esposo de su antigua patrona no frecuentaba lugares como la Casa de Gabriel. Si lo hiciera, habra pagado por una mujer en vez de acabar con la reputacin y la carrera de Victoria. Slo para poder poseer su virginidad. Quisiera mi bolso ya, por favor. Pronto, mademoiselle. Despus de leer las cartas. Le aseguro, seor, que no poseo ninguna carta que coincida con la letra de esta servilleta. Entonces no tiene nada que temer. La luz elctrica le quemaba la piel. No le conoca a usted antes de esta noche razon Victoria. Eso ha dicho. No tengo intencin alguna de hacerle dao. Ni yo a usted. Con qu objeto me enviara ese hombre? estall Victoria. No conoca ni al hombre que responda al nombre de Gabriel ni al que supuestamente quera matarla. Aquello pareca una locura. Bajando las pestaas, Gabriel meti nuevamente las cartas en el bolso. Lentamente, alz los ojos. La expresin en el fondo de su mirada plateada le cort la respiracin. Pudo ver su temor. S, l tena miedo...

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Robin Schone Gabriel


No. S, gracias.

La mujer de

No lo s, mademoiselle. En un instante el temor desapareci de su mirada. Dej el bolso de nuevo en la silla. Su bandeja pronto llegar. Quiere refrescarse un poco?

Tal vez hubiera una ventana en el cuarto de bao por la que pudiera escapar. En silencio, el hombre se dio media vuelta. Victoria resisti el impulso de reclamar su bolso. Si lo agarraba, l se lo quitara. No saba lo que hara si l recurra a la fuerza. Gritara, se desmayara? Luchara. Lo que Victoria haba pensado que era un armario de teca result ser una puerta, que se abra a una espantosa oscuridad. Su corazn comenz a latir desbocado. Un tenue resplandor atraves un suelo de madera desnudo, destello de una cama de bronce. El olor a abrillantador de cera y sbanas limpias la envolvi. Estrujando la servilleta de seda en la mano derecha y su capa en la izquierda, Victoria lo sigui hacia aquellas tinieblas perfumadas. Las pisadas de Gabriel eran suaves y discretas; las de Victoria ruidosas, invasoras. No haba ventanas en la habitacin. El ligero sonido de una puerta que se abra le pareci ensordecedor en medio de aquel opresivo silencio en el que slo poda or los latidos de su corazn. Gabriel se desliz de nuevo hacia las sombras, con el cabello plateado brillando. Puede reunirse conmigo cuando termine, mademoiselle. Victoria avanz resueltamente. La puerta se cerr, dejndola sola en aquella estancia. Repar de inmediato en la amplia baera de cobre revestida de madera, con una mampara tambin de cobre rodeando tres de sus lados. Victoria haba visto una mezcla de baera y ducha exhibida en el Palacio de Cristal hecha de caoba o nogal en vez de teca, pero nunca antes haba estado en una casa que tuviera un artilugio tan lujoso.

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La mampara, impresionante. de

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de dos metros de altura, resultaba

ms

En el otro extremo, una cisterna de teca penda sobre un inodoro de porcelana de color marfil. Una caja de pauelos de papel reposaba sobre el estrecho armario que ocultaba la tubera que conectaba la cisterna y el inodoro. Una de las reglas de la etiqueta deca que los pauelos higinicos no deban estar nunca a la vista, pues de lo contrario se corra el riesgo de que alguien recordara su uso. Evidentemente, aquel hombre que se haca llamar Gabriel no reparaba en sutilezas corteses. Le resultaba difcil recordar la poca en la que ella se haba sentido ofendida ante semejante espectculo. En el otro extremo del cuarto de bao, una mujer de rostro plido, enmarcado por un cabello oscuro y sin brillo, la observaba. La chispa de placer que haba sentido al ver la extraordinaria baera se desvaneci de inmediato. Aquella mujer que la miraba no era otra que su propio reflejo en el espejo, sobre un lavabo de mrmol blanco con vetas doradas. Tambin se dio cuenta de que no haba ventanas en el cuarto de bao. Estaba atrapada.

* * *
Gabriel baj el interruptor. La placa de bronce estaba fra, pero el botn de madera era suave. La luz inund la alcoba. Un sencillo armario de teca ocupaba la pared interior de la alcoba; en el otro extremo estaba colocada una cama de bronce cubierta con una colcha de seda de color azul plido. La madame francesa prefera una decoracin recargada en lugar de la sencillez; la opulencia en vez de la elegancia. El perfume en vez de la limpieza. Ella no aprobara su casa. Lo hara Victoria? Sac una cerilla de una urna de obsidiana que adornaba la repisa de la chimenea, se agach y encendi el montn de finas astillas colocadas bajo los gruesos troncos. Las llamas azules y amarillas cobraron vida.

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Sin seguridad.

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Sostuvo el fsforo encendido durante varios segundos, recordando los aos en los que haba vivido totalmente desamparado, sin comida, sin refugio. Me suplicara, mademoiselle? No. No, no le suplicar. Y no lo haba hecho. Victoria no haba suplicado por la comida, ni por dinero. Y tampoco por su vida. No le haba rogado que complaciera el deseo que senta por un ngel intocable. En lugar de eso, ella, una virgen, haba amenazado con seducirlo a l, un hombre que durante doce aos haba sido el seductor. Victoria lo habra tomado en su boca. Lo habra tomado de cualquiera de las formas en que Gabriel haba tomado a un hombre o una mujer. Todava lo hara, a pesar de que ya saba quin era. Su verga palpitaba, recordando el aroma fresco del deseo de ella, sin disminuir el ritmo de los pensamientos que cruzaban por su mente. Haca seis meses, Victoria haba sido despedida de su puesto. Haca seis meses, Gabriel haba matado al primer hombre. ...Ahora te traigo una mujer. Una mujer que haba vivido lo suficiente en las calles como para entender las reglas de la supervivencia, pero que todava no haba sido destruida por ese conocimiento. Una mujer que no juzgaba su pasado. Hacemos lo que podemos para sobrevivir. El calor roz su piel. Gabriel mir el fsforo que sostena entre su pulgar y el dedo corazn. El fuego azul roz la madera ennegrecida. Los ojos de Victoria eran de aquel mismo azul vivido y cndido del fuego ardiente. Esperaba el segundo hombre distraerlo con escarceos sexuales? Victoria tema lo que Gabriel poda encontrar en sus cartas. Haba mentido sobre su nombre. Lo haba hecho tambin acerca del segundo hombre? De inmediato, Gabriel record el dolor sorprendido en los ojos de ella cuando le cont el efecto que el sublimado corrosivo poda tener.
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Una prostituta la habra matado y, aun as, Victoria la haba protegido. Se pregunt hasta dnde llegara para proteger a un amante. En dnde la haba encontrado el segundo hombre? Cmo la haba encontrado? Por qu la haba encontrado? Arrojando el fsforo al fuego, Gabriel se puso de pie. Un revlver Colt de gran calibre y un cuchillo Bowie ocupaban el cajn superior de la mesilla de noche. Instrumentos de muerte. Ella se haba acercado a l sin armas; no encontrara ninguna en las habitaciones de l. La muerte llegara del segundo hombre o de Gabriel, pero no de una mujer. Tom la pistola y el cuchillo, y atraves silenciosamente la estancia que durante los siguientes das, semanas o meses sera la alcoba de Victoria. El olor a t recin hecho se desliz por la puerta entreabierta. Gabriel se detuvo. Pero no era Gastn quien lo esperaba en el estudio.

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ichael se sent sobre el borde del escritorio con la cabeza ladeada. Su cabello negro brillaba con destellos azules.

Una bandeja de plata de gran tamao le rozaba la cadera; un vapor gris ascenda en forma de volutas de una tetera de plata. Michael sostena una pequea taza de porcelana marrn en una mano, y en la otra un pequeo sndwich. En ambas manos se vea claramente el rastro de unas horribles cicatrices enrojecidas. En los dedos, en las palmas, en el dorso. Gabriel lo mir mientras sumerga el sndwich dentro de la taza. Sali cubierto de chocolate. La palpitacin en la ingle de Gabriel se traslad hasta sus manos, la derecha aferraba el cuchillo, la izquierda sostena el revlver. No estaba preparado para enfrentarse a Michael. Y mucho menos con el aroma persistente del deseo de Victoria todava en su nariz, y con el sonido de la voz del segundo hombre en sus odos. No importaba. El deseo de Gabriel; el deseo de Victoria. Muerte. Laissez le jeu commencer. Que empiece el juego. Gabriel haba preparado el escenario; ahora deba interpretar su papel. Avanz silenciosamente y cerr la puerta de la alcoba detrs de l. Michael pareca estar concentrado en su sndwich, pero no era as. Era perfectamente consciente de la presencia de Gabriel, de la misma forma que se haba percatado de la presencia del segundo hombre en el saln. Le dije a Gastn que te acompaara a la puerta, Michael dijo Gabriel en un tono de voz neutro. Michael levant lentamente la cabeza, mirando con sus ojos de color violeta con frialdad calculada. Las arrugadas cicatrices que cubran sus manos bordeaban tambin la mejilla derecha, en brusco contraste con la perfeccin de sus rasgos. De verdad creste que me ira sin verte, Gabriel? pregunt con suavidad.
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La voz de Michael no haba cambiado en los seis meses transcurridos desde que Gabriel haba hablado con l por ltima vez. Conservaba su tonalidad grave, sensual y seductora, la voz de un hombre que ha hecho su fortuna con la prostitucin. No, Gabriel no esperaba que Michael se alejara de l. Pero era lo que hubiera querido. Despus de todos aquellos aos, todava deseaba proteger al ngel moreno de anhelantes ojos violeta. Gabriel dej de mirar a Michael y se centr en el sndwich cubierto de chocolate que ste estaba a punto de comerse. Una fuerte punzada le contrajo el pecho. Desde haca veintisiete aos, Michael no poda soportar el olor del chocolate, y mucho menos su sabor. Desde cundo te gusta el chocolat, mon frre? pregunt con una voz carente de emocin. Gabriel saba que su voz contena la misma cadencia experta que la de Michael: ambos haban sido entrenados para atraer, para seducir, para complacer. Desde hace seis meses respondi Michael, introduciendo el sndwich en su boca. Los labios de Gabriel le ardieron al recordar. Seis meses antes haba besado la cicatriz en la mejilla de Michael. Y entonces haba matado al primer hombre. Qu fcil habra sido apretar el gatillo y matar a Michael... Seis meses antes. Esa noche... Cmo est Anne? pregunt Gabriel con brusquedad. La calidez que se apoder de los ojos de Michael y la sonrisa que ilumin su rostro casi postraron a Gabriel de rodillas. Durante un segundo interminable no reconoci al hombre que tena ante l. Gabriel haba visto a Michael medio muerto de hambre y de miedo, y tambin loco de dolor y pena. Pero nunca lo haba visto feliz. Y ahora lo era. Michael haba encontrado lo que Gabriel jams conseguira: amor, aceptacin. Paz. Y todo ello con una mujer que haba preferido los ojos violetas a los grises, a un ngel moreno y no a uno rubio.
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A un hombre que valoraba la vida y no a quien, como l, se haba llevado una vida por delante. En un instante, la luz que iluminaba el rostro de Michael se atenu, y sus ojos de color violeta adquirieron de nuevo una frialdad calculadora. Por qu no vienes a visitarnos y lo compruebas por ti mismo, Gabriel? Me echas de menos, mon frre?-en tono de mofa. S. Durante un momento de descuido, Michael se quit la mscara. No haba engao en sus ojos, ni artificio alguno en su voz. Un puo invisible se contrajo dentro del estmago de Gabriel. Michael lo amaba, y Gabriel no comprenda por qu. El nunca haba condenado a Gabriel por ser un bastardo sin nombre ni por las decisiones que haba tomado. Gabriel deseaba que lo hubiera menospreciado, que lo hubiera juzgado. Deseaba que pudiera odiar, y saber que era odio lo que senta en vez de un miedo disfrazado. Apart la vista de los ojos violetas de Michael. No haban cambiado en los veintisiete aos que llevaban de amistad; todava reflejaban un ferviente anhelo. Los ojos de Victoria tambin mostraban el deseo. Cndidos ojos azules que anhelaban sexo. Amor. Aceptacin. El segundo hombre le haba enviado a Victoria porque ella anhelaba. Igual que Michael. Porque deseaba. Como Gabriel era incapaz de desear. Pero por qu? T me enseaste a leer y a escribir dijo Gabriel, tratando de entender los motivos del segundo hombre. Y tambin los de Michael . Por qu? T me enseaste a robar; me pareci un intercambio adecuado. La mordacidad endureci la voz de Michael. Quin es el segundo hombre, Gabriel? Gabriel sostuvo impvidamente la mirada de Michael. T sabes quin es contest imperturbable. Michael haba sido quien encontr a Gabriel encadenado en un tico como un perro, en medio de su propia inmundicia, suplicando que lo dejaran morir. Pero Michael no lo haba dejado morir. Gabriel deseaba que lo hubiera hecho.

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Me dijiste que el segundo hombre fue el que te viol declar Michael. Dos hombres haban violado a Gabriel; l haba matado a uno, el segundo todava viva. Gabriel no apart la vista de la sospecha que brillaba en la mirada de Michael. Dije que haba un segundo hombre le corrigi con un tono de voz montono. Pero hace slo seis meses mencionaste que haba un segundo hombre. No pens que te interesaran los detalles. Lo siento, mon vieux replic Gabriel suavemente, aguijoneando a Michael a propsito. Pens que tus intereses estaban en otro lado. En las mujeres y no en los hombres, insinu. Michael no mordi el anzuelo. Lo que pens, Gabriel, fue que t eras la nica persona en mi vida a quien mi pasado no haba destruido. Michael parpade para alejar una sombra fugaz que oscureci sus ojos, mientras dejaba la taza de chocolate sobre la bandeja de plata. El dolor traspas a Gabriel. Era inevitable que Michael acabara por completar el rompecabezas. Y deseaba evitarlo. El choque de la porcelana contra el metal se superpuso a los fuertes latidos de su corazn. Lentamente, Michael levant la cabeza y clav en l aquella mirada de increble color violeta. Pero estaba equivocado, no es as, mon frre? Nadie puede acertadamente. escapar al pasado, Michael afirm Gabriel

Y esper, sabiendo que no haba nada que pudiera hacer para detener la sucesin de acontecimientos que se iban a producir. Michael se baj silenciosamente del escritorio, con una mirada intensa en sus profundos ojos violetas y las cicatrices de sus mejillas blancas a causa de la tensin. Avanz un paso... Por qu subast esa mujer su cuerpo en tu casa, Gabriel? Dos pasos...

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Por qu vende alguien su cuerpo, Michael? pregunt Gabriel con irona. Los latidos de su corazn se aceleraron. Se pregunt hasta dnde lo conducira Michael en su bsqueda de la verdad, y tambin hasta donde lo llevara el segundo hombre en aquel juego mortal. Y qu hara si Victoria trataba de seducirlo. Tres pasos... Jams habas permitido subastas, mon ami lo ret Michael. Cuatro pasos... Hoy ha sido la gran reinauguracin de mi establecimiento contest Gabriel con toda tranquilidad, seleccionando la verdad y las mentiras con idntico cuidado. Me pareci apropiado. Cinco pasos... Michael enarc una ceja con expresin irnica. Y crees que es apropiado que el propietario ofrezca ms que sus clientes, Gabriel? Seis pasos... A lo mejor me siento solo, Michael dijo suavemente. Tal vez quiera una mujer para m. Gabriel no saba si estaba mintiendo o no. Siete pasos... Y el segundo hombre, tambin se senta solo? pregunt Michael custicamente, implacable en su bsqueda de la verdad. Por eso hizo dos ofertas por tu mujer? Tu mujer. Aquellas palabras parecieron rebotar como un eco contra la pintura blanca satinada del techo. El pelo negro, masculino, pareci transformarse en el cabello oscuro femenino, mientras la voz de Victoria resonaba en sus odos: Me da miedo ser tocada por un hombre... Me da miedo que me guste ser tocada... Temo ser una puta no slo de hecho, sino tambin en lo ms profundo de mi ser. Pero, en un instante, todo volvi a ser igual. La imagen de Victoria se desvaneci dando paso a la de Michael, y la desnudez de aquella mujer que haba visto en su mente se convirti en la determinacin de un ngel con cicatrices. Gabriel sinti el calor del cuerpo de Michael, demasiado cerca. Se forz a no retroceder, de la misma forma que lo haba hecho antes,

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cuando Victoria se haba acercado a l con pasos vacilantes, su pelvis hacia delante, moviendo las caderas y balanceando sus pechos. Casi lo haba rozado. Y durante un instante aterrador, l casi se lo haba permitido. Victoria no conoca las consecuencias que podra tener si lo tocaba; Gabriel s. Michael tambin. Tal vez respondi Gabriel sin alterarse, pero con todos los msculos de su cuerpo en tensin. Si Michael no se detena... Ocho pasos... Gabriel se puso todava ms tenso, aferrando firmemente en su mano izquierda la empuadura del cuchillo y con el dedo corazn de la derecha curvndose para acariciar el gatillo de su revlver. Michael se detuvo. Su aliento con aroma, a chocolate acarici la mejilla de Gabriel. Dos ngeles de pie frente a frente, uno moreno, otro rubio. Uno instruido para complacer a las mujeres, el otro para complacer a los hombres. Por qu no lo mataste, Gabriel? Los ojos plateados se vieron reflejados en los violetas. Eran dos hombres atrapados en un pasado que ninguno de ellos haba elegido. S que estaba aqu. Estabas dispuesto a dispararle a la mujer; por qu no al segundo hombre? De modo que Michael haba visto la pistola de metal azul. Saba lo cerca que haba estado de la muerte? Saba lo cerca que estaba ahora de la muerte? T lo viste, Michael? pregunt Gabriel en tono montono. No, no lo vi, pero t estabas en la parte superior, Gabriel. Es imposible que no lo hayas visto. Gabriel concentr la atencin en el dulce aroma del chocolate y desvi la mirada de aquellos ojos violetas que parecan taladrarle, tratando de penetrar en su alma, mientras sus dedos se tensaban involuntariamente para protegerse. Tal vez yo no vea tan claramente como quisiera. Otra verdad. Gabriel no haba contado con que una cmplice entrara en su casa con el pretexto de subastar su cuerpo. No haba planeado encontrarse con una mujer que no lo juzgara. Para compensar todo lo que haba tenido que soportar.

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La mujer est viva? pregunt Michael con la mirada alerta. Cuando la dej hace unos minutos, s respondi Gabriel. Pero durante cunto tiempo? Es una prostituta? Gabriel reprimi un arrebato de ira. No. Victoria no era una prostituta. Las prostitutas no ofrecan todo, su vida, su dolor, su placer. Es virgen? S. El aroma del chocolate envolvi a Gabriel. Es virgen. Y cmo puedes saberlo, Gabriel? Las palabras parecan cortar el aire entre ellos. La tocaste? Dolor... Gabriel no quera sentir dolor. No quiero desear... Sabes perfectamente que no, Michael replic Gabriel deliberadamente, con una absoluta tranquilidad, y todos los sentidos atentos a la mujer que se encontraba en la habitacin contigua y al hombre que tena frente a l. Sabes con exactitud el tiempo que hace desde que no toco a nadie. En cualquier momento, Victoria abrira la puerta... Se pregunt, en lo ms profundo de su mente, si ella preferira tambin los ojos violetas en lugar de los grises. El aguijn de los celos provocados por aquel pensamiento le caus una enorme sorpresa. El segundo hombre se la haba enviado a Gabriel, no a Michael. l no quera que ella escogiera al ngel de cabello oscuro sino a l. Gabriel quera lo que Michael tena, una mujer que aceptara su pasado y las necesidades de un hombre que venda su cuerpo. Un msculo palpit en su mandbula. Sinti que el calor aumentaba y la presin era cada vez mayor. Si Michael no daba un paso atrs... El ngel moreno no retrocedi. Ella sabe que fuiste vendido por dos mil seiscientos sesenta y cuatro francos insisti. El equivalente de ciento cinco libras inglesas.

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Ella lo sabe afirm Gabriel con los msculos cada vez ms tensos, preparndose para actuar o reaccionar. Para matar o salir corriendo. Pero no haba ningn sitio hacia dnde huir. El segundo hombre te la envi. Gabriel no neg lo obvio. S. Por qu te quiere matar, Gabriel? pregunt Michael con provocacin. Gabriel saba lo que Michael estaba haciendo, haba utilizado ese mismo patrn con Victoria. Agresin. Seduccin. Se qued perfectamente quieto, respirando el aliento de Michael, enjaulado por el calor del cuerpo de Michael. Atrapado por la verdad. Me quiere matar admiti Gabriel tranquilamente, porque sabe que si no lo hace, yo lo matar a l. Era la verdad, aunque no completa. La mujer te toc, Gabriel? Contrajo todos los msculos, sabiendo hacia dnde se dirigan las preguntas de Michael, incapaz de detenerlas. No. Hace seis meses t me tocaste a m. Los recuerdos compartidos vibraron entre los dos. Piel cubierta de cicatrices. Labios fros. Sangre de color carmes. Qu haras, Gabriel, si yo te tocara a ti? sonde Michael lentamente. Se derrumbara. Gabriel se derrumbara si Michael lo tocaba. Y uno de ellos morira. Tal vez ambos. Michael nunca haba matado, pero eso no significaba que no fuese capaz de hacerlo. No entres en ese juego, mon frre advirti Gabriel con un tono de voz contenido.

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Pero es un juego, mon ami declar Michael, acaricindolo con las palabras. Llevas buscando al segundo hombre desde hace casi quince aos. Y en todo ese tiempo, no has podido encontrarlo. Por qu l habra de intentar darte caza ahora, temiendo por su vida? Quizs se haya cansado de huir. De la misma forma que Gabriel estaba cansado de hacerlo. El tiempo pareca palpitar, en su mejilla, en sus manos. Contaba los segundos hasta que la mujer apareciera en la puerta y escogiera a un ngel de cabello oscuro y no a uno de cabello rubio. Hasta que Michael tocara a Gabriel. Hasta que Gabriel matara a Michael. Y se derrumbara. No lo creo susurr Michael suavemente. Qu es lo que no crees, Michael? pregunt Gabriel, ligeramente mareado por el olor a chocolate. No creo que est cansado de huir. Michael saba demasiado. Se vea reflejado en sus ojos. Creo que nunca ha estado huyendo de ti, Gabriel. Entonces dime por qu crees que vino esta noche murmur Gabriel seductoramente, entrando en el juego. Siempre haba sido un juego: el primer hombre, el segundo hombre. Mi to destruy a todas las personas que yo quera dijo Michael con calma, pero con una mirada intensa en sus ojos violetas. A todas menos a Anne. Otra mujer. Otro pen. Yo mat a tu to, Michael. El primer hombre. Y Gabriel lo hara de nuevo. Una chispa de ira destell fugazmente en los ojos de color violeta. Michael todava no haba perdonado a Gabriel por matar a su to, para que l no se viera mancillado por un asesinato. Pronto recobr la compostura. Dijiste que mi to saba el nombre del segundo hombre que te viol. Tu to saba muchas cosas dijo Gabriel evasivamente. Mi to saba su nombre, Gabriel declar Michael con nfasis, porque l contrat a los dos hombres que te violaron.

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Gabriel luch por reprimir los recuerdos incesantes del dolor convertido en placer, un placer que destrua la voluntad misma de sobrevivir. Michael no poda saber la verdad. Cmo sabes eso, Michael? Lo s, Gabriel, porque me has odiado desde el momento en que te violaron. El aliento perfumado de chocolate de Michael volvi a acariciar la mejilla de Gabriel. Compensacin susurr Michael. Pareca un eco de la voz de Gabriel seis meses antes. Por qu?, haba preguntado Michael. Placer. Dolor. Queras matarme cuando apuntaste a mi sien con la pistola. Los ojos violetas de Michael estaban desprovistos tanto de placer como de dolor. Y ahora quieres matarme. Pero no a causa de la mujer que me eligi a m en vez de a ti. El rostro de Gabriel era una mscara imperturbable. No, Michael? pregunt con desinters, interpretando un papel. Incapaz de luchar. Incapaz de huir. Nunca estuviste celoso de m, mon frre afirm Michael con determinacin. Imposible detener la verdad. Siempre he estado celoso de ti, Michael. Gabriel haba envidiado a Michael cuando tena trece aos; haba envidiado su necesidad de amar. Y luego lo haba envidiado cuando se convirti en adulto por su coraje para amar. Michael no se inmut, leyendo la verdad en la mirada de Gabriel. El amor. El odio. No lo entend hace seis meses, Gabriel. Pero t y Anne me habis hecho comprender la verdad. T me amabas, y sufras a causa de ese amor. Y por l me protegas. Estoy seguro de que mi to sac un gran beneficio de tu nobleza y de mi ignorancia. Una breve irona colore la voz de Michael, y desapareci al instante. Y tambin estoy convencido de que habra sentido un gran placer en arreglar tu muerte en caso de que l mismo muriera. Por la simple razn de hacerme sufrir. Y te aseguro, Gabriel, que si t murieras yo sufrira mucho.

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As que crees que tu to dej instrucciones para que el segundo hombre me matara en caso de que l mismo fuera asesinado? La voz de Gabriel sali lenta y grave. Y todo para causarte dolor? Eso fue exactamente lo que hizo, Gabriel contest Michael imperturbable. Entonces, en caso de que tengas razn, Michael, si yo estuviera en tu lugar no dejara a Anne desprotegida. Su muerte te causara un sufrimiento mucho ms profundo que la ma. Ante sus ojos surgi una imagen del conde, con las piernas torcidas y los ojos de color violeta desvado con un brillo malvolo de odio. Y ten por seguro de que tu to era muy consciente de ese hecho. La duda que brillaba en la mirada de Michael desapareci. Anne no est sola. Tengo hombres que la custodian, adems de los que t enviaste. Los hombres de Gabriel eran profesionales: prostitutos, ladrones y asesinos profesionales. Deberan haber disimulado mejor su presencia. Los vigilantes pueden ser sobornados dijo Gabriel. Lo mismo que los porteros. No permitirs que le suceda a Anne nada malo. Michael habl con conviccin, seguro. Tres horas antes tambin Gabriel se haba sentido seguro de s mismo. Pero eso haba sido tres horas antes. Haba pensado que el segundo hombre matara al ngel de cabello oscuro, pero no lo haba hecho. En lugar de eso, haba enviado una mujer al ngel de cabello rubio. Una actriz protagonista desprovista de armas, conocimiento o malicia. Y Gabriel no saba por qu. Tal vez no sea capaz de detenerlo reconoci Gabriel con sinceridad. Y la mujer podra hacerlo? pregunt Michael con actitud alerta. No lo s. Qu hars con ella? Qu hara Gabriel con una mujer que lo deseaba, una mujer que lo aceptaba? Una mujer a la cual l deseaba? Todava no lo s.
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Piensas acostarte con ella? Cmo quiere que la posean, mademoiselle? Quiero que lo hagan con respeto... porque soy una mujer. Las palpitaciones se extendieron por los brazos de Gabriel hasta llegar a su pecho, su ingle, sus testculos. La vas a matar, Gabriel? insisti Michael deliberadamente. Un tronco se derrumb en la chimenea, como la realidad convertida en ceniza. Michael haba sido quemado por el fuego, pero aun as no haba aprendido... Las pulsaciones se acentuaron hasta que Gabriel no supo distinguir dnde se detenan o dnde haban comenzado. Con un muchacho de trece aos o con una mujer de treinta y cuatro? Qu preferiras que hiciera, Michael? pregunt Gabriel con voz tensa. Qu la posea o que la mate? Las pupilas de Michael se dilataron hasta que lo nico que Gabriel pudo ver dentro de sus ojos fue un aro violeta que circundaba un halo de cabello plateado. Hace seis meses queras ayudarme. Intent hacerlo lo mejor que pude. Otra mentira encerrada dentro de una verdad. Gabriel haba debido matar al primer hombre de una vez por todas, en lugar de seguirle el juego. Djame que me lleve a la mujer. Seis meses antes Gabriel haba ofrecido llevarse a la mujer de Michael. Para salvarla del primer hombre. La historia se repeta. No puedo hacer eso, mon vieux. No haba pesadumbre en la voz de Gabriel, como no la haba habido en la voz de Michael cuando haba rechazado la oferta de su amigo haca seis meses. Me la enviaron a m, no a ti. Una mujer para el ngel intocable. Ya conoces este juego, Gabriel. Pero no haba participado en l antes de... Crees que tu to dispuso que me enviaran a una mujer para empujarme hacia mi propia muerte? indag Gabriel. Era posible.

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El primer hombre podra haber arreglado el despido de Victoria de su anterior empleo. Haba matado a todas las personas a quienes Michael haba amado. Destruir una vida ms no tendra ninguna importancia para un hombre muerto. Creo que eres mucho ms vulnerable de lo que piensas. Una chispa violeta hizo resplandecer los ojos de Michael. Y mi to lo saba. Gabriel no lo dud ni un segundo. El sexo te causaba placer a ti, Michael, no a m confes en tono montono. Mientes, Gabriel. El cuerpo de Gabriel se contrajo. Haca mucho tiempo que nadie lo llamaba mentiroso a la cara. No es aconsejable que llames a un hombre mentiroso cuando lleva consigo una pistola y un cuchillo anunci lentamente Gabriel, que sabe utilizar a la perfeccin. En los ojos de Michael no se reflej temor alguno. Entonces dime que no deseas, Gabriel. No deseo esto, Michael. La verdad vibr en la voz de Gabriel. Dime que no recuerdas cmo es probar una mujer, tocar su cuerpo continu Michael imperturbable, sin miedo, aunque debera sentirlo . Dime que no quieres perderte dentro del placer de una mujer. El sonido distante de las campanadas del Big Ben atraves la madera y el cristal. Gabriel record... a los hombres que haba posedo por dinero, y a las mujeres que haba posedo para compensar. Dime que no deseas una mujer, Gabriel. El dolor de Gabriel se reflej en los ojos de Michael. Dmelo y convnceme de que es verdad. Gabriel no lo poda negar. Pero tampoco poda admitirlo. No quiero desear... Vete a casa, Michael orden Gabriel. Vete antes de que los recuerdos placenteros superen los recuerdos dolorosos. Vete a casa, junto a Anne. Anne con el cabello castao claro y los ojos de color azul plido, que le haba deseado que encontrara una mujer, para compensar todo lo que haba soportado.
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Por qu? lo ret Michael. Estaba dispuesto a quedarse, dispuesto a morir. Todo por el amor hacia un hombre que en dos ocasiones le haba apuntado a la cabeza con una pistola. No haba necesidad de que Gabriel mintiera. Mientras te mantengas lejos, mon vieux, yo sobrevivir. Y tambin Michael lo hara. Ninguno de los dos parpade, respir, se movi. El calor del cuerpo de Michael y el olor a chocolate de su aliento se extendieron sobre Gabriel. Si no retroceda... Gabriel balance la empuadura del cuchillo en la mano izquierda, con el marfil calentndose al contacto con su piel, ajustndose a sus dedos. Entre un latido y otro, Michael dio un paso atrs. Gabriel respir profundamente, inhalando el aroma a t recin preparado y el humo de la lea en lugar del olor a chocolate. Por eso no me enviaste una invitacin? pregunt Michael lacnicamente. Es posible. Quizs Gabriel no haba sido capaz de enviarle una invitacin, pidindole que asistiera a la inauguracin de la Casa de Gabriel, porque saba cules seran las consecuencias de sus actos. O tal vez saba que Michael desconfiara todava ms si no reciba una invitacin que si la reciba. Al no invitarlo, haba asegurado mejor el papel de Michael en aquella obra de teatro de la cual nada saba. Has inmovilizado a la mujer? Victoria haba deseado a Gabriel, pero no confiaba en l. Haba pensado que la iba a matar. Y quizs debera haberlo hecho. No, no la he inmovilizado. Estara acaso, en ese momento, buscando en su alcoba un arma para protegerse? Gabriel haba retirado las ms evidentes, pero cualquier objeto se poda transformar en arma. Un cepillo de dientes. Una urna. Una corbata. Record el bastn que guardaba en su armario. Con un giro, el pomo de plata se converta en la empuadura de una espada corta.
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Michael posea otro igual pero con la empuadura de oro. Ambos haban sido diseados expresamente por el mismo hombre con el nico propsito de matar. De una forma falsa y corts, preguntndose qu sucedera si Michael aceptaba, Gabriel lo invit: Te gustara conocerla? Michael adivin las intenciones de su amigo. Y acept, como siempre haba aceptado a Gabriel. Su pasado. Sus preferencias... Al muchacho de trece aos que haba sido, y al hombre de cuarenta y cuatro aos en que se haba convertido. No te dejar morir, Gabriel declar Michael con sencillez. Recurdalo siempre. A pesar de que Gabriel haba puesto deliberadamente en peligro la vida de Michael. Antes de que su amigo pudiera responder, con una media verdad o una media mentira, Michael se dio la vuelta, detenindose ante el escritorio. Dobl el codo derecho, al tiempo que su levita negra se estiraba a lo ancho de los hombros. Podra estar sacando un arma. Gabriel se forz a no levantar la pistola para disparar antes que l, sabiendo que tena ventaja. Michael era lo nico bueno que Gabriel haba posedo jams. Un sobre blanco surc el aire y aterriz junto a la bandeja de plata sobre la tapa de mrmol negro del escritorio. Es una invitacin, Gabriel. Michael no se dio la vuelta. Saba el peligro que se cerna sobre l. Anne y yo nos vamos a casar. Michael. Anne. A casar. Durante un segundo, Gabriel no pudo respirar. Y qu nombre le piensas dar, Michael? arremeti. Le llamarn madame des Anges o lady Anne Sturges Bourne? Ser la esposa de un prostituto o la condesa de Granville? Demasiado tarde, ya no poda retractarse de aquellas ofensivas palabras. Michael no haba reclamado el ttulo nobiliario que le corresponda por ley tras la muerte de su to. No se mereca el afn de venganza de Gabriel.
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Con aquella actitud, logr que Michael saliera de su estudio, de su casa, de su vida. El aroma y el sabor del chocolate permanecieron en su nariz y en su lengua. Michael sobrevivira sin Gabriel, pero poda Gabriel sobrevivir sin Michael? Su mirada se detuvo en el andrajoso bolso de lana que reposaba sobre la silla de cuero azul plido. Ni siquiera un granuja de la calle se tomara el trabajo de robrselo. No contendra nada de valor, ni siquiera en St. Giles Street, en donde los harapos ms ajados se descosan para sacar hilos que pudieran ser vendidos. Haba deseo en Victoria, pero tambin orgullo. Se habra necesitado cuidado y paciencia para conducirla al extremo en el que fuese capaz de vender su virginidad. Su despido podra haber sido planeado por el primer hombre. O quizs por el segundo. Cuando ella haba rechazado la posibilidad de que un extrao hubiera planificado la subasta de su himen, su protesta se haba quedado dentro de su garganta. Las cartas determinaran si Victoria haba mentido o si haba dicho la verdad. Y permitiran a Gabriel saber a qu atenerse cuando abriera la puerta de su alcoba. Se encontrara ante una actriz, una asesina, una mujer que amara a un hombre que venda su cuerpo o alguien que matara para escapar de la pobreza? Le permitiran saber si ella vivira o morira.

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ictoria no saba qu estaba buscando, pero necesitaba encontrar algo que le ayudara a escapar, un arma para protegerse.

Una llave que le permitiera abrir la puerta de la alcoba. Gabriel no la dejara sola mucho ms tiempo. Cada respiracin, cada latido de su corazn determinaban los minutos que pasaban, y le recordaban que, en cualquier momento, l vendra a buscarla. Y no haba nada que ella pudiera hacer. Victoria abri de un tirn el cajn inferior de la cmoda de teca. El pelo de su nuca se eriz al darse cuenta de repente. La conozco, Victoria Childers. Se qued paralizada. Quiere aquello que toda mujer desea secretamente. Las cartas. l las haba ledo. Quiere ser besada y acariciada. Victoria se dio la vuelta apresuradamente, cayendo de rodillas sobre el suelo de madera pulida. Extendi las palmas de las manos hacia el suelo para evitar caerse; el pelo se balance de un lado a otro como un pndulo oscuro. Gabriel estaba de pie en el umbral, con los ojos plateados brillando y su cabello como un halo de plata. Entre sus manos pudo ver el rastro de un destello plateado. No lo haba odo abrir la puerta. Pero por qu tendra que haberlo hecho?, se pregunt en la parte de su cerebro que todava era capaz de razonar. Victoria no lo haba odo a pesar de que se encontraba justo detrs de l. El hombre ni hizo ademn de ocultar la pistola de gran calibre, de metal plateado brillante en lugar de negro azulado opaco, ni el cuchillo de aspecto letal que empuaba. No tenan precisamente un tamao o una forma para poder ser ocultados dentro del cuerpo de una mujer... o de un hombre. Victoria mir fijamente el cuchillo. La punta era irregular, como los dientes de una sierra, y la hoja era larga y ancha. Nunca haba visto nada semejante.
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Su mirada se apart del cuchillo y se concentr en Gabriel. Ansa que sus pechos sean acariciados y lamidos por un hombre cit con ojos brillantes, mucho ms peligrosos que la hoja de un cuchillo. El eterno deseo de una mujer. Las palabras, seductoras por escrito, pronunciadas en voz alta con aquella cadencia sedosa y acariciante se convirtieron en una fantasa hablada. Yo aliviara su cuerpo insaciable prosigui. Yo satisfara su deseo. A Victoria le dio un vuelco el corazn. El hombre de ojos y cabello plateados pareca que nunca en su vida hubiera ansiado o deseado. Cul era el verdadero Gabriel? El hombre que le haba preguntado si dejara que la abrazase con su cuerpo resbaladizo de sudor, o el hombre que blanda sin esfuerzo el mortfero cuchillo? Pronto su sufrimiento cesar y usted conocer el placer que ofrecen los brazos de un hombre sigui citando Gabriel. Conocer el placer que ofrecen mis brazos, Victoria Childers. Yo la cuidar, la reconfortar, la rescatar del peso de su pobreza... Lo nico que tiene que hacer, mi muy querida institutriz, es regalarme su virginidad, y ya no sufrir nunca ms. Complet mentalmente la frase inconclusa: ...Yo la cuidar, la reconfortar, la rescatar de la carga de su pobreza, un mal que estoy seguro entender como algo necesario cuando yo haya satisfecho plenamente sus deseos. Lo nico que tiene que hacer, mi muy querida institutriz, es regalarme su virginidad, y ya no sufrir nunca ms. Posee una memoria excelente, seor dijo Victoria en tono uniforme, preguntndose cundo la abandonara su aparente serenidad. No era posible que un hombre que se mova tan lentamente recorriera el espacio que los separaba con tanta rapidez. As es, Victoria Childers. Gabriel la miraba de frente. Su rostro estaba plido y tena una enigmtica expresin. Mostrndole el cuchillo y la pistola, pregunt suavemente: Buscaba esto? Pareca tranquilo, pero no lo estaba. Victoria poda sentir la energa que irradiaba.
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No le gustaba que revolvieran en sus cajones; ella no lo poda culpar. Tampoco le gustaba que ella intentara escapar de l, pero de eso s lo culpaba. La matara ahora o la dejara vivir? Fuese cual fuese el resultado, ella no pensaba rogarle. No lo s respondi con sinceridad. El hombre se acerc al cajn abierto, bajo la mirada recelosa de ella. Sin saber qu esperar. Sin saber qu podra suceder. Gabriel dej caer la pistola y el cuchillo. Instintivamente, Victoria sigui con la mirada los movimientos de Gabriel. Las dos armas cayeron dentro del cajn inferior de la cmoda, sobre un montn de camisas almidonadas muy bien dobladas. La culata de madera oscura de la pistola y la empuadura de marfil del cuchillo se hundieron ms profundamente entre las blancas camisas que el can y la hoja plateada. No tena que registrar mi alcoba, mademoiselle dijo con aquel tono de voz engaosamente suave. Hay armas en el cuarto de bao. Victoria no contest. Un cepillo de dientes, por ejemplo, puede atravesar la garganta si se hunde con fuerza suficiente. S, Victoria haba visto todo tipo de muertes en los ltimos seis meses. Levant la cabeza y sostuvo con decisin su mirada plateada; el fuego crepitante chisporrote en sus odos. No parece ser un arma muy efectiva. Entonces le recomendara usar la pistola. La seda susurr, las botas de cuero crujieron. Durante un momento Gabriel se inclin sobre Victoria y, de inmediato, se puso en cuclillas, con las manos apoyadas ligeramente sobre los muslos. Acierta con precisin a pocos metros de distancia. Un cuchillo sin duda es ms afilado que un cepillo de dientes, pero tambin requiere cierta fuerza. Adems entraa algo ms de riesgo que un revlver, sobre todo para una mujer. Es preciso acercarse mucho a la vctima para poderlo usar; si el hombre o la mujer a quien quiere matar es ms fuerte, podra quitarle el arma y usarla contra usted. A menos, desde luego, que sepa arrojar un cuchillo, cosa que dudo. Pero dejo a su eleccin la posibilidad de escoger el arma. Victoria abri desmesuradamente los ojos. Me est pidiendo que lo mate, seor?
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S. Aferrando el revlver, le dio la vuelta e hizo ademn de entregrselo por la culata. Tmelo, mademoiselle. Aquellas palabras resonaron por encima del fuego crepitante. Ella haba rebuscado entre la ropa interior: elegantes medias de seda, pauelos de seda bordados, calzoncillos de lana fina muy suave. Aquello no poda estar sucediendo. Un hombre que usaba medias de seda, pauelos bordados y calzoncillos de lana fina no le peda a una mujer que lo matara. Confundida, Victoria agarr la pistola que le ofreca; la dura culata de madera estaba tibia por el contacto de la mano de l. En la mirada plateada no se vea reflejada emocin alguna. Victoria se humedeci los labios speros y agrietados. Si le disparo, el hombre que est fuera me detendr. Los labios de Gabriel parecan tan suaves como un ptalo de rosa. Es muy probable. Dej resbalar la pistola de sus dedos, provocando un impacto amortiguado al contacto con las camisas almidonadas. Entonces tendr que perdonarme si no acepto hacer lo que me pide. l se inclin, aferrando... Victoria no poda dejar de mirarle. Lentamente, el hombre levant el cuchillo frente a ella. En aquella hoja, diseada con el nico propsito de matar, se reflej un metlico destello de luz. Poda asesinar produciendo el mximo de dolor posible. l saba cmo usar ese cuchillo, pens Victoria, conteniendo la respiracin. Para causar dolor. Para matar. Con habilidad, sostuvo la empuadura de marfil en la palma de la mano. Pero sucede, mademoiselle, que no le estoy pidiendo que elija. Baj sus prpados de espesas y oscuras pestaas, y volvi a alzarlos lentamente. Sus ojos de color gris plateado brillaban sin obstculos. Si usted no me mata, entonces yo la matar a usted. Victoria mir la pistola medio oculta entre el montn de camisas almidonadas, y luego el cuchillo que l blanda sin esfuerzo en su mano izquierda.

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El deseo de vivir enfrentado al deseo de sobrevivir. Respirando profundamente, Victoria sostuvo su mirada. En tal caso, preferira que usted me matara con la pistola, seor. Creo que sera menos doloroso que el cuchillo. A menos, desde luego, que su intencin sea causar dolor. Esto no es un juego. El corazn de Victoria se detuvo, y enseguida se aceler para compensar el latido perdido. Sin duda no es uno con el que yo est familiarizada. Usted no cree que yo la vaya a matar afirm Gabriel impasible. Al contrario, seor. El corazn de Victoria se aceler de nuevo peligrosamente. Estaba segura de que morira de un infarto. Usted ha sido lo bastante generoso para aconsejarme sobre qu arma sera ms efectiva en manos de una mujer. Ahora, simplemente, le digo qu arma preferira que fuese utilizada para matarme a m. Tiene miedo a morir, mademoiselle? S. He vivido con la idea de la muerte durante los ltimos seis meses reconoci Victoria con una calma que estaba lejos de sentir. Estoy cansada de sentir miedo. Pero est asustada. El temor es una respuesta natural ante lo desconocido. Los dientes serrados de cuchillo brillaban con ansiedad. Nunca me haba enfrentado a la muerte. La pequea muerte. La muerte definitiva. El deseo tambin es natural, mademoiselle. Y, sin embargo, tambin le teme. La ira se sobrepuso al miedo de Victoria. No me convertir en vctima de la lujuria de un hombre. Ni suplicar. No. Apret firmemente los labios. No lo har. Un hombre puede hacer rogar a una mujer, mademoiselle. De placer. La sangre fluy candente a las mejillas de Victoria. A algunas mujeres, quizs. Levant desafiante la barbilla. Yo no soy as.
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Todos somos as.

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Los hombres no suplican por su placer sexual replic Victoria con sorna. Su padre le haba enseado que las mujeres eran dbiles, los hombres no. Las mujeres pagaban las consecuencias de sus deseos, los hombres no. Yo he suplicado por el placer sexual, mademoiselle. Victoria dio un respingo. La oscuridad brillaba en los ojos de Gabriel. Ella record cmo l haba evitado el contacto de su mano cuando la haba estirado para tomar la servilleta de seda. Si yo no hubiera pujado por usted, mademoiselle, habra sufrido una muerte mucho peor que la causada por el sublimado corrosivo. Victoria trat de resistirse a la verdad. El hombre que, segn usted, me envi a la Casa de... a su casa... Gabriel aguard en silencio a que Victoria estableciera la conexin, fue l quien lo hizo suplicar? S contest l sin rodeos, esperando que Victoria lo condenara. Quiz seis meses antes lo habra hecho. Y usted cree que ese hombre hara... cosas... para hacerme suplicar. Si usted sale de esta casa, s. Porqu? Por qu habra de querer hacerle dao un hombre al que ni siquiera conoca y del que no tena la ms mnima referencia hasta aquella noche? Los hombres matan por muchas razones. Algunos lo hacen por dinero, otros por deporte. Y hay otros, mademoiselle, que matan, simplemente, porque pueden hacerlo. Victoria se puso mortalmente plida. En los ltimos seis meses haba visto a hombres respetables maltratar fsicamente a mendigos, a damas elegantes insultar a prostitutas callejeras y a nios mofarse de otros nios porque no tenan zapatos o ropas elegantes. Simplemente porque podan hacerlo. Usted ha dicho que l me matara, seor, no que me violara para su propio placer replic ella.
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A usted no lo mat.

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Lo que l hace no tiene que ver con el placer o el deleite. Ninguna de aquellas dos emociones tenan cabida en los ojos de Gabriel. Qu le haba hecho aquel hombre?. Al final, la matara. No formaba parte de su plan. Violacin. Muerte. Laissez le jeu commencer. Que empiece el juego. Cundo terminara? Victoria trat de imitar la fra lgica de Gabriel. Entonces mi muerte forma parte de ese plan. S. Porque soy prescindible afirm, repitiendo las palabras que antes le haba odo a Gabriel. La hoja de plata dentada brill en seal de asentimiento. S. Llamas amarillas, anaranjadas y azules crepitaron en la chimenea. Victoria no saba que los troncos ardientes pudieran desprender tanto fro. Entonces ha decidido matarme usted para ahorrarme esa... muerte? Terminara agradecindomelo. La ira surgi en lo ms profundo de Victoria. El hombre que escribi esas cartas dijo que despus de regalarle mi virginidad entendera el mal necesario de perder todo por lo que he trabajado. Ahora usted asegura que le agradecer que me mate. Me disculpar, seor, si no me muestro de acuerdo con ninguno de los dos. El hombre que escribi las cartas no le concede ninguna opcin. Yo s se la ofrezco. Y qu puedo elegir? La histeria se apoder de su voz. La forma en que me matar? Le doy la opcin de vida, mademoiselle. Primero muerte, ahora... Y qu debo hacer para obtener esa vida que usted me ofrece? Ser mi invitada. Disculpe?
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Victoria se pregunt incongruentemente cuntas veces haba pedido que la disculpara. Cuatro? Cinco? Ms? Qudese aqu, en mis habitaciones, hasta que est segura. Seguridad... No haba seguridad en sus ojos. Su alcoba. Su casa. Tengo hombres que la protegern. Antes dijo que no poda garantizar mi seguridad objet Victoria. Y no puedo hacerlo. La cama de bronce resplandeca. En sus ojos no haba ningn ofrecimiento para compartirla. Pens en las calles que la esperaban y, a pesar de todo, las prefiri. No puedo quedarme en sus habitaciones privadas declar con firmeza, sonando como la institutriz solterona de treinta y cuatro aos que haba sido. Usted vino aqu dispuesta a algo ms que dormir en mi cama, mademoiselle. El recuerdo del rechazo cuando ella haba querido tocarlo se hizo intenso, casi doloroso. Pero usted no me desea... de esa manera. Cerr la boca de golpe. Por qu haba dicho eso? Gabriel haba dicho que si la posea, ella morira. Cuando esto termine, le pagar dos mil libras ofreci Gabriel. Con dos mil libras, Victoria podra vivir el resto de su vida confortablemente. Sin temor al hambre, al fro. O a un hombre que aguardaba para arrebatarle su virginidad... No deseo dinero que no pueda ganar. Victoria se estremeci. Sus aires sorprendieron incluso a ella misma. de superioridad moral la

Le buscar un empleo, entonces dijo tranquilamente el hombre de ojos plateados. Como institutriz? pregunt ella, aunque no le entusiasmaba demasiado reanudar su antigua profesin. S. No creo que los hombres respetables quieran contratar a una institutriz que ha estado en la Casa de Gabriel. Mademoiselle, mis clientes preferiran mil veces contratar a una institutriz que ha sido mi husped que arriesgarse a que sus inclinaciones sexuales salgan a la luz pblica.

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Victoria no tena por qu sorprenderse. Entonces, por qu lo hizo? Eso es chantaje admiti vacilante. se es el precio del pecado contest l implacable. Usted me est ofreciendo su proteccin dijo ella lentamente, tratando de entender, de razonar, de no ceder al pnico. Efectivamente. Sinti un gran alivio. Y se despreci por ello. No quera depender de un hombre para su sustento o alojamiento. Ni para su satisfaccin sexual. Durante cunto tiempo? pregunt Victoria de modo cortante. Todo el que sea preciso. Todo el que necesitase para dar caza a un hombre, fue lo que quiso decir. Y matarlo. Cmo sabe que no soy cmplice de ese hombre? El horror invadi a Victoria. No deba haber dicho eso. Pero lo hizo. Cmo sabe usted que yo no le he hecho esta oferta para poderla matar cuando sus gritos perturben menos a mi clientela? pregunt l razonablemente. Ella lo mir fijamente, alejando su mirada del cuchillo que l sostena en la mano. Hara eso? pregunt sin apartar la vista. ste es un local nocturno, mademoiselle contest con naturalidad . Si alguien la oyera gritar, pensara que es producto del xtasis de la pasin. Los hombres en la calle a veces gruan cuando copulaban, como cerdos escarbando en busca de alimento; las prostitutas callejeras los soportaban en silencio. Los hombres... y las mujeres... gritan con frecuencia en su establecimiento, seor? se atrevi a preguntar. Las paredes estn diseadas para garantizar la privacidad respondi Gabriel cortsmente, malinterpretndola deliberadamente . No los oir. Los hombres y las mujeres que... se aparean... en las calles... no gritan en el clmax de la pasin confes Victoria torpemente. Vio su pasado reflejado en su mirada: el hambre.
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El fro. El sexo. La voluntad de sobrevivir. A cualquier precio. Qu hara que un hombre como l suplicara?

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Los hombres y las mujeres en la calle se aparean como viven, mademoiselle dijo Gabriel con indiferencia. Roban unos instantes de placer aqu, un bolso all. Y en el medio, una vida. El forro del vestido de Victoria estaba desgastado, y lo dolan las rodillas. Sus palmas estaban hmedas. Las frot sobre sus muslos para secarlas. Sinti la lana spera, abrasiva. No puedo decirle el nombre de la prostitutadijo. Victoria ya no poda referirse a Dolly como una amiga, pero no quera ser responsable de la muerte de otra mujer. Tambin ella haba sido una vctima de las circunstancias. Ya le he dicho que si todava no est muerta, pronto lo estar. La hoja del cuchillo brillaba en su mano de dedos largos y elegantes. Su nombre no sirve de nada. Victoria desvi la mirada. Los ojos plateados del hombre esperaban que ella volviera a mirarle. No le estaba pidiendo ayuda. Entonces, por qu se senta ella obligada a ofrecrsela? El hombre que escribi las cartas... Victoria se humedeci el labio superior. Not spera la lengua. No creo que l sepa quin es el hombre que... abus de usted. Por qu est tan segura de eso, mademoiselle? Victoria no se dej engaar por el tono corts de Gabriel. Lo s porque no creo que le conozca, seor. Muchos hombres me conocen, mademoiselle replic Gabriel cnicamente. Si conociera su casa, seor respondi Victoria, no acosara a la institutriz de sus hijos. Aquellas ltimas palabras resonaron en sus odos. Los ojos plateados la miraron con expresin dura, intransigente. O bien es usted una estpida, mademoiselle, o una mentirosa.
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Victoria lo mir iracunda. No le puedo ayudar, seor. Si le deca el nombre de quien haba escrito las cartas, Gabriel ira tras l hasta encontrarlo. Ella no quera que supiera quin era su padre, ni que descubriera su pasado. No le puedo ayudar repiti. Pero yo s puedo ayudarla a usted, mademoiselle dijo l con voz sedosa. Dndole de comer, proporcionndole alojamiento y un empleo. Tena que tomar una decisin. Vida. Muerte. Pero a qu precio? Las lgrimas afloraron a sus ojos. Trat de convencerse de que eran producto del agotamiento. Pero supo que no era verdad. Por qu quiere ayudarme sabiendo que yo no puedo ayudarle a usted? pregunt fatigosamente. El se puso de pie, con un sbito crujido de sus botas de cuero. Los ojos de Victoria quedaron a la altura de su ingle. No haba duda de su sexo, que resaltaba a travs de los ceidos pantalones de seda negra. La tiene usted tan grande, seor? Mide ms de veinte centmetros. Victoria ech la cabeza hacia atrs. Los ojos plateados de Gabriel brillaron. Quizs, mademoiselle, porque tambin yo una vez dije que no suplicara, ahora quiera ahorrarle eso. Haba demasiado dolor en sus ojos. Demasiada muerte. Se habra redo alguna vez aquel hombre que haba nacido en los bajos fondos de Calais? Alguna vez le ha suplicado a una mujer por su placer sexual? le pregunt impulsivamente. El calor que invada la alcoba pareci cristalizarse.

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Soy Gabriel, mademoiselle. Fui prostituto de hombres, no de mujeres. Para comer afirm Victoria firmemente. Para enriquecerme replic Gabriel con voz queda. Cmo cree que pude construir esta casa? El padre de Victoria le haba enseado que el pecado era repugnante. Ella haba experimentado aquella repugnancia. Pero no haba nada horrible ni repugnante en Gabriel ni en su casa. Victoria se dio cuenta de que en ese momento corra mucho ms peligro que cuando l la haba encontrado revolviendo en sus cajones. Gabriel perdonara a una intrusa, pero no a una mujer que indagaba en su pasado. La poda matar con un cuchillo, una pistola, un cepillo de dientes... Nadie lamentara la muerte de Victoria Childers, una solterona virgen. Quin lamentara la muerte de Gabriel? No ha contestado usted a mi pregunta, seor. La voz de Victoria sonaba como si procediera de algn lugar lejano. Si usted no contesta a mis preguntas, no puede pretender que yo responda a las suyas. Por un instante, pens que Gabriel no contestara, y luego... No, mademoiselle, nunca he rogado a una mujer por placer. Y alguna vez una mujer le ha pedido a usted ese placer? insisti con el corazn latiendo aceleradamente. El sexo como atraccin seductora. S. Y disfrut? S. Y usted... grit... de xtasis? pregunt Victoria, incapaz de detener aquel interrogatorio. Queriendo saber ms... Sobre sexo. Sobre un hombre llamado Gabriel y una mujer llamada Victoria. Quera saber por qu haba sido ella la elegida para ser enviada a su casa, y no otra mujer. Transcurrieron varios segundos eternos, los latidos del corazn parecan ir acompasados con el tiempo que transcurra lentamente.

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Finalmente...

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Victoria se esforz por or los sonidos que poda apreciar en la lejana: los hombres y las mujeres en el piso inferior, un carruaje que pasaba por la calle... No, mademoiselle, no grit de xtasis. Pero haba dado placer. Placer para compensar el que l no haba recibido. Ambos guardaron silencio unos instantes, escuchando el crepitar del fuego, los latidos del corazn y la verdad agazapada entre las sombras. Y esas mujeres que suplicaron por su propio placer lo hicieron antes o despus de que usted llegara al xtasis? Antes. Victoria estaba hipnotizada por la crudeza en los ojos de Gabriel, que haban adquirido un tono gris opaco. La verdad se fue abriendo paso lentamente en su mente. Era demasiado tarde para detener las preguntas, pero deseaba poder hacerlo. Haba pedido la verdad; ahora la tena delante. Hace catorce aos, ocho meses, dos semanas y seis das que supliqu liberacin a travs del placer, mademoiselle. La persona que se ocultaba tras aquella mscara perfecta de mrmol pareci iluminarse. Era un hombre que deseaba tocar, ser tocado, abrazar y ser abrazado. Pero fue un instante fugaz; de inmediato volvi a encerrarse tras su muro de belleza de alabastro. Desde entonces no he tocado a ninguna mujer.

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or qu?

La voz de Gabriel reson hueca en el saln vaco. Las velas parpadeantes combatan la oscuridad. Haba llegado el momento de la verdad. Los dos porteros estaban de pie, firmes, con expresin atenta. Las luces y las sombras jugueteaban en sus rostros; el cabello rubio dorado adquira la tonalidad del trigo, el castao se converta en fuego y bronce. Ninguno de los hombres sostuvo la mirada de Gabriel. Ninguno de ellos mostraba temor o remordimiento. Durante un largo segundo, Gabriel pens que no iban a contestar. Pero de pronto... C'est... fueron sus ojos, monsieur. Gabriel gir la cabeza para mirar a Stephen; un fuego rojo ilumin su cabello castao, teido. Les dije que necesitaba un protector, haba dicho Victoria Childers. Habis incumplido mis rdenes por un par de beaux yeux? pregunt mordazmente. Non, monsieur. No parpadearon los ojos ambarinos al mirar a los plateados de Gabriel. Desobedec sus reglas porque record lo que es sentir hambre y no tener nada que vender excepto el propio cuerpo. Tu memoria no era tan aguda hace seis meses, Stephen. Stephen llevaba cinco aos trabajando para Gabriel. Ni una sola vez haba permitido que una prostituta callejera o una buscona cruzaran el umbral del establecimiento. Hasta esa noche. Pero Victoria no era ni una prostituta ni una buscona, sino un simple pen. Enviada por el segundo hombre. El portero de ojos color azul celeste clav su mirada en Gabriel. Si no la hubiramos dejado entrar, seor, no habra sobrevivido a la noche.

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John era un simple muchacho de Lancashire que haba ido a Londres para hacer fortuna. Uno de tantos que anualmente llegaban a la ciudad. Su belleza haba sido la nica cualidad que lo haba diferenciado de los dems muchachos que buscaban empleo. John haba sido criado como campesino, para dedicarse a un trabajo sencillo y honesto. La prostitucin iba en contra de todos sus principios. Pero se haba doblegado ante ella. Y la haba convertido en su profesin durante cinco aos. Eso casi lo haba matado. Gabriel lo haba sacado de la calle, lo haba alimentado, vestido, le haba dado un empleo y educacin. Llevaba diez aos a su servicio. Seis meses antes Gabriel le haba ordenado que protegiera a Michael y a su mujer. Sinti acercarse el amanecer. Ya conoces el precio de la deslealtad, John. No haba arrepentimiento disconformidad. en los ojos de su empleado, ni

Tanto John como Stephen saban cul iba a ser el precio de su proceder. Y sin embargo haban actuado. Por qu? Una sonrisa pasajera resplandeci en los ojos azul celeste de John, pero se extingui con la llama de una de las velas. Me pareci esplndida, no cree, seor? Desde cierto punto de vista... S respondi Gabriel. Bastante esplndida. Los aristcratas y los polticos se haban horrorizado al comprobar que una prostituta se valoraba tanto como sus esposas, sus hijas y sus hermanas. Stephen y yo recogeremos nuestras cosas y nos iremos antes de que se levanten los sirvientes anunci John con naturalidad. Gabriel no poda permitirse el lujo de conservar a los dos hombres, y mucho menos ahora que el segundo hombre haba regresado. John, ms que cualquier otro empleado suyo, lo comprenda. Ms que nunca, Gabriel necesitaba hombres en quienes pudiera confiar.
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Al dejar entrar a la mujer en su casa una mujer que fcilmente podra haber resultado ser una asesina, haban demostrado que no poda confiar en ellos. Nunca ms podra hacerlo. Pero aquella conviccin no facilit su penosa tarea. Gastn os dar dos meses de salario como indemnizacin dijo con tono neutro. Stephen desvi su mirada ambarina de la de Gabriel. Gracias, seor. Se dio la vuelta y se alej, haciendo desaparecer su cabello castao oscuro entre las sombras. John. John se detuvo; su cabello resplandeca como el oro. Seor? Los ojos de Gabriel se entrecerraron, examinando su rostro y su cuerpo por si detectaba seales de tensin. Seales de traicin. Acompaaba alguien a la mujer? No, seor respondi John mirando por encima del hombro de Gabriel. Vena sola. Poda estar mintiendo. O poda estar diciendo la verdad. Gabriel jams lo sabra. John dio media vuelta, caminando lentamente con silenciosas pisadas, pero se detuvo de nuevo. Gabriel meti la mano instintivamente debajo de su levita, sintiendo la clida caricia del raso y la culata dura y suave del revlver. John estaba armado, al igual que Gabriel y todos los camareros y vigilantes de su establecimiento. Los brazos del portero permanecieron inmviles. La neblina era ms espesa que un pur de guisantes, seor dijo John en tono uniforme. La verdad es que no s si la mujer vena sola o no. Podra haber habido alguien con ella aguardando fuera del permetro de la lmpara del portn. Lo nico que puedo decir con certeza es que no vi a nadie con ella. El pecho de Gabriel se contrajo. John deca la verdad. Pero la haba dicho Stephen? Por qu lo hiciste, John?
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Ojos anhelantes. Y tambin a usted.

La mujer de

Me record al seor Michel.

Los ojos de Gabriel nunca haban sido anhelantes. Me record a todos nosotros. Prostitutas. Proxenetas. Mendigos. Asesinos. Ladrones. Todos los que trabajaban en la Casa de Gabriel haban sobrevivido a las calles. Calles inglesas y francesas. Me pregunt dnde estaramos ahora prosigui John, si alguien no nos hubiera dado la oportunidad de ganar dinero suficiente, la primera vez, para escapar de las cloacas. John haba escapado de las cloacas mucho antes de que Gabriel lo hubiera encontrado. Toma tu dinero y cmprate un terreno, John dijo Gabriel quedamente. Es demasiado tarde. Gabriel pens en Michael y en Anne. Y en su prxima boda. La gente de Gabriel, llamaba Michael a sus empleados, todos inmigrantes y sin techo. La imagen del hombre de cabello gris cruz la mente de Gabriel. Le siguieron imgenes del Club de las Cien Guineas. John haba escapado de las cloacas para trabajar en aquel club de homosexuales. Tena razn. Ya no podra volver a ser un simple muchacho campesino. Confas en Stephen, John ? pregunt impulsivamente. Se odi a s mismo por los planes que estaba fraguando en su mente, sabiendo que no tena alternativa. Gabriel no permitira que su casa se convirtiera en un lugar en donde el asesinato fuera algo habitual, al menos si poda evitarlo. Los msculos de la espalda de John se contrajeron. Confo en todos aqu, seor. Otro error. Los prostitutos no podan permitirse el lujo de confiar. Amor.
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Esperanza. S.

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Confas en m? pregunt Gabriel en voz baja. Al final, Victoria Childers tambin haba confiado en l. Haba comido algo y ahora dorma en su cama, con el convencimiento de que se haba convertido en su husped. Pero no era as. Ella era tan prisionera como Gabriel. Debo confiar en ti? indag Gabriel suavemente. Hice lo que consider correcto replic John con voz forzada. Y lo hara de nuevo. Presa perfecta. La luz del alba envolvi a Gabriel. Tena que elegir. Despedir a John y a Stephen, porque hicieron lo que consideraron correcto, o conservarlos, sabiendo que su piedad poda causar ms muertes. El segundo hombre podra haberlos sobornado. Si eran culpables, aquel individuo los matara. Si eran inocentes, el despido de Gabriel acabara con ellos. Y se tratara de una muerte mucho peor que la que podra causarles el segundo hombre. Todo Londres sabra que haban sido despedidos. Nadie contratara empleados que el ngel intocable haba rechazado. John y Stephen volveran a la prostitucin. Aunque casi era un destino mucho mejor que el que tendran si Gabriel les peda que se quedaran. Nadie tena derecho a pedirle a un hombre que hiciera lo que Gabriel tena pensado proponerles.

* * *
No merecan ser despedidos, monsieur. Gabriel mir fijamente el mantel manchado de vino, mientras en su mente se dibujaba un delicado perfil de mujer, con la nariz recta, la frente alta, la barbilla firme. Victoria no crea que fuera hermosa, pero lo era.

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Robin Schone Gabriel

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Gabriel slo haba visto su tipo de belleza en otra persona, y ella pronto pertenecera a Michael. Les advirti que un hombre intentara matar a monsieur Michel; no los previno contra una mujer protest Gastn con voz crispada. John y Stephen no crean hacer dao alguno dejando entrar a esa mujer esta noche. La decisin de Gabriel ya estaba tomada. No poda permitirse el lujo de arrepentirse. Indecisin. Compasin. De inmediato, la imagen de Victoria se empa; el perfil lineal de su rostro se transform en una serie de manchas superpuestas. Por qu crees que he sido demasiado severo, Gastn? pregunt Gabriel, alzando la mirada del mantel. Han desobedecido mis rdenes. Quizs debiera haberles aumentado el salario en lugar de despedirlos? Ellos le quieren, monsieur. Algunos sonidos lejanos penetraron en el saln vaco, el sonido metlico de una sartn, una maldicin en voz baja. Pierre estaba preparando el desayuno, aunque ya era bastante tarde. Pronto los sirvientes se dispondran a limpiar la carnicera en el saln. Gabriel recordaba las circunstancias y el ao en que haba contratado a cada uno de ellos. No quera su amor; quera su lealtad. El amor tiene un precio, Gastn replic Gabriel con aire lejano. Se entrega a quien pague el salario ms alto. O la tarifa ms alta. El amor de quien venda su cuerpo cambiaba con cada cliente. Los hombres estn inquietos, monsieur. Sus puestos no peligran siempre y cuando cumplan las normas de la casa. Creyeron que usted haba muerto hace seis meses. Gabriel se qued inmvil. Ni Gastn ni ninguno de sus empleados haban comentado jams los sucesos ocurridos haca seis meses. Como pueden ver, estoy muy vivo. Usted quem la casa acus Gastn framente. Pero luego la haba reconstruido.
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La haba quemado para salvar a un ngel; la haba reconstruido para atrapar a un monstruo. Os compens por todo lo que perdisteis. No es cuestin de posesiones, monsieur. La vela que Gastn tena a su derecha emiti un siseo y se apag; el rostro de Gastn se oscureci entre las sombras. No se fi de ellos al ocultarles la verdad. Ya no saben si pueden confiar en usted. Confianza. Verdad. El suave aroma de caf disimul el olor rancio a vino y tabaco que invada todos los rincones del saln. Las personas que vendan su cuerpo no podan permitirse el lujo de confiar. Hubo un tiempo en que Gabriel crey que conoca la verdad; el segundo hombre le haba demostrado que estaba equivocado. Ests diciendo, Gastn, que no puedo confiar en ninguno de mis empleados? pregunt Gabriel cuidadosamente. Gastn enderez los hombros. Nadie de su casa lo traicionara. Y sin embargo no te llevaste de aqu a monsieur Michel segn mis instrucciones proclam Gabriel bruscamente. Algunos podran pensar que sa es una forma de traicin. El recuerdo del pasado apareci reflejado en los ojos de Gastn. Monsieur Michel no quera soltar su cuerpo dijo con emocin contenida. Gabriel record... ... El eco de un disparo. ... El vaho plateado de la respiracin. Lloraste mi muerte? S. No era mi cuerpo confes Gabriel con la mirada perdida. Michael haba sostenido el cadver calcinado de un mendigo, no el de Gabriel. Gabriel haba colocado el cuerpo de aquel pobre diablo en su lecho, esperando que lo confundieran con l. Y as haba ocurrido.

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Robin Schone Gabriel

La mujer de

Haba hecho todo lo necesario para salvar a Michael. Para que pudiera vivir una vida y no una pesadilla. Slo para descubrir que la pesadilla acababa de comenzar. l pens que era su cuerpo, monsieur. Una extraa oleada de emocin ilumin el rostro de Gastn. l lo ama. Monsieur Michel forma parte de esta familia. No lo echar de aqu. Jamais. Cuid de nosotros cuando no tenamos adonde ir. Dos palabras golpearon a Gabriel como un puo. Jamais. Nunca. Familia. Todos eran prostitutos. Proxenetas. Mendigos. Asesinos. Ladrones. Su pasado nunca cambiara. Ninguno de ellos estara all si tuvieran una familia. Gastn mir fijamente por encima de la cabeza de Gabriel. Me pago a m mismo tambin dos meses de indemnizacin, monsieur? Una pequea sonrisa apareci en el rostro de Gabriel. Gastn llevaba catorce aos con l. Gabriel lo haba encontrado en un callejn en Seven Dials convertido en una masa sanguinolenta despus de una paliza. La Casa de Gabriel no funcionara sin l, que no slo se ocupaba de su administracin sino tambin del personal que all trabajaba. Para que puedas buscar empleo con monsieur Michel? pregunt sin asomo de enfado. Je ne crois pas, mon ami. Seguramente abrirais un local para hacerme la competencia, y qu sera de m? A Gastn no lo tranquiliz el comentario de Gabriel. Los hombres tienen miedo, monsieur. El ambiente de informalidad se disip bruscamente. Pgales ms orden Gabriel con un tono de voz duro. Quieren saber a quin deben matar, monsieur, en vez de ponerse tensos cada vez que se descorcha una botella de champn. S'il vous plait. Si pudiera describirnos al hombre que le amenaza... Victoria haba pronunciado palabras similares. Si usted no contesta a mis preguntas, no puede pretender que yo responda a las suyas. Gabriel abri la boca. Era una peticin razonable. Los hombres que arriesgaban sus vidas para salvar a otro merecan saber qu aspecto tena su asesino.
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Pero no poda responder a aquella cuestin, y se limit a decir: Vino un hombre aqu esta noche. Vinieron muchos hombres aqu anoche, monsieur. Gabriel ignor el comentario sarcstico de Gastn. Se trataba de un hombre de cabello gris; tiene alrededor de cincuenta y tantos aos. Su nombre es Gerald Fitzjohn. Quiero su direccin de Londres. Enva a Jeremy a la biblioteca para que la busque. Jeremy se acaba de acostar, seor. Entonces te sugiero que lo despiertes, Gastn orden Gabriel en voz baja, peligrosa. Muy bien, monsieur respondi Gastn tenso. Y enva a Jacques al Times y al News. Eran dos de los peridicos ms populares de Londres. Gastn abri la boca para protestar tambin Jacques se acababa de acostar, pero la cerr de inmediato. Quiero que Jacques revise la seccin de anuncios de trabajo del ltimo ao y medio. Gabriel record las palabras de Victoria: Si conociera su casa, seor, no acosara a la institutriz de sus hijos. Dile que busque anuncios repetidos para contratar a una institutriz ordenados por la misma persona. Si encuentra alguno, quiero que anote los nombres y las direcciones. Victoria poda creer que era una vctima casual de su patrn; Gabriel saba que no. Los hombres que acosaban a las mujeres, por lo general, tenan antecedentes de vctimas anteriores. Seguramente la casa en la que haba estado empleada pona anuncios solicitando institutrices con regularidad. Trs bien dijo Gastn. Pide a David que vaya a las agencias de empleo. David sola fascinar a hombres y mujeres, jvenes o viejos. Que explique que una institutriz llamada Victoria Childers solicit un empleo, pero que ha perdido su direccin. Los ojos de Gastn se abrieron de par en par, al enterarse del nombre y la profesin de la mujer de la capa. Cuando Jeremy encuentre la direccin de Fitzjohn, dile que busque en los archivos el apellido Childers. Si encuentra a una familia Childers con una hija llamada Victoria, que anote nombre y direccin. Trs bien. Muy bien.
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Gastn.

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Pero nada bueno resultara de esa noche. Las muertes haban comenzado. Oui? pregunt el administrador con cautela. Quiero esa informacin a medioda orden Gabriel con voz pausada. Dile a una de las doncellas que me despierte cuando vuelvan. De repente, Gabriel se sinti tremendamente cansado. La idea de dormir en un sof de cuero no le seduca demasiado. Veintisiete aos atrs, le habra parecido un lujo. Pero ya no era un nio, sino un hombre y conoca el precio de la vida. Tres bien, monsieur. Encargu a Evan, Julien y Alien que vigilen a la mujer. Harn turnos de ocho horas. Merci. Gastn se retorci las manos. Se pregunt si la mujer dorma... o si tambin estara preocupada. Nadie me ha abrazado jams, haba confesado. Pero hubiera dejado que l la abrazara... empapado de sudor y de sexo. Muchos de los hombres sienten compasin por la mujer solt Gastn. Gabriel sinti que el pelo de su nuca se erizaba. Matar al que la deje escapar dijo Gabriel suave y peligrosamente . Comuncaselo a los hombres que la compadezcan. No les gusta pensar que usted la est castigando. Y por qu habran de pensar eso, Gastn? pregunt. La suavidad de su voz adquiri un tono mordaz. Marcel no dijo nada sobre la nota que encontr, monsieur replic Gastn a la defensiva. Pero los hombres creen que algo va mal. Usted habra podido detener la subasta, pero no lo hizo. No, Gabriel no haba frenado semejante insensatez. Al contrario, haba pujado por la mujer y ahora estaba en su poder. Antes del medioda, la noticia sobre la mujer de la capa que haba tentado al ngel intocable se habra difundido por todo Londres. Diles que el hombre que quiere matarme tambin la matar a ella. Gabriel dej que la verdad se filtrara en sus ojos y en su voz. Si escapa, no tendr ninguna posibilidad de sobrevivir.
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Por qu?

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Gastn mir fijamente a Gabriel. Multitud de preguntas se vieron reflejadas en sus ojos color castao. Por qu haba construido Gabriel una casa en donde se poda satisfacer cualquier deseo slo para atraer a un asesino? Por qu un asesino quera destruir a dos hombres prostitutos con tanta vehemencia que se arriesgaba a caer en una trampa voluntariamente? Qu le haba hecho el segundo hombre, tras doce aos de prostitucin, para que Gabriel no tolerara ni una simple caricia? Pero aquellas preguntas no fueron formuladas por Gastn, aunque Gabriel saba que Victoria s las hara. A ella le haba contado ms de lo que nunca le haba contado a nadie. Le haba dicho que haba suplicado, pero no cul haba sido el objeto de sus splicas. Sin embargo, saba que ella se lo preguntara. Quizs al da siguiente, o dentro de dos das. Victoria preguntara por qu haba suplicado al segundo hombre. Y Gabriel se lo dira. Ella mereca una respuesta. Nosotros estamos dispuestos a morir por usted, monsieur afirm Gastn con sencillez. Nadie se opondr a sus deseos. Algunos hombres y tambin mujeres moriran. Formaba parte del juego. Gastn desvi la mirada. Lo que dije sobre monsieur Michel... Gabriel record las palabras de despedida que haba dirigido a Michael. Creo que, de momento, no necesitamos preocuparnos por monsieur Michel lo interrumpi, tratando de ignorar el dolor. Pens en el rado vestido de lana de Victoria, en sus bragas de seda desgastadas y en sus medias arrugadas. Mi virginidad es lo nico que me queda, haba dicho. Tena pasin. Deseaba que me tocara; por lo tanto, soy una prostituta, le haba dicho. Y l haba dejado que lo creyera.

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Pero la pasin no converta a un hombre o a una mujer en prostituto o prostituta; realizar el acto sexual sin pasin era lo que te converta en tal. Michael haba entregado su cuerpo; nunca haba sido prostituto. A diferencia de Gabriel. Y eso garantiza mi muerte? Enva un mensaje a madame Ren orden brusquedad. Dile que necesitamos una costurera. Gabriel con

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a negrura le oprimi los prpados, una mano

masculina... Ahogando un grito, Victoria trat de sentarse, con su pecho agitado y el cabello obstruyendo sus movimientos. Para descubrir que aquella negrura no estaba provocada por una mano. Victoria se haba dormido en medio de la oscuridad, y se despert en medio de la oscuridad. Tom conciencia de la firmeza del colchn debajo de sus nalgas y de la suavidad de la sbana que la cubra. No estaba en su cama. La habitacin que Victoria alquilaba tena un camastro duro y gastado y no inclua sbanas. Por la ventana cubierta de holln no entraba ni la griscea luz diurna ni la dorada de los faroles de la calle. Un sabor rico y dulce persista en su boca. Chocolate. Al recuperar lentamente la consciencia, los recuerdos se abrieron paso en su mente con toda claridad. Victoria estaba en la alcoba del hombre de ojos y cabello plateados. No tena ventanas. Y el dulce sabor que senta en su lengua proceda de la taza au chocolat que haba formado parte de su cena. Una cena que haba comido sola. Bajo el olor del jabn de la ropa y el almidn, perciba un ligero aroma que reconoci como el de Gabriel, una limpia fragancia a almizcle de la piel masculina. Victoria haba dormido entre las sbanas en las que l haba dormido. Su aroma la haba arrullado en su sueo la noche anterior. O acaso todava era de noche? Se esforz por or... Su respiracin. Su presencia. Sus pensamientos. Pero no percibi absolutamente nada.
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Este es un local nocturno, mademoiselle... Las paredes estn diseadas para garantizar privacidad. El calor invadi su cuerpo. Los pensamientos que haba expresado y las preguntas que le haba hecho al hermoso hombre de ojos plateados la noche anterior fluyeron por su mente como un torrente. Alguna vez le ha suplicado a una mujer por su placer sexual?... No, mademoiselle, nunca le he rogado a una mujer por placer. Alguna vez una mujer le ha pedido a usted ese placer? S. Y disfrut? S. Y usted... grit... de xtasis? No, mademoiselle, no grit de xtasis. Y esas mujeres que suplicaron por su propio placer lo hicieron antes o despus de que usted llegara al xtasis? ...Hace catorce aos, ocho meses, dos semanas y seis das que supliqu liberacin a travs del placer, mademoiselle. Desde entonces no he tocado a ninguna mujer. La oscuridad oprimi el pecho de Victoria. Haba contado los das, las semanas y los meses desde que haba sido despedida de su puesto. Las prdidas y las situaciones indignas que haba tenido que sufrir palidecan en comparacin con lo que Gabriel haba experimentado. l negaba las necesidades de la carne a causa de un acto sobre el cual no haba tenido control. Y haba contado cada minuto, cada hora de cada ao transcurrido desde entonces. De inmediato, Victoria record a Dolly, la prostituta callejera, y el papel doblado que haba puesto en su mano, asegurndole que era para su proteccin. Una voz masculina descubri la mentira en toda su crudeza. Qu le dijo su amiga qu era esto? Victoria trat de alejar aquella realidad. Es sublimado corrosivo, mademoiselle. Su amiga le dijo cmo administrar estos comprimidos? Pero la verdad permaneci persistente en su mente.

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Una sola tableta provoca convulsiones violentas, a menudo seguidas por la muerte. Dos tabletas insertadas en su vagina, mademoiselle, con toda seguridad le causaran la muerte. El peso que le oprima el pecho se convirti en un yunque; descendi hasta la parte baja de su abdomen. Victoria retir las mantas y se levant. Sinti el fro suelo de madera bajo sus pies descalzos, y el aire que envolvi su desnudez le pareci helado. En la chimenea no haba ningn rescoldo que irradiara luz ni calor. Ni seguridad. Gabriel, propietario, prostituto y asesino confeso, podra aparecer en la puerta en cualquier momento y encender la luz. S estaba hmeda de deseo. Porque s quera que usted, un extrao, me tocara. De nuevo, le result sorprendente que la vergenza que no haba sentido cuando hizo aquella confesin siguiese sin aparecer. Detuvo con esfuerzo la oleada de recuerdos. No poda permitirse el lujo de sentir miedo. Esperanza. Deseo. El eterno anhelo de una mujer. Levant los brazos hacia el frente, tanteando en la oscuridad mientras caminaba con cuidado, pero se estrell contra una pared negra. El repentino choque de su cuerpo contra la madera rompi por un instante el silencio palpitante. No era una pared... Se haba golpeado con el armario. Victoria se qued paralizada, con el corazn acelerado. La habra odo? Y si vena a investigar la causa del ruido? Estaba completamente desnuda. No llevaba ni siquiera un par de medias tras las cuales poder parapetarse. Dnde estaba su vestido? En qu direccin se encontraba el cuarto de bao? Deslizando las manos, Victoria toc el lateral del armario, la pared contigua... Palp la pared con los dedos de la mano izquierda, estirando la derecha para protegerse del golpe contra algn mueble. O para defenderse del ataque de un hombre.
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Sus dedos tropezaron contra un marco de madera y se hundieron en un espacio vaco. Haba encontrado el cuarto de bao. Asomndose por el marco de la puerta, Victoria desliz las puntas de sus dedos ligeramente por la pared, describiendo crculos. Palp la lisa pintura satinada, metal helado... y, al fin, un interruptor de madera. La luz la ceg por un momento. Enseguida fueron materializndose un mueble de cobre brillante, aquella mezcla de baera y ducha... un monolito de mrmol, el lavabo... y una mujer desnuda envuelta en un enredado cabello oscuro. La mirada de Victoria se apart del reflejo de su imagen en el espejo, sobre el lavabo de mrmol. Del toallero de madera colgaba una pieza de seda amarillenta y ajada y, a su lado, unos tubos informes de color carne. La noche anterior Victoria haba lavado sus bragas y sus medias antes de acostarse, como era su costumbre. Habra l entrado en la alcoba y el cuarto de bao mientras ella dorma? Habra visto lo que ningn hombre tena derecho a ver, el vano intento de una mujer de seguir siendo refinada cuando el refinamiento no tena sentido? Volvi a mirarse en el espejo. Su propio reflejo le devolvi descaradamente la mirada. Entre sus largos mechones enredados de cabello oscuro asomaban unos senos blancos; una mujer despojada de sus posesiones terrenales y de su orgullosa vanidad. Yo la conozco, Victoria Childers, aseguraba el hombre que haba escrito las cartas. Pero Victoria no conoca a la mujer del espejo, ni a la que se haba desnudado ante un extrao y no haba sentido vergenza. Sus pechos se alzaban vigorosos, como una proclamacin de su sexo. Un smbolo de debilidad y vulnerabilidad. El pecado de una mujer. El deseo forma parte de todos nosotros, mademoiselle. Victoria record a los miembros de la flor y nata que la haban visto subastar su virginidad. Hombres que servan en el parlamento; mujeres que regan la sociedad.
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Robin Schone Gabriel

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Haban encontrado la pasin que buscaban? Una mano plida y delgada se levant en el espejo. Quiere ser besada... murmur con provocacin una voz masculina familiar. La mujer del espejo se toc los labios enrojecidos. Las puntas de los dedos de Victoria rozaron la piel agrietada; un escalofro recorri todo su cuerpo. Ningn hombre la haba besado jams en los labios. Los hombres no besaban a las mujeres de la calle; slo copulaban con ellas. Ahora entenda por qu. Las prostitutas callejeras tenan labios speros, agrietados... como los suyos. Seis meses antes haban sido suaves y sensuales. Acaso haba admirado en secreto la sensualidad de sus propios labios y la suavidad de su piel? Haba sido tan evidente su vanidad? Sus senos... incit la insinuante voz masculina. La mano plida y delgada del espejo descendi lentamente, rozando la barbilla prominente, el cuello tenso, la delicada hondonada de su clavcula. Bajo la cascada de cabello oscuro, sus dedos rodearon uno de sus redondos pechos. Lo not suave y turgente, todo lo contrario que el resto de su cuerpo. Un pezn se asom entre sus dedos y el cabello enmaraado, como un oscuro capullo de rosa. Pero su tacto nada tena que ver con los ptalos de las rosas. Era duro y estaba rodeado por unas protuberancias minsculas, como la carne de gallina, y en la punta se notaba una ligera depresin. Antes de recibir las cartas, Victoria nunca haba examinado su cuerpo desnudo, ni se haba tocado excepto cuando se lavaba con una toallita. Jams haba sido consciente de la sensualidad latente bajo sus sencillos vestidos de lana, esperando a que ella la reconociera. Ahora el hombre de los ojos y cabellos plateados haba ledo las cartas. Y saba... Quiere aquello que toda mujer desea secretamente. Pero ella no quera desear.
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No quera ansiar. No quera anhelar...

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Ser besada, acariciada... con las manos, con los labios, con la lengua.

La calidez de una caricia. La unin de la penetracin. No quera suspirar por los dedos de un hombre, su pene, su lengua. Victoria se dio la vuelta, dejando caer su mano mientras su cabello se balanceaba. Durante los ltimos seis meses haba tenido que ponerse en cuclillas sobre un orinal desconchado; el lujo de sentarse sobre la suave tapa de madera de un inodoro le resultaba sumamente grato. Le recordaba las comodidades que antes daba por sentadas y el bienestar que le haban arrebatado, y que quizs ya nunca ms podra volver a disfrutar. Todo se haba desvanecido. Sus baratijas chinas. El collar de perlas cultivadas, los pendientes de coral que nunca se haba atrevido a usar, el reloj de plata grabada que le haba regalado su primer patrn, su ropa... La habitacin alquilada que ola a pobreza y desesperacin, y que ya no poda pagar. Seguramente ya se la habran arrendado a otra persona. Recibira las cartas dirigidas a Victoria? Las leera, y deseara que llegaran ms, como le haba sucedido a ella? Estir la mano para alcanzar la caja de pauelos de papel que se encontraba a su espalda. El agua de la cisterna baj con un discreto borboteo, en lugar de emitir el ruidoso sonido a caera antigua como suceda en casa de sus antiguos patrones. Su ropa interior todava estaba hmeda, su futuro an era incierto. Poda volver a la cama o vestirse. Poda imaginarse que era husped de Gabriel... o aceptar su condicin real de prisionera. Poda elegir... La baera la atraa poderosamente. Victoria trat de recordar la ltima vez que haba actuado nicamente por su propio placer. No fue capaz.
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De nia le haba tenido pnico a su padre, temiendo que la ofendiera. Y lo haba hecho. Como institutriz, le aterrorizaban sus patrones, temiendo que la despidieran. Y lo haban hecho. Ahora ya no era ni una nia ni una institutriz, sino una mujer que poda seguir su propio instinto. Ya no tena nada que perder. Ni el amor de un padre ni el salario de un patrn. Atraves con decisin el fro suelo de baldosas. Seis grifos de metal se destacaban en un panel de madera en el mueble que combinaba baera y ducha. Estaban claramente sealados con los rtulos caliente, fra, baera, aspersin ligera, masaje para el hgado y ducha. Con el corazn en la boca, Victoria abri el grifo que deca ducha. No pas nada. Volvi a cerrarlo con rapidez. Lo habra roto? Transcurrieron unos segundos eternos antes de que prevaleciera la razn. Lo intent de nuevo con el grifo de agua fra. El rugido de agua en cascada no sali del tubo de cobre de la baera Victoria palp bajo la caperuza de cobre ni tampoco del amplio disco redondo de cobre perforado que colgaba en la parte superior. Un pequeo termmetro situado sobre los seis grifos llam su atencin. Se le ocurri que el agua fra poda desembocar en un tanque mezclador. Abri el grifo de agua caliente. El termmetro registr instantneamente un aumento en la temperatura. Adems un metro calibraba la capacidad del tanque mezclador, advirtiendo que se iba llenando un cuarto, dos cuartos, tres cuartos hasta alcanzar su completa capacidad. Victoria cerr rpidamente los grifos de agua caliente y fra. Con la emocin su pulso se aceler. La puerta del cuarto de bao no tena cerrojo. Aquella idea no disminuy su emocin. Se introdujo en la baera de cobre, encogiendo los dedos de los pies al entrar en contacto con el metal helado, y dio unos pasos cautelosos hasta quedar debajo de la mampara. De inmediato, Victoria se sinti encerrada por todos lados; era como entrar en una gruta de cobre. Dos discos ms pequeos en cada uno
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Robin Schone Gabriel

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de los lados se inclinaban hacia abajo, a la altura de la cadera. En las cuatro esquinas estaba colocado un conducto de cobre perforado de arriba abajo. La mampara de cobre le devolva su propia imagen de piel cobriza imitando todos sus movimientos, girando la cabeza, sacando pecho, subiendo o bajando los brazos... Victoria abri el grifo marcado con el rtulo aspersin ligera. Instantneamente sinti el agua caliente sobre sus senos, sus nalgas, su cadera izquierda, su tobillo derecho, su rostro, su estmago, su espalda. No qued un solo resquicio de su cuerpo que no fuese alcanzado por el agua que sala a presin de los cuatro tubos perforados. El pelo se le peg a los hombros y la espalda; el vapor le llen los pulmones. Cerr el grifo. El chorro de agua se detuvo de inmediato. Sintindose audaz, abri el grifo que deca ducha. Casi de inmediato se desliz sobre su cuerpo una lluvia sorprendente. Victoria nunca haba sentido nada semejante. La fuerza del agua derramndose sobre su cabeza y sus hombros la aguijoneaba y acariciaba a la vez. Era como estar desnuda bajo una cascada en el verano. Instintivamente se dej sumergir en la lluvia y el calor. Sobre una repisa de cobre vio una pastilla de jabn y un frasco de champ. La marca estaba borrosa por el vapor. Reconoci el olor; era el jabn de Gabriel, y su champ. El hombre que haba prometido que la protegera. Si poda. Se enjabon vigorosamente, y luego gir el rostro hacia arriba, hacia aquella ducha veraniega, hasta que consumi toda el agua del depsito. Durante breves instantes, recuper la alegra que surga de la inocencia. Pero muy pronto tambin se evaporaron. Su alegra. Su inocencia. Abri los ojos y mir fijamente a la mujer de piel cobriza con el cabello oscuro y liso reflejada en la mampara. Los paneles de cobre estaban cubiertos de gotas de agua, como una ventana azotada por la lluvia. El agua plateada se desliz por su cuerpo en gotas lentas y sinuosas; sus rasgos se vean empaados, desdibujados, desvergonzadamente sensuales.
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La mujer antes de ser condenada por el hombre. La imagen de la mujer de piel cobriza le confera un extrao poder, que no se disip cuando Victoria sali de aquella gruta de cobre. La toalla de color azul plido que reposaba en la barra de madera junto a la baera era suave, gruesa, voluptuosa. Victoria us la toalla de Gabriel. El espejo sobre el lavabo de mrmol estaba empaado por el vapor. De momento, no haba ningn reflejo de piel plida y cabello oscuro que reemplazara a la imagen cobriza que haba en el interior de la ducha. Victoria Childers, durante unos instantes, dej de existir. Un pelo rubio haba quedado atrapado entre los dientes de un peine de marfil. Una punzada aguda le atraves el pecho. Usted no me desea, haba acusado a Gabriel. Le sorprendera saber lo que yo deseo, mademoiselle, haba contestado l. Us el peine de Gabriel. Unas hebras del hmedo cabello oscuro se mezclaron con el nico pelo rubio. Unas lgrimas ardientes le causaron escozor en los ojos. Aferrndose con empeo a la ilusin de control, Victoria abri el cajn que haba bajo el lavabo de mrmol para encontrar un cepillo de dientes con mango de marfil. El cepillo de dientes de Gabriel. Su propio cepillo de madera estaba dentro de su bolso, junto a las cartas y un peine deteriorado al que le faltaban unos dientes. Haba dos tazas au chocolat en la bandeja de la cena que le haban trado la noche anterior. Habra regresado l despus de que Victoria se hubiese retirado? Habra bebido la taza au chocolat? Qu le haba hecho exactamente el hombre a Gabriel para que no hubiera vuelto a tocar a una mujer? Hurgando en el cajn de madera, Victoria encontr otro cepillo de dientes idntico al de Gabriel con su mango de marfil. Pareca nuevo. Lo us, y tambin el vaso de Gabriel, que estaba en un extremo del lavabo, para enjuagarse la boca. Se sinti limpia, como no lo haba estado en muchos meses. Era una sensacin excitante.

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Su ropa interior todava estaba hmeda. No poda hacer nada salvo esperar a que se secara. Y tendra que volver a ponerse su vestido, que no estaba limpio, a pesar de que Victoria se esforzara por mantenerlo bien. Temblando de repente a causa del fro y por el cabello hmedo que le caa sobre la espalda y las nalgas, abri la puerta del cuarto de bao. La alcoba ya no estaba a oscuras, sino inundada por la brillante luz elctrica. Una mujer de baja estatura con cabello de color rojo encendido se encontraba de pie junto al silln en el que Victoria haba dejado su vestido la noche anterior. Llevaba puesto un pequeo sombrero azul con una vistosa pluma de pavo real sobre su elegante peinado. Con una mano sostena con desdn el vestido de lana marrn de Victoria, mantenindolo a distancia como si temiera que estuviera infestado de bichos. La delgada espalda de la mujer pelirroja estaba tensa y en su rostro maquillado, en un vano intento de tapar las arrugas, estaba reflejado el disgusto. Clav sus ojos en Victoria cuando la vio aparecer. Ambas mujeres se miraron fijamente en silencio: una con ojos asombrados, la otra con ojos crticos. La mujer pelirroja examin a Victoria como lo haban hecho los hombres y las mujeres que haban sido testigos de su subasta. El asombro dio paso a una ira creciente. Aquella mujer no tena ningn derecho de juzgar a Victoria; ni por sus acciones ni por su ropa. Un collar de perlas brillante se enroscaba en su cuello. Victoria no pudo evitar pensar que con lo que vala aquel collar se podra alimentar a todos los mendigos de Londres. Tena varias opciones: ocultarse en el cuarto de bao, taparse con sus manos, o recuperar lo que era suyo. El orgullo. La dignidad. Su vestido. Camin hacia la mujer mayor y le arranc de las manos el vestido de lana marrn, sin encontrar resistencia. Desde su metro setenta, le pareci una mujer diminuta. No crea que midiera ms de un metro cincuenta; Victoria tuvo que bajar la cabeza para mirarla. Apretando el vestido contra sus senos para intentar cubrirse con l, Victoria dio un paso atrs, recobrando su dignidad. Creo que se glidamente. ha confundido de habitacin, seora dijo

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Madame la corrigi imperiosamente la mujer mayor. Soy madame Ren. Hablaba como si perteneciera a la realeza francesa o, al menos, como si Victoria tuviera obligacin de reconocer su nombre. No obstante, madamedijo custicamente, est usted en mi alcoba. Haga el favor de marcharse. Esta chambre de coucher, mademoiselle, pertenece a monsieur Gabriel, no a usted. No acostumbramos a hacer visitas a domicilio. Vite... no perdamos tiempo. Tengo clientes que me esperan. Clientes... Hombres?... Esperndola a ella? Acaso aquella mujer era una prostituta? Le arrebat el vestido, y sus manos le parecieron a Victoria increblemente ms fuertes que las suyas, a pesar de su estatura. Durante un segundo, se pregunt si Gabriel haba llegado por detrs sigilosamente y le haba quitado el vestido. Pero slo estaban ellas dos en la habitacin: una mujer de edad indefinida, bajita y vestida elegantemente a la ltima moda, y una mujer de treinta y cuatro aos que nicamente se cubra con su cabello hmedo. Madame Ren camin en crculo alrededor de Victoria. Victoria gir sobre sus talones, empeada en recuperar su vestido. Dos manos calientes sostuvieron acercndolos simultneamente. sus senos, levantndolos y

Tiene un pecho aceptable, mademoiselle. Liber los pechos de Victoria de inmediato. Madame Ren busc en un bolsillo interior, sac una cinta mtrica enrollada y la despleg entre sus pequeas y delicadas manos. Un anillo con un enorme diamante, del tamao de un huevo de paloma, brill en el dedo ndice de su mano derecha. Pero no tiene caderas ni derrire. Disearemos vestidos que le realcen el busto, oui? Y luego utilizaremos relleno para las caderas y el derrire. Victoria mir fijamente a la mujer. Los hombres manoseaban los pechos de las mujeres, pero las mujeres no. El vestido de lana estaba tirado en el suelo entre las dos mujeres. Victoria dej de lado la dignidad. Haba estado desnuda ante Gabriel, pero no iba a desfilar desnuda frente a una mujer que le manoseaba los senos. Se lanz precipitadamente a recuperar su traje. Madame Ren fue ms rpida, dndole una patada con su pie diminuto al vestido, que se desliz por la madera reluciente como un espejo.
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Ahora est a mi cargo, mademoiselle. Aquella voz tena un aire de autoridad que no admita rplicas. No permitir que una de mis mujeres se vista con harapos. A mi cargo... una de mis mujeres. Acaso pensaba Gabriel conseguirle a Victoria un nuevo empleo instruyndola para ser prostituta? Al darse cuenta de que con aquel movimiento sus senos se balanceaban reflejndose en el suelo de madera brillante, Victoria se enderez. Un ligero chorro de agua helada se desliz por la abertura de las nalgas. Cerr los puos, reprimiendo un ataque de ira. Madame Ren, no necesito una alcahueta. La mujer mayor se estir todo lo que su corta estatura le permiti. Soy una couturire, mademoiselle. Una modista. Gabriel haba dicho que su casa no era un burdel. Por qu habra de ir all una modista? Madame, es evidente que ha habido un error. Los pezones de Victoria se elevaron como si quisieran cortar el aire entre ellos. Yo no he mandado llamar a ninguna... couturire. Entrecerr sus brillantes ojos, semejantes a los de una lechuza, con expresin reflexiva. C'est vrai afirm. Qu es verdad? pregunt Victoria bruscamente, con los brazos rectos a los lados, abandonando toda posibilidad de cubrir su cuerpo. Monsieur Gabriel no puede, cmo dicen en su idioma?, no puede tener una ereccin para una mujer. La imagen de los pantalones de seda negros de Gabriel mientras se inclinaba sobre ella la noche anterior cruz la mente de Victoria. La sigui el eco de las palabras de ella, de las palabras de l. Contarle la verdad le haba causado un gran dolor, pero lo haba hecho. Cmo se atreva aquella mujer a juzgarlo? El brote de ira fue contenido por la agudeza reflejada en la mirada de lechuza de la mujer. Slo haba una razn por la cual aquella autoritaria mujer podra haberse desplazado hasta all. Esta chambre de coucher... pertenece a monsieur Gabriel, haba dicho.

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Monsieur Gabriel perspicacia. la

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ha mandado venir dijo Victoria con

La mujer mayor lade la cabeza. Mand venir a una de mis costureras, oui. Pero no haba pedido expresamente que viniera madame Ren. Pero quiso venir usted misma porque quera ver a la mujer por la que l haba pujado conjetur Victoria. Todo Londres quiere ver a la mujer por la que monsieur Gabriel puj, mademoiselle. Para poderlo juzgar. Como l mismo ya se haba juzgado. Ya ha conseguido su objetivo, madame Ren declar mordazmente Victoria. Ahora, por favor, mrchese. Puede informar a sus clientes de que el seor Gabriel no tiene problemas de ereccin con una mujer. Y que Victoria tena pechos aceptables pero que careca de caderas o derrire. En los ojos de lechuza de la mujer mayor apareci un brillo de curiosidad. Est enfadada. Victoria no lo neg. No me gustan los chismes, madame. Las mentiras le haban costado a Victoria el puesto. Y ahora posiblemente le costaran la vida. Los chismes no pueden hacer dao a alguien sin nombre, mademoiselle replic madame Ren desdeosamente. Ya haca rato que Victoria se haba acostumbrado a aquel tipo de desprecio. Pero el seor Gabriel s tiene un nombre afirm con tono irnico. De repente, la modista, con su cabeza ladeada, le record a Victoria a una inteligente y astuta ave... de rapia. Y usted cree que a l le afectaran todos estos cotilleos? pregunt madame Ren con curiosidad. Yo creo, madame, que cualquier hombre se sentira afligido al ver su vida privada en boca de todos. El tono de Victoria pareca querer zanjar ya aquella conversacin. Mais monsieur Gabriel no es cualquier hombre, est-il? No, no lo es asinti framente Victoria. Su voz tena la misma temperatura que su piel desnuda. Si lo fuera, no estara vivo.
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Victoria parpade.

La mujer de

Madame Ren enderez la cabeza, haciendo balancear suavemente la pluma de pavo real. No, no lo estara admiti la modista con bro. Durante un fugaz instante, la aprobacin brill en los ojos ambarinos de la mujer mayor; pronto fue reemplazada por una expresin petulante de condescendencia. Es usted afortunada, mademoiselle. Monsieur Gabriel es trs riche. No todo el mundo puede pagar mis vestidos. Vestidos... Gabriel haba contratado a una costurera para que le confeccionara sus vestidos. Victoria imagin una frvola creacin femenina de seda y raso. La punzada de deseo por poseer un traje nuevo casi le produjo un dolor fsico. De inmediato, la imagen fue reemplazada por el vestido de lana marrn que reposaba arrugado sobre el suelo. No quera caridad. No necesito ms trajes, gracias, madame Ren rechaz Victoria con desenfado. Y ahora, si es tan amable de disculparme... Un brillo astuto apareci en los ojos de lechuza. Si me despide, mademoiselle, slo conseguir aumentar los rumores sobre las habilidades de monsieur Gabriel. Ante la manipulacin de la modista, en el rostro de Victoria apareci una mueca de disgusto. El chantaje era el precio del pecado, haba dicho Gabriel. Me est chantajeando, madame Ren? Usted todava es virgen, mademoiselle dictamin la modista. Los msculos en el interior de la vagina de Victoria se contrajeron. Se equivoca, madame. Mademoiselle, si monsieur Gabriel la hubiera posedo, sus ojos estaran brillando de satisfaccin y su boca, sus senos y los labios de su sexo estaran hinchados. Le aseguro que no la ha tocado. Las palabras labios de su sexo resonaron en los odos de Victoria. Sinti que sus muslos palpitaban. Victoria apret instintivamente las piernas, mientras con sus brazos rodeaba su pecho.

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Y usted, por supuesto, har un amplio relato de estas observaciones afirm con sarcasmo. l era un prostitue, mademoiselle. Para hombres, no para mujeres, no era necesario aadir. S muy bien lo que era monsieur Gabriel repuso Victoria con un tono de voz glido. Pero sabe lo que es ahora? pregunt la modista. Cunto tiempo ms tendra que permanecer de pie ante aquella mujer con todos sus defectos visibles bajo la implacable luz elctrica? Es el propietario de esta casa contest rgidamente. Es el ngel intocable, mademoiselle la corrigi madame Ren. Y emplea a gente como nosotros. No todos hemos tenido xito. Gente como nosotros. Victoria mir instintivamente el collar de perlas que ocultaba el cuello de la modista. Pero no ha sido su caso dijo impetuosamente. Oui, yo he tenido mucho xito. La mayor parte de las prostitutas, mademoiselle, mueren por enfermedad o pobreza. Usted ha visto la pobreza; se aprecia en sus ojos. Muy pocos hombres o mujeres pagan la cantidad de dinero que ofrecieron por usted anoche. Pero Gabriel no haba ofrecido dos mil libras para poder tener un encuentro sexual con ella. De repente, un fro intenso invadi a Victoria, pero nada tena que ver con el ambiente helado de la estancia ni con su hmedo cabello pegado a su espalda. El hombre que haba ofrecido ciento cinco libras y luego mil, haba querido su virginidad... o haba querido su vida? Las mujeres tambin compraban los... servicios de monsieur Gabriel? pregunt Victoria impulsivamente. La pregunta fue espontnea. Oui. Los recuerdos afloraron a los ojos de madame Ren. El y monsieur Michel eran los ms famosos de Londres. Les deux anges. Los dos ngeles. Michel en ingls era Michael. Gabriel era el mensajero de Dios, haba dicho Victoria. Y Michael su elegido, haba replicado Gabriel. Era l quien haba hecho dao a Gabriel?

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Eran amigos. Y ahora?

La mujer de

Haba sido Michael el hombre que haba ofrecido ciento cinco libras y luego mil?... Este monsieur Michel... eran l y Gabriel... rivales?

Hay lazos, mademoiselle contest enigmticamente la modista que no pueden ser destruidos por nada. Excepto por la muerte. Victoria retrocedi. Ya me ha visto, madame. El tono de Victoria estaba adornado por una irona aguda. Ahora ya puede marcharse. De lo contrario, se morira a causa del fro y la tensin de estar desnuda, sin poder esconderse como haba hecho hasta haca seis meses detrs de recatados vestidos de lana y de los hijos de otras mujeres. Pero madame Ren permaneci inmvil. Me decepciona usted, mademoiselle. Le dola el pecho, por la presin de los brazos. No entenda por qu habra de importarle lo que pensara la couturire. Disculpe? dijo rgidamente. Pens que era una mujer valiente. La historia a menudo ha confundido la desesperacin con el herosmo. Se requerira una mujer valiente para amar a un hombre como Gabriel. Y si yo deseara algo ms que su virginidad? Victoria no tena nada ms que ofrecerle a un hombre. Entonces, monsieur Gabriel no me compr para que lo ame dijo. Madame Ren entrecerr los ojos. El diamante de su dedo ndice brill con desaprobacin. Monsieur Michel debe su nombre a su habilidad para complacer a las mujeres. El corazn de Victoria se paraliz por un instante. Cmo es posible eso? indag cortsmente. Lo llaman Michel des Anges. Michael de los ngeles. Los ngeles no tienen relaciones sexuales, madame.
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Madame Ren no se dej amilanar por el cinismo de Victoria. Los franceses nos referimos al orgasmo como voir les anges, ver los ngeles. Gabriel se haba referido al orgasmo como la petite mort, la pequea muerte. La pluma de pavo real estaba inmvil y los ojos de la modista la miraban fijamente. Todos buscaban... qu? Algunas mujeres, mademoiselle continu la modista deliberadamente, aseguran que la pericia de monsieur Gabriel supera a la de su amigo. El fro que envolva a Victoria fue reemplazado por un calor ardiente. Madame, me disculpar usted pero no acostumbro a conversar desnuda. Madame Ren se encogi de hombros. Somos mujeres, mademoiselle. Y a monsieur Gabriel no le ofende el cuerpo de una mujer. Monsieur Gabriel no ha estado con una mujer desde hace algn tiempo. Por qu haba dicho Victoria eso? Oui. Yo no s cmo seducir a un hombre. Aquellas palabras rebotaron como un eco en la fra alcoba. La satisfaccin brill en los ojos de lechuza de madame Ren. Tournez autour, mademoiselle, et je vous montrerai comment sduire un homme. Victoria tradujo automticamente el francs: dese la vuelta... y yo le mostrar cmo seducir a un hombre. La angustia hizo que se le revolviera el estmago. La mujer mayor ret con la mirada silenciosamente a Victoria a ser una mujer. A amar a un hombre que desdeaba el amor. Victoria se dio la vuelta para mirarse en el espejo de cuerpo entero. Unos ojos plateados le devolvieron la mirada.

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ictoria no haba odo a Gabriel entrar a la alcoba, pero all estaba.

No haba percibido su presencia, y ahora la senta en cada centmetro de su cuerpo, en sus pechos aceptables, en sus caderas y su derrire, que no lo eran... Tres personas miraban a Victoria: madame Ren, con su vestido azul cobalto y el cabello rojo coronado por un sombrero con una pluma de pavo real; Victoria, con el pelo oscuro y hmedo pegado a su cuerpo desnudo, y Gabriel, con rostro de alabastro oscurecido por una sombra, y su blanca camisa blanca desabrochada a la altura del cuello. Madame Ren esper para comprobar hasta dnde llegaba el valor de Victoria. Victoria esperaba ser abatida por la mortificacin. Qu esperaba Gabriel? Levante los brazos, mademoiselle, para que le tome las medidas. Le pareci que la voz de madame Ren sonaba muy lejana. Sus intenciones eran muy claras. Quera que Victoria adoptara una actitud determinada ante Gabriel. Y que sedujera a un hombre famoso por la seduccin... a un hombre que no haba tocado a una mujer desde haca catorce aos, ocho meses, dos semanas y seis das. Victoria pens en los aos en los que haba vivido en las casas de otras mujeres, cuidando de sus hijos, pagada por sus maridos. No tena hogar, no tena hijos, no tena esposo. El hogar de Gabriel era una taberna, empleaba a prostitutos y prostitutas menos afortunados que l, y no tena a nadie que lo abrazara. Se vio a s misma reflejada en el espejo, levantando los brazos, sintiendo que sus pechos se alzaban y sus pezones se endurecan. Pechos aceptables, haba dicho la modista. Los ojos plateados reflejados en el espejo miraron los senos de Victoria, calibrando su redondez, su plenitud. Su atractivo. Tambin l los encontraba aceptables?
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Cindola. Tocndola.

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Madame Ren avanz un paso. Rode con sus brazos cubiertos de azul cobalto el pecho de Victoria.

Su busto fue rodeado por la cinta mtrica, al tiempo que el calor y la luz recorran su piel de arriba abajo. En los ojos de Gabriel pareca estar reflejada la percepcin que Victoria tena de las cosas. Cunto tiempo llevaba en el umbral, escuchando, observando?, se pregunt casi sin respiracin. Por qu no haba anunciado su presencia? Por qu no haba protestado por ser el tema de conversacin? Victoria respir hondo para tranquilizarse. Nunca haba sido valiente. Quizs con aquel hombre poda ser lo que nunca antes haba sido. Madame Ren. Usted dijo que si el seor Gabriel me hubiera posedo, mi boca, mis pechos y los... Victoria vacil, y sac valor de la sbita quietud de esos ojos plateados que la miraban los labios de mi sexo estaran hinchados. La cinta mtrica descendi; los pezones de Victoria se endurecieron. El susurro de un lpiz garabateando nmeros sobre un papel pareci recorrer su espalda como un escalofro. Ha visto... mujeres... as... desnudas... despus de haber pasado la noche con l? La lengeta de metal de la cinta mtrica, tibia por el calor corporal, se hundi en la axila izquierda de Victoria. Gabriel fij su mirada en la axila izquierda de Victoria. S las he visto, mademoiselle. La cinta se extendi hasta la mueca de Victoria, alisada por dedos hbiles. Gabriel sigui con su mirada plateada los movimientos de madame Ren. Los pechos de la mujer desnuda reflejada en el espejo suban y bajaban, siguiendo el ritmo de su agitada respiracin. Es l... era l... delicado con las mujeres? pregunt Victoria. No reconoca su propia voz, ronca de deseo. O quizs de miedo. Tanto la cinta como la lengeta de metal cayeron.

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El hombre pos su mirada en los ojos expectantes de Victoria. Un prostitue, mademoiselle inform madame Ren con voz falsamente comercial en aquella situacin que nada tena de comercial, es tan delicado o tan rudo como desee el cliente. Ms garabatos rpidos sobre el papel. Victoria percibi, ms que vio, a madame Ren pasar por detrs de ella hasta colocarse a su costado derecho. Toda su atencin estaba centrada en aquellos hipnticos ojos plateados. La lengeta de metal se hundi en su axila derecha. Gabriel dirigi los ojos hacia aquel lugar, concentrndose en el oscuro manojo de vello. Victoria se pas la lengua por sus labios speros y agrietados. La realidad la sacudi como una corriente elctrica. Qu estaba haciendo? Seguramente una mujer... una mujer no disfruta cuando un hombre es rudo con ella dijo Victoria, vacilante, con la respiracin raspando su garganta. Sinti que la mirada plateada agudizaba la rpida palpitacin en su nuca. Cuando nos excitamos, mademoiselle, no queremos delicadeza. Durante un instante la lengeta se hundi en la piel de Victoria, casi dolorosamente, para ser reemplazada casi de inmediato por un alivio fro. Un hombre o una mujer con experiencia sabe cundo une petite dolor aumenta el placer. Dolor. Placer. Siempre hay dolor en el placer, mademoiselle. Y monsieur Gabriel... l sabe cundo un pequeo dolor aumenta el... placer de una mujer? pregunt Victoria. Lo sabe, mademoiselle. Los ojos plateados permanecieron imperturbables, sin confirmar ni negar la afirmacin de madame Ren. La garganta de Victoria se contrajo inexplicablemente. El hombre que viol a Gabriel tambin haba sabido cundo el dolor poda producir placer? Puede bajar los brazos, mademoiselle. Victoria obedeci. Gabriel calibr con la mirada el movimiento de sus senos.

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De repente, madame Ren se detuvo frente a Victoria, interponindose entre ella y la imagen del espejo y, de inmediato, desapareci con un susurro de seda, arrodillndose. Su rostro qued a la altura del vello ensortijado que marcaba la divisin de sus muslos. La pluma de pavo real se balance. Abra las piernas, mademoiselle. Victoria mir los ojos plateados para encontrar en ellos el coraje que necesitaba. Abri las piernas. Un aire glido la invadi. Algo ms palpable que el aire le rozaba el vientre: la pluma del sombrero. Al mismo tiempo, la lengeta de metal roz la hendidura de su muslo derecho, demasiado cerca de la carne femenina que de repente sinti dolorosamente hinchada. Victoria dio un respingo involuntario. Unos dedos tibios mantuvieron la lengeta en su lugar. O quizs eran los ojos plateados del espejo los que lo hacan. La mirada de Gabriel quemaba... la boca de Victoria, los pechos, los labios de su sexo. Qu tipo de... Victoria trat de concentrar su atencin en pronunciar una frase en vez de en ahogarse dentro de los ojos plateados y el calor debilitante que generaban de mujer prefera monsieur Gabriel? pregunt, aprisionada entre el hombre que estaba detrs de ella y la mujer arrodillada delante. Monsieur Gabriel prefiere lo mismo que cualquier hombre, mademoiselle dijo madame Ren con un tono de voz engaosamente distrado, mientras sus hbiles dedos deslizaban la cinta mtrica por la cara interna del muslo de Victoria, que absorbi el aire fro, y luego por la curva de la pantorrilla, ejerciendo presin sobre el tobillo. Madame Ren no se haba dejado distraer ni por las medidas que estaba tomando ni por la conversacin que sostena. Saba exactamente lo que estaba haciendo. A Victoria. A Gabriel. Los dedos invasores se retiraron con brusquedad de la hendidura de su ingle y de la curva interior de su tobillo. El sonido del lpiz sobre el papel volvi a recorrerle la piel. Los ojos plateados del espejo retaron a Victoria a continuar. Hasta dnde est dispuesta a llevar este juego, mademoiselle?, haban preguntado.

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Bastante ms all que esto, pens Victoria. Y qu prefieren los hombres, madame Ren? La pregunta sali con cierta vacilacin. La escritura apresurada se detuvo, aunque sigui resonando en los odos de Victoria. La lengeta de metal se hundi en la hendidura de su muslo izquierdo. Estaba helada. Los hombres quieren ser deseados por lo que son, as como por su sexo. Los hombres, mademoiselle, quieren ser amados, exactamente igual que nosotras, oui? Los ojos plateados del espejo siguieron los dedos diligentes de madame Ren, recorriendo la parte interior del muslo de Victoria, la curva de su pantorrilla. Madame Ren se puso de pie tan rpidamente como se haba arrodillado. Maintenant, retire el pelo de su espalda, s'il vous plait. Victoria levant lentamente los brazos, cada vez ms alto, mientras agarraba su cabello con ambas manos y lo sostena sobre su cabeza. Estaba fro, pesado y hmedo. Sus pechos estaban fros, pesados e hinchados. Los ojos que la miraban eran fros, mortferos e intensos. l era el propietario, decan. Era un prostituto, advertan. Era un asesino, amenazaban. Victoria vio a un ngel intocable. Cmo ama una mujer a un hombre, madame? pregunt mientras la costurera estiraba la cinta mtrica a lo ancho de los hombros. Lo besa para demostrarle que lo desea? En el aire parecan saltar chispas. Le lame los pezones para darle placer? Los dedos de madame Ren presionaron la lengeta de metal sobre el hombro izquierdo de Victoria, con la cinta a su derecha. Lo toma en su cuerpo para mostrarle que ni ella ni l tienen que estar solos? Los dedos de madame Ren se retiraron. El cuerpo de un hombre no es tan diferente del de una mujer, mademoiselle dijo. Desea la misma atencin que nosotras. Ms garabatos. Menos oxgeno. Una mujer, mademoiselle, no teme explorar el cuerpo de un hombre para descubrir qu le produce placer. Michael y Gabriel haban sido amigos. La llave del secreto de Gabriel, pens Victoria, estaba en esa amistad. Est monsieur Michel tan bien dotado como Gabriel? pregunt temerariamente Victoria.
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El peligro acentu la tensin ertica. Gabriel pareca advertir con su mirada que estaba yendo demasiado lejos. Todos los nervios del cuerpo de Victoria se mostraron de acuerdo. La lengeta de metal se hundi en su hombro derecho. Ambos tienen fama de estar dotados como des talons... como sementales. La cinta mtrica baj por su espalda hasta su cintura y fue sostenida firmemente en su lugar. El calor de los dedos de madame se esfum, reemplazado por el garabateo de los nmeros. Los pechos de Victoria vibraron por la fuerza de su corazn palpitante. No haba nada que Gabriel no pudiera ver en aquella postura: los senos levantados, sus axilas desprotegidas, las costillas que sobresalan demasiado, los huesos salientes de sus caderas, el tringulo oscuro de vello bajo su vientre. Los labios de color rosado oscuro asomando entre sus muslos. Lo que antes dorma, ahora estaba hinchado de deseo. Lo vea l? Lo vea la modista? Es necesario que un hombre sea grande para satisfacer a una mujer? pregunt Victoria con el corazn en la boca. Non. Pero no se espera que un hombre que ejerza como prostitue sea comn y corriente. Las mujeres no quieren pagar por une bitte que no mida ms que sus propios dedos, mademoiselle. Une bitte. Victoria no tena dificultades para entender el francs de la modista. Se referira Gabriel a su miembro como une bitte? Les haba hablado en francs a las mujeres que lo compraban... o en ingls? Qu tamao debe tener un hombre, madame, para que lo comparen con un... un semental? La lengeta de metal se hundi en el hombro izquierdo de Victoria. Las uas de madame Ren alisaron la cinta, deslizndola por su espalda mientras contaba en voz alta. Cuatro... cinco... seis... ocho centmetros... Las uas afiladas rozaban sus omplatos. Victoria senta las medidas en lo ms profundo de su vagina. Diez, doce, trece, catorce...

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Victoria no poda respirar. En su mente haba aparecido la visin de un miembro masculino... del miembro de Gabriel... veinte, veintids centmetros de largo... Un hombre debe medir por lo menos veinte centmetros para que se le compare con un talon, mademoiselle inform madame Ren con rotundidad. Sus dedos expertos bajaron sbitamente por la espalda de Victoria y presionaron la cinta contra su cintura. Y luego se apartaron... la visin del miembro poderoso de un hombre, los dedos de madame, la cinta mtrica. Los ojos plateados no se apartaron. Tambin medan y calibraban cada centmetro de la piel de Victoria. Gabriel haba dicho que meda ms de veinte centmetros. Cunto ms?, se pregunt. Alguna vez un hombre le ha suplicado por el placer sexual, madame? pregunt Victoria, sintiendo su cuerpo tan frgil que pareca a punto de romperse. La mirada lquida de Gabriel se congel y se volvi de hielo plateado. Eso es lo que un prostitue hace, mademoiselle... dar placer. La modista anot las medidas, aparentemente ajena al significado de la pregunta de Victoria. Le plus placer, mejor, oui? Cuanto ms placer, mejor. S. Algn... cliente alguna vez la ha hecho suplicar, madame? Un garrote apret el cuello de Victoria. Non, non, no se mueva, mademoiselle. Ya slo me queda tomar esta ltima medida. Voil. Victoria permaneci inmvil. La cinta mtrica le ci el cuello. Cuando hay respeto y afecto mutuos, hay mil mtodos mediante los cuales un hombre y una mujer pueden hacerse gritar mutuamente de placer. Un aliento tibio le haca cosquillas en la espalda. Finalmente Victoria qued libre. Con un rpido movimiento de lpiz, la modista hizo la ltima anotacin. Los ojos plateados del espejo sostuvieron la mirada de Victoria. Y cuando no hay respeto... Victoria trag saliva o afecto ? Es una violacin de los sentidos. Madame Ren retrocedi. Mientras que la seduccin, mademoiselle, es una provocacin de los sentidos, como pintar imgenes desnudas con palabras, crear la ilusin por... un baiser, un beso... une caresse, una caricia... un
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embrassement, un abrazo... Ese es el arte de la seduccin, n'est-il pas, monsieur Gabriel? Oui, madame Ren asinti Gabriel con voz neutra. Detrs de la frialdad de sus ojos se adivinaban las imgenes que la modista haba implantado deliberadamente. Un baiser, un beso. Une caresse, una caricia. Un embrassement, un abrazo. Victoria imagin el miembro de Gabriel su bitte besndola, acaricindola, penetrndola. Ms de veinte centmetros... Gabriel imagin a Victoria acogindole, centmetro a centmetro. La modista los haba obligado hbilmente a enfrentarse a sus deseos. Enviar la ropa para mademoiselle immdiatement, monsieur dijo madame Ren con satisfaccin. Au revoir, mademoiselle. En el espejo, Victoria observ la parte posterior del polisn con borlas de madame Ren balancearse con descaro a medida que se alejaba. Gabriel sali repentinamente del campo visual de Victoria; la modista francesa desapareci por la puerta, dejando tras de s a un hombre completamente vestido que negaba sus deseos y a una mujer desnuda que haba revelado abiertamente su libertinaje. Victoria baj los brazos. El cabello fro y hmedo se desliz sobre su espalda. Se dio la vuelta con su cabello envolviendo sus hombros desnudos. Gabriel estaba de pie junto a la puerta. La sombra que haba cubierto su rostro en el espejo no era ms que la oscura barba del da anterior. Su vello facial era castao y no rubio, lo mismo que sus cejas. Tena puesta la camisa blanca de seda que llevaba la noche anterior, pero estaba muy arrugada, como si hubiera dormido con ella. De la abertura de su cuello sobresala un vello oscuro ensortijado, del color de sus cejas y su barba. Victoria no pudo evitar pensar que aquel vello seguramente hara cosquillas en los senos a una mujer. ensortijado

Sbitamente, la imagen de la ducha cruz por su mente. Los dos aspersores inclinados hacia abajo estaban a la altura de las caderas. Si se levantaban y se daba la vuelta al grifo, el agua habra salido en chorro directamente entre sus muslos. Su cltoris palpit al comprender. Victoria levant la cabeza con brusquedad. Gabriel estaba esperando su mirada. El aspersor para el hgado... no est colocado para masajear el hgado dijo tontamente. l capt enseguida.
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No.

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Victoria pens en la gente seria y respetable que haba visto la exposicin de baeras combinadas con duchas en el Palacio de Cristal. Sabran que un grifo que segn la propaganda masajeaba el hgado en realidad se utilizaba para masturbarse? Baj la mirada instintivamente hasta los muslos de Gabriel. El chorro es estimulante para los hombres? El corazn de Victoria lata aceleradamente. No tanto como para las mujeres. Su voz era tranquila y serena. La mirada de Victoria volvi a posarse sobre la de l. Y sin embargo su ducha tiene ese accesorio. Vena equipada con l. Fue Michael el hombre a quien usted gan en la puja? El vello de Victoria se eriz con la tensin elctrica que emanaba de Gabriel. No respondi l cortsmente. El hombre que puj por usted no era Michael. Pero Michael estaba all, en el saln insisti Victoria. S admiti Gabriel con claridad. Les deux anges. Los dos ngeles. Son rivales, haba dicho Victoria. Son amigos, la haba corregido madame Ren. El hombre a quien gan en la puja... Es la persona que usted cree que me envi aqu? S. Si yo no hubiera pujado por usted, mademoiselle, habra sufrido una muerte mucho peor que la causada por el sublimado corrosivo. El pecho de Victoria, que suba y bajaba con rapidez, desmenta su calma exterior. Es l la persona que usted cree que me matar? pregunt con un tono de voz carente de emocin. Si no la protejo, s. Pero l no saba si podra protegerla. Cunto tiempo llevaba escuchndonos? pregunt Victoria antes de derrumbarse por la fragilidad del peligro y el deseo.
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El suficiente para qu?

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El suficiente, mademoiselle. Los hombres desean ser amados? No sabra decirle, mademoiselle esquiv l cortsmente. Tampoco Victoria. Se refiere usted a su... miembro masculino... como un bitte? La luz elctrica brillaba en exceso. No, mademoiselle. No reconoci su impertinencia ni con un ligero pestaeo. Me refiero a l como verga. Tiene erecciones cuando est con una mujer? No he estado con una mujer desde hace catorce aos dijo cansinamente. No soy una ignorante, seor. Victoria clav las uas en sus palmas. Placer. Dolor. Soy plenamente consciente de que un hombre no necesita tener relaciones sexuales con una mujer para tener una ereccin. Entonces tal vez fuera mejor que me preguntara, mademoiselle replic Gabriel, con un tono peligrosamente insinuante si tengo erecciones cuando estoy con hombres. La frialdad de sus ojos le cort la respiracin a Victoria. Dej su vida en sus manos. Las tiene? Gabriel se dirigi hacia ella. El corazn de Victoria empez una carrera desbocada. Gabriel se detuvo frente a la chimenea, se agach y agarr la pala de hierro negro del soporte de bronce para apartar las cenizas del fuego de la noche anterior. Inclinndose hacia delante, amonton unos troncos. Su camisa se estir, revelando sus msculos tensos. Se estaba ocultando. Victoria lo saba muy bien, porque haba pasado toda su vida ocultndose. Por qu madame Ren se ha referido al orgasmo como voir les anges y sin embargo usted lo llama la petite mort? Gabriel se puso de pie bruscamente y meti la mano dentro de la urna de obsidiana ubicada sobre la repisa de madera de la chimenea. Volvi a agacharse con las rodillas muy separadas. Sus nalgas se perfilaron claramente dentro de los pantalones de seda negra.
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Encendi un fsforo; el humo de azufre caus un ligero escozor en la nariz a Victoria. Una diminuta llama amarilla acarici uno de los troncos, extendindose a los dems, estallando en una resplandeciente llamarada azul y naranja. Victoria supo entonces que no poda permanecer desnuda frente a l un solo segundo ms. Se dio la vuelta. Los dedos de sus pies desnudos se quedaron pegados al suelo de madera. Trat de acercarse al vestido marrn. Si recoge ese harapo miserable, mademoiselle, se lo quitar. Ella se detuvo, los msculos de sus nalgas se tensaron. El espejo le devolvi la fra mirada de Gabriel que se haba incorporado silenciosamente. Quera saber si yo tengo erecciones cuando estoy con hombres. No haba emocin alguna en su voz; entonces, por qu, de repente, el dolor pareci robar todo el aire de los pulmones de Victoria? S logr decir. Dese la vuelta, mademoiselle, y mreme si quiere or la verdad. Victoria se gir lentamente, presionando con sus pies descalzos la madera pulida. Enderezando los hombros, sostuvo su mirada. Era tan uniforme como el espejo que haba detrs de ella. Un hombre, mademoiselle, no necesita sentir deseo para tener sexo; slo necesita una polla dura. Bitte. Verga. Polla. No... entiendo. Usted se excit cuando la toc madame Ren. Victoria tom aire. Cmo se atreve...? ... porque se imagin que era yo quien la tocaba. S. Pero no lo dijo. Los rganos sexuales, mademoiselle, son aparatos. El cinismo oscureci el color plateado de sus ojos. Como mi baera o mi ducha. Si abre un grifo hizo una pausa para enfatizar sus palabras , libera agua. Al grifo no le importa si es un hombre o una mujer quien lo abre. Si eso era as, por qu sus ojos estaban tan sombros?

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Usted est diciendo que no tiene que haber emocin, o sentimiento, para que un hombre... Victoria se esforz por encontrar las palabras que ella, una institutriz que seis meses antes nunca haba escuchado pronunciar la palabra verga funcione sexualmente... Es correcto. ... y que el coito es simplemente un acto reflejo, una cuestin de causa y efecto. S. No iba a apartar su mirada de la de l. Est diciendo, entonces, que usted no tena orgasmos cuando estaba con... un cliente? No, mademoiselle, no estoy diciendo eso contest l con franqueza. Y cuando no hay respeto... o afecto? Es una violacin de los sentidos. Usted no disfruta con el sexo dijo Victoria. Gabriel no lo neg. Si su verga, seor, no fuera diferente de un aparato mecnico, no tendra miedo de tocar a una mujer. Y sin embargo as es. La oscuridad brill en el fondo de los ojos de Gabriel. Si Victoria continuaba, no habra ya posibilidades de retroceder. El la podra matar por lo que estaba a punto de decir. Y ella no podra culparlo. Pero haba cosas peores que la muerte. Vivir sin el placer de una caricia era mucho peor. Victoria lo saba porque ella se haba negado ese sencillo placer durante ms de dieciocho aos. Dijo lo que tena que decir. El hombre que lo viol le proporcion placer. La advertencia en la mirada de Gabriel se clav en el corazn de Victoria. Se sorprendi de que las llamas que crepitaban en la chimenea no se hubieran congelado todava. l saba convertir el dolor en algo placentero. La oscuridad borr por completo el color plateado de los ojos de Gabriel. Lo hizo disfrutar del sexo.

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Y
Jamais. Jams.

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usted jams se perdonar por ello. La voz de Victoria reson con conviccin femenina.

Gabriel acompas el ritmo de su respiracin a la de Victoria, intentando alejar los recuerdos que evocaban sus palabras. Poda matarla. Y ella lo saba. O poda dejar que el segundo hombre la matara. Y eso tambin lo saba ella. Tena miedo, pero no se ocultaba detrs de ese temor. Era la nica mujer que se haba atrevido a enfrentarlo a su pasado. Cmo la haba encontrado el segundo hombre? Gabriel se acerc a Victoria con intencin calculada. Ella no retrocedi. Camin deliberadamente en crculo a su alrededor. La noche anterior, su cabello le haba parecido opaco y sin brillo, como su capa. Ahora brillaba bajo la luz elctrica, como un escudo fro, hmedo, liso. Victoria se gir al mismo tiempo que Gabriel, siguiendo sus movimientos. l poda sentir el calor de su desnudez. Vio su reflejo en sus ojos azules, nublados por el miedo durante un instante y brillantes de deseo al siguiente. Poda oler su propio jabn y su champ en su piel y su cabello, aromas masculinos feminizados por la dulzura de su sexo. Agachndose, Gabriel recogi el vestido. Su mirada qued a la altura de la pelvis de la mujer. El vello pbico de Victoria era oscuro y ensortijado; los labios de su sexo de un rosa oscuro, como sus pezones. Estaban hmedos por la excitacin. Hinchados de deseo. Y l ni siquiera la haba tocado. Maldita madame Ren. La curiosidad de Victoria ira en aumento. Y tambin la de Gabriel.

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Ella se preguntara qu se sentira al ser poseda por un hombre centmetro a centmetro. El se preguntara qu sensacin tendra Victoria, cuando su piel lisa y hmeda se estirara para acoger cinco centmetros... diez centmetros... quince centmetros... veinte centmetros... Se preguntara cmo gritara, primero por el dolor de perder su virginidad, y luego por el placer de alcanzar su primer orgasmo con un hombre. Se preguntara qu necesitara hacer para conseguir que Victoria suplicara. Gabriel se enderez. S, mademoiselle Childers, l me hizo disfrutar con la violacin revel con voz fra y deliberada. De la misma forma que usted disfrutaba leyendo las cartas escritas por un hombre que la aterroriza. Gabriel le dio la espalda no poda recordar la ltima vez que le haba dado la espalda a un hombre o una mujer y arroj el vestido al fuego. Un humo negro ascendi por el hueco de la chimenea. Gabriel se puso en tensin. Si Victoria trataba de salvar el vestido, la detendra. No quera hacerle dao, pero lo hara. Usted no tiene derecho a destruir mi ropa dijo Victoria, tambin tensa. No trat de salvar el vestido. Tambin ella saba que l podra hacerle dao si interfera. Derecho. Las prostitutas no tenan derechos. El fuego azul consumi una manga de lana marrn y se extingui. Usted ha vivido tiempo suficiente en las calles para saber que el poder es lo que otorga derechos declar l escuetamente. Y su poder es mayor que el mo. La ira distorsion la voz de Victoria. No le gustaba tener que depender de un hombre. Gabriel conoca muy bien esa sensacin de impotencia. S, mademoiselle Childers afirm, dndole la espalda, mi poder es mayor que el suyo. El olor de la lana quemndose se extendi por toda la estancia. Los ojos azules de Victoria echaban chispas.
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No tengo otra ropa. Gabriel poda proporcionrsela.

La mujer de

Madame Ren le enviar muy pronto un guardarropa completo. Terciopelo. Seda. Raso. Trajes hermosos, adems de prcticos. Gabriel hara todo lo posible para darle una vida en la que los pudiera disfrutar. Victoria levant la barbilla, sus labios agrietados, sus pmulos demasiado salidos, la lnea de la mandbula demasiado vulnerable. No quiero su caridad. No, una mujer como ella no querra caridad. Qu quiere? pregunt Gabriel con calma, conociendo de antemano la respuesta. Quera el placer que un ngel poda proporcionarle. Voir des anges. Pero deseara tambin el dolor que un ngel poda causarle? La petite mort? Usted dijo que me ayudara a conseguir un empleo como institutriz contest Victoria tercamente. Gabriel no respondi. No quera verla trabajando en casa de otro hombre, vigilada por la esposa de otro hombre, cuidando los hijos de otro hombre. La tensin los envolvi. Temor. Deseo. Un mechn de cabello oscuro ya casi seco adquiri un tinte castao rojizo bajo la luz elctrica. No creo que los trajes diseados por madame Ren sean adecuados para una institutriz. Gabriel quera estirar la mano y tocar el cabello de Victoria, sentir el fro exterior y la calidez de la piel que haba debajo. Ella no sobrevivira en la calle, y le sera imposible escapar del segundo hombre. Sobrevivira con Gabriel? Era hora de averiguarlo. Pero usted no es una institutriz, mademoiselle Childers dijo, sosteniendo su mirada. No es verdad? Victoria ley la verdad en sus ojos.

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Se enderez; Gabriel lament fugazmente que sus pezones ya no estuvieran duros. Cmo ha descubierto usted quin es mi padre? Las bibliotecas son instituciones maravillosas, mademoiselle afirm Gabriel cortsmente. Los nacimientos y defunciones de los miembros de la alta sociedad se registran meticulosamente para beneficio del pblico en general. Victoria se acerc a l con paso rpido, balanceando sus pechos ligeramente. Pas junto a l con altivez, moviendo sus nalgas con suavidad. Gabriel la mir a travs de sus ojos entrecerrados. Victoria arranc de la cama la colcha de seda azul plido y se envolvi torpemente con ella. Se estaba ocultando de un pasado que no quera admitir. Gabriel oy el crujir de la seda, el chisporroteo de un tronco, esperando a que ella recobrara el valor. No tard mucho. Lentamente, apretando la colcha contra su pecho, Victoria Childers, hija de sir Reginald Fitzgerald, uno de los hombres ms ricos de Inglaterra, se dio la vuelta y lo mir de frente. Mi padre no pagar para que me devuelva dijo con discreta dignidad. Gabriel la crey. No tengo intencin de hacerla regresar replic francamente. Tampoco le pagar para que guarde silencio sobre mi... mi desliz con respecto a mi respetabilidad. Una palpitacin tembl en la base de su garganta. Tena un cuello precioso. Largo. Fino. Sera fcil hacerle dao. No necesito ms dinero. Gabriel posea ms dinero del que podra gastar en dos vidas. Victoria no le crey. Entonces por qu se ha tomado la molestia de averiguar mis antecedentes familiares si no piensa chantajearme? pregunt bruscamente. El chantaje es el precio del pecado, no es as? Sus propias palabras, cnicas, pronunciadas por ella, sobresaltaron momentneamente a Gabriel. Pero no lo disuadieron. Ha pecado usted, mademoiselle? la provoc con suavidad.
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Todava no.

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Victoria lo mir fijamente. Los testculos de Gabriel se contrajeron. De ira. De deseo. No la poda tocar. No permitira que otro hombre lo hiciera. Al menos mientras estuviera bajo su proteccin. Su padre podra estar indirectamente relacionado con el hombre que la envi a usted aqu sugiri. Un rpido suspiro, seguido de una negacin igualmente apresurada, fue su respuesta. Usted no cree eso. No? Gabriel ya no saba qu crea. Creo que eres mucho ms vulnerable de lo que piensas, le haba dicho Michael. Y mi to lo saba. Pero lo saba el segundo hombre? No, no lo cree replic Victoria con vehemencia. El temor, el deseo y la ira que palpitaban en las venas de Gabriel encontraron una salida. No quera desear a aquella mujer. Pero la deseaba. Y su deseo lo volva vulnerable. Entonces dgame, mademoiselle continu implacablemente, qu se supone que debo pensar de un hombre rico y con una reputacin intachable, que permite que su nica hija se venda para procurarse comida y un lugar para vivir? Y que no le importaba que la mataran o le hiciesen dao. La emocin se dej traslucir en los ojos azules de Victoria; ojos que haban visto, sentido y deseado demasiado. El no sabe que yo estoy aqu. Est segura de eso? espet Gabriel. S, estoy segura. Sus manos que sostenan el edredn de seda azul sobre su pecho palidecieron. A mi padre no le interesa su hija. El registro mencionaba un hijo, Daniel Childers. Victoria tena un hermano cuatro aos ms joven que ella. En una sociedad donde la riqueza y el ttulo se transmitan por va masculina, era muy frecuente que los hombres favorecieran a los hijos varones por encima de las hijas.
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Los secretos mataban. Hombres. Mujeres. Prostitutas.

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Gabriel quera ahorrarle la pena a Victoria; pero no poda.

Por qu dice eso, mademoiselle Childers? la desafi, mientras el olor a la lana quemada invada sus fosas nasales. Por qu razn permitira un padre que su hija se convierta en prostituta? El dolor atraves a Gabriel; provena de Victoria. Ella no apart la mirada. Porque mi padre cree que todas las mujeres son prostitutas, seor. Le haba dicho que haba sido institutriz durante dieciocho aos. As que haba empezado a trabajar a los diecisis. O su padre la haba echado de la casa, o Victoria, empeada en escapar del dominio paterno, haba escogido vivir la vida de una sirvienta en vez de ocupar el lugar de una dama que le corresponda por nacimiento. Haba una tercera razn, pero aunque Gabriel no quera pensar en ella, tena que hacerlo. l se cas con una mujer, mademoiselle insisti Gabriel. Y ella era una prostituta respondi Victoria con los labios resecos apretados y la barbilla levantada. Los registros slo mencionaban los nombres y los rangos. Su madre pertenece a la aristocracia sin ttulos dijo Gabriel con dureza. Mi padre cree que las mujeres nacen pecadoras. Las sombras que oscurecan los ojos de Victoria pesaban sobre los hombros de Gabriel . Y tena razn. Mi madre lo abandon cuando yo tena once aos. Por otro hombre. Yo soy como mi madre. Soy una prostituta. La emocin mataba. Entonces, por qu no poda atenuar las emociones de aquella mujer? Gabriel le ofreci a Victoria el nico consuelo que pudo. Usted no es una prostituta, mademoiselle. Si no fuera una prostituta, por qu... Victoria trag saliva, aferrndose al ltimo de sus secretos, el nombre de su patrn por qu me hizo despedir? Por qu me escribi esas cartas? Por qu las le? Las le una y otra vez. Por qu? El segundo hombre llamaba a Gabriel. Estaba all fuera, esperando a que lo encontrara.
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Por primera vez, haba dejado un rastro. Gabriel no poda dejar a Victoria sola. Y menos as. Todos tenemos deseos, Victoria. Las palabras parecieron arrancadas del pecho del ngel intocable. Victoria guard silencio, envuelta en la seda azul plida. Su mujer, enviada a l por el segundo hombre. Cuando yo era nio, deseaba una cama para dormir en ella. La madame se la haba dado. Al dedicarme a la prostitucin, quise tener xito. Para no volver a pasar hambre nunca ms, y la madame lo haba hecho posible. Al convertirme en hombre, ansiaba sentir la pasin de una mujer, aunque fuera por una sola vez quera sentir el placer que yo daba. El tiempo se deslizaba. Gabriel record su miembro sedoso y hmedo mientras suplicaba que le dieran satisfaccin. Evoc el sabor de una mujer, y su olor. La seda cruji, disipando al instante el recuerdo de otras mujeres, pero el recuerdo de su deseo persisti en l. Despus de tantos aos, an no se haba extinguido definitivamente. Se concentr en los ojos de Victoria, y en su cuerpo. El aroma de ella se haba extendido por toda la estancia y, a pesar de haber sido ocultado en parte por el olor de la lana quemada, poda percibirlo claramente. Y lo hizo? pregunt ella en voz baja. No. La verdad. Gabriel nunca se haba sumergido en el placer de una mujer. La verdad ya no tendra que hacerle dao; por qu lo haca? Usted le pregunt a madame Ren cmo se seduca a un hombre dijo Gabriel. Se lo dir. Si tiene hambre, alimntelo. Si sufre, ofrzcale esperanza. Si no tiene adonde ir, dele una cama para que duerma. Para poder seducir, es preciso crear la ilusin de confianza. El hombre que escribi las cartas hizo que dependiera de l: usted tena hambre; l le dijo que la alimentara. Usted tena miedo; l le dijo que la confortara. Y cuando usted no tena en dnde dormir, le dijo que compartira su cama. Usted no es una prostituta. Cuando uno no tiene nada que perder y, en cambio, puede ganarlo todo, Victoria, es muy fcil sucumbir al sexo.

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El humo provocado por la tela quemada caus escozor en los ojos de Victoria y le hizo llorar. l no haba debido quemar el vestido. No haba debido tratar de consolar a Victoria; era imposible encontrar consuelo en un hombre que haba matado, y que matara de nuevo. Gabriel le dio la espalda, por segunda vez ese da, y se dirigi al cuarto de bao a grandes zancadas, cerrando suavemente la puerta tras de s. Una barrera ms que vena a reforzar la que se haba agrietado momentneamente. La bruma gris continuaba empaando el aire. Victoria haba usado su inodoro. Gabriel levant la tapa de madera y lo utiliz tambin. Las ajadas prendas interiores de ella todava colgaban del toallero. El grito lleno de dolor de Victoria reson en su interior. Estoy tan limpia como usted. Haba gotas de agua en el lavabo de mrmol. Gabriel se mir fijamente en el espejo. Un gris oscuro apareci en medio del vapor que comenzaba a disiparse. Durante un instante fugaz, vio ojos de esperanza, pero aquella sensacin de vana ilusin se esfum tan rpido como haba aparecido.

* * *
Victoria se qued mirando la puerta cerrada, incapaz de respirar. El sonido dbil de un chorro atraves la madera, sus mejillas enrojecieron al identificarlo. Incluso un ngel tena que orinar. La sensacin de irrealidad que haba generado su confesin se disip. Y una vez ms Victoria tom aire y pudo respirar. Se ajust firmemente el edredn de seda sobre su pecho y, levantando la parte de abajo para liberar sus pies, se dirigi al estudio para dar a Gabriel privacidad. Una bandeja de plata brillaba sobre el escritorio con tapa de mrmol negro. Pudo percibir el agradable olor de huevos con jamn y caf que impregnaba el aire. El estmago de Victoria emiti un gruido de protesta.

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Si tiene hambre, alimntelo. Si sufre, ofrzcale esperanza. Si no tiene adonde ir, dele una cama para que duerma. Todas aquellas palabras resonaron con fuerza en sus odos. Gabriel la haba alimentado y haba renunciado a su cama para que Victoria durmiera en ella. No le haba ofrecido esperanza, pero haba intentado consolarla. Seduccin. Un espejismo de confianza. Haba una sola taza en la bandeja, y Victoria no quera comer sola. Se sirvi una taza de caf, disfrutando de su clido aroma. Le pareci puro nctar. Una luz griscea baaba la biblioteca. Las letras doradas de los lomos de los libros despedan un sugerente reflejo. Victoria conoca los libros; haban sido su vida hasta donde alcanzaba su memoria. No saba cmo consolar a un ngel. Con aire distrado, examin las hileras de tomos encuadernados en cuero. Esforzndose por or... un susurro de aire. Un paso. Gabriel. Una serie de volmenes con enormes letras repujadas llam poderosamente su atencin. Julio Verne. Viaje al centro de la tierra; Voyage au centre de la terre; Veinte mil leguas de viaje submarino; Vingt mille lieues sous les mers; La isla misteriosa; L'Ile mistrieuse; La vuelta al mundo en ochenta das; Le Tour du monde en quatre-vingts jours... Gabriel posea muchas obras de Julio Verne, tanto en ingls como en francs. Examin ms detenidamente otros libros de Vctor Hugo, George Sand, Shakespeare... De cada uno de ellos haba un ejemplar en francs y otro en ingls. Olvidando el caf, Victoria tom la edicin francesa de La isla misteriosa, de Julio Verne, y se coloc junto a la nica ventana para ver mejor. La versin inglesa era mucho ms ligera. En qu idioma preferira leer Gabriel?, se pregunt... En ingls o en francs? Una luz cegadora invadi la estancia de repente. Victoria parpade.

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No tena que ver a Gabriel para saber que era l quien haba encendido la lmpara. Cada fibra de su cuerpo lo perciba. l se encontraba de pie junto al divn de cuero azul, enmarcado por el clido sol poniente y el mar luminoso del cuadro a su espalda. Su rostro estaba ligeramente sonrosado; se haba afeitado. Un abrigo Derby de lana negra y una levita gris de rayas colgaban de su brazo derecho. Alrededor del blanco cuello almidonado de su camisa haba anudado una corbata de seda carmes. El corte de su pantaln gris de rayas finas se ajustaba a su cuerpo a la perfeccin. En la mano izquierda llevaba un bastn de plata, y en la derecha un sombrero hongo negro. No haba rastro alguno del hombre con barba del da anterior que haba compartido confidencias con ella. Se haba convertido en un elegante hombre recin afeitado. Veinticuatro horas antes ella lo habra tomado por un caballero favorecido por la fortuna. Pero ahora ya saba demasiado. Gabriel era elegante, hermoso, pero tambin peligroso. No se coloque frente a la ventana le orden secamente. Y mantenga las cortinas cerradas. Victoria no se movi. Nadie puede verme. No ver al hombre apuntndole con una pistola, mademoiselle dijo Gabriel con voz sedosa. Tal vez perciba un destello de luz cuando apriete el gatillo, o quizs no. Pero una cosa es segura. No oir el disparo porque estar muerta. El riesgo a que le pegara un tiro un hombre a quien nunca haba visto no era real; pero el hombre que tena frente a ella s lo era. Va a salir dijo Victoria con voz neutra. Quin va a impedir que alguien lo mate a usted? Gabriel dej el abrigo, la levita, el bastn y el sombrero sobre el sof de cuero azul plido que le haba servido de cama unas pocas horas antes. Agachndose, tom la funda de una pistola y, tras levantar un cojn, sac un arma. No me matar. El can de la pistola era de color negro azulado opaco. De repente, el olor del jamn y los huevos le result empalagoso a Victoria.

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Reconoci la pistola. Era la misma que la noche anterior l haba ocultado debajo de la servilleta de seda blanca, y con la que haba estado a punto de dispararle. Se apart de la ventana, con las piernas temblando, mientras senta un nudo en el estmago. El sabor del caf se volvi amargo en su lengua. Va a salir a buscarlo. Y a matarlo. Aquellas palabras no pronunciadas parecieron cacr entre ellos como una lluvia de desesperanza. S. Gabriel desliz la funda bajo su brazo derecho y se ajust la correa alrededor de las costillas. La... comenz Victoria mientras las lgrimas afloraban a sus ojos; no quera sentir miedo, por ella, por Gabriel la prostituta dijo que haba habido otra Casa de Gabriel antes de que se inaugurara sta. Dijo que se haba quemado. El hombre al que busca fue el que provoc el incendio? No. Antes de meter el revlver en la funda, Gabriel ajust la correa de cuero que le rodeaba el hombro con movimientos precisos y hbiles, como si hubiera repetido aquel gesto miles de veces. Tom la chaqueta de lana gris que haba dejado en el sof y mir a Victoria . Lo hice yo. Victoria respir profundamente; la seda anudada sobre su pecho se afloj. Los ojos plateados de Gabriel la retaron a que hiciera la pregunta que invada su mente: por qu? Sus libros... tiene ediciones en ingls y en francs coment cambiando de tema. En qu idioma prefiere leer? Aprend a leer en ingls. No menta. Algn da espero estar igualmente capacitado para hacerlo en francs. Los dedos de Victoria apretaron el cuero suave. Quin le ense a leer en ingls? Michael. Michael es ingls. S. La pregunta no sali deliberadamente: Mi padre nunca ha estado en su casa, verdad?

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El sobresalto que Victoria haba sufrido la noche anterior al ver a hombres y mujeres distinguidos, conocidos de su padre, segua vivo en su recuerdo. No, su padre nunca ha estado en mi casa. Victoria le crey. Mi padre no me hara dao declar firmemente. Pero a quin quera convencer? A ella misma? O a Gabriel? Ni siquiera para proteger su reputacin? pregunt Gabriel suavemente. Creo que se sentira compensado al saber el lugar en donde estoy respondi con naturalidad. Por una vez, la verdad no le produjo dolor. Ya conoca el precio de renunciar a su proteccin cuando tena diecisis aos. Nunca volvera, aunque l estuviera dispuesto a aceptarla. Y su hermano? La pregunta de Gabriel la dej sorprendida unos instantes. Sus dedos se hundieron en el cuero, insensibles al dao que podran causar. Cmo sabe que tengo un hermano? Aqulla era una pregunta estpida. La indagacin en la biblioteca... S que tiene treinta aos. Era imposible no ver el desdn que apareci en sus ojos. S que es un hombre, mademoiselle, perfectamente capaz de cuidar de una hermana. Pero no lo hizo. Victoria alz la barbilla. l no tena ningn derecho de juzgarla... Mi hermano no conoce mis circunstancias. Por qu no? Huy de casa cuando tena doce aos. Y nunca se preocup de volver para ver cmo estaba su hermana? Victoria se extra momentneamente al percibir la ira en la voz de Gabriel. A su hermano le haba importado... demasiado. Mi hermano huy por mi culpa. Los recuerdos le nublaron los ojos . No lo culpo. Pero Victoria s culpaba a su padre. Siempre culpara a su padre.
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Por qu huy su hermano, mademoiselle Childers? La repulsin hizo que su estmago se contrajera. Mi padre castig a Daniel respondi a regaadientes. Su padre lo castigaba a menudo. La mujer que haba sido y que todava habitaba en ella se negaba a hacer confidencias a Gabriel. Pero la nueva Victoria consider que l mereca saber la verdad. Gabriel guard silencio, esperando su decisin. Victoria record... Una noche o a Daniel llorando, de modo que fui a su alcoba, me met a su cama y lo abrac. Para consolarlo aadi a la defensiva, odiando el hecho de que tuviera que justificarse despus de tantos aos. Se durmi en mis brazos. Yo tambin me qued dormida, abrazndolo. Mi padre nos despert. Victoria no pudo reprimir el dolor y la ira. Nos acus de... de yacer juntos en pecado. Trag saliva de forma audible. Mi padre no entiende que uno puede amar, y tocar, sin sentir deseo carnal. Y entonces usted se convirti en institutriz concluy Gabriel. S. Y am a los hijos de otras mujeres... Los labios de Victoria se curvaron en una sonrisa irnica. No todos los nios son adorables... ... porque no confiaba en s misma en lo que respecta a los hombres. Victoria ya no poda seguir huyendo de la verdad. S. Dos dbiles campanadas del Big Ben en la lejana invadieron el aire tenso. El deseo es natural, mademoiselle. Luces plateadas bailaban en los ojos de Gabriel. El hombre que utiliz su deseo contra usted es el culpable, no usted. Victoria imagin a un nio que soaba con una cama para dormir... a un adolescente que deseaba el xito para no volver a ser pobre nunca ms... a un hombre que anhelaba sentir el placer que l proporcionaba a otros. El hombre que utiliz su deseo contra usted fue el culpable, seor repiti Victoria compasivamente, no usted. Gabriel ech hacia atrs la cabeza como si hubiera recibido una bofetada.
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Victoria esper que aceptara la verdad. Ponindose la levita de rayas, Gabriel dio media vuelta y agarr el abrigo, el bastn y el sombrero. Ella pudo ver fugazmente al vigilante de cabello oscuro que esperaba al otro lado de la puerta. Gabriel sali sin decir ni una palabra. Victoria mir fijamente a los ojos oscuros y curiosos del vigilante, y luego la puerta se cerr, dejndola sola. De repente se sinti hambrienta. Se acomod en el silln de Gabriel, dej a un lado el libro en francs y levant la tapa semicircular que cubra el plato. Un aro azul esmaltado adornaba la porcelana blanca. Comi con apetito, y cuando hubo terminado el ltimo bocado de jamn, el ltimo trozo de huevo y las ltimas migas de un croissant hojaldrado, volvi a colocar la tapa de plata y llev la bandeja hasta la puerta. El hombre de cabello oscuro, unos diez aos ms joven que Gabriel, se dio la vuelta con la pistola desenfundada. Victoria lo haba pillado desprevenido. Y ella tambin se qued totalmente sorprendida ante aquella reaccin. Por favor, dgale al cocinero que el desayuno estaba delicioso dijo con voz neutra, entregndole la bandeja. Lentamente, el hombre recorri con sus ojos oscuros la colcha de seda azul que dejaba al descubierto los hombros de Victoria. Una chispa traviesa brill en su mirada. Aparentemente, la prostitucin no le haba quitado ni la alegra ni el deseo. Gracias, seora. Deslizando la pistola debajo de su chaqueta negra, sonri y tom la bandeja. Su voz era suave, cultivada, la voz de la seduccin. Pierre se sentir muy complacido. El corazn de Victoria sufri un sobresalto. Realmente era un hombre muy atractivo. Gracias respondi Victoria cohibida. Respir profundamente. En realidad, no tena ningn motivo para sentirse turbada... no haba nada que pudiera sorprender a alguien en la Casa de Gabriel. Por favor, dgale a Pierre que le agradecera que me sirviera la prxima comida con una lata de condones...

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l aire londinense era hmedo y fro, y una neblina amarillenta envolva la ciudad.

Gabriel balance el bastn de plata con aire distrado. Haba llegado el momento de la cacera. Conoca la direccin que le interesaba; lo que no saba era si el hombre a quien buscaba estara all. Encontr la casa sin problemas. Junto a ella se extenda un parque en el que las voces infantiles impregnaban la penumbra amarilla que cubra la ciudad. Los nios jugaban mientras sus nieras aprovechaban para ponerse al da en los ltimos cotilleos. Nadie reparara en dos hombres caminando entre la niebla. Y si alguien lo haca, le sera imposible identificarlos. Slo le cobrar un penique por limpiar sus zapatos, patrn ofreci una voz spera. Gabriel mir hacia abajo. El pequeo limpiabotas de seis aos pareca tener reflejada en sus ojos una vida de sesenta y seis. Asinti en silencio, dejando que el muchachito le sacara brillo a sus zapatos. Pero no pensaba en los zapatos, y ni siquiera en el hombre a quien buscaba. Gabriel pensaba en Victoria. Ella crea que poda salvar a un ngel. Gabriel no era un ngel. Cmo ama una mujer a un hombre?... Michael le amaba, y su amor haba destruido la vida de Gabriel. Gastn deca que sus empleados lo amaban. Su amor permita que Gabriel destruyera sus vidas. Ninguna mujer haba amado a Gabriel. No quera que ninguna lo hiciera. El limpiabotas permaneci en cuclillas mientras Gabriel inspeccionaba su trabajo. Sus ojos a la vez jvenes y viejos estaban coloreados de azul. El hombre que utiliz su deseo contra usted es el culpable, seor, no usted.

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Gabriel retir bruscamente el pie de la caja y le arroj un florn al nio. La puerta de la casa se abri. Una mujer y dos nias, de ocho y diez aos, salieron de ella. La mujer iba ataviada con una capa y un sombrero sin gracia; las dos nias llevaban gorros y manguitos de piel a juego. La institutriz tom del brazo a cada una de las nias que le haban confiado. Victoria haba dicho que no todos los nios eran adorables. Haba querido ella a las dos nias?, se pregunt fugazmente. Querra a los hijos de un bastardo? Gabriel esper para ver si las dos nias y su institutriz entraban al parque. Eso hicieron. Cuando hubieron traspasado la verja, la neblina las envolvi. Oy a un vendedor de bollos pregonando su mercanca. Victoria no se haba comido el desayuno en su presencia. Lo habra hecho despus? Compr un bollo de canela. Justo cuando lo haba terminado, la puerta de la casa se volvi a abrir. Era el hombre a quien Gabriel andaba buscando. Llevaba un bastn de caoba corriente en su mano derecha. El bastn de empuadura plateada que Gabriel aferraba en su mano izquierda sirvi para recordarle que nada era lo que pareca. Gabriel se alej de la verja de entrada al parque y cruz la calle sin prisa, esquivando hbilmente un montculo de estircol humeante mientras sorteaba un mnibus que avanzaba con lentitud y una carreta tirada por una mula para llegar a la acera. El hombre baj las escaleras pausadamente y gir hacia el norte, en direccin contraria al parque. En medio de la neblina que los rodeaba resonaron sus pisadas. Al poco rato, los pasos de Gabriel se unieron a los de l. Gabriel cambi el bastn a la mano derecha y meti la otra en la chaqueta para sacar el revlver Adams de la funda que llevaba sujeta al hombro, pero lo mantuvo oculto debajo del abrigo. El hombre apur un poco el paso. En la esquina de la siguiente calle haba un polica, y un coche de caballos se acercaba rpidamente a ellos. El hombre levant el brazo, y le hizo seas para que parara.
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Gabriel no tena ms remedio que actuar a toda prisa. Seor, seor! grit, tratando de colocarse a su altura. Con un tono de voz tranquilo, sin amenaza alguna, pregunt: Es usted el seor Thornton? El hombre se detuvo y, con el brazo todava levantado, mir a Gabriel con precaucin. Se trataba de un hombre maduro, con un rostro plido, alargado y cubierto de pecas, que vesta de una forma muy convencional. No tena el aspecto de ser una persona capaz de aterrorizar a una mujer. Pero Gabriel saba que pareca exactamente el tipo de hombre que haba matado y que matara de nuevo. En efecto respondi el hombre nervioso. Su primer error. Ningn hombre solo y tampoco ninguna mujer deba reconocer jams su nombre a un extrao en la calle. Gabriel aprovech despiadadamente la inocencia de aquel hombre. Su hija Penlope ha tenido un accidente, seor. La institutriz, una tal seorita Abercarthy la mujer de la agencia de empleo a quien haba interrogado el apuesto David se haba mostrado muy solcita a la hora de contarle todo lo que quiso saber, me pidi que le avisara. El hombre baj el brazo. El coche de alquiler pas de largo, dejando detrs de l el eco de los cascos del caballo sobre el pavimento. Penlope! exclam el hombre con un gesto de sorpresa. Qu le ha sucedido? Dnde est? Gabriel no tuvo necesidad de mentir. Est en el parque respondi, esperando para ver si tendra que recurrir a la fuerza. El hombre se dio la vuelta para encaminarse al parque, sin oponer resistencia. Gabriel cruz la calle con rapidez, como si tuviera prisa por regresar al lugar del accidente. El hombre lo sigui a paso acelerado. Franquearon juntos la verja abierta del parque. Dnde est? pregunt ansioso el hombre. Las voces de los nios seguan con sus juegos. En el parque, envuelto en la neblina, se oa El puente de Londres se va a caer, se va a caer, se va a caer... All dijo Gabriel, dirigindose hacia un retazo de niebla ms densa prxima a un rbol, lejos del lugar donde jugaban los nios.
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Sin ser consciente del peligro, Thornton cay en la trampa de Gabriel, que aplast el pomo de su bastn contra su pecho. El hombre se estrell de espaldas contra el rbol, soltando el aire de sus pulmones con dificultad. Su sombrero se tambale, tapndole un ojo; al mismo tiempo, el bastn resbal de sus dedos, dejndolo caer al suelo. Gabriel presion la empuadura de plata contra la trquea del hombre, dejndolo inmovilizado contra el rbol, mientras levantaba contra l la pistola de can azulado. Thornton emiti un grito ahogado. A causa del miedo, abri desmesuradamente el nico ojo que quedaba al descubierto. Yo de usted no gritara, Thornton. El vaho de la respiracin de Gabriel brill como plata en la niebla amarilla. No redujo la presin sobre la trquea del hombre. No querr que sus dos hijas lo vean con el rostro destrozado a causa de un disparo. Pero esto qu... La voz del hombre adquiri un timbre histrico y su respiracin se entremezcl con la de Gabriel. Silencio le advirti Gabriel en voz baja. El dinero... est en mi abrigo. El blanco del ojo derecho pareca una luna llena en miniatura. Le puedo pagar... soy un hombre rico... Victoria haba pensado que Gabriel quera chantajear a su padre. Por un instante, dese que el hombre que tena frente a l fuera el padre de ella. Le mostrara lo poco que vala el dinero. No quiero su dinero, Thornton. El ojo de Thornton casi se sali de su rbita. Por favor, no me mate. Victoria no haba suplicado por su vida. Haba Thornton esperado que lo hiciera? Haba esperado hacerla rogar por placer? Se haba introducido a escondidas en su alcoba y haba visto sus bragas de seda cuando todava eran suaves y blancas? Gabriel contuvo su ira. No lo matar si me dice lo que quiero saber dijo con voz acariciante. Gabriel no menta. Un disparo llamara la atencin; pero si aplastaba su trquea nadie se enterara.

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Robin Schone Gabriel

La mujer de

Lo que usted quiera, seor balbuce el hombre. No tena orgullo, ni dignidad, slo el ttulo de caballero, por su educacin y su riqueza . Le dir todo lo que quiera saber. Gabriel no lo puso en duda. Todo, Thornton? pregunt con voz suave, seductora. S... s! contest Thornton ansioso, con una luz de esperanza en su nico ojo visible. Ese fue su segundo error. La esperanza mataba. Haba llegado el momento de poner fin al juego. Dgame por qu est aterrorizando a Victoria Childers. El hombre parpade. Victoria Child... pero si ella ya no trabaja en mi casa. Por qu no? pregunt Gabriel con su sedosa voz. El hombre puso el ojo en blanco nerviosamente. Ella... ella... mi esposa la despidi. Y por qu lo hizo? Ella... ella... Victoria Childers... ella coqueteaba conmigo... se fue el tercer error de Thornton. Un hombre no deba mentir cuando se enfrentaba a la muerte. Victoria Childers no es una mujer coqueta. Gabriel presion delicadamente el can de la pistola contra la mejilla derecha de Thornton. El hueso y el metal chocaron. Por qu le minti a su esposa? Ay, por favor... La verdad, Thornton susurr Gabriel. Slo pido la verdad. Yo... el hombre trat de tragar saliva y no pudo. Yo no le ment a mi esposa. Est diciendo que Victoria Childers coquete con usted, Thornton? pregunt peligrosamente. El hombre no cometi un cuarto error. Levant la mirada, como si buscara a alguien que lo salvara en las alturas. No, no, no he dicho eso. Entonces qu ha querido decir? Mi e-e-esposa tartamude, mi esposa es una mujer celosa.
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La mujer de

La agencia de empleo le suministra una institutriz nueva cada pocos meses, Thornton. Seguramente no pensara que su plan pasara desapercibido. No s... no s de qu me est hablando. El can se introdujo un poco ms en su mejilla, impidindole cerrar bien los labios y dificultando su pronunciacin. Mi esposa es quien contrata y despide a las institutrices. Su esposa... Ya debe tener un harn bastante grande. Thornton comenzaba a darse cuenta de lo peligroso que poda ser Gabriel. Por favor, no me haga dao suplic. Usted no cree que merece que le hagan dao? pregunt Gabriel con suavidad, mientras se preguntaba qu haba planeado hacer Thornton con Victoria si hubiera accedido a sus deseos y qu le habra hecho cuando hubiese terminado con ella. Se la habra entregado al segundo hombre antes o despus de haberla utilizado? No he hecho nada, ya se lo he dicho mascull dolorosamente el hombre. Y sin embargo Victoria Childers fue despedida sin referencias. Las institutrices sin referencias no pueden conseguir empleos dignos. Usted no les da opcin a esas mujeres si no acceden a sus deseos, no es verdad, Thornton? El sustento y un lugar donde vivir a cambio de sexo... No s de qu me est hablando. No tengo mujeres. Tengo a mi esposa. Ella sabr adonde van las institutrices. No vuelven a m. Ninguna de ellas. No entiendo lo que me est preguntando. Ya le he dicho que no he hecho nada. Una nota discordante de verdad reson en la voz del hombre. Gabriel presion el can de la pistola con ms fuerza contra su rostro. El hombre tendra un cardenal en la mejilla al da siguiente. Le hara juego con el cuello amoratado. Por favor, seor, por favor, retire la pistola. El aliento del hombre ola a caf; el cido aroma del amoniaco flot en el aire. A causa del miedo, Thornton se haba orinado en los pantalones. En algn lugar del parque se oy una risa infantil, como un distante recordatorio de inocencia.

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Robin Schone Gabriel

La mujer de

Victoria haba dicho que su patrn haba mentido para que la despidieran, y que haba escrito las cartas para seducirla. Crees que tu to dispuso que me enviaran a una mujer para empujarme hacia mi propia muerte?, haba insinuado Gabriel a Michael. Adonde se diriga cuando sali de su casa? pregunt Gabriel con brusquedad. A mi... titube con voz distorsionada club. La duda provoc un escalofro en la espalda de Gabriel. El hombre haba admitido que Victoria haba sido empleada. Por su esposa. Si no era el hombre... Si no tiene una estilogrfica, Thornton, lo matar dijo Gabriel deliberadamente. S, tengo una estilogrfica, seor! contest el hombre ansioso. Dentro de mi traje, aqu! Vea! Poda tratarse de una treta. Aquel hombre poda tener un arma oculta en la chaqueta. Slo haba una manera de que Gabriel pudiera saber la verdad. Saque la pluma de su traje orden Gabriel. N-n-no puedo. El a-a-abrigo est abotonado. Desabrchelo. N-n-n-no puedo hacerlo con la pistola contra la mejilla, seor. Una mueca cnica apareci en los labios de Gabriel. Le sorprendera lo que un hombre es capaz de hacer, Thornton. Un hombre poda matar o conceder la vida. Desabrchese el abrigo. El hombre tante los botones torpemente. Al cabo de algunos segundos el abrigo se abri. Ahora busque en el traje. Lentamente. Thornton lo hizo con cuidado. Gabriel accion el percutor con el pulgar, produciendo un sonido letal que hizo eco en la niebla. Si Thornton sacaba una pistola, era hombre muerto. Gotas de sudor rodaron por la mejilla de Thornton, deslizndose contra el can azulado del arma. Sac con sumo cuidado una estilogrfica gruesa, de color bronce, mientras se balanceaba incontrolablemente de un lado a otro.
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Habra Victoria temblado de miedo?, se pregunt. Quiero que escriba algo exigi Gabriel bruscamente. Haba llegado el momento de averiguar quin era el que haba escrito las cartas. No tengo... no tengo papel. Qutese el puo izquierdo de la camisa. Gabriel retrocedi lo suficiente para permitirle a Thornton poner las manos al frente, adivinando sus intenciones antes de que el hombre tuviera tiempo suficiente para ponerlas en prctica: iba a echar a correr. Sabe lo que hace una bala en el rostro de un hombre a esta distancia? pregunt Gabriel con suavidad. Thornton se arranc el puo izquierdo. Pausadamente, Gabriel retir un poco la pistola. Una mancha blanca y redonda, producto de la presin, haba aparecido en la mejilla derecha del hombre. Si grita, lo matar amenaz claramente. Y si corre, tambin lo matar. Me ha comprendido? S. Thornton tomaba pequeas bocanadas de aire. S, lo entiendo, seor. Bon. Quiero que escriba en el puo. Qu? Qu quiere que escriba? Escribir lo que usted quiera. Lo que sea. Slo dgame qu debo escribir... Gabriel pens rpidamente. Escriba: El eterno deseo de una mujer. No hubo ningn indicio en la expresin de Thornton de que hubiera reconocido aquella frase, slo el temor a morir y la voluntad de hacer cualquier cosa para evitar la muerte. Utilizando la boca para retirar la tapa de la pluma y la palma de la mano izquierda como apoyo, Thornton escribi rpidamente las palabras en el puo blanco almidonado, con el vaho de su respiracin elevndose en el aire. Cuando termin, mir ansioso a Gabriel, como un nio a la espera de aprobacin. Levante el puo para que yo pueda leer orden Gabriel. El hombre obedeci, con la tapa de color bronce en la boca y la mano temblando visiblemente, haciendo que el puo se moviera y las letras negras bailaran. Gabriel le arranc el puo de la mano.
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La letra negra no coincida con la de las cartas de Victoria. Sus entraas se contrajeron al darse cuenta. Thornton no era el hombre que haba escrito las cartas de Victoria Childers.

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l trozo de tela blanca almidonada cay sobre la sbana de lino que Victoria estaba acomodando debajo del colchn.

Sorprendida, la recogi. Era el puo de la camisa de un hombre. Tena algo escrito en tinta negra. Le dio la vuelta para poder leerlo. El eterno deseo de una mujer le produjo un desagradable impacto. El corazn pareci pegarse a sus costillas. Solt el puo y se irgui de inmediato. El improvisado papel cay al suelo. Un aliento clido le hizo cosquillas en la nuca. Se dio la vuelta. Gabriel estaba all de pie, a pocos centmetros de ella. Ola a aire fro y neblina londinense. Los huevos con jamn y el croissant que Victoria haba comido un poco antes se revolvieron en su estmago. He conocido a su antiguo patrn, mademoiselle Childers. Haba conocido a su antiguo patrn... El hombre que ha escrito esa nota en el puo no era mi patrn dijo tensamente. Au contraire, mademoiselle. El aliento de Gabriel despeda un ligero olor a canela. Peter Thornton s era su patrn. Era su patrn? Gabriel estaba insinuando que Peter Thornton haba sido su antiguo patrn, o hablaba en pasado porque ya no exista? Acaso Gabriel lo haba matado? Victoria se llev la mano al cuello. El pulso palpitaba contra sus dedos a manera de advertencia: muerte, peligro, deseo. Cmo sabe que Peter Thornton es el nombre de mi antiguo patrn? Envi a uno de mis hombres a investigar en las agencias de empleo. La calidez del aliento de Gabriel contrastaba con la frialdad de sus ojos. Les dijo que haba entrevistado a una institutriz
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llamada Victoria Childers a quien quera contratar, pero que haba perdido su direccin. La agencia West encontr su documentacin. No tenan su direccin actual, pero confiaban en que su antiguo patrn s la tendra. La admiracin luch con el resentimiento de Victoria. Es usted muy meticuloso, seor. Aterradoramente meticuloso. El hombre que haba escrito las cartas podra aprender de l. La ignorancia mata, mademoiselle dijo Gabriel en voz baja. Y los secretos tambin. l ya saba quin era su padre, y conoca la historia de su hermano. Victoria ya no tena ms secretos. Sus pensamientos se sucedan rpidamente. Victoria nunca haba visto la letra de Peter Thornton, pero si no haba sido l quin haba escrito aquellas cartas? En ese mismo instante se le ocurri que tampoco haba visto nunca antes la letra del hombre de cabello y ojos plateados que tena ante ella. Laissez le jeu commencer. Que empiece el juego. Pero quines eran los jugadores? Un dolor inesperado oprimi el pecho de Victoria. Gabriel no confiaba en ella. Pero ella s haba confiado en l. No poda abandonarse al miedo. Bajando la mano, Victoria se enderez; su pecho presion la colcha de seda anudada. Y usted cree otra vez que yo estoy confabulada con ese... ese hombre que segn dice lo est buscando. Un aliento clido le abras la mejilla. Y no lo est? pregunt Gabriel como restndole importancia. Ella percibi la canela. Las pestaas de Gabriel eran demasiado largas, demasiado gruesas. Su rostro era demasiado hermoso, demasiado distante. El olor a quemado todava persista en el aire. Victoria llevaba puesta la colcha de la cama de l, y aunque hubiese tenido un lugar seguro en donde poder refugiarse, no habra podido salir corriendo. El le haba quemado el vestido. Estaba atrapada. nicamente la verdad la poda salvar.
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A pesar de todo, la verdad no la haba salvado cuando haba perdido su empleo haca seis meses. No replic Victoria, apretando los dientes. No lo estoy. El hombre que escribi las cartas saba que usted usaba bragas de seda, mademoiselle. Peter Thornton era el nico hombre que conoca que poda haber tenido acceso a su alcoba y a sus prendas ntimas. Quin ms podra saber... Vend toda mi ropa interior, excepto la que traa puesta, en St. Giles Street. Victoria no apart la mirada de aquellos peligrosos ojos plateados. Cualquiera que me hubiera seguido podra haber entrado en el almacn cuando yo sal y haber comprado lo que acababa de vender. La idea de que un extrao la hubiera seguido la incomod. Es posible admiti Gabriel. Pero improbable, decan sus ojos plateados. Ella no iba a suplicar. Ni a llorar. No se sentira herida porque un ngel intocable no la crea. Victoria elev la barbilla un poco ms. No ser una vctima. El negro de las pupilas de Gabriel devor el color plateado de su iris. Ya lo es, Victoria Childers. De repente, tom conciencia de su propia desnudez bajo la colcha de color azul plido que dejaba al descubierto sus hombros, y no pudo evitar que un escalofro recorriera su piel. l estaba demasiado cerca, el calor que emanaba su cuerpo era demasiado ardiente. Cmo poda dudar de ella? Le haba hablado... Le haba confesado sus deseos ocultos... Y de quin soy vctima, seor? lo ret Victoria. Usted dice que hay un hombre que puede hacerme dao; no he visto a ese hombre. Y luego dice que me proteger, pero es usted el que me est amenazando. De quin soy vctima? Su dolor se reflej brevemente en la mirada de l, siendo reemplazado al instante por una expresin framente calculadora. Un hombre la est aterrorizando, mademoiselle. El aliento clido con sabor a canela le roz los labios. Y sin embargo no quiere decirme su nombre. Por qu razn?
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S espet ella.

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No conozco su nombre repiti Victoria con obstinacin. No haba forma de disfrazar la desesperacin que trasluca su voz. Usted dijo que haba sido Thornton. Por qu no me dijo su nombre? Victoria se pas la lengua por los labios con sabor a canela, con sabor al aliento de Gabriel. Porque tena miedo. Todava tena miedo. De qu, mademoiselle? Tanto su voz como su aliento eran una caricia, pero la frialdad de sus ojos pareci congelarse en las pestaas de Victoria. Tena miedo de que usted lo encontrara respondi Victoria. Pero lo encontr. Tema que hablara con l. Y lo hice. Unos puntos negros nublaron la visin de Victoria. Tema que l le dijera quin soy yo. Eso ya lo s. No, no lo sabe! grit ella. El no pestae ante aquel arrebato de Victoria, un arrebato que demostraba, una vez ms, que ella no era la mujer que siempre haba credo ser. Tranquila. Racional. Por encima de los deseos de la carne. Un conocimiento oscuro brill en los ojos de Gabriel. Yo la conozco, Victoria. Haba visto su cuerpo desnudo, decan sus ojos. Gabriel conoca el tamao de sus senos, la estrechez de sus caderas, la curvatura de sus nalgas. Pero no la conoca a ella. Qu sabe de m? S que disfruta de la sensacin de la seda contra su cuerpo. Su mirada roz sus hombros desnudos, juguete con la seda arrugada entre sus senos. S que es valiente y leal. Levant sus pestaas, fijando en ella su mirada plateada. S que voy a morir por su culpa.
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La respiracin de Victoria se atasc en su garganta... O quizs era el aliento de l lo que senta en la garganta. Yo nunca le hara dao. Eso tambin lo s. Y cmo lo sabe? Por sus ojos. Los ojos de Gabriel se oscurecieron y el tono plateado adquiri tintes grisceos. Usted est aqu por sus ojos. Victoria crey que no haba odo bien. Cmo dice? Madame Ren le dijo que Michael y yo somos amigos. Victoria tard un segundo en cambiar de un tema a otro. S. Dijo que hay lazos entre ustedes que nunca se podrn romper. Excepto con la muerte... Cuando tenamos trece aos, una madame en Pars nos acogi. El pasado se concentr en la mirada de Gabriel. Nos instruy para ejercer la prostitucin. Seis meses antes Victoria se habra sentido horrorizada. Pero, en ese tiempo, haba visto a nios y nias mucho ms jvenes vendiendo sus cuerpos en la calle. Michael. Victoria escogi cuidadosamente las palabras antes de formular su siguiente pregunta, temerosa de perturbar el precario equilibrio que nuevamente se haba establecido entre ellos. Tambin l fue entrenado para complacer... a los hombres? El rostro de Gabriel segua impasible. Non. Victoria trat de imaginar el tipo de amistad que se poda establecer entre dos muchachos aleccionados de modo tan diferente. No me compadezca, mademoiselle exclam Gabriel con dureza. No lo hago. La garganta de Victoria se contrajo. Creo que es afortunado de tener un amigo como Michael. Un amigo que poda comprender al nio que haba sido Gabriel y al hombre en el que se haba convertido. Un msculo palpit en el interior de la mejilla izquierda de Gabriel. Usted est aqu porque tiene los ojos de Michael. Victoria pestae confusa. Su amigo tiene los ojos azules? Michael tiene ojos anhelantes, mademoiselle. El color no importa.
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Ojos anhelantes... Yo no... flirteo. Una oleada de calor recorri a Victoria.

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Ella no haba tratado de seducir a nadie en los ltimos seis meses... Usted quiere ser amada, mademoiselle. Los cinco aos que Victoria haba vivido con su padre despus de la partida de su madre cayeron sobre ella como una losa. l haba prohibido cualquier expresin emocional, el contacto fsico, manifestaciones de cario. La necesidad de amar, le haba repetido constantemente, era el mayor pecado de una mujer. Y acaso eso es malo? pregunt Victoria con un cierto timbre de jovencita en su voz. Es pecado necesitar amor? Quienes se prostituyen no pueden permitirse el lujo de amar. Por qu no? Por qu se habra de privar a alguien del simple afecto? Un sentimiento de pesadumbre con sabor a canela destell en los ojos de Gabriel, que pasaron del plateado al gris, del gris al plateado. Yo no tengo capacidad para amar a una mujer, mademoiselle. Victoria se enderez todo lo que pudo. Yo no he pedido su amor, seor. He compartido con usted ms de lo que he compartido nunca con otra persona... Gracias... ... pero la confianza tiene un precio. Todo se reduca siempre a un hombre. Victoria no pudo contener la furia en su voz. No s quin es el hombre a quien busca. Ya lo s. Entonces por qu segua interrogndola? No s quin escribi las cartas. El olor a canela se esparci sobre su mejilla y sus labios. Entonces dgame algo que sepa, mademoiselle. Victoria no saba cmo amar a un hombre, ni cmo seducirlo. No se me ocurre nada que yo sepa que le pueda interesar a usted, seor dijo. Soy una institutriz, no una... una...
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Victoria no pudo seguir. Prostituta? aventur Gabriel cnicamente. No he dicho eso replic ella.

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Usted me defendi ante madame Ren dijo el inesperadamente. El recelo ti su voz y nubl sus ojos. Por qu? Por qu haba defendido Victoria a un hombre que a veces intentaba seducirla y al momento siguiente la amenazaba? Porque usted desea contest Victoria. A pesar de su pasado, o a causa de l. Gabriel no neg sus deseos. La afliccin se reflej en sus ojos. Si usted pudiera, mademoiselle, me ayudara? Ayudar a un ngel intocable... S. Victoria lo hara. Usted posee informacin que yo necesito. Otra vez lo mismo... Victoria abri la boca. Que? Quiero conocer la distribucin interior de la residencia Thornton dijo Gabriel. Victoria cerr la boca de golpe. Que? Quiero saber en qu habitacin duerme la seora Thornton dijo, como si fuera lo ms natural del mundo que un hombre le pidiera a una mujer a quien haba elogiado por su valor y su lealtad que le diera informacin sobre el dormitorio de otra mujer. Independientemente de que usted me d esa informacin o no, yo ir tras esa mujer. Sin embargo, si me proporciona esos datos ser menos probable que sorprenda accidentalmente a alguien. Y lo mate. Usted... ha hecho dao al seor Thornton pregunt Victoria sin poderlo evitar. Est vivo, mademoiselle. Por ahora. Seduccin.
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La ilusin de confianza. Victoria apret los labios.

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Usted me est seduciendo para que le d informacin confidencial. No, mademoiselle, le estoy pidiendo que confe en m. Como yo confo en usted. Con cada respiracin, Victoria reciba la tibieza del aliento de Gabriel. Por qu quiere ver a la seora Thornton en su alcoba? Por qu no tomar el t con ella? razon Victoria. Estoy segura de que usted le parecera encantador. Victoria se horroriz al percibir los celos en su voz. La seora Thornton era una mujer hermosa. Su plido cabello rubio brillaba, sus labios y sus manos no estaban agrietados por el fro o el trabajo. Ella la contrat a usted dijo Gabriel enigmticamente. S respondi Victoria. No resulta extrao que la seora de la casa supervise la contratacin de... haca mucho tiempo que Victoria se haba acostumbrado a referirse a s misma como sirvienta, no entenda por qu ahora le costaba trabajo los sirvientes. Cunto tiempo, por trmino medio, es necesario que una institutriz permanezca en una casa? Victoria frunci el ceo. Eso depende de las necesidades del hogar y de la idoneidad de la institutriz. La seora Thornton contrata y despide a dos, e incluso a tres, institutrices por ao. Gabriel hizo una pausa, observando su reaccin. Todos los aos. Dos, e incluso tres, institutrices... Todos los aos. Gabriel no poda estar sugiriendo lo que Victoria estaba pensando. Eso es... Sus hijas son unas malcriadas. A Penlope, la mayor, le encantaba el chismorreo; sin duda eso les haba costado a muchos sirvientes el puesto. Las institutrices muchas veces buscan otro empleo. La mirada de Gabriel era implacable; su aliento era clidamente incitante. Usted no busc otro empleo, mademoiselle. Y cmo poda l saberlo? Hice algunos sondeos dijo ella. Era la verdad.
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Saba la seora Thornton que usted estaba buscando otro trabajo? Yo... Victoria record el da en que la seora Thornton haba irrumpido en su dormitorio, sin previo aviso, una noche poco antes de despedirla, y la haba encontrado enfrascada examinando el peridico . Tal vez. Muchas institutrices no tienen hogar o familia. Gabriel estaba en lo cierto. Y como muchas de nosotras no tenemos hogar, usted cree que la seora Thornton est contratando y despidiendo institutrices con algn infame propsito? S dijo l escuetamente, examinndola... Cree usted que esas otras institutrices fueron sometidas al mismo tratamiento que yo recib? Es posible contest Gabriel. Pero si se fuera el caso... Y piensa que el hombre que me escribi las cartas hizo lo mismo con las dems institutrices... Gabriel no respondi. No tena que hacerlo. La respuesta estaba en sus ojos plateados. Victoria sinti su piel tirante. Y cree que esas otras institutrices estn muertas continu ella, horrorizada. En cambio, Victoria independencia. segua viva, salvada por su obstinada

l calibraba imperturbablemente las reacciones de Victoria; la calidez de su cuerpo no la hizo entrar en calor. Sin duda el seor Thornton sabra si su esposa era cmplice de... Victoria se esforz por contener el pnico asesinato. Le complace creer que su esposa es una mujer celosa. Victoria no haba visto nunca en la seora Thornton el ms mnimo ataque de celos. Por qu ella... qu placer obtendra una mujer de...? Yo he visto la letra de la seora Thornton. La voz vacilante de Victoria se aferr a la razn. No fue ella quien escribi esas notas. El clido aliento con olor a canela roz su rostro. Entonces tendremos que descubrir quin lo hizo. Victoria poda confiar en Gabriel. O no.

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La opcin era suya... Eso es fcil de comprobar.

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Cmo puedo saber que la letra del puo de la camisa no es suya? Como era fcil probar la relacin de la seora Thornton con el hombre que esperaba que Victoria acudiera a l en busca de sustento, refugio, placer. Usted no har dao a la seora Thornton afirm Victoria con escasa conviccin. No la voy a matar admiti Gabriel. Cmo... persuadi al seor Thornton para que se reuniera con usted? Me encontr con l en el parque, frente a su casa. S, el parque envuelto en niebla era un lugar privado. La seora Thornton va de compras por las maanas sugiri Victoria apresuradamente. Quizs podra hablar con ella en ese momento... He visto a la institutriz que la ha sustituido, mademoiselle coment Gabriel con calma deliberada. Tal vez pierdan la paciencia con usted y se concentren en ella. Y otra mujer se convertira en vctima del mismo patrn. Despido sin referencias. Muriendo un poco cada da de pobreza y desesperacin. Recibiendo cartas que prometan placer y seguridad. Muy bien asinti Victoria con determinacin. Le ayudar. Merci, mademoiselle. Sin previo aviso, Gabriel dio un paso atrs. Confianza, mademoiselle. El clido aliento con aroma a canela fue reemplazado por el olor acre de la lana quemada. Debemos confiar el uno en el otro. Victoria no iba a permitir que l le mintiera. Y, sin embargo, usted no confa en m, seor. Una gota de niebla londinense le brillaba en el hombro. Quizs no confo ni en m mismo. No haga eso. La objecin sali de su boca antes de que Victoria pudiera detenerla. Unas ascuas estallaron en la chimenea. Que no haga qu? pregunt Gabriel suavemente. No me seduzca con una ilusin de confianza.
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Victoria quera creer que el hombre apuesto que tena ante ella la consideraba atractiva. Quera creer que poda confiar en un ngel intocable. Quera creer que l no la seducira con palabras slo para ganarse su confianza. Victoria saba que no deba creer simplemente porque necesitaba hacerlo. Usted piensa que el hombre que escribi las cartas puede conducirle hasta la persona a quien busca. Sostuvo su mirada con decisin. A lo mejor tiene razn, y ya le he dicho que le ayudar, de modo que, por favor, no me mienta. No lo hago. No le gustaba que curiosearan en sus cajones, ni que le llamaran mentiroso... Hay muchos tipos de mentiras, seor. Victoria lade la barbilla como si lo estuviera retando. La omisin tambin puede considerarse una mentira. Yo siempre pago mis deudas, mademoiselle. No era la respuesta que ella esperaba. Cree usted que me debe algo? Victoria trag saliva. Y que me puede pagar dicindome lo que cree que yo quiero escuchar? S replic l. Creo que estoy en deuda con usted, Victoria Childers. Por qu? Yo am a un hombre, mademoiselle. Si no lo hubiera hecho, usted no estara aqu. Michael. El ngel elegido. Lo am... como un amigo? Lo am como un hermano. Victoria haba amado a David como hermano. Su padre haba deformado su amor inocente y lo haba profanado. No hay pecado en el amor protest involuntariamente. No, mademoiselle, no hay pecado en el amor dijo Gabriel imperturbable. El pecado est en amar. Un hombre como l no debera sentir tanto dolor. A una mujer como ella no le debera importar. Ojal no hubiera ledo nunca esas cartas murmur Victoria. Y no hubiera conocido ese rasgo de mi carcter.
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Gabriel no se movi; de repente, sinti como si es tuviera a kilmetros de distancia. Querra no haber deseado a un ngel? No haba manera de esconderse de la verdad. No. Para bien o para mal, Victoria s deseaba a Gabriel. No, no es eso lo que quiero. No tuvo el coraje de preguntarle si lamentaba haber pujado por ella. Madame Ren ha enviado su ropa anunci Gabriel, cambiando bruscamente de tema, con sus ojos plateados alerta. Ropa. Madame Ren. Victoria respir profundamente. Slo haban pasado unas horas desde que madame Ren le haba tomado las medidas, aunque pareca como si hubieran transcurrido varios aos. Gabriel pens que ella iba a rechazar su ropa. Su persona. Su pasado. Opciones... Ha trado la ropa con usted? pregunt Victoria con energa. No. Ella lo mir fijamente. Entonces cmo sabe que ha llegado? Cuando regres, Gastn me dijo que la haban trado. Le ped que la subiera. Hace unos minutos o abrir la puerta del estudio. Y no le haba dicho nada. A pesar de la omisin de Gabriel, no pudo evitar sentir una chispa de curiosidad. Agarrando la seda con las dos manos, Victoria lo sigui a la habitacin contigua. Varias cajas blancas se amontonaban sobre el sof de cuero azul plido; tres de ellas contenan los vestidos; luego haba unas cajas rectangulares ms pequeas, tres sombrereras y cuatro cajas de zapatos. Todas venan estampadas con ptalos de rosa. Victoria no haba tenido un vestido nuevo desde haca ms de un ao. Nunca haba posedo un traje a medida. Pareca impropio obtener un placer frvolo de la ropa cara cuando haba tantas personas en la calle que posean un poco. Hay demasiadas cajas dijo, reprimindose.

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Madame Ren me asegur que las mujeres nunca tienen demasiada ropa. Dejaba traslucir una sonrisa la voz de Gabriel? Victoria lo mir rpidamente; haba visto cmo sus labios se torcan en una mueca cnica, pero nunca lo haba visto sonrer. Y tampoco lo hizo ahora. Pero en sus ojos s brillaba una sonrisa. En aquellos hermosos ojos plateados... Se los pagar se apresur a decir. La voz de l era como una caricia ligera. Tal vez, mademoiselle, considere pago suficiente contemplar el placer que siente ahora. Su estmago dio un vuelco. Est flirteando conmigo, seor? No, mademoiselle. La sonrisa abandon sus ojos. Yo jams coqueteo. Pero sabe hacerlo? pregunt ella sin aliento. S, s hacerlo. Coquetear. Besar. Dar placer. Pero no saba cmo recibir placer. Qu caja abro primero? pregunt. Saba que pareca una nia en Navidad. El lejano recuerdo de una voz amorosa y risas clidas cruz por su mente. Sonidos familiares para una nia de once aos, pero no para una mujer de treinta y cuatro. Los recuerdos desaparecieron con la misma rapidez con que haban llegado. Gabriel seal el sof con un gesto. La que prefiera, mademoiselle. Victoria se sent con cierta vacilacin; el cuero y la seda crujieron al unsono. Con sumo cuidado, agarr una de las cajas estampadas con ptalos de rosa. Le pareci que pesaba demasiado. Levant la tapa con curiosidad. La caja estaba repleta de guantes de todo tipo, de lana, de cuero, de seda blanca, largos de seda negra para usar de noche, y algunos estaban manchados de rojo. Alguien haba derramado tinta sobre ellos. Victoria frunci el ceo.
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Dos de los guantes de cuero negro tenan unas manos de maniqu en su interior, como si hubieran sido sacados de una vitrina. Lentamente, Victoria se dio cuenta de que las manos que haba dentro de los guantes de cuero negro no eran da madera, sino de carne y hueso. Aquellas manos eran humanas. Y la tinta roja que manchaba los guantes era sangre.

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ios santo! Aquella exclamacin reson en los odos de Victoria.

Era una voz de mujer, pero no la reconoci. Pareca provenir de muy lejos. Resultaba demasiado lejana como para ser su propia voz. La caja que hasta haca un instante reposaba sobre su regazo haba desaparecido. Ella se qued sosteniendo la tapa entre sus dedos, mientras miraba hacia arriba confundida. El rostro de Gabriel estaba muy cerca de ella. Pens que tena poros finos y su piel era suave como la de un beb. Los ojos plateados se fijaron en su mirada. Una sedosa voz masculina acudi a su memoria... Si todava no est muerta, pronto lo estar. Son... de la prostituta. Victoria pareca no encontrar el nombre apropiado para designar las partes del cuerpo que haban sido amputadas. Son de ella. Posiblemente. Gabriel se enderez, echando la cabeza hacia atrs y sosteniendo la caja entre sus largos dedos blancos. Victoria solt la tapa. No es madame... No, no son de madame Ren. No haba ninguna emocin en los ojos de Gabriel, ni placer ni horror. Sus manos son ms pequeas. Victoria jams se haba desmayado. Jams haba querido desmayarse. Ahora lo deseaba con todas sus fuerzas. De repente se dio cuenta de que haba otra persona que conoca cmo eran sus prendas ntimas. Dolly saba que yo usaba bragas de seda susurr. Y ahora Dolly estaba muerta. Como haba vaticinado Gabriel. Victoria trag saliva compulsivamente. El cuarto empez a dar vueltas. Coloque la cabeza entre las piernas le orden una voz cortante.

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Victoria mir al resto de las cajas; las tres cajas de los vestidos eran lo bastante grandes para contener un torso, y las tres sombrereras resultaban lo bastante profundas para incluir una cabeza... Los huevos con jamn y el croissant que se haba comido de desayuno hicieron que su estmago se revolviera. Se puso de pie tambalendose, tropezando, mientras la colcha de seda anudada sobre su pecho se soltaba, deslizndose por su cuerpo. Corri hacia el cuarto de bao. Gabriel haba hablado de muerte, pero le haba parecido irreal; ahora todo haba adquirido un aire absolutamente real. Victoria se pregunt si madame Ren se sentira desilusionada por su dbil estmago. Y luego no se pregunt nada ms. Cay de rodillas frente al inodoro de porcelana. Y record otras palabras... las de ella, las de Gabriel. Planea matarme, entonces, para evitarme esta... muerte? Terminara agradecindomelo. Quizs tuviera razn.

* * *
Gabriel abri una de las sombrereras. Un sombrero teido de carmes haba sido colocado sobre la cabeza de una mujer. La muerte haba borrado el dolor y el horror de Dolly. La segunda sombrerera contena un elegante sombrero Windsor con un corto velo negro. No haba en ella nada que tuviera relacin con la muerte. Gabriel abri la tercera caja. La frvola creacin adornada con plumas contena la cabeza de un hombre, con el cabello gris manchado de carmes oscuro. El rostro de Gerald Fitzjohn pareca relajado. Vio el placer de Victoria, y tambin su horror. Durante un breve instante haba compartido su placer. No comparti su horror: Gabriel haba vivido demasiado tiempo en las calles para sentir repulsin por los rostros de la muerte. Dolly y Fitzjohn estaban destinados a morir, y haban muerto. El precio del pecado. Chantaje. Muerte. Ha pecado usted, mademoiselle? Todava no.

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Gabriel tap las cajas, se enderez y se dirigi al escritorio; apret un timbre bajo la tapa de mrmol negro. Luego se encamin a grandes zancadas por el suelo alfombrado hacia la puerta de teca y la abri de par en par. Un hombre de espeso cabello color caoba dio un respingo. Seor Gabriel! Retira las cajas del sof, Evan orden Gabriel con toda calma, sintindose invadido por la ira. l hubiera querido evitarle a Victoria la realidad de la muerte. Pero, evidentemente, el segundo hombre no quera que se la evitaran. Evan clav en Gabriel sus ojos verdes. S, seor asinti. Se pregunt si su empleado compadeca a Victoria, y si intentara dejarla en libertad. Se apart hacia un lado para que Evan entrara. El hombre se inclin para agarrar una caja. Evan... Hay despojos humanos en algunas de las otras cajas. Quizs haba restos en todas las cajas, aunque Gabriel lo dudaba. El peso de todas juntas habra levantado sospechas cuando las haban subido. Evan se qued rgido de horror, prueba de que no todos los hombres que haban vivido en las calles haban perdido la capacidad de sentir repulsin ante la muerte. Recoge los miembros amputados y arrjalos al Tmesis orden Gabriel con un tono de voz neutro. Quema la ropa y las cajas. Muchas personas desaparecan en el Tmesis. Gabriel no quera esquirlas de huesos humanos en su caldera. Evan no hizo ninguna pregunta, y se limit a levantar una de las pesadas sombrereras. Evan. Seor? dijo Evan con voz contenida. S compadeca a Victoria. Gastn te advirti que debas vigilar muy bien a mademoiselle Childers, no es as? Evan no se gir. S, seor. Quiero que les digas a Julien y a Alien lo que contiene la sombrerera que llevas en las manos orden Gabriel con indiferencia. Y

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tambin que podra haber sido la cabeza de mademoiselle Childers si no la hubiramos protegido. Gastn entr justo en el momento en que Evan sala con las primeras cajas. Qu sucede, monsieur? pregunt sorprendido. No le ha gustado la ropa a mademoiselle? Gabriel le mostr la caja con los guantes. El rostro moreno de Gastn adquiri una tonalidad gris. Cundo lleg la ropa, Gastn? pregunt Gabriel con calma. Justo antes de que usted llegara, monsieur. Quin entreg las cajas? Je ne sais pas. Un hombre. Solo... El horror hizo que su rostro se arrugara momentneamente. Las cajas venan del taller de madame Ren. Yo no saba, monsieur. Gabriel le crey. Poda advertirle a Gastn que deba revisar cualquier otra caja que se entregara en la casa, pero no haba necesidad de hacerlo. El segundo hombre no repetira el truco. Quera advertir a Gastn qu poda esperar en el futuro. Pero Gabriel no saba cul iba a ser la siguiente jugada del segundo hombre. No saba si matara a un hombre o a una mujer. A un amigo o a un enemigo. Dale esto a Evan. Y pdele a Julien que vigile la puerta en lugar de Evan. Trs bien, monsieur. Gastn se dio media vuelta. Gastn... El hombre se detuvo. Gabriel mir la colcha de seda azul plido tendida sobre la alfombra, donde se haba deslizado del cuerpo de Victoria. Llvese la colcha de seda. Gabriel cruz su estudio en silencio, entr en la alcoba y se detuvo frente al gran armario. Abri la puerta y rebusc entre abrigos y pantalones hasta encontrar una bata de seda de color azul cobalto que se adhiri a sus dedos como el cabello de una mujer.

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Victoria estaba sentada sobre las fras baldosas frente al inodoro, con la espalda recta y una palidez extrema en su rostro. Su cabello caa descuidado sobre el hombro derecho. Tena el cabello oscuro, con reflejos rojos y cobrizos que brillaban con la luz. Un cabello hermoso. Se llamaba Dolly revel Victoria con voz entrecortada. Gabriel sostena en su mano la bata de seda. No saba cmo consolarla, aunque quera hacerlo. La ira que bulla en su interior se intensific. El segundo hombre lo haba planeado todo. Y ya no poda detener el juego. Pero hubiera dado cualquier cosa por hacerlo. Hace tres meses un hombre trat de violarme prosigui Victoria con un tono apagado por el horror. Estaba lloviendo. Dolly me ayud. Todos los dems se limitaron a pasar a mi lado, bajando sus paraguas para no ver lo que estaba pasando. Gabriel se puso tenso, sintiendo una palpitacin repentina en la sien izquierda. Saba quin haba atacado a Victoria; lo saba todo sobre l excepto su nombre, y hasta dnde sera capaz de llegar para cumplir la voluntad de un hombre muerto. Cmo era ese hombre? pregunt con voz aparentemente tranquila. Victoria no se dej engaar, y en su demacrado rostro apareci un brillo de entendimiento. El hombre a quien usted est buscando dijo, tragando saliva ruidosamente, le pag a Dolly para que me salvara esa noche. Y despus haba matado a la prostituta, como tambin matara a Victoria. Ella ley la verdad en los ojos de Gabriel. Encontr la primera carta debajo de la puerta a la maana siguiente continu Victoria con un estremecimiento. Gabriel esper a que ella juntara las piezas del rompecabezas. Sus ojos horrorizados dejaron traslucir una chispa de comprensin. Lo siento dijo ella, con esa extraa calma que llega despus de haber sido testigo de una muerte violenta. No haba anhelo en sus ojos, ni deseo por las caricias de un ngel. Me agarr por detrs. No pude ver su cara. Pero eso no importa, verdad? Me va a matar. Por
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S.

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eso le dio a Dolly las tabletas para que yo las usara, no es cierto? Matar a cualquier persona que se haya relacionado con l. Gabriel no le iba a mentir. Usted habl con el seor Thornton hoy. En efecto. Los msculos de Gabriel se contrajeron un poco ms, consciente del curso de los pensamientos de ella, sabiendo que slo poda llegar a una conclusin posible. El seor Thornton estaba vivo. Victoria tradujo en palabras los temores de Gabriel. Pero si l o su esposa estuviesen relacionados con el hombre que usted est buscando, estaran muertos, verdad? Y si no era as, entonces Victoria estaba siendo perseguida por dos hombres, decan sus ojos. El segundo hombre quera matarla. Qu buscaba el otro? Miedo susurr Victoria. Gabriel se esforz por orla, por consolarla. Qu? Usted dijo que me haba enviado aqu por mis ojos. Ojos anhelantes. Un dolor agudo contrajo las entraas de Gabriel. S. No. Victoria dirigi la mirada al inodoro de porcelana, mientras Gabriel la miraba a ella fijamente. No me escogi por mis ojos. Gabriel luch contra sus propios sentimientos. Usted no me conoce, lo haba acusado Victoria. Pero s la conoca. La conoca y la deseaba. Entonces por qu cree que la escogi? pregunto Gabriel con voz tensa. Victoria levant la cabeza y sostuvo su mirada. Me escogi porque yo tena miedo. Y usted tambin. Todava tenan miedo. Tomar conciencia de ese hecho se reflej detrs del temor y del horror en los ojos de Victoria. Usted dijo que el miedo es un afrodisiaco poderoso. Gabriel sinti que sus entraas se contraan un poco ms.
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Sexo. Asesinato.

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El miedo era un afrodisiaco. A travs del sexo, los hombres y las mujeres tenan el poder de crear vida nueva. Un triunfo fulminante sobre la muerte. Tengo fro exclam Victoria repentinamente. Su pecho temblaba. Todo su cuerpo se estremeca. Thornton haba temblado de miedo, y Gabriel slo haba sentido desprecio. Victoria temblaba de miedo, y l quera llorar por el dolor que le haba causado. Pero no lo hizo. Los ngeles no lloraban. El labio inferior de Victoria tembl. Creo que ya nunca volver a sentir calor. l tena el poder de darle calor. Entr tambalendose en el cuarto de bao. El cobre brillaba; el espejo resplandeca. Las paredes parecieron cerrarse sobre l. Victoria lo mir. No esperaba calor, ni consuelo. El se puso detrs de ella, incapaz de mirarla a los ojos. Ella no lo culpaba por haberse prostituido, por el peligro en que la haba puesto, por el consuelo carnal que no le haba dado. Gabriel deseaba que s lo culpara. Se agach, y casi toc con sus rodillas la espalda de ella; el cabello de Victoria brillaba como una cascada oscura. Lenta y delicadamente, le puso la bata de seda sobre los hombros. Sintiendo su calidez y su fragilidad; inhalando su feminidad y su vulnerabilidad. Casi rozndola, pero sin atreverse a hacerlo. No dejar que le haga dao murmur. Ambos saban que estaba mintiendo. Gabriel no poda detener al segundo hombre. Lo nico que poda hacer era tratar de encontrarlo antes de que matara a Victoria.

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a neblina amarilla envolva a Londres como los brazos de un amante posesivo. Un coche de alquiler maniobr con cautela entre la bruma causada por el humo del carbn.

Los cascos del caballo parecan repetir insistentemente Estaran muertos, verdad? Y estaran muertos si estaban relacionados con el segundo hombre. Pero los Thornton todava vivan. Gabriel no saba por qu. Una luz opaca brill en la noche cargada de azufre como un faro en seal de alarma. Gabriel no haba necesitado que Victoria le describiera la distribucin interior de la residencia Thornton; Peter Thornton lo haba hecho con todo lujo de detalles. Lo que Gabriel haba querido saber era si poda fiarse de Victoria. Y en efecto pareca una persona de fiar, a diferencia de Gabriel. Se recost contra la verja de metal del parque, mirando las ventanas de la casa, ms brillantes que la niebla. Y pens en Victoria. Haba vivido con los Thornton como sirvienta suya. Haba cuidado a sus hijas como su institutriz. Una de las ventanas de la planta baja se oscureci y se la trag la bruma amarilla. Otra pieza que faltaba. Miedo. No me escogi por mis ojos... Me escogi porque yo tena miedo. Y usted tambin. El miedo es un afrodisiaco poderoso. Una ventana de la segunda planta se encendi sbitamente en medio de la niebla, como una revelacin. Victoria no quera desear las caricias de un hombre y, sin embargo, lo haca. Gabriel no quera desear las caricias de una mujer y, sin embargo, lo haca. Era su deseo lo que garantizaba la muerte de Victoria, no el deseo de ella. La luz de la entrada se debilit hasta extinguirse.
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Gabriel observ sin moverse la ventana de arriba. El tiempo se deslizaba muy lentamente. Estara Victoria dormida?, se pregunt Gabriel. Se sentira ardiente? Todava deseaba ser tocada por un ngel? Por qu seguan vivos los Thornton? La ventana del piso superior se oscureci, desapareciendo en la neblina y la noche. El ltimo miembro de la familia Thornton se haba retirado. Gabriel esper a que el Big Ben diera las doce. En silencio, cruz la calle hasta la casa de los Thornton. La puerta principal se abri sin ruido. Thornton haba cumplido su parte del trato. En ltima instancia, lo que haba persuadido a Peter Thornton para ayudar a Gabriel no haba sido la violencia, sino el temor al escndalo. Gabriel haba amenazado con enviar la informacin sobre las institutrices a The London Times. Dej que sus ojos se adaptaran a la oscuridad que reinaba en el interior de la casa. Los muebles se erguan como centinelas silenciosos: una mesa, una silla. A la derecha haba una puerta; a la izquierda estaban las escaleras. Un escaln cruji ruidosamente. Unas tinieblas amarillentas se abran ante l. Gabriel se qued petrificado, sin apenas respirar, y con la mano izquierda aferrando con fuerza el pomo de su bastn. No quera matar, pero lo hara. No quera poseer a Victoria, y saba que tambin lo hara. Nadie se movi. Con ms cuidado, Gabriel subi los escalones restantes. Gir a la izquierda, hacia una nueva oscuridad. Una alfombra de lana amortiguaba sus pasos. Poda sentir a Thornton en su alcoba al final del corredor, preguntndose nerviosamente cundo entrara Gabriel, sin darse cuenta de que ya se encontraba a pocos metros de distancia. Gabriel no perciba nada en Mary Thornton; ni temor, ni desafo. Y desde luego no era consciente de su presencia. Abri silenciosamente una puerta de madera ennegrecida por la noche.

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El cuarto ola a humo de carbn y a caro perfume de mujer. Unas ascuas rojas brillaban en una chimenea de mrmol blanco; las llamas blancas y azules bailaban sobre los carbones cubiertos de ceniza. La esposa de Thornton dorma con toda tranquilidad en una cama con dosel. Una lmpara de bronce reluca en la mesita de noche; a su lado, un lquido brillaba dentro de una botella de cristal. Junto a un vaso de agua vaco, pudo adivinar la sombra de un frasco pequeo. Gabriel solt una silenciosa maldicin. El sueo de la mujer haba sido inducido con ludano. La habra puesto en guardia Thornton? Record la inmediata traicin del hombre y el olor a amoniaco de su orina. A Peter Thornton le importaba ms su reputacin que su familia. No habra puesto sobre aviso a su esposa. Cerr suavemente la puerta detrs de l, que produjo un sonido amortiguado que se dej or por encima del crepitar hambriento de los carbones ardientes. Mary Thornton dorma envuelta en un camisn de seda y encaje. Su cabello rubio, oscurecido por las sombras, se extenda sobre una pequea almohada blanca. A pesar de la oscuridad, se apreciaba que era una mujer atractiva. Pero Gabriel no sinti ninguna atraccin hacia ella. Subi las mantas lentamente hasta los hombros de la mujer y meti con sumo cuidado los lados debajo del colchn. Sigui el borde de la cama por el lateral, hasta los pies. Se dirigi en silencio hasta el otro lado de la cama y desliz las mantas hasta la almohada; luego las fue sujetando firmemente debajo del colchn desde la cabeza a los pies. Se quit el gorro de lana y lo meti en el bolsillo de su abrigo. Hizo girar la empuadura de plata del bastn y sac la espada corta. El acero, afilado como una cuchilla, brill a la luz de la chimenea. Arrodillndose frente a la cama, junto a la cabeza de la esposa de Thornton, Gabriel dej suavemente la funda del arma sobre el suelo, para dejar libre su mano derecha. Mary susurr seductoramente. Mary, despierte. Unos reflejos de color rojo brillaban en su cabello rubio. No respondi. Se requerira algo ms que susurros para despertarla. Gabriel levant la mano derecha hasta su boca; hincando los dientes en el guante de cuero, tir de l, liberando su mano, y luego lo meti en el bolsillo. Ponindose de pie, agarr la botella de cristal de la
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mesita de noche y verti agua en el vaso vaco. Se sent en la cama, asegurando con el muslo las mantas que aprisionaban los hombros de la mujer, e introdujo los dedos en el vaso. Lentamente, roci agua sobre la cara de la seora Thornton. Mary susurr. Despierte, Mary. Ella apart la cara para escapar del agua que le goteaba encima. Mmmm. Una vez ms, Gabriel meti los dedos en el vaso. Mary, despierte. Una gota de agua plateada le salpic la mejilla; ella volvi a girar la cara instintivamente hacia l. Con suavidad, Gabriel coloc el borde de la espada contra el cuello de la mujer, mientras continuaba echndole agua sobre el rostro. Despierte, Mary... Parpade delicadamente, luchando por abrir los ojos. De repente, lo mir sin comprender. Gabriel saba que estaba viendo a un ngel con un halo de cabello plateado. A un asesino. Presion el filo de la espada para que la mujer sintiera el contacto agudo con el acero fro. Sus ojos se abrieron de par en par, comprendiendo finalmente. Su cuerpo estaba aprisionado por las mantas; no se poda mover. Abri la boca para gritar. Gabriel agarr la almohada a su lado. Poda amortiguar sus gritos. O poda asfixiarla. Y ella no podra hacer nada para evitarlo. Mary lo saba. Gabriel tambin. Yo s lo que usted ha hecho, Mary murmur. Cree que resultara prudente gritar? Durante unos segundos interminables, lo mir fijamente, con la boca abierta. Luego cerr la mandbula de forma audible. Quin es usted? pregunt con brusquedad. No haba reconocimiento en sus ojos. No conoca al ngel intocable. Soy un hombre que puede cortarle el cuello y dejar que se desangre hasta morir. Esper a que sus palabras se hicieran un hueco en su mente. O puedo dejar que viva. Ira. Miedo.

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Gabriel esper para ver cul de las dos emociones era ms fuerte en Mary Thornton. Cmo ha entrado? susurr furiosa. Su esposo me ha dejado entrar. No haba necesidad de mentir. Era ms fcil as. Ella no pareci sorprenderse por la traicin de su marido. Qu quiere? Quiero... murmur Gabriel insinuante su sangre. Hundi ligeramente la hoja en su fino cuello blanco; unas sombras negras lquidas gotearon a la luz del fuego. Pero me contentar con informacin. A quin complace, Mary? Ella no se movi. Su misma quietud admita a gritos su culpabilidad. Si me hace dao, mi esposo acudir a la polica. Entonces lo matar a l tambin afirm Gabriel en tono juguetn. El miedo y la ira que lo rodeaban se intensificaron. Mary Thornton estaba viva. Pero no debera estarlo. Yo no complazco a nadie neg Mary. A diferencia de Peter Thornton, ella no estaba dispuesta a suplicar. A diferencia de Victoria Childers, su arrogancia no le provocaba ninguna admiracin. Mary Thornton era una puta de clase alta que se aprovechaba de la debilidad de quienes eran menos afortunados que ella. Se haba aprovechado de Victoria Childers. Dgame quin escribi las cartas, Mary. No lo s. Mary Thornton se contorsion convulsivamente, tratando de liberarse de las mantas que la mantenan aprisionada, pero no lo consigui. Sulteme inmediatamente! S que est mintiendo, Mary. Los ojos de Gabriel eran fros y letales; su voz era engaosamente seductora. Dgame quin escribi las cartas y la soltar. Fue un amante? Mary se qued quieta. No tengo amante. Cunto lo siento dijo Gabriel compasivamente. Mary no se dej engaar ni por su actitud seductora ni por su compasin. Por qu ha venido aqu?
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Usted ha sido un poco descuidada, madame. No ha debido contratar a tantas institutrices a travs de la agencia de empleo West. El espanto que an le produca haber sido despertada con la punta de una espada se convirti en puro miedo. No s de qu me est hablando minti. Las mujeres como Mary Thornton jugaban con la muerte, pero haba cosas peores que la muerte para personas como ella. Y si hubiera una investigacin? dijo Gabriel como si nada. Tantas institutrices para slo dos nias. Me pregunto cul sera el resultado de esa investigacin: complicidad, prostitucin, asesinato... Nosotros no asesinamos... Mary se dio cuenta de su error tan pronto como salieron las palabras de su boca. Gabriel sonri sin ningn placer. Se habra percatado Victoria del placer que haba experimentado al ver su sincero entusiasmo ante la ropa nueva? Se habra dado cuenta de que a l le dola su inocencia, su capacidad de horrorizarse ante la muerte? A quin se refiere con nosotros, Mary? pregunt Gabriel acariciador. Un amante? No hemos hecho dao a nadie replic Mary Thornton furiosa. Estoy seguro de que otros diran algo diferente. Victoria Childers, por ejemplo. Ella siente que s le han hecho dao... No le hicimos dao alguno repiti obstinadamente la mujer. Pero lo hubieran hecho. De quin es cmplice, Mary? Del hombre que escribi las cartas? Del segundo hombre?. Creo que ver su nombre en The Times le hara mucho ms dao que si le corto el cuello. Quiere que acuda a la prensa? La ruina de Mary se vio reflejada en sus ojos. La sociedad la repudiara. Los amigos le torceran la cara. Los bancos exigiran la cancelacin de las hipotecas. Los socios comerciales reclamaran el pago de las deudas. Y finalmente, su esposo no tendra otra opcin que divorciarse de ella. Le ayudar su amante, Mary? susurr Gabriel. Su esposo seguir con usted? No, decan sus ojos. Perdera a su amante y su posicin social.
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Mary Thornton perdera todo aquello que haca que la vida valiera la pena para una mujer como ella. Qu vale ms, Mary? Esto frot la almohada de seda contra la mejilla de la mujer o su amante? No le sorprendi la respuesta en sus ojos. Gabriel haba follado a mujeres como Mary. Slo era leal a s misma. Nunca haba follado a una mujer como Victoria. Haba protegido a una prostituta que la hubiera matado, a un padre que la haba maltratado emocionalmente y a un hermano que la haba abandonado. La derrota bail en los ojos de Mary Thornton como las llamas que danzaban sobre las ascuas. Su nombre es Mitchell confes amargamente. Mitchell Delaney. Gabriel nunca haba odo aquel nombre, pero conoca a los de su calaa. Algunos hombres se aprovechaban del miedo, otros de la inocencia. Algunos hombres cazaban para matar, otro cazaban para follar. Hombres como el segundo hombre se aprovechaban tanto del temor como de la inocencia; cazaban para matar y para follar. Lo haca Mitchell Delaney? La imagen de Victoria Childers cruz por su mente. Ella estaba sola, y tena miedo. Victoria no era una mujer ociosa. Buscara distraccin. El costoso perfume de Mary Thornton lo envolvi. Gabriel supo, de repente, en dnde buscara distraccin Victoria. Y saba que la encontrara. Encontrara los espejos transparentes. Sexo. Asesinato. El segundo acto estaba a punto de comenzar. El miedo aceler el corazn de Gabriel, pero no era el temor lo que pona su cuerpo en tensin. Mir a Mary Thornton y al acero que le acariciaba el cuello. Ella vio la ira. Y el deseo. Los ojos de la mujer se agrandaron hasta convertirse en estanques gemelos de terror blanco.

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Cerr los prpados.

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Victoria mir fijamente al techo. La sangre de color carmes pareca invadir toda la habitacin, superponindose a la pintura blanca. Poda ver la sangre incluso con los ojos cerrados. Record las palabras de Gabriel. No ver al hombre apuntndole con una pistola, mademoiselle. Tal vez perciba un destello de luz cuando apriete el gatillo, o quizs no. Pero una cosa es segura. No oir el disparo porque estar muerta. Victoria abri los prpados de golpe. No quera morir. El aroma de Gabriel la envolva. Proceda de sus sbanas, de su bata. No ser una vctima. Ya lo es. La imagen de la servilleta de seda con gruesa tinta negra se abri paso en su mente. ... te traigo una mujer. Una actriz protagonista para un hombre que trataba de eludir a los hombres, a las mujeres, al amor, al placer. Aprend a leer en ingls. Algn da espero estar igualmente capacitado para hacerlo en francs. Michael le haba enseado a leer a Gabriel. Les deux anges. Los dos ngeles. Am a un hombre, mademoiselle. Si no lo hubiera hecho, usted no estara aqu. Era Michael uno de los actores de aquella obra sin guin? El pecado est en amar, haba dicho Gabriel. Haba sido herido por el amor que senta por su amigo. Pero amar no era pecado. Al convertirme en hombre, ansiaba sentir la pasin de una mujer, aunque fuera por una sola vez quera sentir el placer que yo daba. Ella haba respirado el calor del cuerpo de Gabriel. Haba probado su aliento. Victoria no conoca el contacto con su piel. No quera morir sin saber si vala la pena hacerlo por las caricias de Gabriel.

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Por el conocimiento. Por la accin. Por Gabriel.

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El temor era un afrodisiaco poderoso y el vaco que creaba exiga ser llenado.

Laissez le jeu commencer. Retirando de un golpe las mantas, Victoria salt de la cama. Una caja de metal brillaba sobre la mesilla de noche. Estaba llena de condones. Fundas de caucho que se enrollaban en el pene erecto de un hombre. La seduccin de un ngel... Dolly le haba dicho que un hombre no intentara protegerse con una virgen, y enseguida le haba dado a Victoria las pastillas de sublimado corrosivo. Ahora Dolly estaba muerta y Victoria viva. La bata de seda de Gabriel se peg a sus senos y sus nalgas. Casi la arrastraba, por lo que supuso que a Gabriel le llegara hasta las pantorrillas. Estaran cubiertas del mismo vello oscuro que haba visto en su pecho o de un vello color rubio plateado como su cabello? De repente, pens en sombreros. Victoria se dirigi rpidamente hacia el... estudio, como lo haba llamado l. Otra forma de designar a la biblioteca. Una desilusin ridcula la invadi. Saba que l no estaba all simplemente por el vaco palpitante que senta en lo ms profundo de su ser. Victoria examin los libros con letras repujadas en oro... pero no se detuvo en ningn autor o ttulo. Slo vea sangre. Vea a Mary Thornton. Y a Gabriel. Se pregunt qu estara haciendo. Quiz se encontraba todava agazapado entre las sombras o irrumpiendo en la casa de los Thornton o, tal vez, haba ya tomado el camino de regreso. Habra averiguado si los Thornton estaban relacionados con el hombre que andaba buscando o si trabajaban por su cuenta para destruir las vidas de mujeres como ella? Gabriel haba dicho que no tena miedo a las balas, y tambin que no saba a qu atenerse.

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No pudo evitar preguntarse si l todava estara con vida, y cunto tiempo ms vivira ella. Gabriel haba quemado su antiguo establecimiento. Por qu? Tena tantas preguntas... Examin concienzudamente el estudio, procurando no acercarse al sof de cuero azul plido. El solitario barquero recortado en el luminoso atardecer sobre el agua azul brillante la miraba en silencio desde la seguridad del cuadro. Lo que crey que era un armario, result ser una puerta similar a la que conduca a la alcoba. Victoria la abri. La lujosa alfombra granate del estudio de Gabriel se transformaba all en una alfombra de lana oscura y lisa. Una luz elctrica tenue iluminaba el corredor. Libertad. Victoria sali al estrecho pasillo. La puerta se cerr de un golpe detrs de ella. Solt un grito sofocado y se dio la vuelta rpidamente, con la cabeza llena de las terribles imgenes que haba visto en la caja de guantes. La puerta no tena seguro. La frecuencia cardiaca de Victoria no disminuy. Haba peligro en el corredor, pero tambin en el estudio de Gabriel. Respir hondo, dispuesta a enfrentarse al corredor y al peligro. El pasillo era corto, de unos escasos doce metros. En el extremo se vea una luz, ms brillante que la que iluminaba aquel tramo. Se dio cuenta de que desembocaba en otro corredor en el que pareca entrar la luz por las ventanas. Con el corazn acelerado, Victoria se dirigi cautelosamente hacia el segundo corredor. Cuando lleg al final vio que el segundo pasillo estaba trazado en diagonal con respecto al primero. La luz salpicaba la pared exterior a intervalos regulares, pero no proceda de las ventanas. Haba ventanas en los muros externos, pero la iluminacin se originaba en los arcos acristalados de una pared interna. No haba razn alguna para la oleada de temor que inund a Victoria, ni para el ansia subyacente que la impulsaba a seguir. Con las venas palpitndole en los odos, se dirigi al primero de los arcos. Una luz brillante iluminaba una lujosa habitacin de color rojo. La estancia no estaba vaca.
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Se acerc a la segunda ventana; la alcoba del otro lado era de un suntuoso color verde. Tambin estaba ocupada. La tercera habitacin tena una decoracin dorada; la cuarta era azul... Victoria vio hombres y mujeres. Y se dio de bruces con el mundo que Michael y Gabriel haban regido, en el que no estaba prohibida ninguna caricia y el placer era el precio del deseo. All estaba la necesidad desnuda en todas sus manifestaciones...

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ictoria supo en qu instante entr Gabriel en el corredor.

Lo percibi a travs de la seda de su bata y de su propia piel. La conciencia ardiente de aquello en lo que la madame francesa lo haba convertido y de lo que el hombre que estaba buscando le haba arrebatado. Dos personas estaban reflejadas en el cristal, una mujer de cabello oscuro a quien le haban enseado que tocarse era moralmente censurable y un hombre de cabello plateado que se haba permitido los placeres de la carne sin haber experimentado nunca su belleza. Al otro lado del cristal, un hombre y una mujer experimentaban tanto el placer como la belleza. Se tocaban. Las manos femeninas recorran la firme carne masculina; las manos masculinas se deslizaban por el suave cuerpo femenino. Se besaban, rozndose con sus labios, aferrndose, devorndose uno al otro. Se abrazaban, uniendo sus pechos, su vientre, sus muslos. El era joven y apuesto; ella no era ni joven ni bella. Ignoraban las diferencias de edad y el atractivo externo. La pasin los converta en pareja; la necesidad los haca iguales. Nos pueden ver? pregunt Victoria en voz baja. No. La voz de Gabriel son extraamente tensa. Slo ven un espejo. Por el contrario, Victoria y Gabriel vean una ventana. Y a travs de ella, vean al hombre y a la mujer que ni Gabriel ni Victoria se atrevan a ser. Cmo es posible que nosotros los veamos y ellos no? El espejo no est plateado en su totalidad. La mirada de Gabriel no se despeg de los amantes. Una luz fuerte se refleja desde la lmina de plata, como en un espejo corriente, de modo que la persona slo puede ver su imagen en vez del cristal; pero si se enfoca una luz fuerte detrs y delante del espejo, se volvera transparente. Victoria no conoca la existencia de espejos transparentes. Nos pueden or? pregunt de nuevo. No si hablamos en voz baja. El hombre y la mujer se apartaron. Conversaron un instante.

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Victoria vea sus labios movindose, pero no poda or lo que decan. Slo poda mirar, e imaginar las palabras que murmuraban. Palabras elogiando la pasin de una mujer o venerando el deseo de un hombre. Palabras que Victoria nunca haba escuchado o pronunciado, pero que le gustara escuchar y pronunciar antes de morir. El hombre se dirigi hacia una mesita de caoba, con su erecto miembro en el aire y sus testculos balancendose, y agarr un bote blanco de boca ancha. Victoria haba visto hombres mostrar brevemente sus apndices en la calle; pero jams haba visto a uno completamente desnudo. Las nalgas esculpidas, los msculos perfilados, el cuerpo cubierto de vello. La imagen era imponente. Saben ellos que el espejo no es... un espejo? pregunt Victoria. Sonaba como si se hubiera quedado sin aliento. Y as era. Las cartas haban descrito muchas de las cosas que haba visto esa noche, pero ver resultaba mucho ms convincente que leer. El hombre lo sabe dijo Gabriel. No haba necesidad de aadir que el hombre era un prostituto. Y la mujer no? A lo mejor l se lo ha dicho. Los ojos de Gabriel parecan mirar ms all del espejo. Ella vena a mi antiguo establecimiento una vez al mes. El local que l haba quemado. Pero Victoria no quera pensar en el incendio. Destruccin. Muerte. Con el mismo hombre? inquiri, con la boca seca y las mejillas cubiertas de rubor. S. Usted ya los ha visto juntos antes. Los he visto ocasionalmente. Ella observ el reflejo de Gabriel. Usted mira a la gente durante el coito.

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La Casa de Gabriel es un negocio, mademoiselle. Y, a veces, en este negocio mueren hombres y mujeres. Es mi responsabilidad cerciorarme de que nadie muera en mi casa. Gabriel no era un hombre vanidoso. Sin embargo, le haba puesto su nombre a su establecimiento... Por qu la llama la Casa de Gabriel? Para que el segundo hombre supiera dnde encontrarme. Victoria trag saliva. Hay un primer hombre? Est muerto. Gabriel lo haba matado. Victoria trat de ajustar aquella ltima pieza del rompecabezas en el marco de su vida. Usted dijo que chantajeaba a la gente. Ahora Victoria saba cmo obtena la informacin con la cual poda chantajear. Yo slo les hago recomendaciones a mademoiselle contest Gabriel imperturbable. ciertas personas,

Y emplea a gente como nosotros, haba dicho madame Ren. Chantajeaba Gabriel a sus clientes para darles trabajo a los prostitutos que haban cado en desgracia? Un movimiento en el interior de la estancia atrajo la atencin de Victoria. La mujer se haba sentado sobre la cama, de espaldas al espejo; su cabello castao encanecido rozaba la sbana de seda. Su ansiedad por sentir el tacto del hombre joven era palpable. Victoria poda identificarse con su necesidad. Durante un instante sinti la presin sobre el colchn, escuch el crujir de los resortes, percibi la fresca caricia de la seda. Imposible. Usted se... excita cuando los observa? pregunt Victoria apresuradamente. La bata de seda le acariciaba los pezones al respirar, como si fuera una lija. Poda notar su piel como una fruta excesivamente madura a punto de abrirse. Es un negocio respondi Gabriel sin comprometerse. El negocio del placer.
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Victoria haba entrado en aquel negocio al subastar su virginidad. Habra tenido el valor de hacerlo si hubiera sabido lo que ahora saba?, se pregunt. Se habra vendido sabiendo que el contacto sexual tocaba el alma tanto como el cuerpo? El hombre destap el bote blanco y lo coloc junto a la tapa sobre la mesita de caoba. Victoria trat de controlar la respiracin. Qu contiene ese bote? Crema lubricante. Sinti una punzada en su vagina, y se dio cuenta de que estaba hmeda. Y Gabriel lo saba. Tendra l una ereccin? Todas las habitaciones estn equipadas con botes de... crema lubricante? S. El hombre la ha... tocado dijo Victoria vacilante. Seguramente la mujer no necesita lubricacin artificial para... aceptarlo. Los ojos plateados reflejados en el espejo captaron la atencin de Victoria. Eso depende, mademoiselle, del lugar por dnde la penetre. Y con qu. Dnde. Con qu. No necesitaba preguntar sobre el dnde. Pero... A qu se refiere cuando dice con qu la penetre? pregunt con cautela, observando a los amantes. Cada alcoba est equipada con un surtido de... Gabriel titube godemichs. Victoria qued cautivada tanto por el titubeo de Gabriel como por la palabra francesa que no conoca. Qu es un... godemich? Los ojos masculinos reflejados en el espejo brillaban como plata pura. Es un artilugio de cuero con forma de pene. La vagina de Victoria se contrajo involuntariamente. Antes haba visto a un hombre insertando un dispositivo en forma de pene en el cuerpo de una mujer.
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Ambos parecan disfrutar con ese acto. El surtido que usted proporciona... viene en distintos tamaos? pregunt ella. La imagen de Gabriel se superpuso a la del hombre joven y la mujer madura. Llevaba la camisa desabrochada, y por la abertura se vea la sombra de vello. S. Ms o menos de veinte centmetros? Con qu otros artilugios puede un hombre penetrar a una mujer? Espere y observe, mademoiselle. La mujer se recost sobre las sbanas de seda envuelta en una maraa de cabello castao canoso. El hombre ms joven se arrodill entre sus piernas. Victoria clav la mirada en ellos. l la estaba... besando... entre los muslos, en la carne ms sensible de una mujer. Los labios genitales de Victoria palpitaron. No creo que necesite lubricacin para besarla dijo, inhalando con fuerza. Haba visto ese acto esa noche; era muy distinto ver a un hombre besar las partes pudendas de una mujer con Gabriel parado detrs de ella. La est preparando anunci Gabriel impasible. No era insensible a lo que estaba viendo. La intensidad de su mirada abras la piel de Victoria. Para qu la est preparando? insisti Victoria. Las piernas de la mujer se elevaron; sus talones se apoyaron en el borde de la cama. Agarr la cabeza del hombre para mantenerla en su lugar. Victoria apret los dedos. El hombre joven esquiv a la mujer, tom el bote blanco de la mesita e introdujo los dedos de la mano derecha en l. Gabriel era zurdo. Aquel pensamiento surgi de la nada. El hombre meti la mano lubricada entre las piernas abiertas de la mujer. Victoria apret los muslos. La mujer ech la cabeza hacia atrs, con el rostro contorsionado por el xtasis. O quizs por la agona.
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La est estirando.

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Qu est haciendo? pregunt Victoria conteniendo el aliento. Victoria sinti la penetracin de la mujer hasta la garganta. Casi se queda sin aliento. Con toda la mano? Empezar con uno o dos dedos. Victoria record los dedos de Gabriel. Eran largos. Blancos. El hombre se inclin y bes a la mujer mayor entre los muslos, sin retirar la mano. Victoria no tena que ver lo que estaba haciendo para sentirlo. Tembl... de deseo. Antes haba temblado de miedo. Cmo se siente una mujer cuando un hombre tiene sus dedos dentro de ella? Su voz sali temblorosa. Como seda ardiente y hmeda. La ira en la voz de Gabriel le caus cierta sorpresa. Sus ojos en el espejo no estaban mirando el reflejo de Victoria, estaban perdidos en la lejana de su pasado, viendo a las mujeres con quienes haba estado. Las mujeres que le haban rogado que les diera placer y que luego haban rogado liberacin. Pero l no les haba rogado a ellas. Gabriel slo haba suplicado por el xtasis una vez en su vida. Una violacin de los sentidos. Victoria vio el placer que Gabriel haba dado a las mujeres en la expresin de su boca, y en sus ojos plateados percibi su dolor. La mujer madura al otro lado del espejo balanceaba la cabeza hacia delante y hacia atrs, con el cabello enmaraado, y la seda deslizndose. Sus pechos temblaban, como si estuviera en una carrera. Una carrera a punto de terminar. Gabriel corra con ella. La mujer abri la boca... para tomar aire o para gritar, Victoria no poda saberlo. Gabriel se encontraba ensimismado... en los recuerdos de placer o de dolor, ella no estaba segura.
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Robin Schone Gabriel

La mujer de

Qu sinti? le pregunt a Gabriel, ardiendo de placer, de dolor. Cuntos dedos introdujo dentro de ella? Uno o dos? Cinco respondi Gabriel con voz ronca. Victoria casi no poda respirar. Cinco dedos insertados en lo ms profundo de su cuerpo. Quiero sentir su placer dijo l speramente. Quiero formar parte de su placer... slo una vez, y no ser ajeno a l. Quiero formar parte de una mujer a quien le estoy dando placer. Y no ser ajeno a ella. No debera ser posible escindirse de dolor al tiempo que se inflamaba de deseo, pero s lo era. Esa mujer. Victoria domin su voz. Ella disfrut teniendo cinco dedos suyos dentro de ella? Una gota de sudor se instal en la frente de Gabriel; brillaba como un diamante a la tenue luz. La vagina de una mujer fue creada para ampliarse. Pero seguramente no para acomodar una mano completa. Entonces por qu el cuerpo de Victoria ansiaba aceptarla? Cmo la... penetr con cinco dedos? Un dedo de cada vez. La gota de sudor desapareci en la ceja de Gabriel. Estuve tres horas preparando su cuerpo. Victoria imagin recibir un dedo, dos, tres, cuatro, cinco. Uno a uno. Hora tras hora. La respiracin jadeante acompasando los minutos... el cuerpo abrindose... la mano lubricada deslizndose... entrando a travs de lo ms ntimo de su ser. El placer intensificndose. xtasis. Agona. Dgame... pidi Victoria, respirando al ritmo del ascenso y descenso de los senos de la mujer madura, dgame lo que siente usted. Luces plateadas brillaron en la mirada de Gabriel. Siento el cltoris de una mujer contra mi lengua. El cltoris de Victoria se hinch hasta el extremo de dolerle. Est tan duro que parece como si fuera a estallar por su necesidad de orgasmo. La voz de Gabriel raspaba la piel de Victoria. Mis dedos estn estirados, con el pulgar metido entre ellos. La vagina de la mujer est tan caliente que quema. Puedo sentir su carne estirndose, aceptando las puntas de mis dedos... mis dedos... hasta los primeros nudillos... hasta los segundos nudillos... el ancho de mi palma. Las paredes de su vagina me fuerzan a cerrar el puo. Lo nico que
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puedo ver, oler, or y sentir es a ella. El olor del deseo de una mujer, que succiona mi mano. Veo su vientre contrayndose. Victoria sinti las puntas de los dedos de Gabriel deslizndose dentro de ella... hasta los primeros nudillos... hasta los segundos nudillos... el ancho de la palma. Su vientre se contrajo, lleno de un ngel. El cuerpo de la mujer al otro lado del espejo se arque hasta que slo su cabeza y sus talones soportaron su peso. Abri la boca completamente, soltando un grito gutural. Siento su orgasmo estallando encima de m continu Gabriel, jadeando en el estrecho corredor. Me agarra la mueca y me aprieta el puo hasta que slo existe su placer. Lentamente, el cuerpo de la mujer se fue hundiendo en la cama, ya relajado. El hombre joven levant la cabeza: sus rasgos se vean tensos por su propia necesidad. Victoria haba visto muchos tipos diferentes de necesidad esa noche. La necesidad de intimidad, de gratificacin sexual y, tambin, algunas veces, en los ojos tanto del cliente como del prostituto o prostituta, la simple necesidad de contacto humano. La necesidad del hombre joven se reflejaba en el rostro de Gabriel. Pero fue el placer de ella el que oprimi mi mano... De repente, los ojos plateados reflejados en el vidrio se clavaron en Victoria. Ella sostuvo la mirada sin parpadear. ... no el mo. Fugazmente, observ que el hombre detrs del cristal se limpiaba la mano en la sbana junto a la mujer y alcanzaba una pequea caja plana que estaba junto al bote de crema. Era idntica a la caja de condones que le haban incluido a ella en la bandeja de la cena. El hombre joven se puso de pie de un salto y se coloc entre las piernas de la mujer madura; ella elev sus manos y su cuerpo para tomarlo a l, mientras el hombre detrs de Victoria permaneca ajeno a su pasin. Ajeno a la pasin de Victoria. Ajeno a su propia pasin. Esto es lo que l desea comprendi Victoria de repente. Gabriel solt un respingo. Qu? Quiere que usted sufra. Pero Victoria no quera que Gabriel sufriera.
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Tom las vidas de ambos en sus manos, se dio media vuelta y se enfrent al deseo de los dos. Usted me quiere tocar dijo, rezando para que fuera cierto. La verdad brill en los ojos de l. S. El pecho de Victoria se contrajo ante la necesidad que destilaban los ojos de Gabriel. Pero tiene miedo. S. De tocar. De ser tocado. Victoria apost. Quiero que me toque. Gris. Plateado. Miedo. Pasin. Ya lo s exclam Gabriel. Pero no lo hizo. Quiero que sienta mi placer dijo Victoria sin rodeos. Quiero acostarme en su cama, desnuda. Como la mujer que est al otro lado del espejo, como la mujer que acaba de recordar. Quiero que prepare mi cuerpo, y que me d el placer que le dio a ella. Y quiero compartirlo con usted. Gabriel tom aire. Usted es virgen. Si Victoria apartaba la mirada de la necesidad desnuda dentro de esos ojos plateados, echara a correr. Pero no lo hizo. Usted compr mi virginidad. El aire pareca temblar alrededor de ambos. No s qu hara, Victoria, si usted me tocara. La voz de Gabriel era tensa. Dolor. Placer. Se aferraban al pecho de ella. Entonces no lo tocar lo tranquiliz Victoria. Pero me permitir... tocarla a usted de la forma en que yo desee. Emptarder... Me dara acceso all, mademoiselle?

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Victoria busc aire. S. Me permitira hacer cualquier cosa...

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Me permitira abrazarla cuando nuestros cuerpos estn resbaladizos de sudor y el olor de nuestro sexo impregne nuestros pulmones. S. Y no me tocar. La mirada de Gabriel reflejaba su cruda necesidad. Sin que importe el dolor o el placer que yo le cause a usted. Victoria sinti una ligera asfixia... con la bata de Gabriel, y su olor. Las palabras de Gabriel... dolor... placer... No lo tocar prometi. Gabriel estir la mano... y la toc, un contacto de mariposa, un roce con las yemas de sus dedos contra los labios agrietados. Una sensacin ertica traspas a Victoria. Lo siento. Se estremeci. Mis labios no son... suaves. Mientras que los labios de l parecan ms suaves que un ptalo de rosa. Gabriel no iba a permitir que se alejara. Su mirada la tena atrapada; su dedo la electrizaba. Le pas la mano ligeramente por el labio inferior. Abra la boca. El labio inferior de Victoria tembl. Un fuego plateado arda en los ojos de l; un rubor oscuro le invadi las mejillas. Pas el dedo por la comisura de sus labios. Gabriel temblaba. De miedo. De necesidad. De ella. Por ella. Victoria abri la boca. Chpeme el dedo orden l con voz ronca. Los ojos azules se entrelazaron con los plateados; Victoria tom el dedo ndice de Gabriel en su boca, como una penetracin preliminar. Un dedo invisible incrustado en su vagina. Lo prob con un rpido lengetazo. Gabriel ech bruscamente la cabeza hacia atrs, como si sintiera dolor.
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Dieu.

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Victoria mir fijamente los msculos tirantes de su cuello. Una vena palpitaba, justo encima de la abertura de su camisa blanca y los remolinos de vello rizado. La punta de su dedo era ligeramente spera y tena un sabor salado. Ella chup el dedo, como si fuera un dulce. Y sinti como si tuviera la lengua entre los muslos, los labios hmedos, el dedo duro... Gabriel baj lentamente la cabeza. Lo que haba provocado aquel Dieu agnico haba sido, sin duda, placer. Un placer tan intenso que causaba dolor. Victoria sinti el placer de l, el placer de ella; y tambin su dolor, acompaando a su propio dolor... En un instante, Gabriel desliz su dedo fuera de su boca y, suavizado por la saliva, le alis los bordes internos de sus labios agrietados. La bes. Los ojos plateados clavados en los de ella; el dedo abrindole la comisura de los labios. Un aliento clido le llen los pulmones, un calor abrasador recorri el camino que sus dedos haban trazado. Gabriel alivi los labios agrietados de Victoria con su lengua. Tibia. Hmeda. Su lengua. Sus labios. El sabor; la insinuacin. Una mezcla de aliento y saliva. De Gabriel y Victoria. Era el primer beso de Victoria. Quera ms; sorber su aliento, sentir su lengua. Cualquier cosa de Gabriel. Ella curv los dedos para acercar su cabeza y tomar ms. Gabriel observ cmo el deseo iba creciendo en sus ojos... y ella saba que eso era lo que l estaba esperando: que ella lo tocara. Pero no poda hacerlo. Victoria cerr los ojos y apret los puos. La lengua de l llen su boca al instante, ms profundamente que su dedo, ms caliente, ms hmeda. La segunda penetracin. Vagamente, fue consciente del dedo con saliva de Gabriel que le rozaba la mejilla, junto al resto de su mano. l le tom suavemente la cara con las manos mientras su lengua la acariciaba... sobre su lengua... debajo de su lengua... el paladar. Ay... Dios... mo.
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Victoria trat de tomar aire fresco. Abri sus prpados de repente. La lengua, los dedos y el aliento de Gabriel ya no formaban parte de ella. l se haba apartado y la observaba, esperando a que ella lo buscara. Victoria no lo hizo. Pero lo deseaba con todas sus fuerzas, mentalmente, por favor, que no se aparte de m... Lo necesitaba. Necesitaba ser amada. Por primera vez en su vida no iba a negar su deseo. Gabriel mir por encima de su hombro. Por un breve instante, Victoria record a los amantes detrs del espejo, pero de inmediato, l volvi a fijar en ella su mirada. Slo he confiado en una persona en mi vida. Michael. Y a Gabriel le haban hecho dao. No lo tocar, Gabriel dijo Victoria titubeando. Que Dios la ayude si lo hace, Victoria. Su voz fue tajante-. Puisque je ne puis pas. Porque yo no puedo. mientras rogaba

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abriel se hizo a un lado para dejar que Victoria lo precediera por el corredor. Ella no mir ni a su izquierda ni a su derecha, concentrando todos sus sentidos en el hombre que caminaba detrs.

La araa de luz elctrica en el estudio le result tan cegadora que Victoria tropez. Gabriel no hizo ademn de ayudarla. Tenan que confiar el uno en el otro, haba dicho l. Ella deba confiar en que l le dara placer. El deba confiar en que ella no lo tocara. La luz en la alcoba de Gabriel era algo ms tenue que la del estudio. Victoria se detuvo un instante junto a la cama, tratando de desatar el cinturn de la bata. Estoy... ms delgada de lo habitual. Las mujeres que haba detrs de los espejos transparentes eran de todas las complexiones, pero a ninguna de ellas le sobresalan las costillas. El rostro de Gabriel se endureci. No voy a apagar la luz, Victoria. El corazn de ella dej de latir unos segundos. No quiero que... le decepcione mi apariencia. Una sombra oscureci el rostro de Gabriel. Ya la he visto, mademoiselle, y le aseguro que no estoy decepcionado. Se sinti tremendamente ridcula. Victoria se haba desnudado para l la primera vez que se haban visto. Haba permanecido desnuda ante l mientras madame Ren le tomaba las medidas y le preguntaba cmo seducir a un hombre. Cmo amar a un hombre. Se enderez. La mirada de Gabriel se clav en sus senos. Victoria no tena que mirarlos para saber que sus pezones se dejaban traslucir bajo la fina tela. Subi la barbilla un poco ms. A m me gustara verlo a usted.
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No soy un ngel, Victoria. Ella no pudo evitar esbozar una sonrisa. Le aseguro, seor, que no espero encontrar alas debajo de su ropa. Gabriel no le devolvi la sonrisa. Pero espera un milagro. Gabriel era el mensajero de Dios, haba dicho Victoria. Y Michael su elegido, haba contestado Gabriel. Para bien o para mal, las vidas de dos muchachos haban sido transformadas para siempre por una madame francesa. se haba sido el precio de su supervivencia. Cuando era nia, Victoria crea en los cuentos de hadas, pero... Nunca he credo en los milagros, Gabriel. Tratar de no hacerle dao. Confianza. Pero Gabriel an no confiaba en ella. No confiaba lo bastante para que ella lo tocara, ni para que ella lo viera desnudo. Pero ella s confiaba en l. Ya lo s dijo Victoria temblando. Dej caer la bata. Gabriel calibr sus pechos con la mirada, y luego los sopes con las manos. Ella contrajo las rodillas para impedir que se doblaran con la sensacin elctrica que la traspas. Tiene unos hermosos pechos, Victoria afirm l con voz ronca, mientras los rozaba con sus manos speras y su tacto abrasador. Ella trag saliva para poder hablar. Gracias. Desliz los dedos por las costillas de su costado derecho, un camino spero de placer, y le roz la cintura. Las mujeres se ponen corss para tener cinturas como la suya... Gracias... Su mirada se clav en la de ella. S lo que es tener hambre. No tiene que disculparse por su apariencia. Al menos conmigo. Jamais. Nunca. La tibieza de su mano y su mirada le abrasaban la piel.
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No la va a necesitar.

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No tengo crema dijo ella sin aliento. Ella aspir una bocanada de aire. Pero usted dijo... Sintese, Victoria. Ella obedeci, sentndose en el borde la cama. Su mirada se clav en los pantalones de lana gris. Notaba su tibieza. Tiene una ereccin susurr Victoria. La he tenido desde que usted entr en el estudio. La cruda verdad impregnaba las palabras de Gabriel. A ella le pareca que haba transcurrido una vida entera desde que haba entrado en aquella biblioteca a la que l se empeaba en llamar estudio. Pero slo haban pasado un da y una noche. Haba visto la muerte. Y en las ltimas horas haba sido testigo de la necesidad que impulsaba a todo hombre y toda mujer. Victoria haba visto a otros hombres desnudos. Hundi las uas en las palmas de las manos para impedir extenderlas para desabrochar los pantalones de Gabriel. Lo mir. Quiero que usted tambin sienta placer, Gabriel Entonces acustese, Victoria, y djeme tocarla. Con toda la ropa puesta, mientras que ella estaba desnuda. Victoria hizo lo que le mandaba. De inmediato, Gabriel coloc con firmeza sus manos bajo sus nalgas y la arrastr por la cama. Se aferr a las mantas. Sus nalgas quedaron contra el borde de la cama, obligndole a abrir las piernas. El dirigi sus manos hacia sus piernas y, con suavidad, las abri todava ms. El fro aire invasor fue rpidamente reemplazado por el calor de unos ojos plateados. Gabriel tom aire con fuerza. La toc. Ahora fue Victoria quien tuvo que tomar aire. Est hmeda, Victoria.
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S. Ella slo se haba tocado all seis meses antes.

La mujer de

El dedo de Gabriel exploraba, all donde nadie la haba tocado nunca. Victoria mir fijamente hacia el techo blanco esmaltado y se aferr a la colcha de terciopelo. Si le tocaba el cltoris... Un calor duro y calloso subi por los labios resbaladizos de su sexo y le presion el cltoris. Victoria ahog un grito. Y alcanz el clmax, mientras la luz elctrica le martillaba la cara y la presin del dedo de l le perforaba el alma. Acaba de tener un orgasmo. La voz de Gabriel le crispaba los odos. Tom ms aire. Unas pequeas sacudidas, como impulsos elctricos, seguan pasando del dedo de l a su cltoris. S. Qu ha visto? Victoria se retorci para liberarse del dedo. El no la dej escapar. Sigui presionando, suavemente, el pulso punzante y palpitante. Luz respondi ella. Justo cuando crey que iba a explotar nuevamente, el dedo se desliz de vuelta por los labios resbaladizos de su sexo. l explor suavemente. Los msculos de Victoria se contrajeron. Se mordi los labios. Qu ve usted cuando alcanza el orgasmo? Oscuridad mascull Gabriel. Oscuridad. Muerte. Qu ve ahora? se apresur a preguntar Victoria. La veo a usted, Victoria, con sus labios rojos, hinchados y brillantes. Veo mi dedo, girando en su deseo. Su portail es de un rojo ms oscuro. Veo mi dedo hundindose en su portail... Ay... Abrasaba. Victoria se arque hacia arriba, juntando las piernas La mano de l estaba metida entre sus muslos.

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Ella apart bruscamente la mirada del puo y la manga blancos que sobresalan de la oscura mata de vello pbico. Los ojos plateados aguardaban los de ella. Y usted no me tocar... sin importar el dolor o el placer que yo le d, resonaba en sus odos. No lo tocar, haba prometido. Victoria palp la cama para encontrar un punto de apoyo, con los brazos sosteniendo tensamente su peso. La mano de l estaba entre sus muslos. Se senta como si la penetrara con una vara ardiente. Lenta, muy lentamente, Victoria relaj los msculos y acept el dedo. El alivio se reflej en los ojos de Gabriel. O quizs era el brillo de la luz del techo. Victoria no estaba lo bastante familiarizada con Gabriel ni con la luz como para juzgar. Abra las piernas murmur Gabriel, y le dir lo que veo. Haba dicho que haba penetrado a una mujer con la mano entera. Victoria no saba si podra soportar otro dedo. Se humedeci los labios. Qu es... portail? El dedo de Gabriel segua ardiendo y palpitando. Portal. Es un trmino francs para designar la vagina de una mujer. El cuerpo de Victoria tena voluntad propia. Descendi un poco ms, facilitando el acceso al dedo. El rostro de Gabriel se endureci. De deseo? De disgusto? Siempre se refiere a la anatoma femenina en francs? No. Qu palabra usa? Coo. Una palabra vulgar del lenguaje callejero. Pero ahora no usa esa palabra. Non. No haba nada de suave en aquella negacin francesa. Su vagina apretaba y soltaba el dedo de l, como si lo estuviera succionando. Se esforz por entender.
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Por qu? Habl francs antes que ingls. Antes de prostituirse.

La mujer de

Durante unos instantes, Victoria pens que Gabriel no iba a contestar.

Antes de que el hombre le hubiera quitado el control que tanto haba valorado. Antes de que la necesidad de Gabriel se hubiera vuelto contra l. Victoria abri las piernas. Las pestaas oscuras de Gabriel velaban sus ojos. Ella sigui su mirada. Solo poda ver su propio vello pblico oscuro y el puo blanco que enmarcaba la mano que exploraba entre sus muslos. Veo... mi dedo que aparece... Est hmedo y resbaladizo... Victoria sinti cmo sala el dedo de Gabriel de sus entraas... lentamente... Lo visualiz mentalmente... largo, plido, hmedo y resbaladizo... Su cuerpo, por el contrario, se contrajo para mantenerlo dentro. Calme-toi murmur Gabriel con voz ronca. Reljese. Recuerdo la primera vez que vi a una mujer as. La mirada de Gabriel estaba clavada en Victoria. Qu edad tena? Trece aos. La misma edad que tena cuando la madame haba vendido sus servicios. El dedo de Gabriel volvi a iniciar su viaje, lentamente... lentamente... hundindose dentro de ella hasta llenarla. Qu pens, cuando la vio... as? logr musitar Victoria. Pens que si el hombre tena un alma, exista dentro de una mujer. El pecho de Victoria se contrajo, y luego su vagina. El dedo nico se convirti en dos. Estirndola. Abrindola. Victoria tom una bocanada de aire. Gabriel... l elev pausadamente sus pestaas oscuras.

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La mujer de

Me gusta la manera en que dice mi nombre. Suavemente sus dos dedos se deslizaron dentro de ella, mientras miraba su rostro en busca de indicios de dolor... de placer. Cmo? pregunt con voz trmula. Como si creyera que tengo un alma. Curv los dedos como si fueran un garfio y frot suavemente la pared interior de su vagina. Alcance su orgasmo para m, Victoria. Usted dijo que compartira su placer conmigo. Hgalo. l le sostuvo la mirada, deslizando los dedos curvados, girando, explorando... Una sacudida elctrica le sacudi el cuerpo. Sinti como si tuviera un segundo cltoris en la vagina, o como si su cltoris fuera accesible desde dentro. Gabriel la acariciaba, sosteniendo su mirada. El fuego abras las venas de Victoria y le recorri la espina dorsal. No haba fuego en los ojos de l, slo una intencin calculada. Ella quera ms que su pericia. No puedo se atragant. Una sonrisa cruz el rostro de Gabriel. S puede. S lo har... Lo est haciendo. El cuerpo de Victoria descendi, explot. No pudo evitar un grito. Cuando abri sus ojos de nuevo, Gabriel la estaba esperando. Qu vio? Luz jade ella. Temblando. Por dentro. Por fuera. Los dos dedos se convirtieron en tres. Su cuerpo estaba abierto de par en par; no lo poda sacar a l. El orgasmo de Victoria aleteaba alrededor de l... tres dedos. Lo puedo sentir balbuce alrededor de sus dedos... ella. Me siento... agitndome

S. Una expresin extraa le cubri el rostro. Yo lo siento. Victoria no lograba respirar oxgeno suficiente. Le dije que no lo tocara. La mirada de l se intensific. S.

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La mujer de
pregunt Gabriel, con la mirada

Pero no dije que no le dira qu quiero. Qu quiere, Victoria? repentinamente remota.

Cuntas personas le haban dicho lo que queran... y nunca le haban preguntado qu quera l? Quiero que usted me saboree, y que recuerde mi sabor. No una violacin de los sentidos.... Y luego quiero que haga lo que usted desee. Cualquier cosa. Todo. Las pestaas oscuras de Gabriel obstruyeron su mirada. Ella poda sentir humedad rezumando de su vagina La vea l? Quizs no le gustaba el sabor del sexo... Gabriel se hundi entre sus muslos. Tres dedos deslizndose... dentro... fuera... dentro. Profundamente. Duros. Acompasando un orgasmo, creando la necesidad del siguiente. El cabello rubio plateado se fundi con el vello pbico oscuro. Cuando el aliento de Gabriel susurr sobre su vulva, Victoria pens que iba a morir. Cuando los labios de Gabriel se cerraron alrededor de ella, supo que iba a morir. Cuando la lengua de Gabriel toc la dura punta de su cltoris, Victoria muri. Siempre hay dolor en el placer, haba dicho Gabriel. La oscuridad brill dentro de la luz, pero aun as slo haba luz. Victoria abri los ojos. Y vio pintura blanca satinada. No recordaba recostado. haber cerrado los ojos; no recordaba haberse

Lo nico que senta era el vaco dentro de su cuerpo y las minsculas descargas que seguan sacudiendo su cltoris. El ruido sordo del metal al chocar contra la madera penetr en su mente. Qu ha visto, Victoria? Victoria haba visto... Luz. Lentamente, volvi la cabeza hacia Gabriel y el sonido que haba odo. Gabriel tom una caja abierta. Su boca estaba hmeda y brillante. De ella. Lo que me ha pedido, Victoria dijo roncamente.

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La mujer de

Victoria tard varios segundos en recordar qu haba en la caja, y algunos ms en darse cuenta qu estaba haciendo Gabriel. Una gota plateada de humedad reluca en la punta del enorme glande con forma de ciruela... bitte, lo haba llamado madame Ren. La tela de rayas enmarcaba una mata de vello pbico rubio oscuro. Untando la gota plateada de humedad sobre la cabeza purprea, fue subiendo con pericia una funda de caucho, centmetro a centmetro hasta alcanzar los veinte... El vientre de Victoria se contrajo convulsivamente. Su mirada se clav en el rostro de Gabriel. No lo reconoci. Tena los labios apretados, la piel arrebolada, los ojos eran fragmentos plateados de luz. Usted dijo cualquier cosa y todo lo que yo quisiera. S Esto es lo que quiero dijo speramente. Quiero hundirme en su interior y luego quiero que usted alcance el xtasis hasta que yo llegue al mo. Gabriel la mir como si esperara que ella tuviera algo que objetar. Victoria busc aire, y durante un segundo paralizante quiso negarse. Eso suena aterrador, excitante celestial. Su miembro cubierto de caucho sobresala entre los pantalones de lana de rayas. No hay cielo, Victoria, pero le puedo mostrar el infierno. Victoria no lo dud. Gabriel se arrodill en el suelo e inclin la cabeza, con el pelo plateado cayendo sobre su frente. La tela roz la parte interior de los muslos. El caucho empuj una carne que todava no estaba preparada. Victoria se ech para atrs sobre la cama. El caucho era mucho, mucho ms grueso de lo que haban sido sus dedos. Un dedo le presion ligeramente el cltoris. Victoria se qued sin respiracin, paralizada por los ojos plateados. Tmeme, Victoria dijo l jadeante. Le retir el himen con los dedos. Ahora tmeme... Usted es ms grande que sus dedos... Pero ms pequeo que su mano.

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Un puo...

La mujer de

Gabriel le frot el cltoris, delicada y seductoramente. Su opcin... Los msculos de Victoria se relajaron. Sinti como si un puo la estuviera empujando, increblemente grande... y luego quedara alojado dentro de ella. Le frot el cltoris, delicadamente, ms fuerte, lentamente, con precisin... Dolor. Placer... El cuerpo de Victoria se abri, de manera imposible, para recibir ms. Ms dolor. Ms placer. El dolor se aquiet; el placer no. El corazn palpitaba con fuerza en su interior. Los jadeos llenaron la habitacin. Alcance el orgasmo para m, Victoria, y le dar otro centmetro. El puo alojado en su interior permaneci quieto; el dedo que frotaba no. Baj... prob la firmeza del delgado aro de carne que lo rodeaba, volvi a subir, hmedo y resbaladizo, frotando en crculos, sin profundizar ms; pero ella necesitaba que entrara hasta el fondo de su ser... Victoria grit. Y se convulsion. Dios! El enorme glande en forma de puo que la estiraba ms de lo que poda soportar se hundi en su interior... unos centmetros ms. Qu ha visto? pregunt l con voz ronca. Luz. Oscuridad. Plateado. Gris. Luz... En crculos. Gabriel... El cuerpo de Victoria se abri de manera involuntaria. Una sensacin de ruptura la recorri. l se hundi en ella unos centmetros ms... Victoria jade en busca de aire. Unos centmetros por orgasmo... Faltaban algunos todava... Qu ha visto, Victoria? Ella palpitaba con fuerza. El palpitaba con fuerza. Las mantas que tena aferradas con los puos palpitaban. Qu ha visto, Victoria? repiti l tenso.

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La mujer de

Luz dijo ella con obstinacin. No haba oscuridad en el placer... No haba pecado en el amor.... Ay, Dios. Las palabras salieron entrecortadas de su garganta. Gabriel... no puedo... Gabriel... Qu, Victoria? El sudor se deslizaba por el rostro de Gabriel como si fueran lgrimas. Qu no puede hacer? O no hacer... l quera que ella lo detuviera. Victoria no lo hizo. Necesito... jade ella mientras la luz del siguiente orgasmo daba vueltas ante sus ojos, y el dedo de Gabriel trotaba en crculos su cltoris. Qu necesita? susurr Gabriel, postergando el placer. La ira invadi a Victoria. l lo tena que estar sintiendo. Cmo poda no sentir su carne acaricindolo, succionndolo? Tragndoselo? Necesito tener otro orgasmo. Gabriel le dio otro orgasmo. Y luego le dio otro centmetro. Casi no poda respirar por el puo alojado en su vagina. Qu ve, Victoria? Luz. Otro orgasmo. Otro centmetro. An faltaban siete centmetros... Qu ve? repiti, queriendo que ella viera la oscuridad que vea l. Luz jade ella. Las hebras plateadas de su cabello formaban un halo sobre la cabeza de l. Veo luz Victoria ya no poda diferenciar el dolor del placer. Quiso el siguiente orgasmo, dos centmetros ms de Gabriel. Quince... diecisiete... diecinueve centmetros... Qu ve, Victoria? La agona quebraba la voz de Gabriel. Su camisa blanca de lino se pegaba a su pecho. El lino empapado de sudor revelaba su respiracin, acompasada al pulso que vibraba dentro de su vagina y contra su cltoris. Victoria se concentr con dificultad en l y no en el orgasmo que finalizaba y anunciaba la necesidad de otro. Pero no haba ms espacio en su cuerpo.
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La mujer de

El miembro dentro de ella embotaba todos sus sentidos. El cuerpo de Gabriel. La necesidad de Gabriel. Morira si l no se detena; morira si se detena. El placer de un ngel... El dedo de Gabriel, movindose en crculos, no daba respiro a Victoria. Qu vea? Lo veo a usted, Gabriel jade Victoria. Cuando alcanzo el orgasmo lo veo a usted. Dolor. El dolor en el rostro brillante de l sell el aire dentro de sus pulmones. El impacto de su cuerpo lo expuls bruscamente. Gabriel arremeti dentro de ella, contra ella, carne, vello, pantalones de lana, pasado, presente. Al mismo tiempo, otro orgasmo recorri su cuerpo. Oy un grito, pero Victoria no supo discernir a quin perteneca. Los latidos del corazn de l eran los de ella, la carne de ella era de l, el orgasmo que los estremeci era de ambos. Victoria supo que Gabriel haba sentido su placer. Lo supo porque sali de ella. Su cuerpo. Su alma. Sus puos agarraban con fuerza las mantas desordenadas. No haba tocado su cuerpo, pero haba tocado a un ngel. Victoria no saba si Gabriel se lo perdonara. Cerr los prpados con mucha fuerza y mir fijamente hacia la oscuridad, escuchando sus pasos recorriendo el suelo de la alcoba para entrar en el cuarto de bao... Cont los segundos que pasaban con los latidos de su corazn. Se senta hueca por dentro, como si l hubiera taladrado un tnel en su interior. El dbil sonido de las caeras vibr en el aire. Gabriel haba soltado el agua del inodoro. El suave crujido de la puerta que se abra rompi el silencio. Poda sentir su mirada; era tan palpable como las palpitaciones en lo ms profundo de su tero. Mary Thornton ha colaborado dijo con un tono de voz carente de emocin, pero la tensin palpitaba dentro de su voz. El hombre que escribi las cartas se llama Mitchell Delaney. Ella no iba a llorar.

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La mujer de

No conozco a ningn Mitchell Delaney. l la conoce a usted, mademoiselle. Mi nombre es Victoria afirm ella con rotundidad. Le gustaba la manera en que Gabriel lo pronunciaba, arrastrando la uve como una suave caricia. S, el hombre que haba escrito aquellas cartas saba que ella usaba bragas de seda y no de lana, y tambin saba que las mujeres tenan las mismas necesidades que los hombres. El no conoca a la mujer que habitaba en el interior de Victoria Childers, pero Gabriel s. Haba tocado el centro mismo de su alma. Gabriel dio media vuelta y se alej.

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Robin Schone Gabriel

La mujer de

G
Nadie lo segua.

17

abriel recorri multitud de calles, gir en las esquinas, metindose por callejones, esperando, con su aliento atravesando la niebla amarilla y los latidos del corazn midiendo el silencio, con su espada de plata preparada.

Deseaba que alguien lo hubiera hecho. Gabriel quera matar. Y huir del olor y la sensacin de Victoria. Gabriel quera negar el placer que ella le haba dado. Lo veo a usted, Gabriel. Cuando alcanzo el orgasmo, lo veo a usted. Durante un instante cuando la punta de su miembro se abra paso, palpitante, entre su vagina casi haba llegado a pensar que tena alma. Se oblig a concentrar su atencin en la noche. Nadie lo haba seguido hasta la residencia de los Thornton, ni de da ni de noche. Y sin embargo alguien haba visto a madame Ren entrar en su casa. Alguien haba interceptado las cajas de ropa que le haba enviado a Victoria. El sonido de los cascos de un caballo solitario irrumpi sus pensamientos. Con el corazn acelerado, retrocedi hacia la entrada del callejn. Las linternas de un vehculo aparecieron en medio de la neblina. Se trataba de un coche de alquiler que pasaba lentamente. El conductor poda estar regresando a los establos o siguiendo a Gabriel. La niebla se lo trag. Gabriel recorri otras tres calles. Otros coches de alquiler deambulaban sin rumbo fijo en medio de la temprana niebla matutina. Le hizo seas a uno de ellos, detenindose frente al caballo que pasaba y agarrando las riendas de cuero. El caballo relinch, mientras el conductor soltaba una maldicin. Quite sus manos de mi caballo, gran... Le dar dos soberanos de oro si me lleva ofreci Gabriel suavemente.
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La tarifa media de los coches de alquiler era seis peniques por milla; un soberano equivala a doscientos cuarenta peniques. Gabriel no necesit ver con claridad el rostro del conductor para ver cmo calculaba mentalmente. Tendra que recorrer ochenta millas para ganarse dos soberanos. Gabriel entenda las calles y a los hombres y mujeres que trabajaban en ellas. No comprenda a Victoria. Adonde quiere ir? pregunt con cautela el conductor. Tengo que volver a los establos. No muy lejos inform Gabriel de buen humor, anhelante por el sexo, deseando ms sexo. Quiero ir al Club de las Cien Guineas. D lentamente una vuelta a la manzana hasta que yo golpee el techo. Entonces se detendr para que se suba otro hombre. El le dir adonde llevarnos. El conductor no tuvo que preguntar dnde quedaba el Club de las Cien Guineas. Al igual que la Casa de Gabriel, todo el mundo lo conoca. Lo har si me da el oro primero dijo astutamente el conductor. El caballo se movi nervioso, y a punto estuvo de pisar a Gabriel. l lo tranquiliz rpidamente, acariciando con firmeza el cuello sudoroso con su mano enguantada, record la sensacin del dolor de Victoria, acogiendo sus dedos y luego su miembro; record su placer, alcanzando los orgasmos que l le proporcionaba a la fuerza y pidiendo ms. Saba que el conductor estaba pensando que Gabriel andaba buscando un prostituto. Una sensacin inusual de ira lo invadi, pero la contuvo. Los pensamientos no mataban; el segundo hombre s. Le dar un soberano ahora y el otro cuando lleguemos dijo Gabriel con naturalidad. La avaricia super los escrpulos morales del conductor. Arriba, patrn. El coche ola a humo de cigarro rancio, ginebra barata, perfume y sudor. Gabriel mir por la ventanilla. El alumbrado callejero intentaba abrirse paso entre la niebla, ganando en una calle, perdiendo en la siguiente. Hombres, mujeres y nios entraban y salan de la neblina amarilla. Pens en Victoria, recorriendo las calles, sola. Viviendo en ellas. Terriblemente sola.
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Trat de alejar aquella imagen de inmediato. No volvera a las calles. Gabriel se cerciorara de eso. Una hilera de coches de alquiler ocupaba la calle ante el Club de las Cien Guineas. Gabriel sac un pesado reloj de plata de su bolsillo; todava no era la hora. El coche dio lentamente la vuelta a la manzana cuatro veces. A la quinta vez, una mujer alta, de cabello rubio con una capa de terciopelo carmes, se acerc al lugar en donde estaban estacionados los vehculos. Gabriel levant el bastn con el pomo hacia arriba y golpe con fuerza el techo del coche tres veces. El coche se detuvo junto a la acera. Estirndose sobre el asiento de cuero, Gabriel abri la puerta de una patada, mantenindose lo ms alejado posible de la ventanilla que daba a la acera. La mujer titube. Gabriel sac el pomo de su bastn por la puerta abierta, la plata brill contra la neblina amarilla. La mujer se acerc y se detuvo un momento para darle al conductor su direccin. La parte delantera del coche se inclin con un chasquido de la madera; segundos ms tarde la mujer se hundi en el asiento, haciendo crujir el cuero desgastado con un susurro de terciopelo. Su cadera roz la de Gabriel; l apret los dientes. El perfume empalagoso ahog los dems olores. Inclinndose hacia delante, la mujer agarr la manija de la puerta. La oscuridad que envolvi a Gabriel no tena nada que ver con la puerta que acababa de cerrarse sino con el hombro que de repente roz el suyo, bloquendolo y dejndolo sin espacio entre l y el lateral del coche, y entre l y el otro cuerpo. El vehculo avanz lentamente. Gabriel mir la cabeza rubia que tena a su lado, al tiempo que todos los msculos de su cuerpo se prepararon para abrir la puerta de una patada y escapar. Regresar junto a Victoria y a la esperanza que prometa. Has averiguado algo? pregunt en un tono neutro. S. La voz no era femenina, sino masculina. Un aire de amargura invadi el vehculo.
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Su pecho se contrajo. l haba obligado a hacer aquello al hombre que estaba sentado a su lado; l y el segundo hombre. Ya te dije que no tenas que hacer esto, John dijo Gabriel en voz baja, luchando contra el balanceo del coche y contra el miedo con el que haba vivido durante casi quince aos. No he hecho nada esta noche que no haya hecho miles de veces antes repuso John en un tono apagado. Diez aos antes, John se haba prostituido para sobrevivir; aquella noche lo haba hecho por Gabriel. John nunca perdonara a Gabriel, y tampoco se perdonara a s mismo. Gabriel no lo culp. Levantando la mano, el hombre se arranc la peluca rubia. Usted no tena obligacin de acogerme hace diez aos. El pelo dorado de John brill fugazmente a la luz de un farol; de inmediato se oscureci por efecto de la neblina. Todava estara en las calles de no haber sido por usted. Ambos saban que eso no era cierto. John no ejercera la prostitucin en el Club de la Cien Guineas; estara muerto. No he visto a Stephen. Se supone que no tena que verlo. John sigui mirando fijamente la puerta del coche. Stephen est vigilando el club, como usted le orden. Mientras que Gabriel le haba pedido a John que desempeara el papel de prostituto. John gir lentamente la cabeza; sus ojos brillaron en la oscuridad. Usan nombres femeninos. No pude preguntar directamente por Gerald Fitzjohn. John no le dijo a Gabriel nada que no supiera ya pero, en cambio, l s tena una informacin que darle. Fitzjohn est muerto inform Gabriel con aire lejano y, de inmediato, recordando el horror de Evan y Gastn, aadi: Lo decapitaron. John no manifest ni sorpresa ni horror. Aquella noche haba soportado cosas peores que la muerte. Un hombre dijo que Geraldine lo haba dejado plantado. Geraldine era la versin femenina de Gerald. Gabriel tens los msculos. Gerald Fitzjohn poda utilizar el nombre Geraldine, pero tambin poda utilizar cualquier otro.
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El vehculo gir en una esquina. Gabriel se agarr a la correa del techo. Cmo se llamaba el hombre? Se haca llamar Francine. Francine... Frances. El vizconde Riley se llamaba Frances. Era compinche del duque de Clarence, el heredero al trono de Inglaterra. El duque firmaba en el libro de registro del club con el nombre de su madre: Victoria. La noche anterior dijo que Lenora los dej plantados tanto a Geraldine como a l prosigui John con un tono de voz desprovisto de emocin, y que no haba visto a Lenora desde entonces. Lenora... Leonard. Gabriel no recordaba a ningn miembro de la alta sociedad o del parlamento que se llamara Leonard. Lo sabra el segundo hombre? Haba matado al hombre que se haca llamar Lenora, como a Gerald Fitzjohn? Las preguntas se hacan cada vez ms apremiantes, con la presin palpitante de la cadera y el hombro de John. Por qu nadie haba seguido a Gabriel? Por qu seguan vivos los Thornton? Conoces a un hombre llamado Mitchell Delaney? pregunt Gabriel, aflojando un poco la presin ante el olor empalagoso del perfume y la cercana de John y el placer que segua palpitando en su entrepierna. El placer de Victoria. Qu tena planeado el segundo hombre para Michael, para Gabriel o para Victoria? No. John se movi en la oscuridad, creando el mximo espacio posible entre ambos, ya fuese porque no poda soportar el contacto con otro hombre despus de esa noche o para aliviar a Gabriel. Es miembro del club? No lo s dijo Gabriel. Las ruedas del coche chirriaron poniendo eco a su recelo. Gabriel no era tonto. Haba hombres ms expertos en persecuciones que l. Los hombres que protegan a Michael y a Anne podan ser sobornados o asesinados. Un hombre podra haber seguido a Gabriel sin que l se percatara.

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El coche se detuvo.

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En cualquier momento, el coche se detendra. Podra haber hombres aguardando ante la puerta de John, que podran matarlo y llevarse a Gabriel. John se puso la peluca, rozando inevitablemente el cuerpo de Gabriel. La duea del apartamento no sabe qu soy yo dijo tenso a modo de disculpa. Prefiero que piense que me ha visitado una mujer. Conoces a la casera? pregunt Gabriel, esperando por el bien de John que la conociera carnalmente y que pudiera encontrar el placer del que el segundo hombre lo haba privado a l. Es viuda. Ocasionalmente nos consolamos el uno al otro. Consolaos esta noche, John. El hombre no respondi. Se inclin hacia delante abri la puerta del carruaje y se levant. Con la espalda arqueada, dijo abruptamente: Dicen que usted no ha tenido a una mujer desde hace casi quince aos. Eso dicen asinti Gabriel enigmticamente. Una breve sonrisa le torci los labios. Qu pensaran sus empleados ahora que Victoria haba pedido una caja de condones? Quin le dar consuelo esta noche, Gabriel? pregunt John. Gabriel no lograba alejar las imgenes de Victoria que atravesaban su mente. Victoria mirando al prostituto y a la mujer a travs del espejo transparente. Victoria pidindole a Gabriel que la tocara. Los pechos de Victoria erguidos de placer mientras su vientre se contraa preparndose para el orgasmo, y sus piernas abiertas de par en par pidiendo que introdujera ms dedos, una parte mayor de Gabriel. No hay consuelo para algunos hombres afirm de manera cortante. Y sin embargo Gabriel haba sido consolado. El recuerdo del segundo hombre le produjo escalofros. Si lo llegara a tocar ahora... Esta noche he actuado por mi propia voluntad, Gabriel. La titilante luz de la farola de gas perfil la cabeza de John. No se culpe. Gabriel se pregunt exactamente hasta dnde haba llegado John para ayudarle. Le ofreci el nico consuelo que poda. Le aumentar el sueldo.

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No hace falta. No pudo ver la expresin de John, pero no necesitaba hacerlo. Cuando encuentre al hombre que busca, voy a comprar una granja. Esta noche he descubierto que en los ltimos diez aos usted me devolvi mi humanidad. Eso se lo agradezco. Y por pedirle que desempeara el papel de prostituto que sola ser en el club en el que acostumbraba a trabajar, nunca perdonara a Gabriel. Gabriel le haba devuelto arrebatrsela de nuevo. a John su humanidad, slo para

El coche se inclin; la puerta se cerr. Gabriel se qued solo. No haba razn alguna para que la oscuridad le oprimiera el pecho. Tampoco haba ninguna razn para lamentar la prdida de un empleado. Gabriel ayudaba a hombres y mujeres que no tenan ms opcin que robar o prostituirse. Dejara marchar a otro hombre de sus filas y contratara a alguien para reemplazarlo. Debera sentirse contento por la partida de John, pero no era as. El segundo hombre estaba destruyendo sistemticamente la nueva vida de Gabriel, de la misma forma que haba destruido la antigua. Pero le haba dado una mujer. Y Gabriel todava no saba por qu.

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ictoria observ ciegamente a Gabriel abrir el armario, viendo en su mente lo que oa. El silencio invadi sus odos. Oy como abra uno, dos, tres cajones.

Visualiz el contenido de cada cajn. Haba visto sus prendas interiores, tocado sus calzoncillos de lana una lana fina y tan suave como la seda, haba visto una pistola y un cuchillo hundirse en el montn de camisas blancas de lino almidonado. El tercer cajn se cerr. Vio a Gabriel marcharse, tratando de no hacer ruido al cerrar la puerta. Se pregunt qu hora sera. Y cundo la perdonara Gabriel. Y en ese instante comprendi que slo lo hara cuando se perdonara a s mismo. Victoria no saba la sensacin que tendra despus de perder su virginidad; pero ahora ya la estaba experimentando. Senta un enorme vaco. Abri los ojos y mir fijamente hacia el oscuro techo; en su mente volvi a ver el brillo de la pintura blanca satinada y el sudor que se haba deslizado por el rostro de Gabriel como si fueran lgrimas. Victoria haba conocido el contacto con Gabriel. Nunca ms estara completa sin l. Sacando las piernas por el borde de la cama, se sent. Hizo una mueca de dolor. Senta como si la hubieran perforado, como si le estuvieran arrancando el corazn del pecho. No haba contado con eso... las cartas. El dolor. El placer. Victoria entr en el cuarto de bao. Y record... Tengo fro. Creo que nunca ms voy a sentir calor. Gabriel la haba calentado, primero con una bata y luego con su dedo, sus labios, su lengua, su bitte. Se meti en la baera de cobre. Y record...

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No.

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El aspersor para el hgado... no est colocado para masajear el hgado. El chorro es estimulante para los hombres? No tanto como para las mujeres. Victoria se dio una ducha con agua hirviendo. Y record... Recuerdo la primera vez que vi a una mujer as. Qu pens cuando la vio?... Pens que si el hombre tena un alma, existira dentro de una mujer. Victoria se enjabon. Y evoc... todos los lugares en donde Gabriel la haba tocado. Sus labios. Su lengua. Su mejilla. Sus senos. Su cltoris. Se estremeci con el recuerdo. Le sucedera lo mismo a Gabriel? Tena la vulva hinchada; irradiaba calor. Haba llamado a su vagina un portail. Me gusta la manera en que usted dice mi nombre Cmo? Como si yo tuviera un alma. Victoria se enjuag rpidamente y se sec con 1a toalla. El peine de Gabriel no tena cabellos oscuros ni rubios. Toda evidencia de su unin haba sido destruida. El cepillo de dientes de Gabriel estaba hmedo Apart la mirada de su propia imagen reflejada en el espejo, y se cepill los dientes enrgicamente. Victoria segua desnuda. La bata de seda estaba en la habitacin, en el suelo, en el mismo lugar donde ella la haba dejado. Sintindose repentinamente cohibida, envolvi su cuerpo en la toalla hmeda. No debera haberse sorprendido al encontrar que haba alguien en la alcoba de Gabriel pero s lo hizo. Se aferr a la toalla anudada en su pecho. Al orla, un hombre de cabello castao se gir para mirarla. Pareca tener unos treinta y tantos aos, pero no daba la impresin de sentirse incmodo al ver a una mujer desnuda envuelta en una toalla.

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Ella lo reconoci de inmediato. Era el hombre que la haba conducido al estudio de Gabriel la noche en que haba vendido su virginidad. Crea recordar que su nombre era Gastn. Un cmulo de pensamientos cruzaron por su mente a toda velocidad. l sabra que ella haba pedido los condones. Les describira con detalle ahora a los sirvientes su cuerpo esculido? Respir hondo para tomar fuerza. Haba permanecido de pie desnuda ante madame Ren sin tratar de taparse; por consiguiente, podra permanecer delante de Gastn cubierta por una toalla sin derrumbarse histricamente. Puedo ayudarle en algo, seor? pregunt framente, con aquella misma voz con la que a veces haba acallado acusaciones temerarias. Gastn sonri con sus clidos ojos de color caf. Mais non, mademoiselle. He venido nicamente a traerle estas cajas. Le mostr unas cajas blancas estampadas con ptalos de rosa rojos. Victoria retrocedi. Non, non, mademoiselle se apresur a tranquilizarla Gastn. Las recog yo mismo en la tienda de madame Ren. Mire. Apoy las cajas sobre la cama deshecha. Victoria sinti calor, pero no era de naturaleza sexual. Una gran mancha, causada por su propio placer, ensuciaba la esquina de la sbana en donde ella haba yacido. Una tapa de metal reposaba sobre la mesita de noche de teca; no haba forma de disimular las fundas enrolladas que contena la pequea caja destapada. Gastn pareci no darse cuenta. O quizs, acostumbrado a la Casa de Gabriel, ya no prestaba atencin a las realidades fsicas de la unin sexual. Levant la tapa de una caja rectangular. Victoria se arm de valor, recordando la sangre, las manos de Dolly... En su interior haba un cors de raso negro. Su angustia dej paso a la curiosidad femenina. Voil. Gastn mir a Victoria, dirigindole una sonrisa. Tena una dentadura blanca perfecta. Slo es un bonito cors, mademoiselle. El calor que recorra el cuerpo de Victoria no se mitig con la tranquilidad de Gastn, una reminiscencia de los aos pasados simulando ser un dechado de virtudes. No importaba que su placer hubiera manchado las sbanas o que hubiera una caja de condones abierta en la mesita de noche. Los hombres no mencionaban ni exhiban las prendas interiores de las mujeres.

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Pero Gastn era inmune a las restricciones impuestas por la sociedad. Procedi a abrir todas las cajas, describiendo la suavidad de los corpios de seda, levantando un par de bragas adornadas con lazos azules para que ella admirara el delicado tejido, tan fino como el papel, mostrando orgullosamente ligueros, medias de seda, finos guates, un polisn que se asemejaba ms a una enagua que a la jaula de alambres que Victoria haba usado durante aos Un brillo de aprobacin se reflej en los oscuros ojos de Gastn. Es trs la mode. Monsieur Gabriel lo eligi. Mientras Victoria sopesaba la idea de que Gabriel hubiera escogido personalmente una prenda ntima para ella, Gastn como un mago sacando un conejo de una chistera levant un traje formal de seda, de color marrn dorado, que podra haber resultado cursi con sus adornos de terciopelo granate y su fondo color crema con estampados en verde, amarillo y rojo oscuro, y que, sin embargo, le pareci increblemente hermoso. Involuntariamente, quiso tocarlo. La seda entrelazada se le peg a las puntas de los dedos. Era mucho ms suave que las bragas de seda baratas que sola comprar; aunque no tan baratas para el salario de una institutriz. Mademoiselle necesitar ayuda con el vestido dijo Gastn con evidente curiosidad. Victoria retir la mano bruscamente, muy consciente de la toalla que envolva su cuerpo y la piel desnuda que apenas ocultaba. No iba a permitir que otro hombre la viera desnuda. Le aseguro, seor, que soy capaz de vestirme yo sola. Gastn tena realmente una sonrisa encantadora. Ella record la sonrisa en los ojos de Gabriel cuando el da anterior lo haba reprendido por la cantidad de cajas que haba sobre el sof. Y ahora haba escogido prendas ntimas para ella. Non, non, mademoiselle, usted no me ha entendido se apresur a decir Gastn. No le estoy ofreciendo mis servicios; monsieur Gabriel tiene tambin doncellas. Le enviar una. Victoria se haba vestido sola desde que abandon la casa de su padre. Gracias, pero no es necesario. Mais oui, es necesario, mademoiselle implor Gastn. Monsieur Gabriel ha dejado instrucciones expresas para que atendamos todas sus necesidades. No haba manera de detener el calor ardiente que invada las mejillas de Victoria.
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Le aseguro, seor, que todas mis exigencias han sido atendidas. C'est trs bon... es bueno que haya venido. El brillo cmplice en los ojos color caf de Gastn era inconfundible. Monsieur Gabriel lleva demasiado tiempo solo. No me permite tocarlo exclam Victoria. Se mordi los labios, pero era demasiado tarde, ya haba pronunciado aquellas palabras. Los ojos de Gastn no mostraron ningn signo de acusacin. Pero l s la ha tocado a usted, n'est-pas? La evidencia era palpable. Sus labios estaban hinchados, sus ojos velados. S. Victoria se enderez. Me ha tocado. Gastn volvi a doblar lentamente el traje. Monsieur Gabriel no ha tocado a una mujer ni a un hombre desde que yo estoy con l, mademoiselle. Cunto tiempo lleva con l? A Victoria le cost formular la pregunta. El francs de cabello castao volvi a meter pulcramente el hermoso traje marrn dorado en la caja. Llevo catorce aos con monsieur Gabriel. Es usted su amigo? La tapa estampada con ptalos de rosa se cerr sobre el traje de seda. Nosotros, en la Maison de Gabriel, no somos sus amigos, mademoiselle. Ella abri sus ojos con sorpresa. Una vez guardado el traje, Gastn alz las gruesas pestaas oscuras. Victoria pens que posea los mismos ojos que Gabriel, pero de color caf en lugar de plateados. Somos su familia afirm Gastn con voz neutra. En esta casa todos somos familia de todos. Tambin Gastn haba sobrevivido a las calles. Es usted... une prostitue? pregunt impulsivamente. El administrador no se inmut. Oui, mademoiselle, fui une prostitue, si haba clientes que solicitaran mis servicios. Cuando no los haba, fui, como diran ustedes los ingleses, carterista y asesino.
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Un asesino... Victoria respir hondo.

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Debo suponer que ya no se dedica a semejantes actividades. La frialdad de las calles abandon repentinamente los ojos de Gastn, dejando paso a un atractivo brillo. Non, mademoiselle, ya no soy ni carterista ni asesino. A monsieur Gabriel no le gustara que robramos o asesinramos a sus clientes. Yo dirijo los negocios de monsieur Gabriel y de este establecimiento. Y a los empleados que trabajaban en la Casa de Gabriel. Una familia de prostitutos, ladrones y asesinos. Victoria se enderez. Me alivia escuchar eso, seor. Pas du tout, mademoiselle. Haba admiracin y tambin una chispa de humor en los ojos caf de Gastn. Su desayuno est en el estudio. Puede tomarlo ya o esperar hasta que una doncella le ayude a vestirse. Como institutriz, Victoria siempre haba comido con los sirvientes. No estaba acostumbrada a que la atendieran. El calor de la vergenza fue cediendo ante la novedad de ser mimada. En verdad, seor, no preciso los servicios de una doncella, pero se lo agradezco. Disfrutar del desayuno... y de la ropa. Es muy bonita. Gastn pareci complacido con el elogio. Si necesita algo, no dude en pedirlo. Ella necesitaba curar a un ngel. Slo haba una manera de hacerlo. Victoria mir fijamente a los amables ojos de Gastn y pidi lo que necesitaba. Lo que Gabriel necesitaba.

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na sombra se cerni sobre Victoria. La imagen de Gabriel pesaba sobre sus prpados, sus senos, su vientre, sus muslos.

Instantneamente se despert, con el corazn latindole con fuerza y la respiracin entrecortada. La puerta del cuarto de bao se cerr suavemente. Una delgada lnea de luz blanca ilumin la ranura entre el suelo y la puerta. Gabriel haba regresado. Echando las mantas hacia atrs, sali de entre las sbanas de lino. Sus pezones se endurecieron. A causa del fro, se dijo. Pero saba que era por el miedo. Victoria no tena muchos deseos de desempear la parte que le corresponda esa noche, pero lo hara. Iba a liberar a un ngel. Las llamas anaranjadas y azules laman los leos ennegrecidos. El fuego se estaba extinguiendo. Victoria se haba estado apagando desde que su madre la haba dejado a merced de un padre fro y poco carioso. Gabriel se haba ido extinguiendo un poco cada vez que daba placer pero no reciba contrapartida. El bote blanco de boca ancha sobre la mesita de noche pareca una mancha plida en la tenue luz. Era toda la luz que Victoria necesitaba. Estir la mano y sus dedos aferraron... Metal. La caja plateada de condones. La solt y tom el frasco de cristal que Gastn le haba entregado anteriormente. Con dedos temblorosos, desenrosc la tapa y la coloc con cuidado sobre la mesita. Sinti el impacto del metal al chocar contra el metal en la espina dorsal. Victoria haba puesto la tapa encima de la caja pequea. Esperaba que su determinacin fuera ms certera que su coordinacin.

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El suelo de madera pulida estaba fro. Sus pechos pasables, segn madame Ren; smbolos del pecado de una mujer, segn su padre se elevaron en el aire. Gabriel haba visto los senos de Victoria; ella no lo haba visto a l. Gabriel haba tocado a Victoria; Victoria no lo haba tocado a l. Todava. Que Dios la ayudara si lo haca, haba dicho Gabriel. Porque l no podra hacerlo. O no quera. Victoria abri la puerta del cuarto de bao. Sinti cmo Gabriel se pona alerta en el instante mismo en que entr. Una mano larga y elegante emergi de la ducha, haciendo girar un grifo. El agua se desliz en silencio; el bao estaba envuelto en vapor. Agarrando fuertemente el frasco de cristal con lubricante que le haba pedido a Gastn, Victoria avanz. Gabriel tena el rostro vuelto hacia el disco de la ducha, el cabello lacio y oscuro. El agua caa por su espalda musculosa, sus firmes nalgas y sus largas piernas. Era hermoso. Mucho ms hermoso que cualquier otro hombre que haba visto. Gabriel saba que Victoria haba entrado en el cuarto de bao, y que lo observaba. Tambin supo lo que pensaba hacer. Baj la cabeza lentamente. El pelo oscurecido por el agua se peg a su nuca, moldendola. La matar si me toca, Victoria. La voz de Gabriel era distante; la tensin atraves el agua y el vapor cada vez ms denso. Yo no estara aqu, Gabriel, si usted no quisiera que lo tocara contest Victoria con gran tranquilidad. Y saba que era cierto. El hombre por el cual ella estaba all conoca las necesidades de Gabriel. Le haba enviado a Victoria para que las satisficiera. No me llamo Gabriel. Victoria se arm de valor para resistir las verdades que escuchara esa noche. Cul es su nombre, entonces? Garon. Con. Fumier.
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Victoria saba que garon significaba muchacho en francs. Con y fumier no formaban parte de su vocabulario francs, como tampoco portail, vagina, y godmiche, falo de cuero. No somos responsables de lo que otras personas nos llaman repuso con un tono de voz uniforme. Sabe usted qu es con, mademoiselle? La voz de Gabriel rebotaba como un eco en aquella gruta de cobre, superponindose al sonido de la cada montona del agua. No respondi Victoria con franqueza. Significa bastardo. Y fumier? No. Pero no le caba duda de que Gabriel se lo dira. No lo s. Fumier quiere decir basura. Los bajos fondos son cloacas; yo nac y viv en una cloaca. Un bastardo sin nombre. La prostitucin no me convirti en lo que soy declar Gabriel en medio del vapor denso mientras el agua se deslizaba sobre su cuerpo. Fue vivir. El precio de la supervivencia. Vivir no es pecado, Gabriel. Vivir no es pecado, y tampoco amar. Victoria saba que precisara algo ms que simples palabras para convencer a Gabriel de la verdad de su afirmacin. Una vez entr en una catedral y vi una vidriera en la que estaban representados dos ngeles; yo no saba que eran ngeles. Uno de ellos tena el cabello oscuro, el otro era rubio. En las escalinatas de la entrada haba una anciana, lo que ustedes los ingleses llamaran una indigente que pide limosna a los mendigos. Le pregunt quines eran les deux hommes, los dos hombres, y me dijo que se trataba de ngeles. El ngel del cabello rubio era Gabriel, el mensajero de Dios. Michael, el de cabello oscuro, era el elegido de Dios. Tambin me dijo que en el cielo no exista el hambre y que los ngeles no mendigaban. Michael y Gabriel eran los favoritos de Dios. El vapor emanaba espeso de la mampara de cobre, introducindose en la nariz y el pecho de Victoria. Cuando encontr a Michael en Calais, era un chico hambriento de ojos anhelantes que no mendigaba y no saba cmo robar. Me record al ngel de cabello oscuro de la vidriera. Quera ser como l; tener ojos que anhelaran algo ms que un mendrugo de pan y un lugar seco y caliente para dormir. Quera ser un ngel, y por eso eleg el nombre de Gabriel. Cuando la madame francesa me ofreci la oportunidad de escapar de la pobreza, tambin la acept. Y lo volvera a hacer, en esas mismas circunstancias. No se equivoque, soy un bastardo. Si me toca le har dao. Y le aseguro, Victoria, que puedo hacerle dao de maneras que nunca se imaginara.
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Gabriel sufra.

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La emocin oprimi el pecho de Victoria hasta que no pudo respirar por la presin y el vapor. El temor era palpable, pero haba algo ms por encima de l. Ella tena poder para poner fin a su sufrimiento. Si tena el valor suficiente. Hacemos lo que podemos para sobrevivir dijo Victoria suavemente, repitiendo como un eco palabras que ya haban sido pronunciadas por l... por ella. Siento que haya sido vendido en contra de su voluntad. Pero no fue en contra de mi voluntad, mademoiselle. Lo hacemos, Victoria? pregunt Gabriel sin curiosidad en la voz, con el agua derramndose sobre l S afirm Victoria con determinacin. Lo hacemos. De lo contraro, ella no habra subastado su virginidad en la Casa de Gabriel. Y nunca hubiera conocido a un ngel de cabello rubio que deseaba amor. Gabriel gir tan rpidamente que el movimiento le cort la respiracin a Victoria. O quizs fue el hecho de verlo completamente desnudo por primera vez. El agua se adhera a sus pestaas, se deslizaba por su mentn, caa sobre el vello de color rubio oscuro que cubra su pecho y descenda como una flecha hasta su entrepierna. Victoria lo mir fijamente. Su miembro estaba erecto. El agua saltaba de la punta bulbosa de su sexo hinchado. Los msculos de su vagina se contrajeron de deseo. Haba visto a Gabriel fugazmente la noche anterior, mientras se colocaba el condn, y an ms brevemente cuando se le acerc con su miembro cubierto por el caucho sobresaliendo de la abertura de sus pantalones de lana gris. Ahora tena ante ella a un hombre que se exhiba sin vergenza alguna, con las palpitantes venas azules, mostrando toda la gama de colores, desde la piel plida a la prpura. Sus testculos se balanceaban bajo una mata de vello oscurecido por el agua. No dud ni un instante de que Gabriel poda hacerle dao de maneras inimaginables. De la misma forma que se lo haban hecho a l. Y todava segua sufriendo. Ella haba elegido...
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Lentamente, Victoria alz las pestaas. A travs de las volutas de vapor gris, la mirada de Gabriel era tajante e intransigente. Los ojos de un muchacho que haba querido ser un ngel y de un hombre que haba perdido la promesa del paraso. Por primera vez, Victoria agradeci los seis meses en los que haba sido privada de alimentos y ropa, e incluso de vivienda. Agradeci sus huesos prominentes y su delgadez. Saba lo que era sentir fro y hambre. Saba lo que era vender la esperanza del amor a cambio de comida y refugio. Madame Ren haba dicho que la seduccin consista en pintar imgenes desnudas con palabras. Crear la ilusin de... un beso... una caricia... un abrazo. Mi padre prohibi los besos dijo Victoria deliberadamente. Me gustara besarlo. Los nicos sonidos que podan orse en el cuarto de bao eran el golpeteo del agua y los fuertes latidos del corazn de Victoria. Muy despacio, coloc el frasco de cristal sobre el mueble de madera que rodeaba la baera. Sus pechos se balancearon. Mantuvo la cabeza levantada para sostener la mirada de Gabriel. Mi padre prohibi los abrazos. Se enderez- . Me gustara abrazar su cuerpo con el mo. Con cuidado, se introdujo en la baera de cobre. Mi padre prohibi tocar a otro. El agua caliente roci su cara, cayendo en sus pies. Me gustara tocarlo, Gabriel.

* * *
Durante un segundo interminable, Gabriel no pudo respirar, atrapado dentro de unos ojos azules anhelantes mientras el agua caliente caa por su cabeza y sus hombros, deslizndose por su espalda, su pecho, su ingle, sus nalgas. Cada centmetro de su cuerpo gritaba previnindole. Si Victoria lo tocaba... Unos dedos fros aferraron el miembro erecto de Gabriel. Necesidad elctrica. Ira cegadora. l no quera aquello. Pero Victoria no le haba dado opcin. Lo mismo que el segundo hombre.
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Agarrando bruscamente la mueca de Victoria, Gabriel la meti de un tirn bajo el disco de la ducha; al mismo tiempo, la hizo girar y la empuj de frente contra la mampara de cobre. Las manos de Victoria se aferraron a la mampara. Usted prometi... mascull entre dientes, mientras el agua llenaba su boca, quemaba sus ojos, su pecho, sus muslos, cada centmetro de su piel que tocaba a Victoria. Prometi no tocarme. Pero lo haba tocado. Haba abierto su cuerpo y haba recibido sus dedos y su verga hasta que la oscuridad del orgasmo inminente desapareci en el resplandor cegador de su placer. Le promet que no lo tocara anoche jade Victoria contra el agua que la golpeaba, agarrndose a la mampara de cobre, y no lo hice. He cumplido mi promesa. Pero no era as. Lo haba tocado con su pasin y su placer. Lo veo, Gabriel... Pero no lo haba visto. No haba visto al muchacho que haba pedido limosna a los mendigos ni al prostituto que le haba suplicado a un hombre. Gabriel poda sentir el miedo de Victoria, olerlo por encima de su deseo; haba sentido miedo cuando entr en el cuarto de bao. Y su temor le haba revelado sus planes. Ella haba planeado liberar a un ngel. Pero l no lo era. Era un bastardo sin nombre que haba querido ms, se haba atrevido a ms y haba pagado el precio. Gabriel presion su cuerpo contra el de Victoria, rodeando con sus dedos sus suaves brazos, aprisionndola con los muslos, haciendo que sintiera en la grieta de sus nalgas toda la longitud de su verga. Dej que ella notara su dureza, su fuerza. La vulnerabilidad de ella. Esto es lo que quiere, Victoria? susurr mientras el agua azotaba su piel. Victoria gir su rostro, con la mejilla derecha contra el cobre resbaladizo. El agua se deslizaba por el rostro de l, caa sobre la mejilla izquierda de ella, le pegaba el cabello a la cabeza, a la oreja, a su frgil cuello. S dijo sin ceder al miedo. Quiero que me toque. La haba tocado la noche anterior, pero no haba sido suficiente. Para ella. Para l.
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Cmo quiere que la toque, Victoria? murmur seductoramente, sabiendo cmo complacer, cmo lastimar. No saba cmo amar. Los prostitutos no amaban, Quiere que la toque como tocaba a una mujer, o quiero que la toque como tocaba a un hombre? El agua se posaba en las pestaas de Victoria, arrastrndose por la mejilla. Hay alguna diferencia? El vapor los envolva. Insinuante. Provocador. Las mujeres son ms suaves. Gabriel roz la oreja de Victoria con sus labios; tena una oreja pequea, delicada, infinitamente vulnerable. Le quemaba los labios; la hendidura entre sus glteos apretaba su verga. A ellas les salen cardenales ms fcilmente. Victoria se puso rgida con aquel beso fugaz, desconfiando de su suavidad. Un ngel con regalos... Los hombres son ms duros, ms musculosos. Gabriel mordi delicadamente el borde de su oreja, y luego desliz la lengua por su interior. El agua resbalaba sobre su rostro, su mentn, goteando sobre los hombros de ella. Les gusta la rudeza. Quiere que sea rudo con usted, Victoria? El hombre que lo hizo suplicar fue rudo con usted, Gabriel? lo ret Victoria con el pelo oscurecido por el agua pegndose a los labios de l. Gabriel apret los dientes al recordar. El segundo hombre no haba sido rudo, pero su cmplice s. Gabriel haba acogido gustoso el dolor. Victoria no lo hara. Pero eso era lo nico que Gabriel le poda dar. La excita la idea de hombres follando con hombres? dijo con voz suave, deliberadamente crudo. Las mujeres que haban estado con Gabriel en el pasado s se haban excitado. Haban buscado un ngel rubio para compararlo con un ngel de cabello oscuro. Pero Michael era el ngel; slo l poda hacerle ver ngeles a una mujer. Gabriel les haba mostrado la oscuridad del deseo. El lo viol insisti Victoria rodeada de vapor y de agua. Inocente. Michael tambin era inocente. Anhelante. Como Gabriel nunca podra serlo.

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Dos hombres me violaron dijo con voz sedosa, acercando su mejilla a la suya hasta rozarla, con el pulso latiendo en los dedos que aprisionaban los brazos de ella, su pecho encajado en su espalda y su miembro en toda su longitud instalado en la grieta de sus nalgas. Pero uno de ellos le dio placer insisti Victoria con obstinacin. Maldita sea. S admiti Gabriel en voz baja. Uno de los hombres le haba dado dolor; el otro placer. Habra podido soportar el dolor, pero no consigui hacer lo mismo con el placer. Gabriel qued mancillado para siempre. Y ella lo saba, aquella mujer que haba sido enviada por el hombre haba conseguido agrietar poco a poco la coraza de aquel ngel hasta destruirla por completo. Los ngeles no rogaban, pero l haba obligado a Gabriel a hacerlo. Victoria se apret contra Gabriel; verlo, tocarlo, formar parte de l, que haba luchado tanto para permanecer ajeno a todos. Quiero saberlo! Gabriel haba querido saber... cmo se senta con el estmago saciado, para poder anhelar algo ms que comida, qu sensacin tendra al no tener fro, para poder desear algo ms que zapatos y ropa, y qu se senta al tener un hogar, un lugar en donde no tuviera que competir con otros mendigos. La curiosidad mataba el amor, la esperanza... Gabriel recorri la oreja de Victoria con la punta de su lengua; su miembro se ajustaba entre sus nalgas. Las lgrimas que no poda llorar parecan deslizarse desde la punta de su glande. Qu quiere saber, Victoria? Quiero saber qu le hizo. El recuerdo traspas el calor del agua que azotaba su cuerpo y la suave piel de Victoria. Dolor. Placer. Usted ha visto a hombres copulando con hombres a travs de los espejos transparentes, Victoria. Senta el aliento de Gabriel en su oreja. Quiere que le diga qu se siente al follar por el ano? O quiere que le diga qu se siente al ser violado? El cobre salpicado de agua enmarcaba la barbilla de Victoria. Yo s lo que significa querer formar parte de alguien, Gabriel. La noche anterior ella se haba convertido en una parte de l, y lo mismo le haba sucedido a Gabriel, aunque no quisiera admitirlo.
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La oscura verdad le golpe hasta que sinti que iba a estallar. No me mantuve indiferente a un hombre dijo seductoramente. Nunca haba sido indiferente a un hombre. Michael. Michel. Durante un tiempo, Gabriel haba pensado que tambin l poda ser un ngel. El segundo hombre le haba mostrado lo que era. Con. Fumier. Le hizo dao, Gabriel. El vapor empaaba el rostro de Victoria. Quiero curar esa herida. El hombre o los hombres que haban posedo a John habran daado su cuerpo adems de su alma?, se pregunt Gabriel. Su viuda aliviara su sufrimiento? Haba aliviado Anne el sufrimiento de Michael? Con quin se consolara l... Gabriel? Con nadie. Jamais. Nunca. Gabriel no mereca consuelo. Y usted cree que puede curar mi herida haciendo... qu, Victoria? pregunt sin darle importancia, compartiendo su aliento, su calor, el agua que caa sobre su cuerpo. Dejando que la viole? Quiero que me muestre lo que l le hizo a usted. El agua gote de la nariz de Gabriel a la mejilla de Victoria; se escurri entre sus cuerpos y bail en el extremo de la verga, arrastrando sus lgrimas. Sobre cul de los hombres quiere saber, Victoria? Quiero saber qu le hizo el hombre que le caus tanto dolor. La voz de Victoria formaba un eco dentro de la mampara de cobre, incitndolo, electrizndolo. Y despus quiero que me ensee qu le hizo el hombre que lo impuls a suplicar por su propio placer. Quiero que me haga rogar, Gabriel. Gabriel no haba suplicado placer, sino liberacin. Y luego haba querido morir. No quera que Victoria hiciera lo mismo, con sus ojos azules anhelantes. Usted sabe por dnde violan a los hombres, Victoria? murmur Gabriel insinuante. Su miembro erecto descansaba entre los glteos
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Sera tan fcil matarla...

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de ella. El pecho rozaba sus estrechos hombros y su espalda. Su glande palpitaba con cada respiracin, con cada latido de su corazn. El agua los azotaba a ambos. S, s por donde violan a los hombres respondi Victoria, hacindose or por encima del ruido de ducha. Pero no lo saba. Los hombres no eran violados en sus cuerpos, sino en sus mentes. Girando el torso, Gabriel estir el brazo hacia atrs y meti los dedos en el frasco de crema que Victoria haba dejado encima del mueble que rodeaba la baera. Salieron untados de una espesa crema blanca. El agua goteaba por sus dedos, dando a la crema un tono nacarado. Una parte de s mismo y, sin embargo, ajena a l. Pero l no quera estar separado de una mujer. Quiere saber lo que sent, Victoria? la provoc. Matndola. Matndose a s mismo. Quiere saber qu se siente al copular por el ano? S. Victoria ech la cabeza hacia atrs, tragando agua, tragndose su propio miedo. Sus manos seguan apoyadas contra la pared de cobre, un sacrificio voluntario. Quiero saber qu sinti. Pero no era lo que Gabriel quera. No quera que una mujer supiera lo que l haba sentido. No quera que nadie supiera nunca lo que l haba sentido. Retrocediendo un poco, Gabriel introdujo su mano entre los dos cuerpos. Unt con la crema fra y brillante su glande y su miembro. Los glteos de Victoria le acariciaban la mano y los nudillos. Agarrando su pene con firmeza, la acarici en crculos con la punta lubricada... deslizndose, rozando, incitando, cautivando. Es esto lo que quiere, Victoria? susurr. Un prostituto tanto por naturaleza como por aprendizaje. Victoria se puso tensa, sin estar preparada ni para el placer ni para el dolor. La noche anterior l haba rasgado su virginidad, una fina membrana que haba estirado gradualmente para permitir el acceso de uno, dos, tres dedos. No la haba roto, ni con sus dedos ni con su pene. Una prostituta astuta reparara el himen y lo vendera otra vez. Pero Victoria no era una prostituta.
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Su virginidad se poda recuperar. Si l tomaba a Victoria ahora, jams podra reclamar su inocencia. No curara a Gabriel; pero l la podra destruir. Gabriel no quera hacerle dao. Lo que l deseaba no lo haba detenido en el pasado... No haba impedido la prostitucin. El asesinato. Saba que no lo detendra ahora. En crculos, Gabriel presion hacia adentro. Y casi se desmaya ante el placer que recorri sus testculos. Pero l no deseaba el placer. Victoria arque instintivamente el cuerpo. Hasta en eso lo aceptaba. Ella que nunca haba conocido el dolor que los hombres podan causar a las mujeres, ni el que los hombres podan ocasionar a los hombres. Lo es? susurr Gabriel incitante al odo de Victoria contra su hmeda mejilla. Presionando, en crculos, cada vez ms fuerte, instando a su cuerpo a aceptar el suyo, como le haban enseado a hacer haca veintisiete aos. Esto es lo que quiere, mademoiselle Childers? S. Victoria apret los prpados y gir la cabeza hacia los labios de l, buscando consuelo en el hombre a quien haba invitado a violarla. Para que l dejara de sufrir. Pero l nunca lo hara. Dgame, Victoria, es esto lo que quiere? murmur, rozando con el pecho su espalda mientras las manos de ella, apoyadas contra la mampara de cobre, trataban de contener su placer y su dolor. Pero no lo conseguira. Por muy experto que hubiera sido Gabriel en la prostitucin, tampoco l era capaz de contenerlos. Lo nico que tiene que hacer es decirme que me detenga y no continuar adelante. Dgamelo, Victoria. Dgame que me detenga. O morira. Y se la llevara con l. Victoria dirigi la punta inclinada de su pene hacia su propio cuerpo. Y jade su sentencia de muerte. No se detenga! Ecos del pasado resonaron en la mente de Gabriel Detngase... Detngase... Detngase... Seguidos por N'arrte pas... N'arrte pas... N'arrte pas... No se detenga... No se detenga... No se detenga...

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Los msculos de Gabriel se tensaron en sus muslos y sus nalgas. Desliz su brazo izquierdo hacia abajo rozando el brazo de Victoria, suave, delgado, tan fcil de lesionar o romper, borde la cintura y le agarr la cadera. No se detuvo. Victoria cerr los puos. Absorbi su miembro, tratando frenticamente de adaptarse a la invasin de aquel cuerpo extrao. Su dolor vibr en el vapor caliente. Gabriel hundi su rostro en el cabello mojado de Victoria. l no quera que aquello sucediera. El agua caa implacable sobre ellos, un hombre y una mujer unidos por su miedo y su deseo. Dgame que me detenga, Victoria susurr Gabriel, ahogndose en el agua que caa y el refugio firme del cuerpo de ella, el pasado al que haba sobrevivido y el futuro que le haban negado. No se detenga! jade ella. Dgame que me detenga, Victoria repiti, retirndose hasta que slo qued dentro de ella su glande. Los msculos de Victoria se contrajeron, tratando de detenerlo y de atraerlo de nuevo hacia su interior. El placer. El dolor. Gabriel no quera que Victoria viera la oscuridad cuando alcanzara el clmax. Voir les anges. Le petit morte. Deseaba que Victoria viera ngeles, no la muerte. No se detenga! grit ella, un clamor de muerte. l la penetr unos centmetros ms. Dgame que me detenga. Ya lo noto dentro de m. Victoria inhal el vapor caliente, mientras le entraba agua en la boca. Ay Dios! Gabriel poda sentir a Victoria con la misma intensidad que ella lo senta a l. Su carne resbaladiza, dentro y fuera. El placer acentundose, creciendo, buscando una salida. Tena que detenerlo. Arremeti con fuerza. La pelvis de Victoria choc duramente la pared de cobre. Dios mo! Aquel grito estall en su garganta.
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Calor.

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Gabriel no recordaba que una mujer hubiera estado tan caliente. Poda sentir la tersa humedad de su piel y el resbaladizo calor de su cuerpo concentrado en sus testculos. Dgame que me detenga, Victoria deslizndose, cayendo en el pasado. repiti con voz ronca,

Usted le pidi que se detuviera? jade ella, tomando en su cuerpo al nio francs que haba querido ser un ngel y al prostituto que haba suplicado que lo liberaran de su intenso deseo. S! sise Gabriel con los dientes apretados. Y no se pudo contener. Sali de Victoria. Para placer suyo, no de ella. Le dije que se detuviera. Victoria se mordi el labio inferior; tena unos hermosos labios, el inferior slo ligeramente ms grueso que el superior. El agua resbalaba por su sien. Pero l no se detuvo. No se detuvo. No lo hizo hasta que el segundo hombre le dijo que se detuviera. Y entonces haba empezado la pesadilla. Dgame que me detenga dijo Gabriel. Implorando. Pero los ngeles no imploraban. Victoria contrajo las nalgas. No. Durante un segundo, Gabriel fue incapaz de respirar por el dolor y el placer. Entonces rugueme que no me detenga exclam implacable. Hgame suplicar, Gabriel lo ret ella, una parte de l. Pero l no quera que ella formara parte de l. Hacerla suplicar... cmo, Victoria? pregunt Gabriel, con la voz peligrosamente suave, el cuerpo temblando de necesidad, dentro, fuera. Quiere que la haga rogar para que me detenga? Dolor. S. O quiere que la haga rogar para que no me detenga? Placer. Srepiti ella, jadeando, temblando. Dispuesta a recibir tanto su dolor como su placer.
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instante, que haba Victoria Childers. Una estallado de placer, el mismo.

Pero Gabriel no quera darle a Victoria su dolor. Quera creer, aunque slo fuera por un encontrado un alma, y que su nombre era mujer que haba visto su rostro cuando haba rostro de un hombre que haba renunciado a s

Gabriel aferr la cadera izquierda de Victoria. Sus dedos abarcaron su pelvis. Los msculos se tensaron. Quera embestir a Victoria hasta que le gritara que se detuviera. Y luego quera embestirla hasta que le rogara que no se detuviera. Quera que Victoria se llevara la verdad y devolviera al nio sin nombre que haba pensado que poda ser un ngel. Me encadenaron. Su voz se mezcl con el vapor que los envolva y el agua que los azotaba. No me poda mover. No poda luchar. Lo nico que haba podido hacer fue aguantar hasta que ya no pudo ms. Gabriel retir lentamente su miembro. En el interior de Victoria slo qued alojado el latido de su corazn. La verdad no se poda negar. No us lubricante dijo speramente. Los dos hombres lo haban posedo slo porque queran hacerle dao. Porque haba amado a un muchacho de cabello negro y ojos de color violeta. Un muchacho que le haba enseado a leer y a escribir. Alguien a quien Gabriel haba acompaado en la prostitucin para no alejarse de l. Flexion las caderas. Victoria lo tom. Como l haba sido tomado. El agua caa implacable sobre sus cabezas. Existe una palabra. El agua se desliz por el rostro de Gabriel. Algolagnia. Es cuando el placer no se puede diferenciar del dolor. Quiere saber cmo el dolor se puede convertir en placer, Victoria? susurr. Muriendo por dentro. Muriendo por fuera. Su pene palpitando. El pasado sobreponindose al presente. S. Victoria tom una bocanada de aire, de agua. Su miembro. S, eso quiero. Gabriel no haba rogado hasta que el dolor se haba transformado en placer. Pero Victoria no entendera eso si no lo experimentaba ella misma.
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De repente, l quiso que ella comprendiera. Quera que ella fuera parte de l. Que ella perdonara lo que l nunca iba a poder perdonar. Agarrndole la cadera derecha, Gabriel desliz la mano izquierda hacia delante, los dedos hmedos y resbaladizos por la crema y el agua, buscando... encontrando. Su cltoris palpit entre el pulgar y el ndice de l, la carne ms sensible de una mujer, ms suave que la seda. Estaba dura... tan dura como el miembro de Gabriel en aquel momento. Con la misma dureza que tena l en su interior desde aquel entonces. Victoria se sacudi convulsivamente, tembl, se qued quieta, dndose cuenta de cmo un hombre poda hacer que una violacin fuera dolorosa mientras que otro la haca placentera. Gabriel susurr con el agua resbalando por su mejilla. La noche anterior ella haba llegado diez veces al orgasmo para l. En todas ellas, haba gritado de placer, y las contracciones internas de su portail le haban oprimido a l el corazn. Gritara por un ngel, Victoria? murmur. S afirm ella con voz entrecortada y su corazn latiendo con fuerza dentro de su pecho. O quizs eran los latidos del corazn de l los que estremecan su cuerpo. El agua que surcaba las mejillas de Victoria se convirti en salada. Lgrimas por un ngel. Gabriel penetr delicadamente a Victoria; al mismo tiempo masaje con fuerza su hinchado cltoris, como si fuera un pene en miniatura. Palpitaba. Como l haba palpitado. Envolvindole la cintura con el brazo derecho, Gabriel sostuvo a Victoria contra l mientras friccionaba hasta que tanto la carne de ella como la de l se hincharon ms de lo que podan soportar. Hasta que la necesidad del orgasmo fue mayor que la necesidad de respirar. entonces la solt, contenindose al borde del xtasis. Su miembro deslizndose dentro del cuerpo de ella, contra el cuerpo de ella.
Y Y

no haba nada que ella pudiera hacer para alcanzar el clmax.

Le rogara usted a un ngel, Victoria? musit Gabriel, acariciando con los dedos delicadamente su cltoris hinchado que clamaba por ser tocado, al tiempo que la llenaba tan profundamente que roz la esencia misma de la mujer que era Victoria Childers. Con dolor. Con placer.
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Una mujer cuyo nico pecado era desear a un ngel. Suplqueme, Victoria orden suavemente. De la misma forma que Gabriel haba rogado al final. El temor contorsion sbitamente el rostro hmedo de Victoria. Comprendi que su cuerpo era un objeto al que se poda obligar a sentir placer, lo deseara o no. Ya nunca ms podra creer que ella lo controlaba. No! jade. Demasiado tarde. Su dolor y su placer envolvieron los testculos de Gabriel. Busc la liberacin que l no le haba permitido, incluso mientras luchaba por recuperar el control de su cuerpo. Tampoco se lo permiti. En cualquier instante suplicara, de la misma forma que lo haba hecho Gabriel. Y nunca ms volvera a ver la luz. A pesar de lo que le haba dicho, Gabriel no quera que Victoria rogara. No quera que viviera con el conocimiento de que su cuerpo poda convertirse fcilmente en un arma. No quera que ella viera la oscuridad cuando l la tocaba. El segundo hombre le haba dado una mujer. Si Victoria mora a causa de su deseo de tocar a un ngel, l por lo menos poda proporcionarle un placer por el cual mereciera la pena morir. Poco a poco, girando, deslizando el pene internamente, Gabriel hizo dar la vuelta con cuidado a Victoria de modo que quedara mirando hacia la pared lateral de la ducha. Abra el aspersor para el hgado orden. No tena que explicarle por qu. Victoria se inclin hacia delante. El dolor y el placer que le provoc a Gabriel su movimiento le cort la respiracin. No poda detenerlos. El not cada movimiento de la mueca de Victoria, como si en vez del grifo estuviera abriendo su pene, resbaladizo, deslizndose dentro del calor apretado del cuerpo de ella unos centmetros delirantes fuera, unos centmetros dentro. Un chorro de agua caliente le golpe el pie. Dirija el chorro hacia arriba orden Gabriel con voz ronca y entrecortada, aferrndose a la cintura de Victoria y a su propia cordura.
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No reconoci su voz. La reconocera Victoria? Ella cambi torpemente la direccin del chorro. Con suavidad, Gabriel la apret contra l, deslizando su pene, mientras los msculos internos de ella lo acariciaban, lo pellizcaban. Eran dos cuerpos al unsono, hasta que la pelvis de Victoria presion el chorro y el agua roci su hinchado cltoris. Ay Dios... Gabriel! Sorpresa, placer, y luego orgasmo inminente se mezclaron en el grito de Victoria. No haba habido gozo en el xtasis de Gabriel. Cerrando fuertemente los prpados y volviendo la cara hacia el agua, Gabriel agarr ambas caderas de Victoria y empuj tan profundamente en su interior que las nalgas de ella se pegaron a su ingle. La muerte inminente desapareci de su mente, y tambin lo recuerdos dolorosos, e incluso el segundo hombre. Slo quedaron dos cuerpos fundidos en uno solo. El sobresalto de su penetracin fue eclipsado por la fuerza del orgasmo de Victoria. Sus msculos apretaron a Gabriel hasta el punto de hacerle rechinar los dientes, rodeado de agua caliente y carne resbaladiza. La suavidad de una mujer. La necesidad de un hombre. Gabriel penetr a Victoria una y otra vez, y la sostuvo de modo que ella pudiera obtener el mximo placer tanto de su penetracin como del chorro de agua. Sinti el segundo orgasmo de la mujer antes de que ella lo notara. Gabriel, por favor... No! llor Victoria. Gabriel haba llorado, un hombre de veintisis aos que nunca antes haba llorado. Por favor. Detngase. No haba detenido al segundo hombre. Hundi el rostro en la nuca de Victoria, buscando consuelo en la hmeda tersura de su cabello y de su piel; Victoria apoy su cabeza contra su hombro. Ay... Dios... mo! jade con placer agnico. Gabriel. Gabriel. Por favor... no... se detenga! La verdad no se poda negar. No lo pude detenerdijo Gabriel, deslizando sus labios sobre el cabello de Victoria, sobre su cuello, deslizando su miembro dentro de su cuerpo.

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Una mancha carmes mancill la oscuridad tras los prpados de Gabriel. Le haba cortado el cuello al cmplice. Su sangre haba fluido caliente y resbaladiza. Como el agua de la ducha. Como el cuerpo de Victoria. Como el sexo. No lo pude detener repiti. Y movi sus caderas hacia delante y hacia atrs, con placer y dolor. Incapaz de detener el flujo de recuerdos, De cabello negro. De ojos violetas. De amor. De odio. La mano izquierda de Gabriel busc ciegamente alivio, ascendiendo por la tersa cintura mojada de Victoria, rozando las costillas salientes, curvndose alrededor de su carne suave y redonda, cerrando los dedos convulsivamente sobre su seno izquierdo. Notaba el corazn de ella latiendo contra sus dedos; su pezn se hundi en la palma de su mano, una pasin que era blsamo y azote a la vez. Ella poda ser destruida tan fcilmente por el segundo hombre... Por Gabriel. Presion los labios detrs de la oreja de Victoria. No silenci las palabras que surgieron en su pecho y estallaron en su boca. No... lo pude... detener. Ni el dolor. Ni el placer. Ni la prdida. El amor no era inocente. No importaba cunto haba anhelado Gabriel que lo fuera. El segundo hombre le haba enseado eso. Un grito sordo sali de la garganta de Victoria, vibrando contra los labios de Gabriel. De repente ella se arque. Pareca como si su cuerpo se desgarrara, aferrando, succionando el miembro de Gabriel hasta que sus piernas se doblaron con la verdad y empez a deslizarse, a caer... Sus rodillas impactaron contra el duro cobre. Victoria cay con Gabriel, tragndose su cuerpo la liberacin de un ngel. l no haba podido detenerlo.

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n chorro de agua azot la cara de Victoria y luego se extingui, el clmax que la haba hecho caer de rodillas, el agua que la haba llevado al orgasmo, el latido interno del hombre que la haba dejado ver su mundo y le haba mostrado el dolor y el placer del sexo.

No... lo pude... detener, sonaba como un eco dentro de la mampara de cobre. El grito de un ngel. El cobre era duro; a Victoria le saldran cardenales en las rodillas. Sacudidas elctricas seguan recorriendo su interior, su pelvis y sus senos. Cinco dedos le quemaban el vientre; su corazn lata contra la palma de una mano. La mano de Gabriel. Su garganta se contrajo, recordando su placer, el dolor de l. Me encadenaron. No me poda mover. No poda luchar. En su deseo de liberar a un ngel, Victoria haba privado a Gabriel de la opcin a la que el segundo hombre lo haba condenado. Ella lo haba forzado a tener una relacin carnal. Una disculpa aflor en sus labios. Se ha acabado el agua musit en lugar de la disculpa. Era demasiado tarde para disculparse. S afirm Gabriel en tono apagado; su voz fue una caricia fugaz contra la nuca y el hombro de ella. Victoria mir fijamente a la mujer de piel cobriza aprisionada dentro de la ducha. Cinco dedos de cobre le apretaban el vientre; su pecho izquierdo estaba cubierto de forma protectora por una mano de cobre. Un cabello rubio cobrizo se entremezclaba con un cabello ennegrecido por el agua. Las lgrimas brotaron de los ojos de Victoria. Tena que saber. Qu sucedi cuando terminaron con usted? Me abandonaron. Pero no para morir. Las palabras de Gabriel salan amortiguadas por el pelo y la piel de Victoria; pero no su implicacin.
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Michael. El elegido.

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No haban querido que Gabriel muriera. Pero l s haba querido morir. Quin lo liber? pregunt ella con voz entrecortada, sabiendo de antemano la respuesta.

Un muchacho con ojos anhelantes que no haba querido mendigar. l no es francs. Gotas de agua rodaron por su mejilla. Por qu estaba en Calais? Viaj como polizn en un barco que zarp de Dover cuando tenamos trece aos. La voz de Gabriel pareca lejana; sus labios se movieron contra la nuca de Victoria. El vello que le cubra a l el pecho y el vientre le picaba en la espalda; el vello hirsuto que le cubra la ingle le haca cosquillas en las nalgas. Lo vi robar una hogaza de pan a travs de la ventana de una panadera; era evidente que nunca antes haba robado. Golpe en el cristal para distraer al panadero de modo que no lo atrapara; luego lo segu. Michael comparti la hogaza de pan conmigo en una carretera rumbo a Pars. Y en Pars ambos haban sido instruidos para prostituirse. Victoria adivin lo que implicaban las palabras de Gabriel, aunque no fueran pronunciadas. Si Michael no saba robar, entonces no haba nacido en la calle. Michael representaba todo lo que Gabriel no era, un chico que no haba crecido en los bajos fondos y al que tampoco haban dicho que era una escoria. Gabriel haba adoptado el nombre de un ngel para ser digno de la amistad de Michael. Transcurrieron varios segundos eternos; el vapor se dispers, transformndose en tenues nubecillas de bruma. Las gotas de agua se deslizaban sobre el hombre y la mujer de cobre dentro de aquella gruta. Le dolan las nalgas por Gabriel, el hombre; le dola el corazn por el nio que haba querido ser un ngel. El aliento clido acarici la oreja izquierda de Victoria. Le implor a Michael que me dejara morir. Pero Michael no lo haba hecho. Las palabras de Gabriel abrasaron la piel de Victoria con la verdad: Michael amaba a Gabriel, de la misma forma que Gabriel amaba a Michael. No mereca sufrir. Usted mat al primer hombre. La ira reson repentinamente dentro de la gruta de cobre. Por qu no mat al otro?
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No lo pude encontrar.

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Seis meses antes Victoria se habra sentido horrorizada por su sed de sangre. Entonces no haba sabido cmo el placer se poda convertir en un arma. El corazn de Victoria palpit contra la mano de Gabriel. Un hombre haba destrozado a Gabriel y... Trat de girar la cabeza, para mirarle, pero su cabello estaba atrapado entre los dos impidindole moverse. No saba su nombre? No. Y ahora? An no s cmo se llama. No obstante, Gabriel saba algo sobre aquel hombre que le haba hecho tanto dao. Pero no quera decrselo a Victoria. Algo que se haba interpuesto entre el amor de dos ngeles. A Victoria le dolan las rodillas; el calor del cuerpo de Gabriel la tena atrapada. Quera tocarlo; le daba miedo. Tema causarle ms dolor. Cunto tiempo hace que es propietario de este local? le pregunt, queriendo distraerlo, queriendo abrazarlo. Queriendo darle el consuelo que l an no poda recibir. Gabriel se movi. Se sent sobre sus talones, atrayendo con l a Victoria para que se acomodara sobre sus muslos duros en vez de estar de rodillas sobre el duro suelo de cobre. Una carne igualmente dura le sostena las nalgas. El pulso de Victoria se aceler. La respiracin de Gabriel se hizo ms profunda. Catorce aos. No he tocado a una mujer desde hace catorce aos, ocho meses, dos semanas y seis das, le haba dicho la noche en que ella haba subastado su virginidad. Construy su primera casa Victoria trataba de discernir la verdad con el fin de atraer a ese hombre? S. Pero no lo haba conseguido. Y Gabriel haba quemado su casa. Slo para reconstruirla. Por qu ha regresado despus de tantos aos?
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Para vengarse.

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Gabriel solt el pecho de Victoria. Pero fue l quien le hizo dao a usted. Gabriel solt la cintura de Victoria. Por dinero. El chantaje es el precio del pecado... l lo trat de chantajear? Gabriel levant a Victoria de sus rodillas. Por deporte. Al instante, la mujer de piel cobriza dentro de la gruta qued libre y una vez ms Victoria pudo sentir la fra baera de metal, la humedad de su piel, la incomodidad ardiente en donde Gabriel la haba penetrado, la sensacin resbaladiza de la crema entre sus glteos. La soledad extrema del hombre que tena a su espalda. Pudo notar cmo Gabriel se pona en pie, el movimiento del aire, el ligero crujido de un hueso. Gabriel sali de la baera. Victoria clav la mirada en un muslo musculoso y firme, un testculo cubierto de vello, unas nalgas de mrmol plido. En silencio, Gabriel camin sobre el mrmol con vetas azules y se detuvo frente al armario de teca del lavabo. El vapor empaaba el espejo; lo nico que ella poda ver de Gabriel eran sus fuertes hombros tersos por el agua, su espalda delgada, sus caderas estrechas, sus glteos firmes, unas piernas largas y el tenue reflejo de su cabeza inclinada. El agua salpic; el vapor ascendi. Contrayendo los glteos, Gabriel acerc las caderas al lavabo. Victoria no tena que mirarle para saber que estaba lavando sus genitales. Las nalgas de ella ardan y palpitaban. El dolor de ella. El dolor de l. Gabriel agarr la toallita de manos del toallero de madera y la meti en el lavabo. Apoyando las manos sobre el borde de teca que rodeaba la baera de cobre, Victoria se levant torpemente. Gabriel se dio la vuelta, con la toallita en la mano. Su rostro estaba plido, remoto. Alejado de ella, en vez de formar parte de ella. Nada ha cambiado, Victoria.
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Victoria no iba a llorar, ni por ella ni por un ngel cado. Al salir de la baera, resbal sobre el mrmol. Trat de agarrarse del panel de madera para frenar su cada. El pelo fro y mojado le golpe las mejillas. El hombre intentar matarla anunci Gabriel sin emocin en la voz. De inmediato, el calor de la humillacin se enfri. La voz de Gabriel era ms prxima. Victoria mir hacia arriba. l estaba de pie sobre ella, con su miembro erecto. Una nica gota de humedad brillaba en la punta bulbosa de su pene. l haba sido una parte de ella... de frente, por detrs. Quera que l siguiera siendo parte de ella. Victoria se enderez. El cltoris que l haba frotado suavemente se hinch. Tambin intentar matarlo a usted contest, ms pendiente de la palpitacin entre sus glteos y la humedad que se acumulaba entre sus muslos que de respirar. Gabriel no eludi la verdad. l intentar hacerme dao a travs de usted. El corazn de Victoria dej de latir un instante. Quin era aquel hombre que persegua a Gabriel, al tiempo que Gabriel lo persegua a l? Le dolera... si l me hiciera dao? S. El pecho de ella se contrajo. Porqu? Porque la deseo, Victoria. Los ojos de Victoria ardieron. Quiero que me toque. Su respiracin se detuvo. Quiero que me ame. Su corazn se detuvo. S, me dolera que le causaran algn dao. Una luz plateada danz en las sombras grises que formaban parte del pasado de Gabriel. Sera terrible verla morir porque ha llegado a m, y no slo a mi sexo. Me ha conmovido con su pasin y su honestidad. Ha dicho que no quera sentir deseo; tampoco yo. Pero s la deseo y la necesito para que comparta ese deseo conmigo. Eso es lo que me ha enseado l al enviarla aqu. La ver en mis ojos y oler su perfume en mi piel. Y no escatimar esfuerzos para matarla. Simplemente porque ha llegado a mi interior.

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Robin Schone Gabriel

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Como haba matado a Dolly, la prostituta, por el simple hecho de haber conducido a Victoria a la Casa de Gabriel. La soberbia de Victoria la inquietaba. Si me obliga a quedarme, seor, lo seducir, haba amenazado. Entonces pagar las consecuencias, mademoiselle. Y yo tambin. Gabriel era consciente del peligro que entraaba su deseo. Haba vivido casi quince aos sabiendo cmo era el segundo hombre. Alguna vez ha amado a otra persona que no fuera Michael, Gabriel? No. Lo amaba como a un hermano. El pecho de Victoria se contrajo hasta el punto de dificultarle la respiracin. No me arrepiento de haberle tocado. Gabriel se acerc a ella, con su piel de alabastro tremendamente plida y el cabello rubio oscurecido por el agua. Su miembro endurecido empuj el vientre de Victoria. Se arrepentir, Victoria. Ella suspir con fuerza. Qu busca en una mujer, Gabriel? Su aliento tibio roz su mejilla. Usted siente compasin por un muchacho de trece aos que quera ser un ngel. No era una pregunta. Victoria no quera mentir. S. Y cuando me mira a m una yema spera de su dedo perfil su labio inferior, ve el rostro de un ngel. Los labios de Victoria temblaron. Qu ve usted cuando me mira a m, Gabriel? Las oscuras pestaas velaron los ojos de l. Lentamente, traz un sendero de fuego ascendente sobre su rostro, deslizando sus dedos por la mejilla de Victoria. Le dije que mi nombre no era Gabriel. Victoria se humedeci los labios, percibiendo el aliento de l, el olor del jabn en su dedo, el placer que le haba dado.

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Me dijo que se haba llamado a s mismo Gabriel, como el ngel, y, por lo tanto, su nombre es Gabriel. Las pestaas de Gabriel se elevaron lentamente. Y usted todava me quiere tocar. Victoria no poda mentir. S. Llor, Victoria. Llorara por un ngel, Victoria? Las lgrimas afloraron a los ojos de ella; una lgrima solitaria sali del miembro duro que le oprima la parte inferior del vientre. No es pecado llorar, Gabriel. No es pecado vivir. No es pecado amar. No, no lo es. Victoria sinti que la frialdad que recorra su mejilla izquierda se desvaneca ante el roce de la piel clida de Gabriel, que acariciaba su rostro como si se tratara de un cristal precioso. Llorar es natural. El peligro, Victoire, aparece cuando no hay lgrimas. Victoire. Victoria en francs. Victoria permaneci completamente inmvil con la mano de Gabriel en su rostro, respirando su aliento, inhalando su olor. Envi a un hombre al Club de las Cien Guineas murmur, como si aquello tuviera algn significado, No lo tena. Qu es el Club de las Cien Guineas? El aliento clido le abrasaba los labios. Es un club de hombres. Un club en donde se renen hombres? En Londres abundaban los clubes masculinos. Se trata de un lugar donde los hombres asumen la personalidad de mujer explic Gabriel, esperando que ella se sobresaltara. Algunos se visten como mujeres. Victoria haba visto las manos amputadas de una mujer entre los guantes de cuero. No se iba a acobardar ante aquella revelacin. Por qu envi a un hombre a ese club? Gabriel meci suavemente el rostro de Victoria entre sus manos. Para que se prostituyera por m.
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Prostituirse... por Gabriel? Seguramente no tendra que hacer semejante cosa si no quisiera contest Victoria dudosa, con el corazn latiendo desbocado. No quera. El aliento de Gabriel le llen la nariz y la boca. Y ahora me odia. Y sin embargo Gabriel lo haba mandado al club, sabiendo que iba a odiarlo. Victoria se esforz por mantener las manos a los costados y no tocar el cuerpo que tena tan tentadoramente cerca. Era peligroso tocar a un ngel. Gabriel luchara contra el amor mismo que deseaba. Por qu se... prostituy... si no lo deseaba? El miembro de Gabriel se desliz suavemente sobre el vientre de Victoria. Lo hizo por lealtad. Usted se lo pidi, aunque saba que acabara odindole por ello respir ella contra su boca. La toallita era ligeramente ms fresca que la mano de Gabriel. Ms spera. Ms abrasiva. Por qu? Por qu haba puesto deliberadamente Gabriel a alguien en una situacin que lo degradaba? Siendo plenamente consciente del dao emocional que le causara? El aliento de Gabriel obtur los pulmones de Victoria; su glande obstrua su ombligo. El segundo hombre no estaba solo cuando puj por usted. El estmago de Victoria dio un vuelco. El segundo hombre mataba a todos los que entraban en contacto con l. Si haba estado con alguien esa noche, tal vez las manos cercenadas no fueran las de Dolly... El hombre que lo acompaaba iba vestido de mujer? El aliento clido le quemaba los labios; el miembro igualmente clido le abrasaba el vientre. Un suave fluido se desliz por el interior de sus muslos; otro hilillo de fluido fluy por la parte inferior de su abdomen. No. Pero era miembro del Club de las Cien Guineas. S.

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Y ahora est muerto.

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Victoria se clav las uas en las palmas de sus manos. Srespondi Gabriel imperturbable. Como si la muerte fuera algo cotidiano. En las calles, la muerte s era algo cotidiano. Las mujeres a las que l se haba referido antes, las que pedan limosna a los mendigos, se sentaban en las escalinatas de los albergues para pobres, demasiado dbiles para caminar, esperando a que la muerte las liberara de la pobreza. Los latidos del corazn de Gabriel palpitaban contra sus mejillas y su vientre, siguiendo el ritmo de los segundos que transcurran lentamente a medida que ella iba comprendiendo. Ese hombre que le matar nos matar se hace pasar por una mujer? pregunt Victoria, envuelta en el calor del cuerpo y el aliento de Gabriel. A veces. Las imgenes de las mujeres que Victoria haba visto durante la subasta cruzaron por su mente. No haba visto a ninguna que pareciera un hombre vestido con ropas femeninas. Las calles de Londres eran ms simples que los clubes de Londres. En las calles, los hombres peleaban contra otros hombres para causar el mismo dolor que les haban ocasionado a ellos. No exista lgica ni razn en el hombre que Gabriel describa. No haba sentido en el fro y el calor que palpitaba de forma alterna dentro de sus venas. Miedo. Deseo. No deberan ir de la mano. Usted me dijo que l me hara dao... sexualmente dijo Victoria, esforzndose por entender lo que Gabriel ya saba. Entonces no prefiere a los hombres. Gabriel la bes suavemente en el prpado izquierdo, un ligersimo roce de sus labios. Es el poder del sexo lo que disfruta, no el acto sexual. Victoria parpade, aleteando con sus pestaas la piel sedosa y tersa, hmeda por la caricia de la lengua de Gabriel. Est diciendo que es ajeno al acto de liberacin sexual. S. Igual que Gabriel. Ella eludi la comparacin.
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Y cuando mata pregunt, disfruta con el dolor que provoca o con el poder de causarlo? Gabriel bes su prpado derecho, pestaas, un roce hmedo de calor. El poder. Entonces, al enviar a alguien al Club de las Cien Guineas razon Victoria con aparente tranquilidad, aunque su corazn corra desbocado y su pulso acelerado, esperaba encontrar una pista que le condujera a ese hombre que... nos matar. El nos reson entre ellos como un eco. Eso fue lo que plane asinti Gabriel, una rfaga de aliento clido. Envi a uno de los hombres que me dej entrar en su casa. Victoria comprendi al fin. Sus pestaas aleteaban contra los labios de l, pero eso no detuvo su acusacin. Lo mand all para castigarlo. Lo mand porque l fue miembro del club. Los labios de Gabriel se apartaron de sus pestaas; mir a Victoria a los ojos, sostenindole firmemente el rostro, forzndola a encararse con la verdad. Usted me pregunt qu buscaba yo en una mujer. Le dir lo que quiero, Victoria Childers. Pero, de repente, Victoria ya no se sinti con fuerzas para saberlo. Quiero una mujer que me toque, a pesar de saber quin soy dijo, expulsando aire caliente, la mirada plateada implacable. Soy un mendigo, un ladrn, un prostituto y un asesino. Hara cualquier cosa por encontrar al segundo hombre. Quiero que usted me desee, sabiendo lo que soy. Quiero que me mire a los ojos cuando me acepte en el interior de su cuerpo, y que sepa a quin est aceptando: a un mendigo, un ladrn, un prostituto, un asesino. Acabo de decirle que quera que me amara, pero no puedo prometerle que yo pueda amarla. Y tampoco puedo prometerle que sea capaz de salvarla, o asegurarle que no morir. Aunque s puedo garantizarle que yo dara mi vida para salvar la suya, y que satisfar todos sus deseos. No hay un solo acto sexual que yo no haya realizado, y que no hara para complacerla. Se sinti excitada por lo que vio a travs de los espejos transparentes. No la compartir con otro hombre, pero le puedo mostrar lo que se siente al estar con dos hombres. Lo nico que pido a cambio es que me deje tocarla y cuidar de usted. Y que comparta su placer conmigo. Quiero ver la luz cuando alcance el orgasmo, Victoria. Es la nica luz que podr ver. No puedo prometerle que yo pueda amarla... Ni que sea capaz de salvarla, o asegurarle que no morir. No la compartir...
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probando

suavemente

sus

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Victoria no poda respirar por el aliento de Gabriel; no poda sentir por el calor de Gabriel; estaba inmovilizada por su miembro. l haba sido un prostituto de xito porque cuando era nio haba aprendido a distanciarse del hambre, del fro, de la entrega emocional. Pero un hombre lo haba tocado. Se necesitara a una mujer valiente para amar a un hombre como monsieur Gabriel, haba dicho madame Ren. Pero Victoria no era valiente. Se haba convertido en institutriz en vez de revelar que su padre era un misgino que ocultaba su odio a las mujeres detrs del virtuosismo moral. Haba cuidado a los hijos de otras mujeres en lugar de casarse y descubrir que era una puta que ansiaba lujuriosamente el amor de un hombre por encima del fruto de su semilla. Victoria haba venido a la Casa de Gabriel para sobrevivir, no para morir. No haba venido para aprender a aceptarse a s misma al aceptar a un ngel cado. Pero lo haba hecho. No era valiente. No necesito que cuide de m logr decir. Victoria no quera depender de un hombre. Las manos de Gabriel la apretaron, su miembro endurecido presion. Sinti la toallita de bao fra y spera. No sobrevivira en las calles, Victoria. Usted lo hizo dijo ella sin titubear. La mirada plateada no le dejara ignorar la verdad. Yo nac en la calle, pero usted naci siendo una dama. El pasado de Victoria se interpuso entre ellos, la punta de su miembro palpitaba contra su vientre, recordndole la debilidad de una mujer. Mi madre se fug con otro hombre. Su madre dej a su padre, lo mismo que hizo usted afirm Gabriel con sencillez. Y forz a su hermano a marcharse. No entiendo qu quiere de m. Ya le he dicho lo que quiero de usted. Quera que ella lo aceptara en su totalidad. Mendigo. Ladrn. Prostituto. Asesino. Lo nico que peda a cambio era que ella compartiera su placer. Victoria se humedeci los labios, notando la piel agrietada.
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Me est pidiendo que... viva en su casa. Safirm l sin rodeos, los ojos plateados vigilantes. Siempre y cuando sobrevivamos. S. Pero durante cunto tiempo? Cunto tiempo vivira Gabriel? Cunto tiempo vivira ella? La realidad se impuso crudamente. Eso no es necesario replic ella con frialdad de repente dndose cuenta dolorosamente de sus huesos demasiado salidos, su piel tensa y sus pechos hinchados. Entregu mi virginidad voluntariamente. No la he posedo porque fuera virgen. Qu difcil era admitir la verdad. Se excit porque yo me exhib frente a usted. No se habra sentido tentado si yo no hubiera desfilado delante de usted... desnuda. O si no me hubiera insinuado ante el espejo transparente. Todas las noches estoy rodeado de mujeres que hacen algo ms que exhibir su desnudez, Victoria. La incertidumbre corroa a Victoria. Pero esto es diferente... S. Gabriel no soltaba su rostro, mirndola fijamente. Lo es. Victoria no apart la mirada de los ojos severos de Gabriel. Lamenta haber pujado por m? Las palpitaciones que azotaban sus costados, su vagina y su vientre resonaron en sus odos, a la espera de su respuesta. No. Victoria ley la verdad en los ojos de Gabriel. Ojos hermosos. No vi luz cuando tuve el orgasmo en la ducha, Gabriel. Dolor. Victoria haba hecho dao a un ngel. El vapor pesaba sobre el pelo de Gabriel, oscurecido por el agua. Qu vio? Victoria mir los ojos plateados de Gabriel y su rostro reflejado en la ducha, transformado en cobre en lugar de alabastro. Lo vi a usted.

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Haba visto su dolor. Haba visto su placer. Los recuerdos se reflejaron en los ojos de Gabriel: los movimientos circulares de su miembro, el florecimiento de la carne de ella. El grito de su placer. Los orgasmos interminables que le haba dado la noche anterior, y los que le dara esa noche. Pero la noche anterior ella no era la misma que ahora, ni saba tantas cosas. Ningn hombre la haba querido cuidar jams. Las palabras se agolparon en la garganta de Victoria. Tengo el pelo mojado. Gabriel oprimi ligeramente su rostro con sus manos. Yo se lo secar. Lgrimas calientes afloraron a sus ojos. Est enredado. Yo se lo peinar. El deseo estremeci los muslos de Victoria; un ligero plpito entre sus glteos le record lo ntimamente que conoca aquel hombre sus deseos. Anoche era virgen. Victoria trag saliva. Por qu haba dicho eso? El conocimiento carnal brill en la mirada de l. Ya lo s. Pero no sangr. La oscuridad alej la luz plateada dentro de sus ojos. Yo no quise que lo hiciera. Victoria record el glande bulboso deslizndose dentro de ella, centmetro a centmetro, orgasmo tras orgasmo... El calor cada vez ms fuerte que la dominaba era imposible de contener. Vio luz cuando yo tuve mi primer orgasmo? S. Pero slo meti tres dedos en mi interior. Y no los cinco que haba introducido dentro de la mujer de la cual haba querido formar parte. El calor en la mirada de Gabriel le cort la respiracin. No est preparada para ese tipo de penetracin.
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Si l sobreviva. Si ella sobreviva.

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Pero lo estar... algn da? pregunt vacilante

Si l la segua deseando cuando el peligro dejara de ser un afrodisiaco. Un da, Victoria, introducir cinco dedos. El rostro de Gabriel tena una dureza marmrea. Un da la tocar tan profundamente y la llenar de una forma tan completa que nunca se arrepentir de haberme tocado. Victoria luch por respirar oxgeno que no estuviera caldeado por su aliento. Ya lo ha hecho, Gabriel. El calor la apabullaba. Iba a ahogarse en su mirada. Por favor, sulteme. El fuego plateado que brillaba en los ojos de Gabriel se tranquiliz. Su clido aliento le acarici los labios. Por qu? Porque creo que voy a tener un orgasmo afirm Victoria francamente, mientras su voz repiqueteaba en el aire nebuloso. La luz y la oscuridad vibraron en la mirada de Gabriel. El conocimiento de su deseo. El conocimiento para calmar su deseo. Bajando la cabeza, Gabriel roz suavemente sus labios; su lengua pareci incrustarse en su tero. Y en un segundo haba desaparecido, mientras el cuerpo de Victoria palpitaba al borde del clmax. Como haba palpitado dentro de la ducha, el vientre y el pecho de l pegados a su espalda y sus glteos, su bitte sumergida tan profundamente en su interior que haban formado un solo cuerpo. Gabriel envolvi el pelo de Victoria con una toalla, secndoselo suavemente, cada masaje sensual una caricia palpable. Ella permaneci muy quieta mientras l le secaba las nalgas, pasando la toalla por la hendidura que todava llevaba la huella de su penetracin, y las piernas con ligeras palmaditas. Un golpe sordo reson en sus odos. El fro roz bruscamente la zona sensible entre los glteos de Victoria. Sus prpados se abrieron sbitamente; cundo los haba cerrado? Qu...

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Le he hecho dao, Victoria. Un brazo musculoso le rode la cintura, aferrndola. Con suave presin, retir los restos de la crema, limpindola con movimientos circulares. Djeme cuidarla... Victoria relaj sus msculos a la fuerza. Preferira que el cuidado fuera mutuo. Gabriel continu su limpieza hasta que ella se arque para que se detuviera, y luego dobl su cuerpo para que l hiciera algo ms que lavarla. Estir los brazos hacia atrs... Slo para aferrar el aire vaco. Contuvo una oleada de frustracin. Gabriel, lo voy a tocar. La voz de Gabriel provino de la proximidad del lavabo. Ya lo ha hecho, Victoria. Ella se gir, mientras Gabriel se daba la vuelta, con un peine en la mano. Voy a tocar algo ms que su... Victoria titubeo ligeramente y levant la barbilla, desafiando a una sociedad hipcrita que prohiba a las mujeres utilizar determinadas palabras para designar lo que deba ser llamado por su nombre su verga. Gabriel la observ en silencio, con el peine de marfil en su mano derecha. Extendi hacia ella sus dedos plidos y largos. Entonces tome mi mano, Victoria. Ella mir fijamente hacia aquellos dedos desnudos que haban formado parte de ella la noche anterior, y luego su mirada se dirigi hacia el largo pene desnudo que poco antes haba estado en su interior y que pronto volvera a estarlo. Un diminuto latido palpitaba en el glande bulboso de color prpura. El deseo de Gabriel. Sintiendo las rodillas sbitamente dbiles, aferr su mano. Abri la puerta del bao y pas delante de Gabriel hacia la oscuridad. Una sbita luz cegadora la abofete, hacindole parpadear. La slida calidez de los dedos de Gabriel desapareci. Sintese en la cama. Victoria obedeci en silencio, acercndose al borde de la cama, haciendo que los resortes crujieran, y se sent con los pies juntos. Su trasero estaba sensible. Agachndose, flexionando los msculos de la espalda y balanceando los testculos, Gabriel tom tres troncos del cubo de bronce y los
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arroj al fuego, que milagrosamente no se haba extinguido. Las cenizas negras y el humo gris ascendieron por la chimenea. Le daba la sensacin de que haba transcurrido toda una vida desde la ltima vez que ella haba estado mirando fijamente aquel mismo fuego. Tratar de permitir que me toque, Victoria. La voz de Gabriel se oa amortiguada. Sus palabras estaban dirigidas a las llamas que envolvan lentamente los troncos. Tratara de permitir que ella lo tocara. Tratara de no permitir que muriera. Pero no poda prometer ninguna de las dos cosas. Me gustara proporcionarle recuerdos placenteros para reemplazar a los dolorosos, Gabriel. Gabriel se volvi hacia ella. Cada vez que tiene un orgasmo me regala otro recuerdo. Ella no iba a llorar. Victoria observ a Gabriel mientras caminaba lentamente hacia ella, y sus largas piernas iban acortando la distancia, con su bitte rgida en el aire. Nunca haba visto a un hombre desnudo antes de quedarme sin empleo. Hace cinco meses vi a uno en una esquina. No me di cuenta de que sus pantalones estaban desabrochados. Pens que le colgaba una salchicha del bolsillo. Gabriel se detuvo frente a ella. No haba forma de confundir el miembro erecto que se clavaba en el aire con algo distinto de lo que era. Hay un trmino francs, andouille a col roule. Victoria ech la cabeza hacia atrs. Qu quiere decir? Salchicha con un collar enrollado dijo Gabriel con solemnidad. Las bolsas testiculares debajo de su pene estaban tensas. Cmo se llaman los... Victoria trag saliva, recordando la jerga callejera inglesa las pelotas de un hombre en francs? Noisettes avellanas. Noix nueces. Olives aceitunas. Petites oignons. En los ojos de Victoria apareci un brillo divertido, Cebollitas?

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Croquignoles.

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Como respuesta, una sonrisa se dibuj en las profundidades de los ojos plateados de Gabriel. Bizcochos tradujo ella. La risa abandon bruscamente la mirada de Gabriel. Bonbons. La mirada de Victoria busc involuntariamente los objetos gemelos que estaban siendo objeto de discusin. Me gusta el sabor de los bombones. Levant un dedo curioso con aire dubitativo. Los testculos de Gabriel eran protuberantes, y tan speros como el cuero con vello al que se parecan. Una energa pura y cruda traspas a Victoria. No proceda de ella. Levant lentamente la mano y, sosteniendo la mirada de Gabriel, prob la punta de su dedo, lamindolo deliberadamente. No sabe usted a petites oignons, seor. Victoria nunca antes haba visto necesidad desnuda en los ojos de un hombre; la vio ahora, en los ojos de Gabriel. Qu sabor tengo, mademoiselle Childers? pregunt con voz ronca. Victoria volvi a probar su dedo. Yo dira que sabe a... les noix de Gabriel. Las nueces de Gabriel. La risa volvi instantneamente a sus ojos, disipando la oscuridad con su luz. Ella baj la mano de inmediato, con los pies remilgadamente juntos sobre el suelo, los senos calientes y pesados. Gracias. Por qu? pregunt Gabriel con rigidez, tensando cada msculo de su cuerpo para protegerse del dolor. Por permitirme ser una mujer. Y por no llamarla puta, como hubiera hecho cualquier caballero. En aquel instante, Victoria sinti que saltaba por los aires. El crujido de los resortes de la cama la rode. Dando un bote en el colchn se encontr sentada entre las piernas de Gabriel, que aprisionaban sus caderas con sus musculosos muslos. Nunca me d las gracias, Victoria.
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La voz de Gabriel era spera. Victoria abri la boca para contestar. Los dientes de marfil del peine se hundieron en su pelo enredado. Se aferr a los msculos duros, hundiendo las uas en la carne musculosa, compartiendo su dolor. Los dientes de marfil desenredaron poco a poco su cabello. Victoria no se movi, embargada por el sbito recuerdo de su madre peinndola delicadamente. Pero no quera pensar en su madre. Las piernas de Gabriel irradiaban calor. Cmo se llaman los senos de una mujer en francs? pregunt de pronto. Melons. Melones tradujo Victoria. Es muy... curioso. Mucho mejor que peras, me parece. Era el nombre que se usaba en la jerga callejera londinense. Sus ojos se llenaron repentinamente de lgrimas. El dolor causado por el peine al desenredar otro nudo desapareci tan pronto se desliz el marfil. Miches murmur Gabriel. Victoria sonri irnicamente. Hogazas de pan. El alimento principal de toda dieta. Ananas. Qu es eso? pregunt con la respiracin entrecortada. Pias. Las uas de Victoria se clavaron ms profundamente en los muslos de Gabriel; l no se inmut. Nunca he comido pia. Es dulce? Dulce. El nudo en su pelo cedi ante los dientes de marfil. cida. Espinosa por fuera. Jugosa por dentro La institutriz que haba en Victoria sali a la superficie. Los pechos de una mujer no son espinosos. Sus pezones, Victoria, son muy duros. Pican en la piel. Al igual que sus uas, imagin ella. Afloj la presin. El peine se desliz sin esfuerzo por su cabello. Victoria ech la cabeza hacia atrs.
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Sola sentir calor y palpitaciones entre las piernas. Mir fijamente al techo pintado de blanco satinado. No saba que el botn de carne entre mis muslos se llamaba cltoris, slo saba que era malo tocarme ah. Pero luego, cuando me pareci que ya estaba todo perdido para m, s me toqu. No vi luz cuando lo hice, Gabriel. Victoria esperaba una condena, por confesar lo que ninguna dama deba confesar. Qu vio, Victoria? Not la voz de Gabriel caliente y hmeda, all contra su cabeza, su oreja... Oscuridad, Gabriel. El peine de marfil dej de deslizarse; unos dedos duros buscaron la parte superior de los muslos de Victoria. Un nico dedo roz sus piernas, sus labios... Vi fro, hambre y soledad... Un relmpago atraves el cltoris de Victoria, ante el movimiento oscilante del dedo de Gabriel; se mordi los labios. Pero no vi pecado. Sinti a su lado la spera mejilla de Gabriel, apartando su cabello. Su lengua le provoc un calor abrasador en su oreja. Recuerde, Victoria. La hizo girar. De repente, Victoria se encontr de espaldas. Not el terciopelo debajo de sus glteos, las sbanas de lino suaves contra su espalda. Por el rabillo del ojo, el destello de bronce del cabezal de la cama la ceg momentneamente. El colchn se movi; Gabriel se estir para coger una lata sobre la mesita de noche, con su cadera oprimiendo la suya. Oy el ruido del metal y luego su choque contra la madera. Victoria aguard tensa, incapaz de respirar ms all del olor de su calor y la cercana de su cuerpo. El colchn se hundi al enderezarse Gabriel, con un preservativo de caucho enrollado entre el pulgar y el ndice. El deseo oprimi los pulmones de Victoria. Las oscuras pestaas velaron los ojos de Gabriel. Ella observ las sombras irregulares que le oscurecan las mejillas, luego su mirada se dirigi al grueso miembro surcado de venas azules que sostena en su mano derecha, volvi a mirar la sombra en su rostro, otra vez el glande hinchado de color prpura que fue tragado por el caucho. Gabriel pellizc la punta del condn. Las venas azules y las gradaciones de color desaparecieron, dejando paso a una larga y gruesa funda de caucho que culminaba en una mata ensortijada de

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vello de color rubio oscuro. Una diminuta tetilla, la punta del condn, sobresala del extremo bulboso de su pene. Victoria elev los prpados. Gabriel estaba listo para ella. Mido algo ms de veinte centmetros de largo cuando estoy completamente erecto. Gabriel ley los pensamientos de Victoria en sus ojos. Esper a que hiciera la pregunta. Para poner a un ngel contra otro. Victoria no la hizo. No necesitaba saber cmo se comparaba Gabriel con otro hombre. En lugar de eso, pregunt: Por qu dej espacio en la punta del condn? Para mi esperma. Victoria haba notado salir su semen en el interior de su otro orificio, un chorro caliente de fluido. Se pregunt qu sensacin experimentara en su vagina, cuando fluyera baando su tero. Gabriel se inclin sobre ella y le agarr las manos. Recuerde... Victoria estir los brazos sobre su cabeza, sus dedos fueron conducidos hacia el fro metal. Gabriel apret las manos de ella alrededor del cabezal de bronce. Recuerde, Victoria... murmur Gabriel, acariciando su mejilla con un susurro de aliento, mientras empujaba suavemente con su miembro su feminidad. Recuerdo, Gabriel. Lentamente se coloc sobre ella. Sinti un ligero escozor a causa de su vello, el pecho oprimiendo sus senos, el vientre moldeando su vientre, las caderas sumergindose entre sus muslos. Victoria record... lo fra y rida que haba sido su vida. Por culpa del odio que un hombre senta por las mujeres. Victoria record... el dolor que Gabriel haba sentido. Por culpa de... qu sentimiento haba provocado aquel dolor? No saba por qu el segundo hombre haba hecho dao a Gabriel, ni por qu no haba matado a Gabriel cuando estaba encadenado e impotente. Implorando morir. No saba cmo el amor se converta en odio. Slo saba que suceda. El amor de un marido por su esposa. El amor de un hermano por su hermana.
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El amor entre dos ngeles. El aire fro rozaba sus nudillos. Con la mano izquierda, Gabriel busc el centro de la vulva. El caucho la ara, la estir, la penetr, la invadi. Con un grito ahogado, Victoria se agarr compulsivamente a las barandillas de bronce con ambas manos. Nunca olvide qu soy yo. Un aliento ardiente le llen los pulmones, una lengua candente acariciaba sus labios. Ni lo que puedo hacer... Victoria poda ver cada uno de los poros de la perfecta piel marmrea de Gabriel, poda contar cada una de las gruesas pestaas oscuras que enmarcaban sus ojos, poda sentir cada nervio dentro de su cuerpo estirarse para adaptar el pene enfundado en caucho que palpitaba en su interior. El rostro de ella, como un crculo plido, brillaba en los ojos de l. Sera capaz Gabriel de ver en el interior de sus ojos? Recuerdo todo lo que usted ha dicho, Gabriel. Tiene ojos anhelantes. Como los de Michael. No fue la prostitucin lo que me convirti en lo que soy, sino el amor. Haba dos ngeles. Yo no saba que eran ngeles. Quera tener ojos que anhelaran... Cmo poda Gabriel no ver el anhelo en sus propios ojos? Y sabiendo de dnde vengo, sabiendo lo que soy, me desea, Victoria? El aliento clido le llen la boca; su vagina se expanda alrededor de su pene. Victoria no tuvo que detenerse a pensar su respuesta S dijo, y su voz se convirti casi en un grito al miembro que ahondaba en su interior, haciendo que le faltara el aire a sus pulmones. l se trag el grito de Victoria. El colchn se hundi. Gabriel cubri con su mano izquierda la mano derecha de ella, mientras absorba su alma. Sus ingles unidas formando un nico cuerpo, a medida que su miembro se iba introduciendo cada vez ms, hasta llegar al corazn. La cama pareca acompaarles, interpretando una sinfona de crujidos. Lami, mordisque y chup su lengua, como si su vida dependiera de ella, hasta que sus alientos se mezclaron en uno y su carne se convirti en la carne del otro. A ella ya no le import morir; haba un placer ms all de la muerte. Una luz detrs de la oscuridad.

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La luz era Gabriel: su lengua, sus labios, sus manos, su miembro que se mova como un mbolo entre los labios de su sexo y las paredes de su vagina. Victoria arque la espalda, elev las piernas, abri cada vez ms la vagina, intentando que l llegara a lo ms profundo de su ser... Mreme, Victoria. Ella abri los ojos con dificultad. Los ojos plateados la aguardaban. Lentamente, el brillo de plata desapareci y lo nico que Victoria pudo ver fue a Gabriel y a una mujer de plido rostro reflejada en sus ojos. Las imgenes explotaron con un estallido de luz interna. Una mujer grit; su grito no fue seguido por el de un hombre. Poco a poco, volvi a enfocar el rostro de Gabriel. El sudor le baaba la cara; la agona le transformaba la voz. J'en veux encor. Necesito ms. Las palabras le llenaron a ella la boca, el alma. Deme ms, Victoria. Ms placer. Ms orgasmos. Mustreme la luz. Victoria abri su cuerpo y le dio a Gabriel lo que necesitaba. Ms placer. Ms orgasmos. Recuerdos para iluminar la oscuridad.

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abriel abri los prpados de golpe, con el corazn latiendo aceleradamente.

La oscuridad lo ceg; ola a sexo y a sudor. Un calor lquido se deslizaba sobre su muslo izquierdo. De inmediato record... el agua caliente azotndolo. El vapor sofocante. Victoria. Lo haba tocado. Lo tocaba an. El cuerpo de ella estaba encogido a su lado, con la cabeza recostada sobre su hombro y la pierna sobre su muslo. El calor lquido de la satisfaccin de ella se derramaba sobre su pierna. Su vello se eriz. Poda sentir al segundo hombre; percibirlo por encima del olor de Victoria. Gabriel no tena armas en la mesita de noche ni en el armario; su bastn, junto a la pistola, el cuchillo Bowie y el revlver Adams, estaban en el estudio. l era el nico medio de proteccin de Victoria. Y era incapaz de protegerla. Su ira super a su miedo. Victoria le haba mostrado la luz una y otra vez; no dejara que muriera. Se separ con cuidado de la cabeza y de la rodilla de Victoria. El aire fro evapor el calor hmedo de su muslo izquierdo; sus pies tocaron la glida madera. La oscuridad era su aliada. Si Gabriel no poda ver al segundo hombre, tampoco el segundo hombre lo poda ver a l. Camin furtivamente hacia la puerta del estudio. La sensacin de estar siendo observado se disip, como si se hubiera cerrado una puerta. Se qued quieto, con todos los sentidos alerta. Percibi el olor del sexo, el suave sonido rtmico de la respiracin de Victoria, los latidos de su propio corazn... No haba nadie en la estancia excepto l y Victoria. Ahora.
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En su mente no le qued duda alguna de que unos instantes antes no haban estado solos. Gabriel haba diseado la puerta de la alcoba de manera que abriera hacia el estudio, para que nadie se pudiera ocultar detrs de ella dentro de la habitacin. Sin embargo, alguien poda esconderse al otro lado, alguien a la espera de que Gabriel entrara en el estudio. Alguien armado con un cuchillo o una pistola. Gabriel no tena miedo a morir. Pero, de repente, sinti un desgarrador temor por Victoria. En la ducha, le haba mostrado lo fcil que era hacer que una mujer o un hombre suplicara por su propio placer, por su liberacin; no quera que ella aprendiera lo fcil era hacer que una mujer o un hombre rogara para que lo mataran. Abri con fuerza la puerta de la alcoba, agarrndola justo antes de que golpeara la pared para no despertar a Victoria. No haba nadie detrs de la puerta. Ni en el estudio. Pero all haba estado alguien. La presencia del segundo hombre poda notarse en el aire, tan persistente como un perfume barato. El bastn de plata estaba apoyado en el sof; el revolver Adams y su funda reposaban sobre el brazo del sof de cuero azul. Nadie los haba perturbado, lo mismo que el sueo de Victoria. Slo haba una manera de entrar y de salir de su estudio. Gabriel extrajo el revlver de la funda y avanz unos pasos sobre la alfombra. De un golpe, abri la puerta de teca. Alien estaba recostado contra la pared, con sus ojos negros vigilantes y su cabello negro iluminado con reflejos plateados. Se enderez de inmediato. No pareci sorprendido, avergonzado o alarmado al ver a su jefe desnudo frente a l, con un revlver en la mano: los prostitutos, los proxenetas, los mendigos, los asesinos y los ladrones no se alteraban fcilmente. Al contrario, Gabriel era muy consciente de que Alien llevaba una pistola debajo de su chaqueta negra. Haba sido su empleado, y no el segundo hombre, el que haba entrado en su estudio? Buenas tardes, seor salud Alien cortsmente. Tardes. Qu hora es? pregunt Gabriel con brusquedad. Las cuatro pasadas, seor.
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Gabriel haba ordenado a Gastn que averiguara todo lo que pudiera sobre Mitchell Delaney, y le haba dicho que le informara sobre ello lo ms pronto posible. El terror le contrajo el estmago. Los asesinatos continuaran mientras el segundo hombre estuviera vivo. Dnde est Gastn? Intent despertarlo hace un rato, seor respondi Alien con naturalidad. Los ojos de Gabriel se entrecerraron. Nadie haba tratado de despertarlo... De inmediato record dnde haba dormido. Gastn habra golpeado la puerta del estudio, o quizs no. Pero al encontrar el estudio vaco, no se habra atrevido entrar en la alcoba de Victoria. Haba sido la presencia de Gastn la que haba alertado a Gabriel en su habitacin? Cundo ha intentado despertarme Gastn? Ha venido varias veces, seor. Los ojos negros de Alien no titubearon. La ltima vez fue hace una hora. De modo que no haba sido Gastn el que haba despertado a Gabriel. Aparentemente, a Alien pareci importarle poco la desnudez de Gabriel o el hecho de que viniera del lecho de una mujer. Pero era imposible confundir el olor a sexo. Alien saba que haba estado con Victoria. Y Gastn tambin deba saber dnde haba dormido, pues de lo contrario lo habra despertado. El rumor de que Gabriel haba comprado a una mujer ya se haba propagado por todo Londres. El hecho de haber follado con ella se difundira con ms rapidez an. Quizs ya se estaba extendiendo. Gastn era la nica persona, aparte de l, que tena la llave de su estudio. Se la podra haber dado a Alien. Gastn confiaba en los hombres y las mujeres que empleaba Gabriel. Has entrado en mi estudio hoy, Alien? Alien ni siquiera parpade. No, seor. No tengo llave.

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Cuantas menos llaves de sus aposentos privados hubiera, menos personas podran ser asesinadas o sobornadas para obtenerlas. Pero haba habido alguien... Cunto tiempo llevas de guardia? pregunto Gabriel. Desde el medioda, seor. Estabas aqu hace diez minutos? Aqu mismo, seor. Gabriel no poda permitirse el lujo de confiar en sus empleados como confiaba Gastn en ellos. Eso es imposible, Alien dijo Gabriel, con voz sedosa, peligrosa. No, seor, no es imposible. La mirada de Alien no se apart de la de Gabriel. Estaba aqu, protegindolos a usted y a la mujer, tal como se me orden. Entonces cmo explicas el hecho de que hubiera un hombre en mis habitaciones hace apenas unos minutos? No puedo explicarlo, seor. Un sentimiento de ira y de dolor brill en los ojos negros de Alien. Tendr que disculparme, seor, pero un intruso tendra que entrar en sus habitaciones por esta puerta. Y la nica forma de hacerlo sera matndome a m. Somos leales a usted, seor. La ira de Alien podra derivarse de aquella falta de confianza que acababa de demostrarle Gabriel, o quizs del hecho de que Gabriel, aparentemente, haba despedido a John y Stephen. Nadie saba que todava estaban a sus rdenes, ni siquiera Gastn. Tal vez aquella ira en los ojos de aquel hombre poda deberse a que Gabriel haba quemado su casa seis meses antes. La ira, como la conciencia, poda ser explotada. Y tambin el temor. Gabriel haba vivido aquellos ltimos aos con el nico propsito de matar al segundo hombre. La imagen indefinida del hombre, y el olor que recordaba de l, haban teido todos los pensamientos de Gabriel, todos sus sueos. La sensacin de que lo estaban observando cuando se despert poda haberse debido a un sueo. El olor al hombre en la alcoba oscura poda haber sido extrado del recuerdo. La preocupacin de Gabriel por Victoria podra estar volvindolo paranoico. No poda permitirse el lujo de confiar. De sentir. De desear. De necesitar.
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Pero s senta, deseaba. Y necesitaba. La historia se estaba repitiendo.

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Seis meses antes, Michael haba permitido que sus sentimientos por una mujer interfirieran en su juicio. Michael habra sido asesinado si Gabriel no hubiera intervenido. Habra muerto por una mujer. Todava podra morir por una mujer. Por Victoria. Una mujer que haba preferido ser sirvienta en lugar de depender de un hombre que despreciaba a las mujeres; que haba vendido su virginidad en lugar de sucumbir a un hombre que la castigaba a causa de ella. Y ahora dependa de Gabriel; perjudicada por un hombre a quien nunca haba conocido. Hacemos lo que podemos para sobrevivir. Dile a Gastn que venga. Ocult el temor que rondaba por su sangre detrs de la mscara que siempre llevaba puesta. Yo vigilar a la mujer mientras vas a buscarlo. S, seor dijo Alien. Gabriel record la sensacin del cuerpo de Victoria presionado contra el suyo. Era tan delgada que l podra romper sus huesos como si fueran ramitas. Y dile a Pierre que prepare desayuno deux orden con brusquedad. Nunca he comido pia. Es dulce?. Dgale que incluya pia fresca. Tocar el timbre cuando quiera que suban la bandeja. Gabriel no esper a que Alien respondiera. Cerr la puerta. Victoria lo atraa hacia la alcoba. La luz de la ventana del estudio se deslizaba sobre el suelo de madera. El olor a sexo, a sudor y a satisfaccin impregnaba el aire. El olor a ambos. El miembro de Gabriel se endureci de inmediato Victoria dorma en la misma postura que Gabriel la haba dejado, con el cabello hmedo extendido sobre la almohada y su pierna sobre la sbana. Record la suavidad sedosa de su piel, tersa con el agua en la ducha, resbaladiza de sudor en la cama. Rememor la hmeda sedosidad de su cabello y el calor de sus glteos entre los muslos de l, mientras peinaba el enmaraado pasado de ambos.
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Evoc el contacto del dedo de Victoria sobre sus testculos, y la imagen de ella probando aquel dedo ilumin la oscuridad de su vida, el cabello oscuro ennegrecido por el agua, las mejillas arreboladas de excitacin, los ojos azules resplandecientes bajo la luz elctrica. Yo dira que sabe a... les noix de Gabriel. Ninguna mujer haba jugado nunca con l. Haban llegado al clmax para l, pero no haban jugado con l. No lo haban tocado. No lo haban amado. Victoria abri los prpados de repente. Los ojos azules estudiaron los ojos plateados, el color ennegrecido por la oscuridad, la necesidad ensombrecida. Victoria haba sido testigo de su orgasmo desnudo. Y ni una sola vez haba hecho la pregunta que l no poda contestar. Gabriel se haba considerado inmune: al dolor, al placer. A una mujer. Una vez ms el segundo hombre le haba demostrado que estaba equivocado. Gabriel esper tensamente a que Victoria se arrepintiera de haber tocado a un fumier sin hogar. He mojado la almohada dijo Victoria en voz baja. Pareca mucho ms joven que la mujer de treinta y cuatro que Gabriel saba que era. No me importa la almohada. Le he mojado a usted. El rostro de Gabriel se ilumin con una sbita sonrisa, sabiendo que Victoria no la poda ver, ni tampoco la vulnerabilidad que apareca detrs de ella. S, es verdad asinti solemnemente. Estoy hmeda ahora dijo Victoria sin malicia. Gabriel haba tenido dos orgasmos apenas unas horas antes. Su miembro no deba estar duro. No deba desear a Victoria hasta el punto de que le dolieran los testculos. Ella era todo lo que siempre haba deseado en una mujer. Era la muerte disfrazada. Enseme dijo Gabriel sedosamente, consciente del peligro que entraaban los juegos sexuales, pero incapaz de resistir la tentacin que representaba Victoria Childers.

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S que puedo.

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Est oscuro razon Victoria. Gabriel se la imagin enseando a un nio de pelo plateado; hablara con ese mismo tono de voz. No puede ver. Gabriel poda ver la trampa que representaba Victoria. Y que haba subestimado seriamente al segundo hombre. Victoria apart las mantas hacia un lado con un crujido, haciendo chirriar la cama. Su piel resplandeca como pulido mrmol blanco. Tena las piernas largas y delgadas. Gabriel las haba sentido alrededor de su cintura. Se pregunt cmo sera cuando las apoyara sobre sus hombros. No se pudo contener. Se sent en la cama y toc a Victoria, la carnada perfecta. El calor hmedo que emanaba se incrust en su ingle. Su cltoris estaba hinchado de deseo. Suavemente, Gabriel meti el dedo en su vagina y mir la sombra de su sexo. Sus labios inferiores se cerraron alrededor de su dedo medio, como lo haban hecho alrededor de su verga apenas unas horas antes. Estaba tan hmeda que l podra ahogarse en ella. Era tal su respuesta que a l no le importara morir dentro de ella. Pero haba ms vidas en juego que la suya. Una mano vacilante agarr su pene. Gabriel se puso tenso, a la defensiva. Los recuerdos que esperaba no llegaron. Tendra que pagar por aquella especie de indulto. De lo que no tena ni idea era de cmo. No saba cundo vendra el segundo hombre a llevarse aquel regalo que era Victoria Childers. Ella acarici con su pulgar el glande; estremecimiento en el pecho de Gabriel. su roce provoc un

Tambin usted est hmedo susurr Victoria, incapaz de ocultar su excitacin. Los juegos sexuales eran demasiado novedosos para ella como para disimular la excitacin. Gabriel haba sido instruido en juegos sexuales desde los trece aos. Se concentr en los cambios que haba experimentado el cuerpo de Victoria, tratando de olvidar la vulnerabilidad que le inspiraba.
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Su vulva estaba caliente e hinchada, tanto por la penetracin reciente como por el deseo que senta en aquel instante. Su vagina era un aro abierto, en vez de una fisura diminuta. Acept fcilmente su dedo. Al instante, Gabriel fue rodeado de seda lquida. Victoria respir profundamente; oprimieron su pene. al mismo tiempo, sus dedos

Sinti que le haca algo de dao. El dolor de su penetracin palpitaba sordamente en el pecho de Gabriel. Ella apart las piernas para proporcionarle un acceso ms fcil, y tambin para poder mitigar el dolor de l. Gabriel deseaba introducirse en el interior de Victoria y sentir su tero convulsionar alrededor de su mano. Sin embargo, sac el dedo. Estaba recubierto de una suave calidez. La esencia de Victoria Childers. Una mujer que tema la pasin, pero deseosa de abrazarla. De la misma forma que abrazara a un ngel. Gabriel desliz su dedo hmedo sobre los labios de ella. Victoria se ech para atrs. Qu... Gabriel tom sus labios, sus palabras, su aliento, su esencia. Le haba dicho a Victoria que compartir su dolor y su placer en la ducha no haba cambiado nada. Haba mentido. Todo haba cambiado. El segundo hombre le haba dado a Victoria, con el convencimiento de que Gabriel iba a querer pasar con ella ms de una hora, un da o una semana. Saba que morira para conseguir ms de ella. Victoria tena un sabor a satisfaccin dulce y salada a la vez. Con su lengua y sus dientes, Gabriel quiso ms de ella: un ligero pellizco de dolor, seguido de una caricia calmante de placer. Utiliz hasta la ltima gota de su habilidad para tratar de captar el alma de Victoria con su beso, porque para eso haba sido instruido. No era suficiente. Prubese, Victoria susurr Gabriel, levantando la cabeza, con su boca insinuante. No le dio tiempo a manifestar su acuerdo o su rechazo. Lami el interior de la boca, traspasando su esencia a su lengua. Ella permaneci inmvil, sin responder. Gabriel la hizo reaccionar, lamindole el paladar.
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l quera ms.

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Victoria respir su aliento. Tena suficiente habilidad para que ella le proporcionara algo ms. Tomando su pezn entre los dedos, pellizc y tir suavemente, sabiendo que con cada pellizco, cada tirn, su tero se contraa. Los dedos que lo aferraban apretaron y tiraron de su pene al mismo tiempo que los dedos de l apretaban y tiraban de su pezn. Victoria lami lentamente la lengua de l, dando y tomando a la vez. Gabriel cerr fuertemente los prpados y se concentr en la sensacin y el sabor de Victoria, disfrutando tambin del estremecimiento placentero que sacuda sus mismos testculos. Un breve golpe suave en la puerta interrumpi los latidos de su corazn. Haba llegado Gastn. Gabriel no solt el pezn de Victoria. Ni dej de besarla. No dej de desear lo que no poda tener. Un hogar. Una mujer. Un suave gemido vibr en su lengua. Una aguda punzada subi por su vientre. La puerta de la habitacin se abri. Poda ser Gastn. O el segundo hombre. Gabriel imagin el tero de Victoria contrayndose alrededor de su mano mientras segua mentalmente al hombre que haba entrado en la alcoba. Escuch un golpe suave, el sonido de los pasos en el suelo. Victoria sacudi con fuerza la cabeza de un lado a otro. Gabriel agarr su nuca con la mano derecha y la sigui implacable, con la boca pegada a la suya, lamindola con su lengua, mientras sus expertos dedos continuaban pellizcando su pezn. Ella estaba a punto de alcanzar el orgasmo. Victoria apret a Gabriel con ms fuerza, llevndolo a su interior. Un resoplido suave se dej or en la puerta abierta de la alcoba; el hombre que se encontraba en su estudio se haba sentado en la silla de cuero ante el escritorio de Gabriel. Al mismo tiempo, el cuerpo de Victoria se arque; los dedos se hundieron en el cabello de Gabriel.

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Dolor. Placer.

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El anhelo azul y violeta explot en la negrura detrs de los prpados de Gabriel. El tero de Victoria se convulsion, aleteando brevemente alrededor de sus dedos y enseguida l alcanz su propio orgasmo en la mano de Victoria y la sensacin del xtasis de ella desapareci, siendo reemplazada por la presencia del hombre de su estudio y el conocimiento de la informacin que l posea. Lentamente, Gabriel baj el ritmo de pellizcos durante el breve instante que sinti su orgasmo. Su pene escupi tres, cuatro, cinco veces... Victoria se desplom, buscando afanosamente el aire que por fin l le dejaba respirar. La ereccin de Gabriel cedi; pero no as su necesidad. Los dedos de ella entrelazados en su cabello eran una intimidad que no haba permitido desde haca casi quince aos. Gabriel quera ms de Victoria, ms intimidad. Liber suavemente el pezn y le acarici la mejilla, estirando demasiado los dedos. Ella parpade rozando las puntas de sus dedos como el incitante aleteo de un orgasmo. La abraz y bes sus prpados. El nudo que senta en su ingle se propag hasta su pecho. Usted... Victoria tom aire. Mi pecho... estaba... Shhhh... Gabriel presion sus labios contra los de ella: no quera que Gastn escuchara lo vulnerable que era Victoria en su pasin. Duerma, Victoria. Tengo que irme. Volver ms tarde. Se sent. Victoria aferr su cabello un poco ms fuerte, mientras soltaba su miembro flcido. Gabriel no vio la mano que suba hasta que toc su barbilla. Estaba fra y pegajosa. Antes de poder reaccionar, los dedos clidos de Victoria deslizaron por sus labios su esperma fro y pegajoso, y a continuacin le dio un largo beso, lamiendo delicadamente su boca. Gabriel no se quera probar a s mismo. No quera nada relacionado con su cuerpo, que lo haba traicionado. Abri la boca para Victoria, pero no supo por que lo hizo. Permiti que Victoria compartiera con l el sabor de su semen, sin poder explicar qu lo haba impulsado a hacerlo. La liberacin involuntaria de un prostituto saba a esperanza. El aleteo de la satisfaccin de Victoria resonaba en su pecho.
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Y Gabriel supo...

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Liberndose del beso de Victoria y de los dedos que aferraban su cabello, Gabriel se levant y cubri con las mantas el cuerpo desnudo de ella, que se perfilaba oscuro contra las plidas sbanas. Busc a tientas en su armario una chaqueta, unos pantalones y un par de botas; sac unos calcetines, una camisa y un pauelo de la cmoda. Recogi el condn usado del suelo, junto a la cama. ...Gabriel supo que el segundo hombre haba ganado, pero se le escapaba en qu.

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ictoria oy ruidos familiares: un cajn que se abra y se cerraba... Gabriel rebuscando en el armario.

De repente, percibi el brillo plateado. Gabriel se acercaba a la cama. Los latidos de su corazn se aceleraron. Gabriel se agach y enseguida se enderez, con el preservativo de caucho alargado en la mano izquierda, y su ropa convertida en un bulto bajo su brazo derecho. Dio unos pasos y se perdi en la sombra oscura. La puerta del cuarto de bao se cerr suavemente tras l. Victoria senta los dedos pegajosos. Sus labios y su lengua ardan. Se haba probado a s misma; le haba causado sorpresa, sin duda, pero no repulsin. Luego haba notado el orgasmo de Gabriel crecer entre su mano, de la misma forma que el suyo haba crecido entre los dedos de l. A travs de la puerta del cuarto de bao pudo or el sonido amortiguado del agua contra el mrmol, el ruido de la cadena de la cisterna, un breve golpe sordo, el impacto del cepillo de dientes de marfil contra el borde del lavabo, quizs? Sinti una opresin en el pecho. Era una sensacin maravillosamente ntima, escuchar el ritual de aseo matutino de Gabriel. Meti la mano entre las mantas y se toc el pezn izquierdo. Estaba duro e hinchado, como lo haba estado el miembro de Gabriel. No saba que una mujer pudiera tener un orgasmo slo pellizcndole el pezn. Ni tampoco lo pegajoso que era el esperma de un hombre, ni la rapidez con que se enfriaba el fluido espeso y viscoso, ni aquel sabor salado que tena. Nunca se haba imaginado que el cuerpo de una mujer pudiera anhelar dolorosamente, al tiempo que se senta henchido de satisfaccin. Un ruido suave interrumpi sus pensamientos. Gabriel sali del bao y luego sali en silencio de la alcoba. Victoria se mordi los labios para no gritarle que volviera. Haba dicho que lo hara. Ella le crea.

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El hombre que haba escrito las cartas, pens con cierto desdn, era insignificante al lado de Gabriel. Unas voces sordas se colaron por la puerta de la alcoba. Gabriel tena visita. Le haba dicho que se volviera a dormir. Pero ella no quera hacerlo. Quera ms de Gabriel. Victoria apart las mantas. Las sbanas olan a l, a ella, a su sudor mezclado. El suelo duro de madera la despert con una sensacin helada. Gabriel poda morir. Ella poda morir. Entr en el cuarto de bao. Y record la imagen de la ereccin de Gabriel entre el vapor. Se meti en la baera de cobre. No pudo evitar recordar cmo Gabriel haba utilizado el aspersor de hgado. En sus labios apareci una amplia sonrisa. Todas las casas deberan poseer una mezcla de ducha y baera. De inmediato, sus pensamientos se dirigieron de nuevo a Gabriel. Estara desayunando? Hizo girar hbilmente el grifo de la ducha hacia ella. La sensacin no era la misma que con Gabriel. Con l senta tanto dolor como placer. Quizs rechazaba el contacto, pero no la haba rechazado a ella cuando agarr su cabello para acercarlo a su cuerpo. Tampoco haba eludido su contacto cuando ella haba rozado con su esperma los labios, unos labios suaves como ptalos, y lo haba probado. Le haba permitido compartir con ella el sabor de su placer. Gabriel haba colgado la toalla hmeda. Victoria se sec con ella. Haba enjuagado la toallita de bao con la que la haba lavado la noche anterior y la haba puesto a secar junto a sus radas bragas de seda. No hay un solo acto sexual que yo no haya realizado, y que no hara para complacerla. Ella no le haba dicho a Gabriel que no quera a ningn otro hombre. No le haba dicho a Gabriel... tantas cosas. Se haba olvidado el peine en la alcoba. Victoria se cepill rpidamente los dientes y sali del bao. Al accionar el interruptor de madera se disip la oscuridad de la habitacin, iluminndola.
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All estaba el cabezal de barrotes de bronce alrededor de los cuales Gabriel le haba sostenido los dedos. Haba puesto su mano sobre las de ella y la haba sujetado mientras la cama debajo de ellos temblaba y cruja. Los leos que Gabriel haba puesto en la chimenea la noche anterior se haban convertido en un montn de cenizas negras y grises. El tiempo corra. Hurgando entre las cajas amontonadas cuidadosamente junto a la cmoda de Gabriel, Victoria encontr unas bragas de seda, un par de zapatos con hebilla, el cors, con un liguero, medias de seda, enaguas, corpio; no, el cors no tena ballenas que exigieran una prenda protectora. Volvi a colocar el corpio en la caja y sac el vestido de color marrn dorado de aquella especie de atad impreso con ptalos de rosa. Del estudio no le llegaba ningn ruido. Victoria no tena que abrir la puerta para saber que Gabriel no estaba all. La parte delantera del vestido de seda con cordones se ajustaba mediante diminutos ojales. Los trajes de lana de Victoria haban sido simples blusas con botones al frente. Sus dedos manipularon con minuciosa lentitud los cierres con los que no estaba familiarizada. Luego se pein el cabello con fuerza. Medias... medias... Dnde haba puesto las medias? La seda marrn reluca sobre el respaldo del asiento de madera de teca. Le llev bastante ms tiempo sujetar las medias a la parte baja del cors de lo que le haba costado encontrarlas. Los broches elsticos no eran tan flexibles como parecan; o quizs las medias no eran tan largas como deberan ser. Victoria pens en Gabriel escogiendo el cors, las medias, el polisn... Los broches de las ligas se ajustaron sobre el extremo superior de las medias. Los zapatos, a juego con los adornos color granate del traje, le sentaban como un guante. No quiso pensar en el costo de tanto lujo. Unas manchas circulares oscurecan el borde de la sbana en donde Gabriel haba eyaculado. Toc suavemente la mancha ms grande. Todava estaba hmeda. Poda notar todava el sabor de l bajo los polvos dentales. Abri de par en par la puerta de la alcoba, con un crujido de seda y levantando aire a su paso. El estudio estaba vaco.

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Como el cuerpo de Victoria. La araa que colgaba del techo competa con los rayos del ocaso. O quizs el sol ya se haba puesto. En los meses de invierno era difcil saber cundo el da nublado se transformaba en noche nebulosa. Gabriel le haba prometido que morira por salvarle la vida. Pero Victoria no quera que l muriera. No quera que el temor redujera el placer que todava palpitaba en todo su cuerpo. Sobre el escritorio reposaba una bandeja de plata. Victoria levant la tapa semicircular y vio salchichas y huevos revueltos. No reconoci los gruesos trozos de fruta que aparecan sobre un pequeo recipiente transparente. Pero no necesit que nadie le dijera lo que era. Las lgrimas le quemaron los prpados. Victoria haba dicho que no haba probado nunca la pia. Gabriel le brindaba ahora la oportunidad. Tom un trozo de la extica fruta amarilla entre el pulgar y el ndice, dejando que su jugo se deslizara lentamente por su mano. Tena un sabor cido y a la vez dulce. Tal como Gabriel la haba descrito. Se lami los dedos. Sintiendo una cierta incomodidad por el roce de la seda y el raso con cunta rapidez se haba acostumbrado a la desnudez, se sent en el silln de Gabriel. Victoria recordaba el sabor de su beso; se lami una gota de jugo de pia de los labios, y evoc a Gabriel. Levant una salchicha, mucho ms pequea que el miembro de Gabriel, y mordi la punta. De repente, perdi el apetito. Ella poda morir; Gabriel poda morir. Se ech hacia atrs bruscamente, y tuvo que aferrarse al borde de la tapa de mrmol para no ser catapultada contra la pared. El silln de Gabriel tena ruedas. Se levant, temblando. Estara Gabriel en la casa, ocupndose de sus asuntos? Un hombre diferente haca guardia en la puerta. Tena un grueso cabello castao rojizo que le caa sobre la espalda. Victoria se sinti momentneamente desconcertada por su belleza extica. Era un prostituto? El le devolvi la mirada, imperturbable.
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Puedo ayudarla, seora? No haba lugar a dudas sobre su origen. Se notaba que era ingls hasta la mdula. Victoria nunca haba visto a nadie como l en Inglaterra. Se pregunt si el seor... Monsieur Gastn le habra contado algo sobre el bote de crema que ella haba solicitado. Victoria no dud ni un segundo que aquel hombre de ojos color esmeralda que tena ante ella saba perfectamente las diferentes utilidades que tendra aquella crema. Se enderez lo ms posible. Quisiera ver al seor... no iba a ser hipcrita seguramente todos en la Casa de Gabriel conocan ya su relacin con el propietario. Quisiera ver a Gabriel, por favor. No haba ni aprobacin ni condena en los ojos verdes, El seor Gabriel no est aqu. El estmago de Victoria se contrajo. Volvera. Aquella casa era el hogar de Gabriel, le gustara o no. Y el hombre que estaba de pie ante ella formaba parte de la familia de Gabriel. Repentinamente, a Victoria le entr el deseo de conocer el hogar de Gabriel y visitar a su familia. La Casa de Gabriel es muy hermosa. S, seora. Me gustara conocerla mejor. La expresin del vigilante permaneci inalterable. Eso no es posible, seora. Victoria no pensaba dejarse intimidar. Por qu no? Hombres y mujeres acaudalados la visitaban todas las noches. Tengo rdenes de vigilar esta puerta. Sus rdenes son protegerme a m replic Victoria firmemente. S, seora. La idea de lo que le haba pasado a una mujer desprotegida se abri paso en la mente de ambos. Victoria trat de rechazar la imagen de los guantes manchados de sangre.
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Lade la barbilla con gesto de desafo. Qu le ordenaron hacer, seor, vigilar esta puerta o protegerme a m? Las dos cosas contest el hombre de cabello castao rojizo con voz neutra. Las calles acechaban en el interior de sus ojos color verde esmeralda. La familia, haba dicho Gastn. Prostitutos. Ladrones. Asesinos. Aunque no haba participado en las ltimas dos actividades, Victoria supo, sin duda, que haba formado parte de la primera. Cmo se llama? pregunt amablemente. El vigilante ni siquiera parpade ante la pregunta de Victoria. Julien, seora. Hay clientes abajo? No, seora. La Casa de Gabriel abre a las nueve. Victoria supuso que la Casa de Gabriel slo llevaba abierta tres horas cuando l haba comprado su virginidad. Monsieur Gastn dijo que ustedes son como una familia dijo Victoria impulsivamente. El guardia parpade. Lo haba tomado por sorpresa. S, seora contest absolutamente nada. con un tono de voz que no deca

Mi familia y yo estamos... distanciados. Victoria pens vagamente en su padre y en su madre, ambos miembros de la aristocracia sin ttulos. Su madre dej a su padre, lo mismo que hizo usted, le haba dicho Gabriel. Y forz a su hermano a marcharse. Tiene mucha suerte al estar rodeado de personas que lo aprecian. Los ojos de color verde esmeralda permanecan cautos. No puedo dejarla salir de esta habitacin, seora. Acaso no confa en su familia, seor? Victoria haba confiado en su familia... haca mucho tiempo. S, seora respondi el hombre con reticencia. Confo en ellos. Victoria aprovech de inmediato la aceptacin de Julien. Entonces no hay peligro si salgo de estas habitaciones, verdad? No me corresponde a m decidir eso, seora. Victoria lo examin. No se le vea ninguna pistola, deba llevarla en una cartuchera debajo de su chaqueta, como haca Gabriel.
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l no le disparara; pero a Victoria no le caba duda de que la poda detener. Record la fuerza del hombre que la haba atacado en la calle. El hombre que la matara. Soy consciente de que estoy en peligro, seor. La expresin del guardia segua impasible. S, seora. No quiero ponerme en una situacin de mayor peligro an. No, seora. Victoria haba tenido ms xito persuadiendo a nios rebeldes para que estudiaran del que ahora estaba teniendo en su intento de convencer a aquel hombre al que Gabriel haba designado como vigilante. Usted sabe que Gabriel compr mi virginidad. Trabajando en la Casa de Gabriel, era imposible que l no lo supiera. La vergenza que quemaba el rostro de Victoria no se vio reflejada en la cara del vigilante. Me ordenaron protegerla, seora, y eso har. La luz elctrica del techo zumbaba sobre la cabeza de Victoria. Quiero conocer a Gabriel. No aprender a conocer al seor Gabriel a travs de esta casa. Pareca que haba transcurrido una eternidad desde la noche en que Victoria haba seguido a monsieur Gastn por las estrechas escaleras que ahora vislumbraba detrs del guardia. Se equivoca, seor. Todo lo que hay en la Casa de Gabriel es parte del hombre que la construy. Victoria logr captar la plena atencin del hombre. Quiero complacer a Gabriel continu con voz uniforme. Me gustara visitar las... las habitaciones de los clientes para ver con qu medios otras mujeres complacen a los hombres. Objetos que quizs no haba visto a travs de los espejos transparentes. La sonrisita de satisfaccin que esperaba ver en el rostro del guardia no apareci. En sus ojos de color verde esmeralda brill, durante un instante, la emocin, que desapareci de inmediato. Quiz, seora, no sean ayudas artificiales lo que necesita el seor Gabriel. Utilizar cualquier ayuda disponible replic ella con sinceridad.
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El hombre mir por encima de los hombros de Victoria. Ella se esforz por aplacar su frustracin. No poda criticar a un empleado por su lealtad. Cunto tiempo hace que trabaja para Gabriel? pregunt con amabilidad. l no la mir. Seis aos. Gastn llevaba catorce aos con Gabriel. Alguien lo quiere matar. El vigilante volvi a mirar a Victoria. Nadie le har dao en la Casa de Gabriel. Una determinacin letal colore su voz. Nosotros lo protegeremos. Su familia. Pero en este momento no est en la Casa de Gabriel seal Victoria. No. La frustracin que haba sentido Victoria unos instantes antes se reflej en los ojos verdes del guardia. Tiene usted razn. Gabriel luchaba contra el amor que su familia senta por l, al igual que luchaba contra su necesidad de una mujer. Gabriel podra morir. Si no es hoy, podra ser maana. De la misma forma que ella poda morir. Hoy o maana. Poda morir a manos del hombre que quera matar a Gabriel, o del hombre que haba escrito las cartas. El vigilante no contest. Le llaman el ngel intocable insisti Victoria desesperada. El resplandor en los ojos de color verde esmeralda fren bruscamente a Victoria. Los que trabajamos en la Casa de Gabriel sabemos qu es el seor Gabriel. Y no iban a discutir ese tema con un extrao. Victoria sinti aquel rechazo en todo su cuerpo. Creo que l merece ser amado dijo Victoria en voz baja, ocultando su propio dolor. Ambos merecan ser amados antes de que fuera demasiado tarde. Me gustara amarlo, y tambin me gustara que usted me ayudara. Yo no puedo ayudarla, seora. El hombre parpade. Perdera mi empleo.
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Pero s quera ayudarle. Quera que Gabriel encontrara el amor. Todos queran que Gabriel encontrara el amor.

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Nadie tiene por qu saber nada de esto excepto usted y yo le asegur Victoria. En esta casa no hay secretos, seora. En todas las casas hay secretos lo corrigi ella. Haba habido secretos en la casa de su padre, un hombre con una reputacin intachable. No tengo la llave de las habitaciones del seor Gabriel; si salimos, despus no podr volver a entrar. La esperanza renaci en Victoria. Seguramente alguien ms que Gabriel tendr una llave. El seor Gastn tiene una. Victoria apret la seda de su falda con el puo. Le explicar al seor Gastn la razn por la cual necesitamos que nos la preste. El vigilante ya no pareca imperturbable, sino atrapado. Dividido entre la lealtad de vigilar la puerta como le haban ordenado y el deseo de contribuir a proporcionarle a su patrn un poco de felicidad. Su rostro se ilumin, tan sbitamente como se haba ensombrecido. Sgame. Victoria sonri. Durante un instante, su sonrisa reverber en los ojos de color verde esmeralda del hombre. l dio media vuelta y baj por la estrecha escalera, iluminada con una luz brillante. Cuando lleg al final se detuvo, con la mano sobre el pomo de bronce de la puerta. Victoria record a la mujer aterrorizada que haba subido aquellas mismas escaleras detrs de Gastn dos noches antes. Esa mujer haba credo que poda permitirse una sola noche de desenfreno sexual sin verse afectada. Pero ya no era la misma persona. La puerta daba al saln. Una criada se inclinaba sobre una mesa cubierta con un mantel de seda blanco, mientras colocaba una vela en el candelabro de plata. Su cabello canoso estaba recogido en una redecilla negra. Se detuvo al verlos entrar. Victoria estaba segura de que la criada saba quin era. La mujer sonri, demostrando una enorme calidez en cada arruga de su rostro.
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Buenas tardes, seora. Julien. Hablaba con un fuerte acento de los barrios bajos de Londres. El guardia hizo un gesto de asentimiento. Buenas tardes, Mira dijo, y se apresur a conducir a Victoria hacia las escaleras lujosamente alfombradas de rojo en el extremo opuesto de la estancia. Las puertas pintadas de blanco satinado de la primera planta eran claramente visibles desde el saln. Una criada con cofia empujaba un carrito de madera cargado de sbanas y toallas por el corredor de la parte superior. Su silueta se poda ver perfilada a travs de la barandilla circundante. Victoria subi las escaleras lentamente, mirando hacia las filas de mesas cubiertas de blancos manteles del piso inferior, girando la cabeza para ver el lugar misteriosamente brillante desde donde Gabriel la haba observado y pujado por ella. Siempre le haban dicho que el pecado era horrible, pero la Casa de Gabriel era tan hermosa y elegante como su propietario. La lmpara que colgaba del techo sobre las escaleras era de luz elctrica; miles de cristales diminutos resplandecan en ella. Victoria pensaba que el Palacio de la pera era el nico edificio pblico con iluminacin elctrica, pero en aquel momento se dio cuenta de que estaba equivocada. En toda la Casa de Gabriel haba electricidad las araas, los apliques de pared excepto en las mesas del saln, iluminadas con candelabros. El pasillo de la parte superior, en forma de L, estaba cubierto por una gruesa alfombra. Al final del corredor que giraba a la derecha, una escalera curvada que llevaba a la segunda planta estaba iluminada por otra araa. El hombre que la acompaaba abri con un movimiento brusco la puerta blanca ms prxima a las escaleras, sobre la que apareca un nmero siete dorado. La estancia tena una alfombra de color verde oscuro y la cama estaba cubierta por una colcha de seda amarilla. No haba ventanas. Deba estar protegida de las miradas del exterior, a pesar de que ella la haba visto a travs del espejo transparente la noche anterior. All, ante ella, estaba el gran ventanal en forma de espejo, con un marco dorado muy elegante, como el resto de la habitacin, con una apariencia totalmente inofensiva, todo lo contrario que la estancia. Victoria no reconoci a la mujer reflejada en el espejo. El pelo de la nuca se le eriz. La estara mirando alguien...?

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Pero, de repente, al ver a su guardin a su lado, se dio cuenta de que las personas del espejo no miraban a travs de l sino que estaban reflejadas all. Victoria no estaba mirando la imagen de una extraa. Se trataba de ella misma. La exquisita tela de color crema con su estampado verde, amarillo y rojo oscuro confera una nueva dimensin a sus caderas, y el profundo y estrecho escote de seda bordeado de un cordoncillo marrn dorado destacaba sutilmente su cuello y su pecho. Madame Ren era un genio. Siendo plenamente consciente de s misma, del espejo transparente y del guardia que observaba de pie a su lado sabra Julien lo que haba detrs del espejo? Victoria entr en la habitacin. Un bote blanco de ancha boca reposaba en la mesilla de noche junto a una lata plateada llena de condones. La lata tena estampadas las palabras La Casa de Gabriel, lo mismo que el que haba en la mesilla de la alcoba de Gabriel. Julien observaba en silencio cada movimiento de Victoria desde la puerta. A su vez, ella poda verlo en el espejo. Ella abri el cajn superior de la mesilla y encontr los instrumentos en forma de pene que haba mencionado Gabriel. Godemichs, los haba llamado. Eran... muy reales. Uno era pequeo, otro mediano y otro... una risita le cosquille en la garganta, al recordar el cuento de hadas de los hermanos Grimm Ricitos de Oro y los tres osos... era del tamao perfecto. A su mente acudi el recuerdo de su madre con Daniel en el regazo. l tena cuatro aos y Victoria ocho, sentada a sus pies, atenta a un cuento de hadas que ella les lea. Victoria evoc su voz melodiosa, pero no pudo recordar qu cuento les estaba leyendo, slo algunas palabras: Lo s, dijo el ngel, porque... conozco bien mi propia flor. Habra encontrado su madre la felicidad con otro hombre?, se pregunt. Estara viva? O quizs haber amado a un hombre la haba matado a ella tambin? Victoria toc un falo de cuero duro, recordando la longitud y el grosor del de Gabriel. Mido algo ms de veinte centmetros.

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Su cuerpo se estremeci con el recuerdo de su placer. Retir rpidamente la mano. El hombre de cabello castao rojizo segua imperturbable. Pareca que no se sobresaltaba por nada. Cerr apresuradamente el cajn superior y abri el segundo. Contena una variedad de largos pauelos de seda. Victoria haba visto los usos que se le podan dar a aquellos pauelos. Imagin a Gabriel atando sus manos por encima de su cabeza y sus piernas abiertas de par en par a los barrotes de la cama. Se imagin a s misma sujetando a Gabriel. La mujer de la habitacin roja haba atado al hombre con el que estaba, y sentndose a horcajadas sobre l, lo haba montado como si fuera un caballo. Se perciba una sensacin de libertad en el abandono de la mujer, y una confianza infantil en el hombre esclavizado. Victoria no haba conocido ni libertad ni confianza en su vida. Las habra conocido Gabriel? El haba dicho que no exista ningn acto sexual que no hubiera realizado. Alguna vez habra atado a una mujer para darle placer? Habra permitido que lo ataran a l? De inmediato, la imagen de un hombre encadenado cruz por su mente. Cerrando con cuidado el segundo cajn, Victoria abri el tercero y ltimo. Una especie de ltigo de seda anudada y una fusta de cuero. De las paredes y del techo colgaban ganchos de cobre. Cualquier cosa... todo. Victoria cerr el ltimo cajn. Julien tena razn. No haba nada all que le ayudara a complacer a Gabriel. Enderezndose, Victoria vislumbr una lata pequea oculta entre el bote blanco de crema y la lata plateada de condones. Una sonrisa ilumin su rostro. Era una lata de caramelos de menta. Estampadas sobre el metal se lean las letras Menta sorprendentemente fuerte, seguidas de la marca Altoids. Agarr la pequea caja rectangular y se la mostr al guardia. Alguien ha olvidado sus pastillas de menta.

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Nadie las ha olvidado. El rostro del guardia conservaba su expresin imperturbable, con los ojos de color verde esmeralda impenetrables. Son para los clientes. La sonrisa de Victoria se desdibuj. Menta para el mal aliento. Es muy generoso por parte de Gabriel dijo sombramente, bajando la mano, para dejar la caja sobre la mesilla. Llvesela. Victoria mir al vigilante, sorprendida. Su rostro era inescrutable. Disculpe? Puede llevarse la lata de Altoids. Esos caramelos son ms fuertes que los de otras marcas. Chupe una pastilla y tome al seor Gabriel con su boca. Eso le gustar. Victoria se sorprendi de que el calor que le traspas el cuerpo no derritiera los caramelos. Julien dio un paso hacia atrs, hasta que su espalda tropez con la puerta, sealndole claramente que era hora de marcharse. Victoria estuvo completamente de acuerdo. Agarrando los Altoids, dio media vuelta y mir hacia el ventanal oculto que a los ojos de los clientes no era ms que un espejo. La mujer de cabello oscuro que apareca reflejada en l era elegante y esbelta, no harapienta y esqueltica. El rubor de su rostro haca juego con los adornos de terciopelo rojo oscuro de su traje. El vigilante de cabello castao rojizo se reflejaba de perfil en el espejo, su casaca negra en marcado contraste con el color marrn dorado del traje de Victoria. De repente, ambos desaparecieron y, en su lugar, apareci un hombre solo de cabello negro. Victoria abri los ojos desmesuradamente. Luego parpade como si estuviera viendo una alucinacin. La imagen de ella y de Julien volva a verse en el espejo. De la tercera persona no haba ni rastro. Slo ellos dos. El vigilante y Victoria. Parpade de nuevo. Es hora de marcharnos dijo Julien. Victoria estaba ansiosa por escapar de la elegante habitacin. De pie en el umbral, con el corazn desbocado, ech un rpido vistazo sobre su hombro al espejo plateado. Era un espejo, no una ventana transparente. La he visto mirando en el cajn inferior.

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Victoria dio un respingo y levant rpidamente la cabeza. Los ojos de color esmeralda miraban fijamente los suyos. Usted no est acostumbrada a casas como sta. No haba necesidad de negar algo que era obvio. No admiti Victoria. No estoy acostumbrada a casas como sta. En los burdeles usan correas y ltigos de nueve nudos, en lugar de seda anudada y fustas. Victoria no necesitaba preguntar cmo haba adquirido esos conocimientos Julien. Poda percibirlo en sus ojos de color verde esmeralda. La Casa de Gabriel no es un burdel dijo Victoria. No, seora, no lo es. Recuerdos lgubres acudieron a los ojos de Julien. La Casa de Gabriel es ms segura que un burdel. Tanto para los clientes como para los prostitutos y prostitutas. Victoria se mostr interesada. Tal vez Gabriel pensara que su local era un lugar de pecado, pero... Usted aprueba la casa del seor Gabriel afirm con curiosidad. S respondi escuetamente el hombre de cabello castao rojizo. Victoria sonri con calidez. Tambin yo, seor Julien. Vamos a ver si encontramos a monsieur Gastn? No tuvieron que buscarlo. Los estaba esperando al pie de las escaleras. En sus ojos se vea la mirada del hombre de la calle que alguna vez haba sido. Perder mi empleo, haba dicho Julien. Gastn abri la boca... La culpa es ma, monsieur Gastn. Quera visitar una de las habitaciones de los clientes para... Victoria respir hondo, no haba manera de decirlo de forma ms suave ver si haba algn instrumento que me pudiera ayudar a complacer a monsieur Gabriel. Gastn cerr la boca con un ligero crujido. Pronto se recuper del sobresalto. Espero que mademoiselle no se haya... sorprendido... al ver los... artefactos. Au contraire, seor. Victoria le mostr la lata de caramelos de menta. El seor Julien ha tenido la amabilidad de recomendarme que probara con esto.
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El calor carmes que palpitaba en las mejillas de Victoria ti las mejillas de Gastn. Merci, mademoiselle. No mencionaremos este incidente a monsieur Gabriel para no arruinar la sorpresa de su regalo. El vigilante de cabello castao rojizo se relaj un poco. Victoria sonri. Gracias, seor Gastn. No debe usted fatigarse, mademoiselle. Acompaa a mademoiselle de vuelta a las habitaciones de monsieur Gabriel, Julien. Las habitaciones. La puerta que conduca a la galera de ventanas transparentes estaba en el estudio de Gabriel. Victoria abri la boca para informarles sobre el hombre a quien haba visto a travs del espejo transparente, pero la cerr de inmediato. Qu haba visto, en realidad? Slo una sombra momentnea... de cabello negro. Su propio cabello, en condiciones apropiadas, pareca negro. Julien haba dicho que slo Gastn y Gabriel posean llave de las habitaciones. La imagen en el espejo podra haber sido nicamente un engao provocado por la luz. Gracias, monsieur Gastn. Tiene toda la razn. Victoria iba a necesitar todas sus energas para la noche. No debo fatigarme. Gastn precedi a Victoria por las escaleras privadas que conducan a las habitaciones de Gabriel. Julien la segua de cerca. A pesar de aquella escolta de hombres fornidos, por qu no se senta segura? Al llegar al rellano, Gastn sac una llave de bronce brillante y abri la puerta. Victoria entr, hundiendo sus pies en la lujosa alfombra carmes. El estudio de Gabriel estaba vaco. Qu tonta haba sido al esperar que Gabriel ya estuviera de vuelta. Gastn se dirigi al escritorio y recogi la bandeja de plata con los platos parcialmente vacos. Mademoiselle debera comer ms. Quizs la comida no ha sido de su agrado. Victoria se puso rgida. No estara burlndose de su delgadez... La comida era excelente. Por favor, felicite al cocinero de mi parte. Comer con Gabriel cuando regrese.
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Mademoiselle.

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Gastn hizo una pausa en el umbral, con la bandeja hbilmente colocada en una mano. Victoria procur prepararse para lo que viniera. S? Gastn no la mir de frente. Los Altoids tienen un efecto extraordinario cuando se permite que se disuelvan lentamente en la boca mientras se prueba al mismo tiempo la bitte de un hombre. Eso se logra mejor sosteniendo la pastilla dentro de la mejilla y no en la lengua. La puerta se cerr suavemente. Victoria se toc las mejillas con las manos. La lata y sus manos se calentaron rpidamente, y no consiguieron refrescar su rostro. Mademoiselle. Durante un instante, Victoria crey que Gastn le hablaba desde el otro lado de la puerta. No haba sido as. Con el corazn golpeando fuertemente sus costillas, Victoria se dio media vuelta. Un hombre de cabello negro estaba de pie a pocos centmetros de ella. Sostena un largo pauelo de seda azul entre sus dedos largos y elegantes. Cmo est, mademoiselle Childers? Un aliento tibio le acarici la cara. Me complace mucho volver a verla.

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l seor Delaney no est en casa inform a Gabriel el mayordomo de rostro ptreo.

Pero la seora Thornton me dijo que estaba aqu. Gabriel sonri ampliamente. Detrs de su encantadora sonrisa, maquinaba sobre cul podra ser la mejor manera de desarmar al mayordomo. Era un poco mayor que Gabriel y algo ms bajo que l, pero ms robusto. Detrs del mayordomo, Gabriel poda ver una escalera que ascenda desde el vestbulo; un pasamanos de madera pulida y una estrecha alfombra verde suban hasta perderse de vista. No haba nadie en las escaleras ni en el pasillo alumbrado con gas. Estoy seguro de que le gustara verme. Lo lamento, seor. La voz del mayordomo adquiri un tono ligeramente cnico. El seor Delaney no est en casa. Podra estar diciendo la verdad. O podra estar mintiendo. En su rostro podan verse todava las cicatrices profundas de la viruela. En muchas casas no contrataran a un hombre con un rostro como aqul. Un mayordomo como l tolerara muchas manas a un patrn. E incluso poda haberse beneficiado de la aficin de Delaney por acosar a institutrices desprotegidas. Haba mujeres, incluso prostitutas, que no se acostaran con un hombre desfigurado. Tal vez Delaney le entregaba al mayordomo las institutrices que l abandonaba. La niebla amarilla se colaba por la puerta abierta. Es un asunto urgente dijo Gabriel en un tono de voz agradable. Recostndose sobre su bastn para mantenerlo derecho, desenrosc la empuadura de plata haciendo girar lentamente la palma de su mano izquierda. Si me indica dnde puedo encontrar al seor Delaney, podramos evitar una situacin desagradable. Era la nica advertencia que pensaba hacer Gabriel. No s dnde est el seor Delaney. El mayordomo no se percat del peligro. Si me deja su tarjeta, se la entregar cuando vuelva. La sonrisa de Gabriel no se alter. Levantando la mano derecha como si se fuera a quitar una pelusa de su abrigo de lana, agarr al mayordomo por el cuello. Al mismo tiempo, sac la espada corta de su funda del bastn hueco.
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Empuj al mayordomo hacia el vestbulo. Delaney poda estar arriba o en la planta baja. E incluso poda no estar, como acababa de decirle el mayordomo. Pronto lo averiguara. El mayordomo no era como Peter Thornton. Trat de luchar. Gabriel no pudo esquivar el primer puetazo que lo golpe en la mandbula. Empuj fuertemente al mayordomo contra una pared en la que colgaban las fotografas familiares. Un cristal se rompi, cayendo hecho aicos; una fotografa con marco de plata cay al suelo. Los cristales crujieron bajo el pie del mayordomo. Gabriel hundi la punta de la espada en el cuello del mayordomo, justamente encima de la nuez que suba y bajaba; luego apret el cuello con sus dedos enfundados en los guantes de cuero negro. Tres noches antes no habra tocado al hombre; ahora se llevara por delante a cualquiera para proteger a Victoria. Con las pupilas dilatadas por el miedo, el mayordomo se qued quieto. La respiracin pesada se impuso sobre el eco de vidas destrozadas. Como acabo de decirle ronrone Gabriel, podramos evitar una situacin desagradable. Por las escaleras alfombradas, se oyeron una pisadas amortiguadas. Qu significa esto? Gabriel se qued paralizado. La voz que proceda de arriba no era ni servil ni masculina. Gabriel no le quit al mayordomo los ojos de encima. Pida ayuda, seora Collins! Por la frente del mayordomo resbalaba el sudor; y el guante negro de Gabriel se haba salpicado con unas gotas de sangre. Por favor! El mayordomo no le pedira a un cmplice que llamara a la polica; implorara una ayuda ms inmediata. Gabriel poda seguir aferrando al mayordomo o poda detener a la mujer. No poda hacer ambas cosas al mismo tiempo. Se arriesg. Seora Collins, si se mueve, le corto el gaznate a este hombre dijo sin dilacin. Pueden transcurrir muchos minutos antes de que muera, pero se lo aseguro, morir. Usted puede impedir su muerte. Y la suya tambin, no haba necesidad de aadir.
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Gabriel pudo sentir la indecisin de la mujer. Quera ayudar al mayordomo, pero por sus venas palpitaba con igual fuerza el instinto de sobrevivir. Inmovilizada por el miedo, se qued all parada. Era obvio que nunca antes se haba enfrentado a la violencia o a la muerte. Gabriel procur sacar provecho de su estupor. Si me ayuda, seora Collins, nadie morir. Yo... qu... Su voz temblaba. Qu quiere? Mis joyas estn... soy una invitada. sta es la casa de mi hermano. Slo tengo mis perlas y... Dnde est Mitchell Delaney, seora Collins? la interrumpi Gabriel. Los msculos del mayordomo se contrajeron. Gabriel apret con ms fuerza su cuello, mientras presionaba con la punta de la espada. No se equivoque, lo matar murmur brutalmente. Y enseguida, en voz ms alta, ms amable, ms suave, agreg: No quiero sus joyas, seora Collins. Slo quiero hablar con su hermano. Y luego quera matarlo. Mitch... mi hermano no est en casa. La seora Collins deca la verdad. El mayordomo resoll, buscando aire. Quin es usted? pregunt imperativamente la seora Collins. La autoridad se sobrepuso al miedo. Le exijo que suelte a Keanon. Gabriel no quera hacerle dao a aquella mujer. Pero lo hara. Tiene usted institutriz, fijamente al mayordomo. seora Collins? pregunt, mirando

Las marcas de viruela se destacaban en su rostro lvido. Keanon tena miedo. Conoca institutrices de Mitchell Delaney. el secreto de la coleccin de

S, desde luego, pero no s qu relacin puede tener eso con... A su hermano le gustan las institutrices. Gabriel introdujo un poco ms la punta de la espada en la garganta de Keanon, haciendo brotar ms sangre. Al mismo tiempo, afloj los dedos que rodeaban el cuello del mayordomo. Dgale cmo le gustan a Delaney las institutrices, Keanon. El mayordomo vio la muerte en la mirada de Gabriel.
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No era suficiente.

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l... respondi con voz ronca; un hilillo de sangre se deslizaba por el cuello. Yo no tuve nada que ver con eso, seora Collins. Dgale a la seora Collins de qu est hablando usted exactamente le orden con suavidad Gabriel. El mayordomo titube. Tema que Delaney lo despidiera o que Gabriel lo matara. La amenaza contra su vida gan la partida. El seor Delaney, l... l tiene un lugar especial en el tico. Una mancha de color rojo carmes ensuci el cuello blanco almidonado del mayordomo. l trae aqu a mujeres... Mi hermano es soltero. La indignacin moral se dej traslucir en la voz de la seora Collins. No es asunto suyo si trae mujeres a su casa. Victoria haba estado durante dieciocho aos a merced de mujeres como la seora Collins, mujeres que se escondan detrs de su virtud para sentirse a gusto con sus vidas y sus hombres. Nunca ms. Su hermano aterroriz a mi mujer, madame dijo Gabriel suavemente. S es asunto mo. Los ojos del mayordomo se abrieron de par en par, sobresaltados. Se supona que las mujeres a las que l y su patrn acosaban no tenan hombres que las protegieran. Que las cuidaran. Que las amaran. El sonido de los cascos de un caballo solitario que se acercaba se sobrepuso a la dificultosa respiracin del mayordomo. La hermana de Delaney slo tena que gritar... Si mi hermano es culpable de prcticas despreciables, esas mujeres tendran que haber informado a la polica. La seora Collins se segua ocultando detrs de su riqueza y su virtud. Las institutrices eran pobres; Delaney era rico. Ningn polica lo arrestara. Usted quiere a su hermano, seora Collins? pregunt Gabriel en tono impersonal. El caballo solitario estaba ya a la altura de la casa; el dbil rechinar de las ruedas del coche canturreaba entre la neblina nocturna. Por supuesto que quiero a mi hermano! exclam la seora Collins . Es deber de una mujer virtuosa amar a su familia. Sin importar los defectos que tenga.
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Pero ella no admitira eso, y mucho menos lo confesara. Gabriel se pregunt cmo Victoria, a los diecisis aos, haba conseguido reunir el valor suficiente para dejar a su padre. El rechinar del carruaje se perdi en la neblina y en la distancia; los cascos del caballo se fueron silenciando hasta convertirse en un eco moribundo. Entonces no querr que maten a su hermano dijo Gabriel en un tono de voz neutro. Claro que no replic la hermana de Delaney, tomando una ruidosa bocanada de aire, sin darse cuenta de que el coche que acababa de pasar podra haber sido su salvacin. Pero lo van a matar... la seora Collins ahog un grito; la niebla amarilla envolvi el rostro lvido del mayordomo si no consigo encontrarle antes de que lo haga otro hombre. Gabriel minti. O quizs no. No saba si Delaney trabajaba con el segundo hombre. Slo lo averiguara cuando lo encontrara. De todas formas, era hombre muerto. Mi hermano no... no me dijo adonde fue. La seora Collins volvi a decir la verdad. Un brillo extrao apareci en los ojos del mayordomo. Un color verde plido rodeaba sus pupilas dilatadas. Usted sabe dnde est, Keanon dijo Gabriel con voz sedosa. Los aros gemelos de color verde plido desaparecieron; los ojos del mayordomo se transformaron en dos agujeros negros de terror. No lo s jade. Era Delaney un asesino?, especul Gabriel. A quin tema ms Keanon, a l o a Delaney? S lo sabe susurr Gabriel. Pero si no lo sabe, en realidad no hay razn por la cual no lo deba matar a usted, no es cierto? No lo s! grit agudamente el mayordomo. Slo unos milmetros de piel separaban la punta de la espada de Gabriel de la trquea del mayordomo. Respire profundamente, Keanon dijo Gabriel suavemente. Ser la ltima vez que lo haga. Lo que quedaba de la lealtad de Keanon se disip en una oleada de terror.

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Dijo que ira a por la institutriz! balbuce-. Eso es lo nico que s! Se lo juro, es lo nico que s! A Gabriel se le hel la sangre en las venas. Victoria estaba en la casa de Gabriel. Pero lo saba Delaney? O planeaba ir a buscarla a aquella habitacin barata en la que haba vivido hasta entonces? Sabe l dnde est ella? mascull Gabriel. No lo s! No lo s! Le juro por Dios que no lo s! Haba tantas personas que no saban nada. Hay mujeres en el tico ahora, Keanon? No! No! Ahora no. Pero el tico estaba preparado para una mujer. Victoria. Usted observa mientras l viola a las mujeres? pregunt Gabriel lentamente. La seora Thornton... ella observa! Haba mujeres de la misma forma que haba hombres que obtenan placer del sometimiento de otros. Gabriel no dud ni un instante al imaginar que Mary Thornton era una de esas mujeres. Delaney le entrega las mujeres a usted cuando ellos terminan con ellas? pregunt. No... Keanon pens que quizs era mejor no mentir. S. Pero yo no les hago dao. Le juro que no les hago dao. Gruesas gotas de sudor resbalaban por el rostro picado de viruela del mayordomo; una sensacin helada ascendi por la columna vertebral de Gabriel. Las heridas curaban; los recuerdos no. Pero quizs a las institutrices les quitaban incluso los recuerdos... Usted mata a las mujeres para Delaney y Mary Thornton? No, no! Los ojos saltones del mayordomo se quedaron en blanco . El seor Delaney les da dinero para que vivan en el campo. Yo las llevo al tren. Lo juro. Puedo decirle dnde compraron los billetes para... Golpe la cabeza de Keanon fuertemente contra la pared; media docena de marcos de plata y cristal se estrellaron contra el suelo. Gabriel mir fijamente la fotografa de un hombre de pie junto a un rbol, que rodeaba a una mujer con el brazo.

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l estaba a la sombra, ella a la luz. Sus rasgos estaban borrosos, aunque su cabello pareca negro. Los rasgos de la mujer eran ntidos; tena el cabello oculto bajo un sombrero de paja. Era el hombre de la fotografa Mitchell Delaney? Tena Delaney el cabello negro? Era Delaney el segundo hombre? Girndose, Gabriel mir hacia las escaleras. La hermana de Delaney segua de pie, en el octavo escaln. Ella era la mujer de la fotografa, un icono de la maternidad inglesa. A sus treinta y tantos aos, tena el cabello castao claro recogido en la coronilla con un moo flojo. Su blusa blanca y su falda de lana verde oscuro estaban hbilmente confeccionadas para realzar sus hombros, marcar una cintura artificialmente ceida y disimular sus amplias caderas. No haba nada artificial en la expresin aterrada de su rostro. La seora Collins acababa de aprender que toda familia tiene un secreto. El esqueleto oculto en su propio armario era su hermano. Gabriel se dio media vuelta y sali de aquella casa. Record a Victoria y la tersura de su lengua cuando haba compartido con l el sabor de su semen. Record las cartas que haba escrito Delaney, misivas seductoras que prometan placer y proteccin. La letra no era del mismo hombre que haba escrito sobre la servilleta de seda. Pero tambin era posible que la letra de la servilleta no fuera del segundo hombre. Gerald Fitzjohn se haba sentado a su mesa. Y poda haber escrito la nota en la servilleta de seda. No importaba. Delaney. El segundo hombre. Un hombre iba a buscar a la institutriz. A Victoria. Esa noche. Unos faroles gemelos brillaron entre la niebla amarilla. Gabriel grit para llamar la atencin de un carruaje que pasaba. El recorrido por las calles envueltas en un velo de niebla le pareci interminable. Dijo que ira a por la institutriz, cantaban las ruedas del coche. Quera que me tocara... Eso garantiza mi muerte?

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Gabriel salt del vehculo casi en marcha. Oiga, patrn! grit el conductor. Me debe dos chelines! Gabriel no se detuvo a pagarle. Ocho campanadas distantes atravesaron sordamente el manto de niebla. El Big Ben anunciaba la hora. Las puertas de su local se abriran dentro de una hora. Con su llave privada, Gabriel entr rpidamente. Jirones amarillos de niebla se retorcan en la oscuridad. Sigui el rastro flotante del olor a abrillantador de cera, cordero asado y peligro. La araa de cristal sobre la escalera de los clientes formaba sombras entrecortadas en la oscura caverna que era el saln. Los manteles de seda blanca brillaban como fantasmas dormidos. Una vela solitaria iluminaba a un hombre de cabello negro sentado en una mesa del fondo. Llevaba una chaqueta de lana negra sobre un chaleco blanco. Lade una copa de brandy, sus dedos largos llenos de cicatrices balancearon el cristal tibio. Gabriel sinti todas las antiguas emociones que Victoria haba bloqueado brevemente emerger de nuevo a la superficie. Amor. Odio. El deseo de ser un ngel. La necesidad de proteger a un ngel. La certeza de que l nunca podra ser un ngel, mendigo como era. Con la emocin, afloraron tambin los recuerdos de hambre en su estmago, del fro que entumeca la piel, de la pobreza que haba derrumbado las barreras sociales, de la lujuria que nunca arda. El sexo haba sido la salvacin de Michael; un muchacho de ojos violetas y cabello negro haba sido la liberacin de Gabriel. En silencio, Gabriel camin por la gruesa alfombra de lana granate, oscurecida por las temblorosas tinieblas. La risita de una criada coqueteando con un camarero subi por las escaleras de la cocina. Michael estaba solo, como lo haba estado en el muelle en Calais. Un sentimiento de nostalgia se apoder de Gabriel, por los veintisiete aos que se interponan entre dos muchachos de trece aos y dos hombres de cuarenta. Se detuvo antes de llegar al crculo de luz que arrojaba la vela solitaria. Cre que te haba dicho que no volvieras aqu, Michael. Su voz son hueca dentro del saln cavernoso. Una reminiscencia de otras casas, otros salones.

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En una hora, la Casa de Gabriel estara rebosante de clientes, prostitutos y prostitutas. El humo de tabaco y la fragancia de caros perfumes camuflaran el olor a la cera para la madera y cordero asado, transformando los aromas hogareos en los de una taberna. Durante un instante, Gabriel imagin la casa de campo y la casa de ciudad de Michael. Oleran a rosas, lilas y jacintos, aromas florales vivos para camuflar un pasado salpicado de muerte. Michael bebi un trago de brandy antes de bajar la copa de cristal. No has ledo los peridicos de hoy, Gabriel. Perdname, mon vieux respondi Gabriel con un tono de irona. He estado ocupado. En el piso inferior, sus empleados estaban terminando de cenar, algunos preparndose para terminar su jornada, y otros para empezarla. Estara Victoria durmiendo todava? Lo acogera nuevamente en su cama? Cmo planeara Delaney llevrsela? Los ojos violetas evaluaron con calma a Gabriel. Te has peleado con alguien. Las calles son peligrosas replic Gabriel, evasivo. La mejilla le palpitaba por el puetazo del mayordomo. Agarr ligeramente la empuadura de plata del bastn. Siempre hay alguien tratando de tomar aquello que no le pertenece. El brandy de color mbar barniz los lados de la copa de cristal; las cicatrices no haban afectado la pericia de las manos de Michael ni su habilidad para complacer a las mujeres. Quin es l, Gabriel? El temor salt dentro de Gabriel, como un animal enjaulado. Michael no se detendra hasta saber la verdad. El segundo hombre no se detendra hasta que dos ngeles murieran. Pero slo haba un ngel entre ellos: Michael. Victoria era la nica persona viva que conoca esa verdad. Las vidas de los dos estaban en manos de ella. Es el segundo hombre que me viol, Michael contest Gabriel, entrando en el juego, muriendo un poco con cada segundo que pasaba. Si suba junto a Victoria ahora, Michel lo seguira y la verdad se revelara.
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l no poda matar a Michael, pero la verdad matara a Gabriel. Una risa masculina sali de la cocina. El brandy mbar daba vueltas dentro de la copa de cristal. Ella te ha tocado, Gabriel. Gabriel record el cabello mojado de Victoria pegado a su cuerpo, sus difanos ojos azules refulgentes de pasin, su sonrisa al escuchar los eufemismos franceses para designar los testculos de un hombre. La mano de Victoria estirndose para agarrar la suya. Me ha tocado, Michael admiti Gabriel en tono neutro. Matara por el placer del contacto con Victoria. Una llama amarilla ascendi con fuerza. Los ojos violetas de Michael centellearon con la luz. Un artculo en primera pgina en The Times detallaba un suicidio y un asesinato. Gabriel no necesit preguntar quines haban sido las vctimas. El segundo hombre se haba encargado de los Thornton. Era muy sencillo forzar las cerraduras. Delaney o el segundo hombre podan haber entrado en la casa mientras los sirvientes estaban ocupados en otros menesteres. Siempre hay artculos con asesinatos y suicidios en los peridicos respondi Gabriel. De lo contrario, la gente no los comprara. Sir Neville Jamieson muri de un disparo en la cabeza. Un estremecimiento de sorpresa recorri la espalda de Gabriel. Neville Jamieson era un caballero ingls de casi setenta aos. Nunca haba estado en la Casa de Gabriel. Gabriel se encogi de hombros, fingiendo una indiferencia que estaba lejos de sentir. Es algo desafortunado. Michael sigui balanceando el brandy en la copa, sus ojos violetas trataban de evaluar la situacin, mientras el cristal brillaba con cada vuelta del licor mbar. Posee una propiedad en Dover. Gabriel se qued helado. Haca veintinueve aos la pesadilla haba empezado en Dover. Dos aos despus Michael se haba fugado y se haba embarcado de polizn en el barco que atrac en Calais.

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Si Michael no se hubiera fugado, Gabriel nunca lo habra conocido. Si no hubiera conocido a Michael, jams habra conocido al segundo hombre. Y habra muerto de hambre y enfermedad, o habra sido asesinado de una cuchillada o un golpe. Gabriel le deba todo a Michael. No conozco a Neville Jamieson afirm Gabriel, diciendo la verdad. Los ojos violetas de Michael estaban alerta, tratando de romper la coraza de Gabriel. Jamieson era socio de mi to. Socio... Cmo sabes eso? pregunt Gabriel bruscamente, abandonando su actitud distante. Anne lo ley en el peridico. La luz de la vela tembl, el mbar gir una vez ms, el violeta brill. Me lo dijo ella. La propiedad de Anne Aimes estaba en Dover, como la del to de Michael. Ella lo sabra. Gabriel se esforz por entender el juego que el segundo hombre haba puesto en movimiento. Haba matado a un caballero de Dover. Pero por qu? Quin fue el hombre que supuestamente mat a Jamieson? pregunt Gabriel tenso. Leonard Forester. Leonard Forester era el arquitecto que haba rediseado la Casa de Gabriel. El temor que recorra las venas de Gabriel form un nudo en su estmago. El peridico no deca la verdad. Forester no se haba suicidado; haba sido asesinado. Los dos hombres estaban relacionados con el segundo hombre. Pero cmo? Por qu mat a Jamieson? Leonard Forester es arquitecto inform Michael, atento a la reaccin de Gabriel. Los dos hombres estaban atados a su pasado. Jamieson era el dueo de la firma en la que trabajaba Forester. Gabriel record... los ojos vigilantes que lo haban despertado. La fragancia que haba impregnado su habitacin. El informe de John sobre lo que haba averiguado en el Club de las Cien Guineas... Lenora dej plantados tanto a Geraldine como a l mismo, y no haba visto a Lenora desde entonces.
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Lenora... Leonard. Y ahora estaba muerto.

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Leonard Forester haba reconstruido la Casa de Gabriel, y haba hecho un pasadizo secreto para el segundo hombre. El segundo hombre haba estado en sus habitaciones. Delaney. El segundo hombre. Lo de menos era su nombre. Estaba en la Casa de Gabriel. Tena a Victoria. Gabriel corri entre las mesas, empujando una silla a su paso, haciendo tambalear una mesa, tirando un candelabro de plata. Gabriel! La voz de Michael reson sordamente en sus odos; no haba tiempo para preocuparse de la verdad. Subi los escalones de tres en tres. Vio a Julien desplomado ante la puerta de teca, con su cabello castao rojizo colgando como una bufanda de seda. La sangre carmes se extenda sobre la madera del rellano. Haba sido degollado. Gabriel supo lo ltimo que haba visto Julien: poda sentir la sorpresa persistente que sobreviva a la muerte como los restos de tiza borrada sobre una pizarra. Julien nunca imagin que morira en la Casa de Gabriel; ni que iba a ser asesinado por un hombre al que consideraba su amigo. No haba tiempo para lamentarse. Ms tarde. Ms tarde Gabriel lamentara la muerte de otro hermano sin hogar. Pero no ahora. Victoria lo necesitaba. Gabriel hurg en el bolsillo de sus pantalones, buscando afanosamente la llave de la puerta merde, dnde estaba la maldita llave?. Escuch vagamente un ruido de pisadas que suban por las escaleras detrs de l. Era demasiado tarde para proteger a Michael. Demasiado tarde para salvar a Julien... Julien, que haba confiado demasiado y haba pagado esa confianza con su vida. Ahora estaba muerto. Otra vctima de aquella pesadilla que duraba ya veintinueve aos.
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Gabriel encontr la llave de bronce y la introdujo en la cerradura. La puerta estaba obstruida por el cuerpo de Julien. La abri a la fuerza, arrastrando consigo al hombre en medio de un charco de sangre, y se introdujo en el interior. Algo parecido a la tiza cruji debajo de las suelas de sus botas. Unos ndulos de polvo blanco estaban esparcidos sobre la alfombra granate. No fue eso lo que le llam la atencin. Delaney y el segundo hombre haban dejado de ser un enigma.

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abriel. El segundo hombre estaba sentado sobre el escritorio de tapa de mrmol negro. Su cabello negro tena reflejos azules a la luz de la araa, sus ojos violetas brillaban. Una sonrisa familiar se dibuj en su rostro. Mon ange.

Aquellas palabras erizaron la piel de Gabriel. La voz del segundo hombre tena la misma cadencia experta que las voces de Michael y Gabriel. Se trataba de la voz de un hombre que haba sido instruido para insinuar, seducir, satisfacer. Victoria estaba de pie, entre las piernas separadas del hombre, su vestido de seda de color marrn dorado con solapas de terciopelo rojo oscuro y fondo crema salpicado de verde, amarillo y granate en marcado contraste con la seda negra de la levita y los pantalones. A Gabriel se le estremecieron las entraas, al reconocer la creacin de madame Ren. Sinti una opresin en el pecho al ver el pauelo de seda azul que amordazaba la boca a Victoria mientras otro de seda verde le ataba las manos. El segundo hombre le acariciaba la mejilla con un cuchillo Bowie serrado. Era el cuchillo de Gabriel. Un cuchillo cuyo nico propsito era matar. Sin duda haba matado a Julien. Jugueteaba con el can azulado de una pistola en el lazo de terciopelo de color granate del hombro izquierdo de Victoria; unos dedos largos y afilados sostenan con ligereza el revlver Colt de doble accin. Estaba amartillado para disparar una nica bala. Los ojos violetas miraron ms all de Gabriel.
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Michael. La sonrisa del segundo hombre se ampli--. Qu agradable tenerte con nosotros. El sobresalto de Michael y Victoria fue palpable. Al mirar al segundo hombre, Michael se vio a s mismo como haba sido antes de las cicatrices que le haba dejado el incendio; al ver a Michael, Victoria se dio cuenta de que el hombre que la sujetaba no era aquel cuyo nombre se deba a su habilidad para complacer a las mujeres. Gabriel no se sorprendi ni se sobresalt al ver el rostro del hombre. Debera haber sentido satisfaccin al enfrentarse de nuevo a l, pero no la sinti. Cierra la puerta, s'il vous plait pidi el segundo hombre, complacido por la reaccin de su pblico. No queremos que mademoiselle Childers se muera de fro. El regocijo que le produca su astucia brill en sus ojos violetas. A Victoria no la iba a matar el fro. Si Michael corra en busca de ayuda, estaba advirtiendo el hombre, matara a la mujer que haba tocado a Gabriel. En aquel instante. Con un cuchillo. O con una sola bala. Y no haba nada que Gabriel pudiera hacer para evitarlo. El suave crujido de la puerta cerrndose traspas la espina dorsal de Gabriel. Creo que conviene hacer las presentaciones. El segundo hombre habl con una cortesa encantadora; haba utilizado aquella misma cortesa insinuante cuando Gabriel haba estado encadenado, incapaz de luchar contra l mismo ni contra el hombre que se pareca a Michael, pero sin un pice de su bondad. Gabriel, sin duda reconoces a Delaney; se parece mucho a su hermana, no te parece? Mademoiselle Childers, le presento a Michel des Anges, as llamado por su habilidad para complacer a las mujeres. Michael, te presento a mademoiselle Childers, la mujer que le vendi su virginidad a Gabriel. Delaney, seguramente habr odo hablar de Gabriel y Michel, les deux anges; son muy hermosos, no le parece? Aunque desafortunadamente Michael ahora tiene cicatrices. El estudio con las paredes cubiertas de libros se transform en un estrecho tico, los lomos de cuero con letras doradas se convirtieron en unas sombras cadenas grises. Delaney mir nerviosamente a los dos hombres, y luego a Victoria, aferrando en su mano derecha una pistola de culata de ncar. Su pelo era negro y engominado; su fino bigote se curvaba en una sonrisa perpetua. A diferencia del segundo hombre, no esperaba a dos ngeles.
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Gabriel casi pudo palpar a su espalda cmo Michael recompona las piezas del rompecabezas y supo el momento exacto en el que se dio cuenta de la identidad del segundo hombre. Has adivinado quin era mi padre, mon cousin dijo el segundo hombre con autntico regocijo. William Sturges Bourne respondi Michael con voz neutra. El conde de Granville. Gabriel lo haba matado haca seis meses. Tu to afirm el segundo hombre con aire de suficiencia. El to de Michael haba sido el primer hombre; su hijo, el primo de Michael, era el segundo hombre. Aquel hombre haba destruido la vida de Michael y luego haba enviado a su hijo para destrozar la de Gabriel. Todo por el amor inocente que se profesaban dos muchachos de trece aos. Los ojos violetas de Michael se enfrentaron a aquellos otros ojos violetas. No considero a William Sturges Bourne pariente mo dijo Michael con desdn. Un tronco se desplom en la chimenea, dejando un rastro de chispas. La sonrisa no se borr de aquel rostro con un ligero parecido a Michael, aunque sin las horribles cicatrices. Y sin embargo heredaste su ttulo, conde de Granville. Un ttulo que Michael nunca haba reclamado. Gabriel aferr con fuerza la empuadura de plata de su bastn. Los ojos violetas se clavaron sbitamente en Gabriel. Suelta el bastn, Gabriel, o grabar tus iniciales en la mejilla de mademoiselle Childers. Una g por garon. Una c por con. Una f por fumier. Muchacho. Bastardo. Basura. Victoria busc a Gabriel con su mirada. Entre ellos fluyeron los pensamientos: el golpeteo del agua, el contacto de los cuerpos palpitantes. El eco de la confesin de Gabriel. La conviccin de que el segundo hombre haba escuchado todas sus palabras, siendo testigo de toda su intimidad. Los gritos de dolor y de placer de Victoria. Las necesidades de un prostituto. Haba exigido que ella compartiera la luz de su placer y la haba conducido a aquella situacin.
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Una lnea oscura de sangre se form en la mejilla de Victoria, una pequea advertencia hecha con la punta del cuchillo Bowie. Victoria permaneci muy quieta, incapaz de huir de las consecuencias de haber tocado a un ngel. El segundo hombre no hara una segunda advertencia. Gabriel haba prometido que dara su vida por la suya. Y lo hara. Solt el bastn. Muy bien, mon ange. El segundo hombre sonri, mostrando una hilera de relucientes dientes blancos. Ahora, con el pie, mndalo hacia aqu. De una patada, Gabriel empuj el bastn hacia el escritorio, que fue a estrellarse con una pequea lata de color rojo y blanco que deca Altoids, hasta detenerse en una de las patas de la mesa. Gabriel se dio cuenta de que la sustancia que se haba pegado a la suela de sus botas y los polvos blancos esparcidos sobre la alfombra granate eran pastillas de menta. La ira le eriz el pelo de la nuca. Usted dijo que no le hara dao, Yves grit Delaney; la luz brillaba sobre su pelo engominado. Quedamos en que matara a Gabriel y despus nos la llevaramos. No me dijo que habra otro hombre. Esto no fue lo que planeamos. Yves. Podra ser el nombre del segundo hombre. O poda ser un nombre falso. No importaba. Despus de catorce aos, ocho meses, tres semanas y un da, Gabriel poda asociar un nombre distinto del de Michael a su rostro. Delaney, debe aprender a ser ms considerado, amigo dijo Yves, sin dejar de mirar a Gabriel un instante. El cuchillo aserrado acariciaba en lugar de cortar, extendiendo el reguero de sangre carmes por la plida mejilla de Victoria. A Gabriel le gusta bastante mademoiselle Childers, no es verdad, Gabriel? Vea palpitar la arteria en la base del cuello de Victoria; el escote de su corpio revelaba una sombra ligera, el valle entre sus pechos. El revlver Adams pesaba debajo del hombro de Gabriel. Record el sabor de su grito cuando la haba hecho alcanzar el orgasmo apenas unas horas antes. S respondi con una voz carente de emocin que no perteneca ni a un muchacho que haba querido ser un ngel ni a un hombre que haba deseado formar parte de una mujer. Me gusta Victoria.
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La risa form arrugas en torno a los ojos violeta. Gabriel, crees que yo he trado las pastillas de menta. Siento decepcionarte, pero son de mademoiselle Childers. Creo que las pensaba utilizar contigo, pero las solt cuando me vio a m. Fue bastante divertido, mon ange, observaros a los dos, una institutriz que nunca haba tocado a un hombre aprendiendo con un prostituto temeroso de que lo tocaran. Ambos deseabais profundamente ser seducidos. Gabriel sinti un gran alivio al ver que Victoria no haba sido forzada a realizar una felacin. Pero el alivio pronto dej paso a un sentimiento de ira. Por primera vez en casi quince aos, haba tomado lo que deseaba. Haba llegado el momento de pagar el precio. Usted dijo que l no poda follar con una mujer protest Delaney, apuntando peligrosamente a Gabriel con su pistola de ncar. Era obvio que no le resultaba extraa; la sostena hbilmente entre sus dedos cortos y afeminados. Me asegur que ella seguira siendo virgen. Aquellas palabras provocaron un escalofro a Gabriel. Estara Victoria a salvo si todava fuera virgen? Vamos, vamos, amigo. Yves ni siquiera mir a Delaney. Va a ser mucho ms divertido follar a la mujer de un ngel. Aunque, mademoiselle Childers, de verdad lo lamento. Dudo sinceramente que Delaney, aqu presente, se parezca a l'etalon, el semental, que son nuestros dos ngeles. Delaney fulmin con la mirada a Gabriel, con una mueca engreda en sus labios bajo su bigote perpetuamente sonriente. Era un hombre celoso, y tambin estaba asustado. Aunque ambas emociones eran tiles. Cunto tiempo llevas viviendo entre las paredes de mi casa? le pregunt Gabriel al segundo hombre. Forester fue bastante listo, no te parece? se jact Yves; sus ojos violetas eran fros y calculadores. No me gusta el clima ingls pero, lo confieso, verte durante estos ltimos meses planeando cmo atraparme ha sido una diversin constante. Vamos, Gabriel, no percibiste mi presencia ni una sola vez? S. Gabriel lo haba notado a cada instante, despierto o dormido, durante los ltimos catorce aos, ocho meses, tres semanas y un da. Y sobre todo aquel mismo da al despertar.

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Gabriel apart la mirada de los ojos violetas, necesitando saber... Quin escribi las cartas, Delaney? El pecho de Delaney se hinch de orgullo. Mary y yo. Forma parte de nuestro juego. Un juego destinado a destruir sistemticamente las vidas de mujeres. Por qu est aqu? El orgullo de Delaney se convirti en temor. Movi nerviosamente los pies. Michael se apart hacia un lado, sincronizando sus pisadas con las de Delaney. Ya se habra dado cuenta de la verdad? He venido a buscar lo que es mo respondi Delaney con la agresividad que deriva del miedo. Pero quin le sugiri que viniera esta noche, Delaney? insisti Gabriel, intentando sembrar la discordia entre ellos. Fue cosa suya o de Yves? Eso no importa. Pero importaba mucho que lo hubieran considerado un pen y no se hubiera dado cuenta de ello. Este tipo de hombres no sobrevivan en juegos de poder. Nunca tendr a mademoiselle Childers dijo Gabriel suavemente. Victoria haba sido elegida para Gabriel. Y quin me lo va a impedir? replic Delaney con sorna. No creo que usted est en posicin de detenerme. Yo se lo impedir dijo repentinamente el segundo hombre. Su papel en la funcin ha terminado, Delaney. Ha hecho una interpretacin estupenda, pero ha llegado el momento de la reverencia final. Oiga... En un abrir y cerrar de ojos, el segundo hombre desvi el arma del hombro de Victoria, apunt y apret el gatillo. El estallido del disparo pareci rasgar el aire. Delaney se estrell con fuerza contra la puerta que estaba abierta detrs de l, mientras en su frente apareca un agujero redondo, y una expresin de sorpresa suprema se apoderaba de su rostro. Se desplom ruidosamente en el suelo. El hedor de la evacuacin se percibi de inmediato. Las pupilas de Victoria se dilataron a causa de la conmocin.
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Michael se qued quieto.

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Michael, si das un paso ms, tendr que decidir a quin matar en segundo lugar dijo el segundo hombre en un tono de voz agradable . Eso no forma parte del juego. Qu forma parte del juego? pregunt Gabriel con cautela. Cada palpitacin de su cuerpo era una advertencia. Yves haba trado a Delaney para mostrarle a Gabriel que haba sido l quien haba escrito las cartas; cuando dej de ser til, lo haba matado. Yves haba enviado a Victoria a Gabriel; cundo dejara ella de serle til? Pronto lo sabrs, mon ange murmur Yves. Pero primero, entrgame el revlver Adams que tienes debajo de la chaqueta. Gabriel meti instintivamente la mano debajo del abrigo y de la chaqueta de lana; el forro de seda le acarici los nudillos. La culata de palisandro de la pistola le result acogedora y suave, y sinti su peso como una carga reconfortante. La sac de la funda. Su dedo medio se curv automticamente contra el gatillo. Podra matarte dijo Gabriel provocndolo. Haba esperado casi quince aos para hacerlo. El segundo hombre no hizo ningn intento de defenderse o disparar. Pero no lo hars, Gabriel, no es as? Porque cuando me alcance la bala, mademoiselle Childers estar ya muerta. La mano invisible que oprima el corazn de Gabriel se cerr un poco ms. Crees que la vida de ella vale ms para m que tu propia muerte? pregunt Gabriel con aparente indiferencia. Quieres que lo averigemos, Gabriel? Unas gotas de sangre carmes rodaron por la mejilla de Victoria. El cuchillo volvi a rozar la herida. Le mostramos a Michael y a mademoiselle Childers lo poco que significa para ti la caricia de una mujer? El dolor de Victoria le cort la respiracin a Gabriel. Si admita que lo haba conmovido profundamente, ella morira. Si lo negaba, morira igualmente. El segundo hombre sonri con insolencia. Eso pens. Dolly tard tres meses en encontrar una mujer para ti, mon ange. Yo hubiera preferido que mademoiselle Childers tuviera los ojos de color azul plido y el cabello castao oscuro; a ti te
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impresion bastante la mujer de Michael, no es verdad? Por el rabillo del ojo Gabriel vio cmo Michael se pona tenso al or mencionar a Anne Aimes. Pero el azul ms oscuro de los ojos de mademoiselle Childers es esplndido y su cabello es magnfico cuando est limpio. Es inteligente; t te aburriras rpidamente con una mujer que no lo fuera. De modo que se fue uno de los requisitos. Y sus ojos, independientemente de su color, te ruegan que la folles, no es cierto? Eso era mucho ms importante que su color. Era indispensable, Gabriel, encontrar una mujer que anhelara el contacto con un hombre. Pero tambin necesitaba a alguien que tuviera conocimiento suficiente de las calles para que simpatizara con tu pasado, pero no demasiado, por si resultaba insensible a la historia de un muchacho mendigo que quiso convertirse en ngel. Victoria se puso a la defensiva al escuchar las palabras de Yves; Gabriel rez para que permaneciera quieta. No permitira que muriera. Pero no poda impedir que el segundo hombre la matara. No permitira que Michael muriera. Pero tampoco saba si poda impedir su muerte. Cmo sabes que me gusta la mujer de Michael? lo ret Gabriel, tratando de ganar tiempo para Victoria y para Michael, sabiendo que su propio tiempo ya se haba agotado. Yves acarici fugazmente el cabello de Victoria; la mirada de ella segua clavada en Gabriel. Huele a ti, Gabriel. Su jabn. Su deseo. El dedo de Gabriel volvi a tensarse alrededor del gatillo. Slo necesitaba una bala... Morira Victoria antes o despus del segundo hombre? Yves levant la cabeza. S que te gustaba mademoiselle Aimes, Gabriel, porque te segu cuando vigilabas a Michael; te segu cuando la llevaste a aquella pastelera barata. Yo estaba en casa de mi padre cuando t lo mataste. Michael me presinti esa noche, no es verdad, Michael? Presa y depredador. Gabriel no tena que ver las cicatrices de Michael para saber que estaban blancas a causa de la tensin. No saba que eras t. No, claro que no. Cmo podras saberlo, mon cousin? razon Yves. T ni siquiera sabas que yo exista. Y Gabriel no te lo poda decir, verdad? T creas que l te odiaba porque mi padre haba contratado a un hombre para que lo violara, pero no era as. Mi padre
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en realidad me contrat a m para matar a Gabriel; eso te habra dolido, Michael, y l viva nicamente para hacerte dao. Es comprensible. Al fin y al cabo, estaba invlido por tu culpa. Sin embargo, yo no pude resistirme a Gabriel, tan perfecto, tan hermoso, tan anhelante de amor. Fui yo quien lo viol, Michael. Gabriel te odiaba a ti porque cada vez que te miraba, me vea a m. Y recordaba que me haba suplicado... n'arrte pas... no te detengas. Ahora vaca el cargador, Gabriel, mon ange, y tira lentamente la pistola hacia m, o grabar la letra s en la mejilla de mademoiselle Childers. S porque te hice suplicar. Los ojos azules se clavaron en los ojos plateados mientras Victoria digera el pasado del hombre a quien haba querido redimir. Gabriel no poda respirar. Haba pensado que la verdad lo matara, y as haba sido. Gabriel sac las balas que cayeron sobre la alfombra. Arroja la pistola a mis pies. Los dedos de Gabriel apretaron la culata de palisandro. Con suavidad, Gabriel. La sangre fresca rod por la mejilla de Victoria. En sus ojos aterrados pudo ver que era perfectamente consciente de haberse convertido ella misma en un arma poderosa. O quizs estaba aterrorizada al averiguar qu clase de hombre era l. Gabriel arroj la pistola; rebot sobre la alfombra, que se desliz ms all del bastn de empuadura de plata y de la lata de pastillas de menta, desapareciendo debajo del escritorio. Qu quieres? pregunt con voz tensa. Qu poda querer de dos ngeles para haber hecho planes tan elaborados? Quiero que le digas a Michael por qu lo odias dijo Yves. La tensin entre los hombros de Gabriel se intensific. No poda decrselo a Michael. Ni siquiera para salvarlo. No poda decirle al chico que haba amado como a un hermano que su cuerpo lo haba traicionado. Ni que haba mirado a los ojos violetas de Yves los ojos de Michael y le haban hecho sentir deseo. Y no haba podido hacer nada por evitarlo. Quiero que le digas a Michael que robaste el nombre de un ngel. Gabriel mir ciegamente los ojos violetas bordeados de negro. Quiero que le digas a Michael qu nombre gritaste al llegar al xtasis, Gabriel.
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Gabriel record... gritar por la inocencia que haba sido suya durante unos breves momentos cuando Michael haba compartido con l la hogaza de pan robada. No advirti Michael con voz spera. En aquella nica palabra, Michael transmiti el conocimiento y el dolor que Gabriel haba intentado ocultarle durante casi quince aos. Los ojos violetas se enfrentaron a los otros ojos violetas. T amas a Gabriel, Michael. Michael ignor la insinuacin en la voz. Gabriel s la capt. Siempre lo he amado. Gabriel mat a mi padre por ti, Michael. El cuchillo emita reflejos plateados, y del cabello del segundo hombre se desprenda una luz azul. No haba fingimiento en los ojos o la voz de Michael. Hara cualquier cosa por Gabriel. Lo besaras, Michael? S. Le chuparas su pene? Michael no lo dud. Para salvarlo, s. Bsalo, Michael, como un amante, y dejar que la mujer viva. Chpale su miembro y dejar que todos vivis. El tiempo pareci congelarse en el aliento de Gabriel. Una llama crepitante hizo un chasquido en la chimenea. Gabriel finalmente entendi. ... Ahora te traigo una mujer. Una actriz protagonista, si t quieres. Laissez le jeu commencer. Que empiece el juego. Hay otra opcin, Gabriel. Gabriel saba lo que iba a decir Yves. Dime que mate a mademoiselle Childers y dejar que Michael viva dijo el segundo hombre, restndole importancia a sus palabras. La muerte brillaba en sus ojos violetas. O dime que mate a Michael y permitir que mademoiselle Childers viva. Gabriel no saba que tena alma, pero tena que rendirse a la evidencia. Por qu? Aquella pregunta fue arrancada de lo ms profundo de su ser.
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Por qu? se burl el segundo hombre. Mi padre foll con una prostituta argelina en 1849. Diecinueve aos despus un hombre se me acerc en un burdel y me pregunt si me gustara viajar a Inglaterra a conocer a mi padre. Michael y Gabriel haban llegado a Inglaterra en 1868. Dijo que me necesitaba. El can azulado de la pistola que jugueteaba con el lazo de terciopelo granate en el hombro de Victoria se qued de repente peligrosamente quieto. Y que mi padre era rico, y que me hara rico. Vine a Inglaterra. Descubr que mi padre siempre haba estado al tanto de mi existencia. Haba enviado a buscarme porque un agente le haba dicho que me pareca a l. Yo no saba que t existas, Michael; ni que mi padre me haba trado porque me pareca a ti. Aprend a hablar ingls y a comportarme como un caballero. Aprend a ser como t, Michael. Para poder destruirte mejor. Lenta y sistemticamente. Pero cuando vi que les deux anges, los dos ngeles, eran la gran atraccin tanto en Inglaterra como en Francia, fuiste t, Gabriel, el que ms me intrig. T eras como yo, un mendigo sin hogar, aunque, por lo menos, a m mi madre prostituta me haba puesto nombre. Era un ladrn, un asesino, un prostituto. Pero t no disfrutabas ni de la riqueza ni del sexo, a pesar de que los perseguas. Y me pregunt por qu. En Francia, localic a mujeres a las que t habas atendido, Michael. Aprend a besar y a follar como t, porque quera ver qu se necesitaba para destruir a un ngel de cabello rubio. Mi padre pens que era un plan esplndido; y que, en el futuro, te podra utilizar a ti, Gabriel. Crey hasta el final que yo haba conseguido destruir la... digamos, hermandad... que se haba establecido entre dos prostitutos. Pero le demostraste que estaba equivocado, no es as, Gabriel? Como dijo madame Ren, hay lazos que no se pueden destruir. Mi padre me envi de vuelta a Argelia con una buena retribucin. Hace seis meses volvi a llamarme. T debas matar a Michael, Gabriel, y yo tena que matarte a ti. O quizs no. Quizs mi padre me habra entregado a ti. Eso fue lo que prometi, no es cierto? Yves se encogi de hombros, con un ligero movimiento; el cuchillo aserrado se desliz por la mejilla ensangrentada de Victoria. C'est la vie. Mi padre dej una carta a su abogado. Saba que se estaba muriendo e hizo algunos arreglos. En caso de que muriera prematuramente, me prometi una fortuna bastante considerable si os mataba a los dos. Yo tengo ms dinero del que mi to ha posedo jams dijo Michael, con el soborno implcito en sus palabras.
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Renunciara a su fortuna a cambio de tres vidas. Su ingenuidad lo haba impulsado a hacer aquella oferta. Gabriel era un poco ms listo. Una risa sorda agit el cabello cobrizo de Victoria. Y desde luego, con el dinero de mademoiselle Aimes muy pronto a tu disposicin, no te hara ninguna falta, verdad, mon cousin? La voz de Yves vibr y sus ojos brillaron divertidos. Mi padre me ense muchas lecciones valiosas, Michael. Aprend bajo su tutela que una bala puede matar, pero esa muerte no es tan satisfactoria como la muerte que se produce al destruir el alma. La riqueza no se puede comparar. Tuve una inmensa satisfaccin contigo, Gabriel, mucho ms de la que obtuve del dinero que me pag mi padre. Saba que el deseo que te haba hecho sentir te carcomera, a ti que nunca habas sentido realmente deseo. Siempre has sido tan intocable, mon ange, y sin embargo yo te toqu. Y ahora esta mujer tambin lo ha hecho. Cmo sera, me pregunto, si Michael te hubiera tocado? Te excitaras tanto como conmigo? Gritaras, como lo hiciste conmigo? Quieres saber por qu te estoy pidiendo que elijas, Gabriel? Te dir por qu. Hay algo en tu interior que nunca ha sido tocado, ni por m, ni por Michael, ni por mademoiselle Childers. Quiero ver lo que se necesita para romper esa ltima barrera. Quiero verlo ahora. La opcin es tuya, Gabriel. Si no tomas una decisin cuando cuente tres, yo decidir por ti. Uno.... Gabriel not el movimiento; no poda dejar de mirar a Victoria, ni de pensar hacia qu final la haba conducido. Dos... No mereca morir por tocar a un ngel. l no haba merecido que lo violaran por amar a un muchacho de ojos violetas. Michael no haba merecido al to que haba matado a toda la gente que l haba amado. Tres... Gabriel percibi, ms que vio, a Michael caminar hacia l. Se puso al lado de Gabriel, como siempre haba hecho. Un muchacho hambriento de trece aos que haba compartido su hogaza de pan. Un hombre de veintisis aos que se haba negado a dejarlo morir. Un hombre de cuarenta aos que no lo juzgaba, aunque supiese lo que era.
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Dej de mirar a los ojos azules, nublados por el conocimiento de la muerte, para fijarse en los violetas. Michael se detuvo frente a l. Haba tomado la decisin que Gabriel no poda tomar. Gabriel, mon ami dijo Michael con suavidad, su aliento con aroma a brandy le pareci una clida caricia. Los dedos cubiertos de cicatrices rozaron las mejillas de Gabriel; los pulgares quemados trataron de detener las lgrimas ardientes bajo los ojos de Gabriel. Los ojos de un hombre muerto. Pero los hombres muertos no lloraban. Il est bien, Gabriel susurr Michael, el olor a brandy de su aliento se extendi por sus pulmones. Est bien, amigo mo. La emocin brill en los ojos violetas de Michael. Una mezcla de afliccin por la mujer a la que deba desposar dentro de dos das, compasin por Gabriel y la decisin que no poda tomar, y la disyuntiva del amor por un amigo o el amor por una mujer. Un rostro hizo desvanecer la afliccin, la compasin, el amor. El rostro de Gabriel. Los ojos de Michael. Unos labios suaves como ptalos rozaron otros labios suaves como ptalos. El beso de un ngel.

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D
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olor. Miedo. Ira. Pesar.

Las emociones en conflicto invadieron a Victoria hasta que no qued espacio para nada que no fuese ira. No iba a permitir que aquel monstruo destruyera a Gabriel. Ni que Gabriel muriera. lo hara si Michael le haca a l lo que el segundo hombre le haba hecho. entonces ya no habra posibilidad de llegar al muchacho que haba querido ser un ngel. No! El pauelo de seda amortigu su protesta. Victoria ech la cabeza hacia atrs y golpe con mpetu el rostro del hombre que la mantena inmovilizada. El ruido del impacto reson en el aire. Al mismo tiempo, Gabriel fue catapultado a travs del estudio y se estrell contra la pared pintada de azul plido. Un dolor agudo golpe su mejilla y explot dentro de su cabeza. La palabra Michael! inund sus odos. El grito de Gabriel. Un grito lleno de dolor. Temor. Ira. Desesperacin. Michael se dio la vuelta, con la mano derecha levantada; entre sus dedos cubiertos de rojas cicatrices sobresala un revlver. El segundo hombre no estaba preparado para Michael. Levant por reflejo su propio revlver. Victoria vacil y cay hacia delante envuelta en un torbellino de seda, apoyando automticamente las manos atadas con el pauelo para detener la cada. Como una ficha de domin, el segundo hombre cay hacia atrs sobre el escritorio, con los faldones de su levita negra volando; su cada fue interrumpida por la aguda detonacin de la pistola de Michael. Michael se tambale, como si hubiera recibido una patada en pleno pecho. Un segundo disparo hizo estallar el mundo de Gabriel. Victoria vio la mancha rosa carmes en el chaleco blanco del hombre a quien llamaban Michel des Anges.

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Michael, el ngel de cabello oscuro, haba recibido la bala destinada a Gabriel, el ngel de cabello claro. Como si estuviera atrapada en el interior de una linterna mgica que se mova de fotograma en fotograma, Victoria se levant de la alfombra de color granate. Gabriel tambin estaba atrapado dentro de la linterna mgica. Corri, arrastrndose por la lujosa cinaga de lana que absorba el cuerpo de Victoria, y se encontr de inmediato agarrando a Michael, sostenindolo, cayendo bajo el peso de su cuerpo, gritando su nombre mientras la brillante sangre carmes tea el chaleco y la camisa de seda blanca de Michael. Michael no contest. La ira invadi a Victoria. Aquello no poda terminar as. No iba a permitir que terminara as. Victoria luch con la seda en su intento por ponerse de pie. No poda mover sus manos atadas. Con el pulgar y el ndice de la mano derecha y la barbilla apoyada sobre la mueca izquierda, se quit el pauelo de seda de la boca. No haba tiempo para saborear el flujo de saliva que le aliviaba la boca reseca. La sangre que rodaba por su mejilla era un vivido recuerdo de lo que todava poda suceder si Yves an viva. Victoria se dirigi al otro lado del escritorio. El cajn que el hombre haba forzado haca un rato contena la pistola de gran calibre de Gabriel. Estaba dispuesta a matar al hombre. Si no estaba muerto, ella lo matara. Lo matara por el amor que Michael haba sentido por un ngel de cabello plateado. Lo matara por el dolor que haba derribado a Gabriel y haba detenido el tiempo mismo. Con manos temblorosas, Victoria apunt con la pistola al hombre que yaca en el suelo. Unos ojos violetas vidriosos miraban ciegamente al techo. De la nariz que ella haba fracturado resbalaba un hilillo carmes. Estaba muerto. Y Gabriel... Gabriel meca a Michael, mezclando su cabello plateado con el cabello negro. Balanceaba a Michael en una silenciosa letana de dolor. Victoria solt la pistola. Gabriel dijo con voz ronca.
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No la oy.

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Yves haba querido destruir aquel sentimiento interior que haba permitido a Gabriel sobrevivir a la pobreza, la prostitucin y la violacin. Y lo haba conseguido. Victoria se arrodill a su lado. El rostro de Michael estaba plido bajo el tono olivceo de su piel, haciendo ms destacadas las cicatrices en el borde de la mejilla derecha. Sus gruesas pestaas negras le oscurecan las mejillas. Victoria estir la mano, queriendo abrazar a Gabriel, amarle, consolarle. Gabriel... La mancha carmes capt su atencin. El corazn de Michael palpitaba bajo la mancha. Victoria la institutriz entr en escena. El corazn de un cadver no palpita. Est vivo, Gabriel! Victoria aferr la mano de Gabriel y la apret contra el pecho de Michael para detener la hemorragia. Gabriel, aydame. La sangre caliente burbuje entre sus dedos. Gabriel levant la cara, con su vida fluyendo entre sus dedos y los de Victoria; sus ojos estaban negros por la conmocin. No replic con voz neutra, remota, los ojos muertos. Djame abrazarlo. Victoria no iba a llorar por un ngel. No ahora. Mantn la mano sobre su pecho, Gabriel dijo furiosa. Est vivo. Si retiras la mano, morir. Apoya tu maldita mano ensangrentada ah! La jerga callejera funcion. Los ojos plateados de Gabriel se enfocaron: en Victoria... en Michael. En la sangre que se filtraba burbujeante entre sus dedos. En la vida y no en la muerte. Voy a buscar un mdico dijo. La puerta no abra. Victoria empuj con una fuerza que no saba que posea, hasta que consigui abrirla. Un lquido oscuro encharcaba el rellano y goteaba por las escaleras de madera.
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Sangre. La sangre de Julien.

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La bilis ascendi por su garganta; trag con furia. No poda hacer nada para ayudar a Julien; pero haba algo que todava poda hacer por un ngel cado. Victoria pis la sangre, patinando sobre ella, y se dirigi a las escaleras. La puerta all ya estaba abierta. La luz de las velas iluminaba el laberinto de mesas, con los candelabros de plata relucientes y las llamas amarillas danzando. Un camarero con una corta chaqueta negra se detuvo en seco al verla, con el fsforo suspendido sobre una vela apagada. Su faja carmes color sangre que le cea la cintura contrastaba con la blancura de su chaleco. Victoria lo reconoci: era el hombre moreno que le haba subido la bandeja del desayuno dos das antes. Jeremy! grit. David! Patrick! Charlie! A moi! A m. De repente varios hombres corrieron hacia Victoria, desenfundando armas ocultas debajo de sus chaquetas negras; pasaron corriendo a su lado, blandiendo pistolas con caones azules. Ella se pregunt incongruentemente qu pensaran cuando vieran al segundo hombre. Qu haba pensado Julien cuando haba visto aquello ojos violetas? Seguramente habra dicho, sorprendido, seor Michel, cuando Yves haba abierto la puerta, y luego se habra escuchado un grito sofocado de aliento acuoso y el golpe sordo de un cuerpo cayendo sobre la madera. Yves habra cerrado la puerta, sonriendo triunfal. Qu sucede? Gastn estaba frente a Victoria, con el cuchillo desenvainado, reluciendo a la luz de la vela. Un matarife en lugar de un administrador. Victoria dio un paso atrs. Gastn le agarr las manos atadas y cort la seda que las sujetaba. Ella se humedeci los labios. Estn muertos. Gastn abri de par en par sus ojos oscuros. Messieurs Gabriel y Michel?

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No. Julien. Sus ojos se llenaron de lgrimas. Julien y... otros dos hombres. Pero no... Gabriel. Michel est herido. Por el bien de Gabriel, Michael no poda morir. Necesita un mdico. Andy! Victoria vio a un chico joven mirando por encima de una mesa. Poda tener cinco aos, o tal vez quince: algunos de los nios nacidos en las calles nunca alcanzaban una estatura normal. Ve a buscar al docteur Franois. Y dile a Peter que traiga a mademoiselle Aimes. Mademoiselle Aimes. La mujer de Michael. La mujer que le gustaba a Gabriel y de quien el segundo hombre haba intentado encontrar una rplica. En lugar de eso, haba encontrado a Victoria. Andy se march a toda prisa a cumplir las rdenes de Gastn. Con dificultad, Victoria hizo a un lado el dolor y el horror de las ltimas horas. Habra que llamar a la polica... No habr polica, mademoiselle. El rostro de Gastn era impenetrable. Mira, lleva a mademoiselle Childers a la cocina. Pierre le curar la herida, mademoiselle. Y tras estas palabras, Gastn desapareci. Mira mir a Victoria con ojos duros y brillantes, la amistosa calidez que mostraban haca unas pocas horas haba sido reemplazada por la conciencia del fro, el hambre y la muerte. Victoria se pregunt de dnde haba salido Mira... De la cocina? No se encontraba en el saln cuando ella lleg y, de repente, all estaba. Victoria no dud ni un instante que haba salido de las calles. Haba sido mendiga, prostituta, ladrona, asesina? Y luego, sin congruencia alguna, se pregunt cuntos aos tendra aquella mujer. Su rostro estaba surcado de arrugas que podan deberse a la edad o quizs a las muchas privaciones sufridas. Slo sus ojos, del color de zafiros azules difanos, eran brillantes y vividos. Yo no... Victoria trag saliva, le he hecho ningn dao, quiso aadir, pero saba que haba perjudicado a Gabriel por el simple hecho de haber ido a su casa; le haba causado dao a Julien por no mencionar lo que haba visto en el espejo transparente. Tengo que ir junto a Gabriel. Me necesita. Pero saba que era mentira. Gabriel no necesitaba a Victoria; necesitaba un milagro. El seor Gabriel no est herido? pregunt Mira bruscamente.

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No, no est herido. Herido no era la palabra que empleara Victoria para describir a Gabriel. El seor... Julien est muerto. Las lgrimas le abrasaban los ojos. No pude avisarle. El segundo hombre le haba tapado la boca con un pauelo mientras la agarraba, hacindole soltar la caja de pastillas de menta. Julien quera a Gabriel. Y ahora estaba muerto. El dolor oscureci los brillantes ojos de color azul zafiro de Mira. Ya sabamos que iba a haber problemas. Mejor venga conmigo. No tiene buen aspecto. Estoy... Victoria se mordi el labio. Estoy bien, gracias. Se pregunt si alguna vez todo volvera a estar bien. Lo estara Michael? Lo estara Gabriel? Est muerto? El estmago de Victoria dio un vuelco ante la sed de sangre que percibi en los ojos de la mujer, que, de repente, se volvieron claros y brillantes. Disculpe? El hombre al que el seor Gabriel necesitaba matar... est muerto? S. La satisfaccin impregn la voz de Victoria. El seor Michel lo mat. Si toma a uno, toma a los dos. Los ojos azul zafiro de Mira parecan anormalmente astutos. No puede sentir repulsin por las cicatrices del seor Michel. Victoria contuvo una risa nerviosa. Histeria. De inmediato visualiz a Julien, su hermoso cabello castao rojizo brillando a la luz del pasillo de arriba mientras su sangre se espesaba y se oscureca en las escaleras. Cualquier deseo de rer se extingui. Le aseguro que no me producen repulsin alguna las cicatrices del seor Michel. Mira gru. Lo mejor es que se siente y espere a que el seor Gabriel se ocupe de las cosas. Victoria quiso protestar. Tal vez en esta ocasin Gabriel no iba a poder ocuparse de las cosas. Pero no lo hizo.

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Siento mucho que Julien haya muerto. Victoria se trag un sollozo . Me caa bien. El rostro arrugado de Mira se suaviz. S, a todos nos caa bien el seor Julien. Sintese antes de que se caiga, seorita Victoria. No parece muy fuerte. Le voy a traer un poco de ginebra. Victoria se sent y esper entumecida. La espera no era mejor en aquel saln alumbrado por la luz de las velas de lo que haba sido en las habitaciones de Gabriel, iluminadas con luz elctrica. Esa noche, tres vidas se haban extinguido. Cuntas personas ms haban muerto en el pasado por culpa del conde de Granville y de su hijo? Trat de convencerse a s misma de que estaban locos. Pero no haba visto demencia en los ojos violetas del hombre que haba tratado de enfrentar deliberadamente a dos ngeles. Un dolor abrasador le atraves la mejilla derecha. Ech la cabeza hacia atrs, con el corazn golpeando sus costillas. Los ojos de color azul zafiro miraron a Victoria. Mira sostena una pequea toalla teida de rojo. Estese quieta. Al seor Gabriel no le gustara nada que no cuidramos a su mujer. Me llamo Victoria dijo ella suavemente. Victoria Childers. La criada de rostro arrugado y ojos sin edad no reconoci el apellido Childers. Y por qu habra de hacerlo? Childers era un nombre corriente. Slo cuando un seor, un sir, un honorable o un lord precedan a un nombre, ste adquira importancia. Me llamo Gabriel, reson en sus odos. Gabriel nunca haba fingido ser nada distinto de lo que era. Y Michael no haba querido reclamar el ttulo que le perteneca. No se necesitan apellidos en la Casa de Gabriel. Mira humedeci la toalla en el agua; una nube de vapor ascendi desde el recipiente de metal gris. La mayora de nosotros no tenemos. Mira era un nombre poco frecuente para una mujer nacida en la calle. Habra elegido ella misma el nombre? La herida no es profunda, no necesitar puntos. Un chorro de agua cay en cascada sobre el recipiente de metal. Mira le entreg la

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toalla. Tome, seorita Victoria, lvese las manos mientras le pongo algo en la mejilla para que no se le infecte. Metiendo los dedos dentro del vaso largo lleno de licor transparente, Mira le ech ginebra en la mejilla. Ahogando un grito de dolor, Victoria se concentr en lavarse la sangre de los dedos, tratando de ignorar el dolor que senta en la piel. La ginebra le dej un dolor enorme en la herida. Tmese la ginebra. Retir la toalla de entre los dedos de Victoria. La sangre carmes tea el agua. Tengo que llevar agua para el seor Michel y el mdico. Las velas titilaban y chisporroteaban mientras Victoria se qued sola, con el vaso de ginebra intacto ante ella. Le pareci que haba transcurrido una eternidad antes de que regresara Andy, acompaado por un hombre alto y delgado con un abrigo de lana negro, un sombrero hongo y un maletn de cuero. El docteur. El hombre desapareci por la puerta que conduca a las habitaciones de Gabriel; Andy se acerc sigilosamente a Victoria y se qued mirndola con aquellos ojos de edad indefinida. Seal el vaso de ginebra. Va a beberse eso? No. Victoria lo desliz hacia l. Si la ginebra intensificaba el dolor de las heridas externas, no quera saber qu hara con las internas. Transcurri mucho tiempo antes de que aparecieran los empleados de Gabriel, transportando a Michael sobre una puerta de teca. Sin decir palabra, subieron por las lujosas escaleras alfombradas de rojo que bordeaban la pared del fondo, hacia la resplandeciente luz elctrica. El mdico los sigui. Andy se qued sentado frente a Victoria, bebiendo la ginebra. No lo estaran llevando arriba si estuviera amablemente. Pero para animar a quin? Pas otra eternidad antes de que apareciera Gabriel. Victoria se puso de pie, con el corazn en la garganta. Gabriel no la mir a los ojos. Sigui a Michael y al mdico a la segunda planta. Victoria se volvi a sentar, con los pies remilgadamente juntos. Una dama por nacimiento, y no por naturaleza. Los hombres ataviados con la faja de seda carmes y las cortas chaquetas negras descendieron en silencio por la escalera de los muerto dijo

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clientes, llevando la puerta de teca. Desaparecieron por la entrada de las habitaciones de Gabriel. Una rfaga de aire fro hizo danzar las llamas de las velas. Victoria levant la mirada. No necesitaba que nadie le presentara a la mujer que haba aparecido siguiendo a un muchacho poco ms alto que Andy. Peter haba ido a buscar a mademoiselle Aimes. Andy se levant y se acerc a ellos. Subi corriendo las escaleras, seguido a toda prisa por la mujer y el otro chico. Los ojos de Victoria se llenaron de lgrimas, sintindose como una extraa sin familia. Sin pensarlo, alarg la mano para agarrar el vaso que Andy casi haba vaciado. Todava quedaba un sorbo de ginebra. Bebi el licor transparente. Durante unos segundos no pudo respirar, mientras las lgrimas se agolpaban en sus ojos. De inmediato, un resplandor suave inund el saln. Pero no fue suficiente para aliviar la soledad, y tampoco se detuvieron los pensamientos que revoloteaban en su cabeza. Se pregunt qu hara la mujer mayor que haba comprado la habilidad de un hombre ms joven. Se pregunt si Michael viva. Se pregunt si Yves haba roto el vnculo que una a los dos ngeles. En medio de las luces y sombras del saln vio aparecer de nuevo a los dos empleados de Gabriel con la puerta de teca. El cabello castao rojizo que pudo entrever era inconfundible. Julien, que aceptaba sin reservas la Casa de Gabriel, y a quien le haban encomendado la proteccin de Victoria, haba muerto en lugar de ella. Gastn y otro hombre, posiblemente uno de los camareros, a juzgar por su vestimenta, llevaban un bulto del tamao de un hombre entre los dos. Victoria saba perfectamente de quin se trataba. Siguiendo a Gastn aparecieron otros dos camareros con otro bulto. Entre las escaleras de los clientes y las habitaciones privadas de Gabriel se estableci un continuo ir y venir de personas. Poco a poco fue disminuyendo hasta desaparecer casi por completo. Victoria observ sentada, en silencio, de la misma forma que haba observado a las dems personas vivir sus vidas en aquellos ltimos dieciocho aos. Las horas pasaron, y ella slo se dio cuenta porque las velas se fueron consumiendo lentamente.
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Pas revista a su vida.

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Entre los recuerdos del fro juicio de su padre surgi la voz de su madre. Una madre que haba amado a sus dos hijos, y que les lea cuentos de hadas. Una madre que se haba marchitado y haba muerto sin el amor que necesitaba. Lo s, dijo el ngel, porque... conozco bien mi propia flor. Victoria se levant lentamente y subi las elegantes escaleras alfombradas, haciendo crujir la seda y el raso al arrastrar la cola de su falda. La habitacin a la que haban llevado a Michael no tena prdida. Jofainas con agua teida de rojo y un montn de sbanas ensangrentadas reposaban junto a la puerta. El nmero siete dorado brillaba en la puerta blanca satinada. Victoria haba estado en aquella habitacin unas horas antes. Habra impedido la muerte de Julien si les hubiera contado a l y a Gastn lo que haba vislumbrado fugazmente en el espejo transparente? Nunca lo sabra. Silenciosamente, Victoria hizo girar el reluciente pomo. El olor acre del cido fnico le produjo picor en la nariz. Un hombre de cabello oscuro y una mujer de cabello castao claro se reflejaban en el espejo transparente en la pared opuesta. l yaca de espaldas debajo de una colcha de seda amarilla, ella estaba sentada junto a la cama en un silln de terciopelo verde, sin sombrero, con su cabello recogido en un elegante moo, y un vestido color azul cobalto, prueba evidente del arte de madame Ren. Victoria calcul que la mujer tendra unos treinta y tantos aos, treinta y cinco o treinta y seis, unos pocos ms de los treinta y cuatro que tena ella. Sus ojos azul plido se encontraron de repente con otros ojos azules oscurecidos por la conmocin. Mademoiselle Aimes examin sin parpadear a la mujer que haba aparecido por la puerta, con su traje de seda de color marrn dorado adornado con terciopelo granate y franjas con figuras verdes, amarillas y rojas, tambin un inconfundible diseo de madame Ren. Dijo que tena unas piernas pasables pero que mis pechos eran demasiado pequeos y mi cintura demasiado gruesa.

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Victoria parpade. La mujer de Michael hablaba como una dama: en voz baja, ronca, cultivada. Era inglesa, lo mismo que Victoria. Madame Ren dijo que mis pechos eran aceptables pero que mis caderas y mi derrire eran esculidos contest Victoria en voz baja . Y que un relleno resolvera el problema. Los ojos de color azul plido del espejo observaron cautelosamente a Victoria. Pero a Gabriel no le pareci que le faltara nada. No, a Gabriel no le pareci que me faltara nada repiti Victoria, parpadeando rpidamente para alejar el agotamiento que le nublaba la visin. Est... Cmo deba llamar al hombre que estaba en la cama, Michel o Michael? Era el conde de Granville. Deba decirle seor o lord?. Va a ponerse bien? Victoria volvi a parpadear ante la belleza cegadora que ilumin el sencillo rostro de la mujer. S. Gracias. El doctor le ha dado algo para dormir. Por la maana me lo llevar a casa. Gracias por salvarle la vida. Cmo sabe usted?... Victoria mir involuntariamente hacia el rostro dormido de Michael. Las cicatrices que bordeaban su mejilla derecha parecan menos profundas en reposo. Gabriel me lo cont explic Anne Aimes tranquilamente. Gabriel haba hablado con la seorita Aimes, pero no haba hablado con ella. No poda sentirse dolida. No poda permitir que muriera dijo Victoria con sinceridad. Una sensacin de alivio se reflej en los ojos de color azul plido de la mujer. Michael y Gabriel son muy especiales. S. Victoria no dudaba de aquella afirmacin. Me llamo Anne dijo la mujer. Michael dorma apaciblemente. Y yo Victoria. Estara dormido Gabriel? O acaso sufra debido a un pasado que ya no poda cambiar? Anne mir fijamente a Victoria con sus plidos ojos azules. Gabriel compr su virginidad.

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S.

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El calor subi de inmediato a las mejillas de Victoria ante aquella inesperada aseveracin. Se enderez, preparndose para que la condenaran. Yo compr a Michael para que acabara con mi virginidad. Victoria la mir fijamente. Seguramente no haba entendido bien a Anne Aimes. Respirando profundamente, pregunt con cautela: Y lo hizo? Los tres. La mirada de Anne no vacil. De modo que ninguno puede juzgar al otro. Estamos todos aqu porque necesitamos relaciones ntimas. El eco de los tres fue reemplazado por estamos todos aqu porque necesitamos relaciones ntimas. S. El segundo hombre, Yves, la haba escogido a ella debido a su necesidad de relaciones ntimas. Dnde conoci a... Michael? Aqu. Una risa ronca y suave impregn la alcoba. Bueno, no aqu. Me reun con Michael en la anterior Casa de Gabriel. Siempre me pregunt cmo seran las habitaciones aqu arriba. Anne Aimes haba vuelto a sorprender a Victoria. No lo saba? No. Anne pareca ligeramente desilusionada. Michael me llev a su casa. Una imagen de cabello negro pareci brillar en el espejo en donde debera estar el rostro de Victoria, pero desapareci al instante. Quizs fuera producto de su imaginacin. O no lo era? Volvera a sentirse cmoda frente a un espejo algn da? Los espejos no son... espejos dijo Victoria. Y de inmediato se mordi el labio. Anne examin con curiosidad el espejo dorado de cuerpo entero. Vaya. Les llaman espejos transparentes. Siempre y cuando la luz sea ms brillante de un lado, una persona puede mirar por el otro y... observar. No pudo evitar un recuerdo sbito de la escena de la mujer madura con el hombre ms joven. Iguales en su pasin.
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Usted ha... mirado? Victoria no quiso mentir.

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Los ojos de Anne se dilataron.

Una vez. Y enseguida aadi, a la defensiva: No me resultan desagradables las relaciones sexuales. Tampoco a m, Victoria. No haba censura en los ojos de Anne. Michael y yo nos vamos a casar. Se sentira.... dolido si Gabriel no asistiera. Anne Aimes... y Michael. Saba Gabriel que se iban a casar? Conocera Anne los detalles de los sucesos de aquella noche? Cunto saba acerca de Gabriel? No es posible saber qu har Gabriel dijo Victoria con franqueza. Tampoco poda saber si Gabriel an la deseaba. Lo nico que poda hacer era esperar. Anne se puso de pie bruscamente, acercndose a la mesilla de roble. Victoria tambin se acerc. Era algunos centmetros ms alta que Anne. El cabello de Anne tena reflejos plateados y dorados. Levant la lata plateada de condones. Existe algo mejor que los condones. Victoria record las tabletas de sublimado corrosivo que Dolly le haba dado. No crea que Anne Aimes... Se llama diafragma inform Anne. En sus ojos se apreciaba que no le hablaba de un mtodo que matara. Es una pieza de caucho que se ajusta al cuello del tero. Sus mejillas enrojecieron levemente; su mirada no titube. Los diafragmas son ms placenteros tanto para el hombre como para la mujer porque permiten el mximo de estimulacin, pero slo se consiguen mediante prescripcin mdica. Le puedo dar el nombre de un gineclogo, si le interesa. Victoria imagin cmo sentira a Gabriel sin una funda de caucho en su miembro. Su carne hmeda deslizndose dentro de hmeda vagina. El calor que tea las mejillas de Anne se traslad a las suyas. Gracias. Eso sera estupendo. Victoria record la lata de pastillas de menta que Julien le haba sugerido que tomara de la mesilla. Todava no la haban reemplazado.

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Abri impulsivamente el cajn superior, deseosa de compartir las maravillas de la Casa de Gabriel con aquella mujer que tena el valor de ir tras su pasin en vez de ser vctima de ella. Anne clav la mirada en la hilera de falos artificiales durante largos segundos. Se llaman godemichs dijo Victoria con un tono de voz uniforme. Anne toc ligeramente el ms pequeo... Y Ricitos de Oro dijo: ste es demasiado pequeo. Luego toc el segundo godemich. Y ste es demasiado grande. Ya no necesit tocar el tercero. Y ste es del tamao perfecto. Victoria la mir sorprendida. La risa danzaba en los plidos ojos azules. De inmediato, Victoria tambin sinti la necesidad de rer, pero se contuvo ante el recuerdo del rostro de Gabriel y de sus ojos, cuyo color haba dejado de ser plateado chispeante para transformarse en un gris ensombrecido. Tengo que marcharme. La compasin no debera causar dolor, pero verla reflejada en los ojos de Anne fue demasiado para Victoria. Todos necesitamos ser amados, Victoria. Todos necesitamos relaciones ntimas... Todos necesitamos ser amados. Comprendi entonces por qu a Gabriel le gustaba Anne Aimes. Tambin a ella le gustaba. Trag saliva. No s dnde est. No necesit mencionar el nombre de Gabriel. Estaba presente en la mente de ambas. Est en la habitacin de al lado. Victoria sinti un fuerte impulso de abrazar a Anne, aunque los abrazos nunca haban formado parte de su vida. Gabriel era el nico adulto al que ella haba mostrado afecto. Gracias dijo torpemente. Por no juzgar a Victoria. Por no juzgar a Gabriel. Por amar a un ngel.
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Gabriel estaba tendido sobre una colcha de seda azul, con el brazo izquierdo sobre el rostro. Tena sangre seca en la manga, y en la parte delantera de la camisa se haba formado un costra de color marrn. Victoria se recost contra la puerta de roble, con el corazn en la garganta. Gabriel no estaba dormido; cada uno de sus msculos estaba en tensin. No has cerrado la puerta dijo ella, girando la llave con determinacin. Gabriel no baj el brazo y su voz sali amortiguada. Ya sabes lo que soy, Victoria. La tensin se senta en el aire. Gabriel estaba herido, y era peligroso. Victoria se acerc y busc los diminutos corchetes y ojales que sujetaban su vestido. S lo que eres, Gabriel, y nunca lo olvidar. El ligero chasquido de los corchetes de metal al desabrocharlos reson en el aire, como disparos en miniatura. Victoria clav un instante la mirada en la manga teida de sangre, y luego mir fijamente a los ojos grises y sombros. No soy un ngel. El aire fresco se col entre la abertura que se iba ensanchando en el vestido de seda. Creo, Gabriel, que los ngeles no son lo que pensamos que son. Un msculo en la comisura izquierda de la boca de Gabriel palpit al mismo ritmo que los latidos del corazn de Victoria. Creo que los ngeles deben conocer el deseo, pues de lo contrario no seran ngeles. Victoria se quit el vestido. La seda se desliz sobre el cors de raso, y tras quedar brevemente enganchada en el arrugado polisn, fue resbalando lentamente sobre las enaguas de seda. Creo que los ngeles deben conocer el deseo, pues de lo contrario no podran amar. El pesado vestido de seda cay alrededor de sus pies, muy distinto del rado vestido de lana que un par de das antes se haba quitado
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frente a l. Ella era muy distinta de la Victoria Childers que se haba desnudado entonces. Ahora Victoria era una mujer, y no iba a negar sus necesidades. Las fosas nasales de Gabriel se ensancharon, dndose cuenta de la transformacin. Los dedos de Victoria manipularon las cintas que ataban el delicado polisn. El rostro de Gabriel se endureci. Pregntamelo, Victoria. El polisn arrugado, semejante a un delantal, cay al suelo con un frufr amortiguado. Victoria busc las cintas de una enagua. Qu quieres que te pregunte, Gabriel? Pregntame si deseo a Michael. Una enagua de seda blanca cay como si fuera espuma sobre el vestido de color marrn dorado. Victoria busc la cinta que ataba la segunda enagua. Lo deseas? La implacable luz elctrica danzaba sobre el pelo de Gabriel; la oscuridad danzaba en sus ojos, que no recuperaban su color plateado. Y si yo dijera que s? La seda blanca se desliz sobre el resto de la ropa. Gabriel sigui instintivamente con la mirada la cada de la enagua y clav los ojos en las bragas de seda. De inmediato, desvi la mirada dirigindola al rostro de ella. No lo s. El grito de un ngel. El dolor en la voz de Gabriel le encogi el corazn. Desabroch los dos pequeos botones de marfil que sujetaban las bragas, sosteniendo su mirada. Michael te bes. Gabriel tom una bocanada de aire perceptiblemente. Lo deseaste en ese momento, Gabriel? insisti Victoria. Las bragas se deslizaron por sus caderas, resbalaron por sus muslos, cayendo sobre el montculo de seda. El cuerpo de Gabriel estaba rgido de dolor. Dolor que ella haba infligido, pero ella no quera hacerle dao. Por qu no me lo dices, Victoria dijo con desesperacin.

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En el suelo, el montn de seda haba aumentado peligrosamente. Victoria atraves con cuidado el espacio que los separaba, hundiendo sus pies en la alfombra azul plido. Sus muslos desnudos se rozaban, haciendo sisear las medias de seda. Ya no era una virgen, sino una mujer que conoca bien el dolor y el placer de amar a un ngel. Puedo decirte, Gabriel, que soy tan culpable como t de la muerte de Julien. Gabriel la mir aturdido. Su dolor contrajo el estmago de Victoria. Le haba prometido a Julien que no le dira a Gabriel que le haba permitido salir de la habitacin; Victoria pens que ya no le importara que rompiera su promesa. Le dije a Julien que quera ir a una de las habitaciones de los clientes para ver si encontraba all algo que me permitiera darte placer. Vi a un hombre moreno en el espejo, o al menos eso me pareci. Pero desapareci tan rpidamente que pens que haba sido producto de mi imaginacin. Gastn me abri tus habitaciones para que pudiera entrar de nuevo. No les coment ni a Julien ni a Gastn lo que haba visto. Si lo hubiera hecho, tal vez Julien estara vivo. La negacin destell en los ojos de Gabriel, con un tinte plateado. Habra ido a investigar en el corredor, y lo habra matado all mismo. Rodeado de espejos que no eran espejos, en lugar de morir tirado en el suelo de madera en el rellano de la escalera. Es probable asinti Victoria. Pero nunca lo sabr a ciencia cierta, no es as? Nunca sabr si mi silencio lo mat. El dolor de ella se reflej en los ojos de l. No lo hagas. Pero tengo que hacerlo, Gabriel. Victoria se agach para desabrochar su camisa manchada de sangre, para liberarlo del pasado. Tengo que tocarte. Unas fuertes manos aprisionaron sus muecas. Si me tocas, Victoria, te poseer. Victoria no se resisti al fuerte apretn de Gabriel. Tendra cardenales al da siguiente. De eso se trata, seor. Gabriel quera que ella lo rechazara, pero tambin quera que ella lo abrazara. Aquellos dos deseos opuestos lo estaban desgarrando. Ella no iba a permitir que siguiera sufriendo.
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T ya sabes lo que soy dijo Gabriel escuetamente. T eres Gabriel contest Victoria con enorme tranquilidad. Un hombre que haca posible que otros sobrevivieran. Una frustracin perpleja brill en sus ojos, todava ms grises que plateados. Nunca me has reprochado mi pasado. Diez dedos de Gabriel palpitaban contra la piel de Victoria; ella los cont uno a uno, cinco atenazndole la mueca izquierda, cinco alrededor de su mueca derecha... Soy egosta, Gabriel. La verdad sali de la boca de Victoria sin que se lo pidiera. No era la respuesta que l esperaba. T dijiste que no ibas a cambiar el pasado; tampoco yo. He conocido a Anne Aimes. Me dijo que le haba pagado a Michael para que tomara su virginidad. Ojal yo hubiera tenido el dinero y el coraje suficiente para venir a tu casa y proponerte eso a ti. Gabriel quera creerla; tema creerla. Anne prefiere los ojos violetas. Los ojos de un hombre que haba nacido con nombre de ngel. Yo prefiero los plateados. Los ojos de un hombre que haba querido ser un ngel. Apret las rodillas para que no le temblaran e hizo la pregunta que tena que hacer. Cules prefieres t? Los ojos azul plido o los azulados ms profundos? Gabriel no provoc ningn malentendido. Los tuyos, Victoria. Con las rodillas an apretadas, Victoria casi se desploma de alivio. Tengo hambre, Victoire anunci Gabriel deliberadamente. Me alimentaras? En la mente de Victoria, dos palabras se quedaron flotando con persistencia. Su nombre francs, Victoire, y hambre. Sus pupilas se dilataron al recordar sbitamente. Cmo seducir a un hombre... Cuando tenga hambre, alimntelo. Pero ella no haba subido nada para hacerlo. Mir los ojos de Gabriel y se dio cuenta de que no era alimento lo que l deseaba. Me temo que slo tengo... ananas.
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Pias. Uno de los trminos franceses que designaban los pechos de una mujer. Gabriel le liber las muecas y se sent. El colchn se hundi y un chirrido de muelles acompa su movimiento, mientras sus rodillas chocaban contra los muslos de ella, arrastrndola hacia l entre sus piernas abiertas. Alimntame. Con las manos temblorosas de sbito deseo, Victoria meti la mano en el escote de su cors de raso negro y levant uno de sus pechos. El pezn estaba duro. Inclinndose, se lo ofreci a Gabriel, su seno, su pezn, su pasin en lugar de su virtud. Con las pestaas oscuras velndole los ojos, Gabriel la acarici. Sus mejillas eran ligeramente speras, pero su cabello ms suave que la seda. Cada vez que Victoria alcanzaba el orgasmo, le regalaba a l otro recuerdo, le haba dicho. Victoria siempre recordara la textura, el olor y el sabor del hombre que se haba dado a s mismo el nombre de un ngel. Gabriel la lami, la prob con su lengua de textura hmeda y ligeramente spera. Victoria se estremeci con una sensacin casi dolorosa que le atraves el tero. No poda evitarlo; coloc su mano izquierda en la nuca de l, su pecho en la mano derecha, el cabello de Gabriel entre sus dedos. Y dese con todas su fuerzas que l no se apartara. No lo hizo. Agarrando con sus manos los muslos de Victoria, Gabriel la acerc a su cuerpo, tom su pecho con la boca, y chup como si se alimentara de su carne y no de su deseo. Le llev unos segundos darse cuenta de que l se esforzaba por desabrochar los prendedores del liguero de su cors, sin apartar su boca, su lengua y sus dientes de su pecho. Tan pronto como las medias de Victoria se deslizaron por sus muslos, Gabriel intent sacar el cors, sus dedos pellizcaban, su boca tambin. Notaba una presin ya familiar en su tero. El cors de Victoria se enred en sus hombros... Gabriel le liber el pezn con un ligero tirn. Tena las mejillas arreboladas, la boca hmeda. La miraba con ojos plateados de deseo. Hblame sobre los ngeles, Victoria. Cuando sufra, ofrzcale esperanza.
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Pero ella no saba nada sobre ngeles, solo conoca a Gabriel. No era capaz de articular palabras que le brindaran esperanza. El cuento que su madre le haba ledo de nia reson en sus odos como un eco. Y, de repente, supo qu palabras le daran esperanza a Gabriel. Lo s porque... conozco bien mi propia flor. Cada vez que un nio bueno muere explic Victoria, echndose hacia atrs para que el cors se deslizara por sus hombros, mientras sus medias se quedaban alrededor de sus tobillos, un ngel baja del cielo y toma al nio en sus brazos. Gabriel busc el botn superior de su camisa teida de sangre. Su mirada plateada se aferraba a cada palabra de ella. Anhelando llenarse de esperanza. Anhelando ser amado. El ngel despliega sus enormes alas blancas Victoria dej caer el cors, un suave susurro del raso sobre la alfombra de lana y se lleva al nio volando sobre todos los lugares que am en vida. Con un movimiento brusco, haciendo chirriar la cama, Gabriel se sac la camisa por la cabeza. El vello rubio oscuro se enroscaba alrededor de su pecho. Los pezones de Gabriel estaban tan duros como los de Victoria. Ella estir la mano y lo toc con suavidad. Gabriel se estremeci, pero no se apart. Ella se enderez, con la respiracin acelerada. Hizo acopio de toda la disciplina que haba necesitado para ensear a los nios de otras mujeres, con la esperanza de poder soportar los prximos minutos, las prximas horas, su vida... El ngel le explica al nio, mientras lo transporta volando, que recoge flores para llevar al cielo, de modo que florezcan mejor all que en la tierra. Gabriel se puso de pie y se desabroch los pantalones. No llevaba calzoncillos. Victoria se pas la lengua por unos labios que de repente se le antojaron ms gruesos, ms llenos. El Todopoderoso, dice el ngel, presiona las flores contra su corazn, pero besa la flor que ms le gusta, y esta flor recibe una voz y puede participar en los cnticos del coro de la dicha absoluta.... El vello rubio oscuro se asomaba por la abertura que se ensanchaba. Victoria levant la cabeza. Slo para ver la coronilla de la cabeza inclinada de Gabriel mientras se bajaba los pantalones de un tirn.
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Estas palabras fueron pronunciadas por el ngel, mientras llevaba al nio hacia el cielo... Enderezndose, Gabriel se quit los pantalones con los pies. Estaba desnudo, sin calcetines que le taparan los tobillos o zapatos que ocultaran sus pies. Tena unos hermosos pies. Al instante, cay de rodillas frente a Victoria. Su aliento hmedo le quem el estmago, mientras le suba el pie izquierdo. Victoria se tambale, perdiendo el equilibrio, hasta agarrarse con sus manos a su cabeza de cabello suave como la seda; luego se aferr a los hombros, con sus msculos tensos debajo de una piel tersa... La piel desnuda de Gabriel palpit bajo las yemas de los dedos de Victoria. Ech la cabeza hacia atrs. Su aliento le bes los labios. Cuntame ms, Victoria. Contarle cmo un cuento de hadas infantil poda ayudar a un hombre a quien nadie le haba contado un cuento cuando era nio. Victoria clav la mirada en los ojos de Gabriel y sabore su aliento, inclinada sobre l. Atrapada entre su necesidad y su postura. Continu su relato. El ngel y el nio pasaron por lugares muy conocidos. Gabriel le quit el zapato y la media izquierdos, acariciando el tobillo, el pie, con las puntas de sus dedos indescriptiblemente erticas... A Victoria se le cort la respiracin. Sitios en donde el nio haba jugado a menudo y jardines repletos de hermosas flores. Gabriel solt el pie izquierdo de Victoria y tom su pie derecho, haciendo que perdiera momentneamente el equilibrio. Los dedos de Victoria se hundieron en los msculos duros de los hombros de Gabriel. El ngel le pregunt al nio trat de regular su respiracin sin lograrlo qu flores deban llevar con ellos al cielo para transplantarlas all. Gabriel se enderez; a la fuerza, Victoria tambin lo hizo. La habitacin pareci inclinarse. Con un nico movimiento, Gabriel la tom en sus manos y la coloc de rodillas en la mitad de la cama, haciendo mover el colchn y crujir los resortes. Gabriel estir la mano para agarrar la lata plateada de condones sobre la mesilla de roble. Sus largas pestaas formaban sombras oscuras sobre sus mejillas. Qu flor escogi el nio?
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Esperaba una respuesta obvia: slo las flores ms hermosas eran dignas del cielo. Haba un... Gabriel desenroll un preservativo sobre su miembro, el caucho marrn devor el glande prpura... las venas azules hinchadas un hermoso y esbelto rosal, pero alguien le haba roto el tallo la funda desapareci entre el grueso vello rubio que se ensortijaba en la base de su pene y los capullos a medio abrir se estaban marchitando. Habra habido rosas en Calais?, se pregunt ella fugazmente. Gabriel puso su rodilla izquierda sobre la cama, hundiendo el colchn. Agarr a Victoria para mantener erguido su agitado cuerpo; ella se aferr a l simultneamente, con la rodilla derecha de l unindose a la otra sobre el lecho, de modo que qued de rodillas frente a ella. Pecho contra pecho, sus vientres unidos, sus ingles en contacto. Gabriel no se movi, atrapado entre su necesidad de ser tocado y su necesidad de ser libre. El condn le presion el cltoris. Victoria lo agarr cuidadosamente por la cintura. Tambin all not los msculos endurecidos y tensos. El dolor oscureca el color plateado de los ojos de l. Gabriel no se apart. Tom la cara de Victoria con sus fuertes manos, mirndola con intensidad, abrasando sus labios con su aliento. Mteme dentro de ti, Victoria. Meterlo dentro de ella... mientras...? Se humedeci los labios, saboreando su aliento. Termino... el cuento primero? No. Su aliento le lama el labio superior, su pene le lama sus labios vaginales. Cuando est dentro de ti, quiero que lo termines. Necesito sentirte, Victoria. Necesito sentir que me abrazas por dentro y por fuera. Necesito que me hagas creer... Que un chico de trece aos nacido en los bajos fondos poda ser un ngel. Gabriel le llen la mano con su carne ardiente, cubierta por el caucho, desbordndola. Casi no caba en el apretado espacio entre sus muslos. Su aliento clido llenaba los pulmones de Victoria; el miembro duro se frotaba contra sus labios inferiores, deslizndose con cada inhalacin, con cada movimiento del colchn.

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Unas manos igualmente duras se deslizaron por su rostro, su cuello, sus hombros, sus brazos... hasta agarrar firmemente las caderas. Levanta la rodilla derecha y pon el pie sobre la cama, con la pierna abierta. Y luego qu? jade ella. Era una posicin embarazosa. Era la realidad. Eran un hombre y una mujer compartiendo el consuelo, al igual que el placer. Luego me metes dentro de ti murmur l como si sufriera, las palabras calientes y hmedas y baja la rodilla para apretarme la verga y que no haya ninguna parte que no nos toquemos. Por dentro. Por fuera. Victoria levant la rodilla, con la pierna abierta, y coloc el pie sobre la seda. El caucho roz su abertura. Tmame, Victoria. Los cabellos sueltos formaban un halo sobre la cabeza de Gabriel. Tmame en tu cuerpo y hazme sentir como un ngel. Victoria tom a Gabriel en su cuerpo, los dedos guiando su miembro, deslizndose sobre l, los pezones duros en su pecho, el vello ensortijado picndole los senos, mientras su elstica vagina se abra de repente y se lo tragaba todo, el glande bulboso, el tallo grueso... Victoria ahog un grito. Los ojos de Gabriel se cerraron, como si tampoco l pudiera soportar la presin. Casi incapaz de respirar, Victoria baj la pierna. El aire se qued atrapado dentro de su pecho. Gabriel la llenaba por completo, la vagina, los pulmones... l abri los prpados de golpe. Hblame del rosal. El rosal? Victoria se agarr con desesperacin a los hombros de Gabriel, con su cabeza dando vueltas, luchando por mantenerse a flote; dnde haba quedado la historia? El nio... el nio quera llevarse el rosal destrozado para que... para que floreciera arriba, en el cielo. Con cada palabra, Victoria poda sentir a Gabriel vibrar dentro de su vagina y deslizarse entre sus labios genitales. Cuando el ngel tom el rosal, bes los ojos del nio para que los mantuviera abiertos, porque estaba somnoliento. Unos labios calientes y hmedos besaron el prpado izquierdo de Victoria. Las lgrimas se agolparon en sus ojos, filtrndose por su vagina-. Y
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luego el ngel recogi unas flores hermosas y unos sencillos pensamientos. Gabriel bes el prpado derecho de Victoria, haciendo aletear las pestaas, con sus labios suaves como ptalos. El beso le traspas la vagina. El nio dijo... Victoria apret firmemente los muslos; el aliento de Gabriel la envolva. El nio dijo: Ya tenemos suficientes flores, pero el ngel se limit a asentir; no vol hacia el cielo. Gabriel... El placer le quitaba el aliento. La agona en los ojos de Gabriel se lo devolva. Todo estaba oscuro y silencioso en la gran ciudad. Hundi las uas en los hombros de l, forzndose a concentrar su atencin en la historia y no en el placer agonizante que era Gabriel. El ngel vol sobre una pequea calle estrecha. Pero el nio slo pudo ver... un montn de heno... unos platos rotos... cascotes, harapos, sombreros viejos y... ms basura. Los bajos fondos en donde Gabriel haba crecido se reflejaron repentinamente en sus ojos. Heno... Despojos... Vidrios rotos... Harapos... Basura... Victoria hall la fuerza suficiente para continuar relatando la historia del ngel en lugar de estallar como un globo de helio. El ngel seal una maceta rota... y un poco de tierra a su alrededor. Una flor que haba sido arrojada a la basura. De la misma forma que Gabriel haba sido forzado a vivir entre la basura. Con. Fumier. El pecho de Gabriel suba y bajaba, sus pezones frotaban los de ella, el vello hirsuto que cubra su pecho pinchaba sus senos. Victoria anhelaba dolorosamente a Gabriel; a Victoria le dola Gabriel. El ngel dijo: Nos llevaremos sta. Su garganta y su vagina se contrajeron, con la voz y el sexo tensos hasta el lmite. Pero el nio... no entendi por qu. Lo entendera Gabriel?, se pregunt fugazmente Victoria. El ngel... dijo que... un... un nio enfermo con muletas haba vivido all en un stano... un nio que... que era pobre... y que no poda... no poda salir a... ver las flores. Gabriel vislumbr sombramente su pasado, anclado en el presente por el cuerpo y las palabras de Victoria. Durante el verano las uas de Victoria dejaron sus huellas en el cuerpo de l, que pareca haberse transformado en mrmol mientras
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el de ella gritaba su deseo, los rayos de sol se deslizaban sobre el suelo del stano durante... durante media hora y l se... se sentaba bajo aquella luz... y deca que haba salido. Los sueos infantiles de Gabriel brillaban en su rostro. Cuntas veces haba fingido tener lo que los nios que vea pasar tenan: zapatos, ropa que ocultaba los codos y las rodillas... Cunto tiempo ms poda Victoria concentrarse en un relato que no haba escuchado desde haca veintitrs aos y no pensar en el grueso miembro que empujaba su tero y se deslizaba sobre su cltoris cada vez que respiraba, cada vez que hablaba?... Un da, el... el hijo de un vecino le trajo unas... unas flores del campo. Una de ellas... tena... una raz. El nio la plant, y sta creci. Haba sobrevivido, como lo haba hecho Gabriel. El cabello formaba un halo sobre la cabeza del hombre que an no reconoca su valor. El cuerpo de Victoria apret con glotonera a Gabriel, mientras se esforzaba por continuar la historia del ngel. Todos los aos, la planta... respir ms profundamente floreca. Era el jardn de flores... del nio. La regaba... y se aseguraba de que recibiera... todos los rayos del sol. Soaba con... su flor. Encontr en ella... consuelo... incluso cuando... cuando muri. Pero cuando el... el nio muri... nadie se preocup de... cuidar aquella flor. Y fue... tirada. A la basura. Y por eso el ngel dijo Victoria poda sentir hincharse su cuerpo que iban a llevar la flor al... al cielo... porque haba proporcionado ms felicidad real que la ms... la ms hermosa flor del... jardn de una reina. Victoria haba visto muchos jardines... parterres sembrados en plena floracin con diseos a la moda. Ninguna de ellos haba proporcionado felicidad. Y cmo sabes t todo eso?, pregunt el nio continu Victoria, alzando la voz. Lo s, dijo el ngel, porque yo era el... el nio que caminaba con muletas, y conozco bien mi propia flor. Gabriel se centr repentinamente en Victoria, y no en su pasado. Y quin soy yo, Victoria? El nio que muri o el ngel que lo lleva? Victoria se esforz por controlarse y lo logr. El ngel, Gabriel. El rostro de Gabriel se contrajo en un espasmo, el mrmol volvi a convertirse en carne.
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Por qu?

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Tu casa es tu jardn, Gabriel. Acoges a personas destrozadas y les ofreces una nueva vida. Victoria record a la mujer madura y al hombre joven, compartiendo su pasin; record a Julien, defendiendo la Casa de Gabriel. Disfruta de tu jardn. Un sonido spero y ahogado escap de la garganta de Gabriel; ech hacia atrs la cabeza, con los ojos cerrados y sus oscuras pestaas como pas. Victoria no confundi el lquido transparente que rodaba por sus mejillas con sudor: eran las lgrimas de un ngel. Gabriel alcanz silenciosamente el clmax, clavando sus dedos en las caderas de Victoria, aproximndola hacia l con sus manos hasta que el rostro de ella se hundi en su cuello y sus brazos pudieron rodearle los hombros. Victoria lo abraz. Comparti sus lgrimas. Y luego comparti su orgasmo.

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a puerta pintada de blanco se abri de golpe.

Gabriel se qued inmvil, con su mano derecha preparada para agarrar la aldaba de bronce. La plida luz del sol transform unos ojos color caf en mbar. En su interior no se vea reflejada ninguna emocin. Gabriel poda reconocer esos ojos en cualquier lugar. No podan ocultar el fro y el hambre. El ruido de los cascos de un caballo sobre una calle adoquinada se escuch detrs de l. Monsieur Gabriel. El mayordomo retrocedi un paso; unos hilos plateados adornaban su espeso cabello castao. Inclin la cabeza. Mademoiselle Childers. Gabriel apoy instintivamente la mano en la parte inferior de la espalda de Victoria; sus guantes de cuero y la ropa de ella bloqueaban su piel, pero no el consuelo de su contacto. Resisti el intenso deseo de dar media vuelta y llamar el coche que pasaba; en vez de eso, inst a Victoria a entrar en el pequeo vestbulo de la casa de ladrillo. Tres figuras se reflejaron en el revestimiento de roble, brillante como un espejo: el mayordomo de cabello castao, con librea negra terminada en faldones gemelos; un hombre, ms alto que el mayordomo, con abrigo de lana gris de doble abotonadura y sombrero hongo negro; y una mujer de la misma estatura que el mayordomo, con el cabello oculto debajo de un sombrero Windsor negro, que cubra su cuerpo con una capa azul oscuro. Victoria estir la mano y levant el velo negro de su sombrero. Incluso en los paneles de roble su piel resplandeca. Las entraas de Gabriel se contrajeron. l haba dado aquel resplandor a Victoria, un hombre que exiga el amor de ella pero que no prometa devolverlo. Y ahora vea el pasado a travs de sus ojos. El pequeo recibidor no haba cambiado en los siete meses transcurridos desde la ltima vez que lo haba visto. Las flores de mltiples tonalidades de azul de un jacinto y una pequea bandeja de plata brillaban sobre la superficie pulida de una mesa de roble apoyada a la pared. El suelo brillante, tambin de roble, se extenda

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ms all del vestbulo. Flanqueada por unas balaustradas de hierro forjado, una escalera de mrmol ascenda a la segunda planta. Los estn esperando, monsieur, madame. El mayordomo estir una mano enguantada y blanca. Si me permite el bastn, seor... La mano izquierda de Gabriel apret involuntariamente el bastn de empuadura plateada. No saba qu esperar... de las personas que aguardaban. Victoria lo mir. Sus ojos azules parecan transparentes y tranquilos. Parecan decir que la decisin le corresponda a l. Poda seguir viviendo en la oscuridad del pasado o poda optar por la luminosidad del futuro. Gabriel le entreg el bastn al mayordomo. Volvindose hacia Victoria, le sostuvo la gruesa capa de lana azul mientras se la sacaba. Con modales eficientes, el mayordomo tom la capa, evitando hbilmente rozar a Gabriel con sus dedos enguantados. Gabriel se quit los guantes de cuero negro; Victoria levant los brazos para quitarse el alfiler que sujetaba su sombrero. El corpio de seda rojiza se tens sobre sus pechos sensibles, hermosos, y que, incluso en aquel momento, l sinti deseos de acariciar. Su cabello castao con reflejos cobrizos estaba peinado con un moo francs; l se lo soltara cuando volvieran a casa. El traje le moldeaba la cintura; l se lo quitara en sus habitaciones privadas. O quizs no esperara. Tal vez le mostrara el placer que podra obtener al sentarse a horcajadas sobre las caderas de l dentro de un coche en movimiento, con las sacudidas y el rechinar de las ruedas llevndolos a ambos al orgasmo. Quitndose el sombrero hongo, Gabriel dej los guantes de cuero negro dentro del fieltro forrado de satn. El mayordomo acept el sombrero en silencio, rozando apenas con sus dedos los de Gabriel. No esper la ayuda del mayordomo para quitarse el abrigo; tampoco el sirviente esperaba que lo hiciera. Tendi la mano izquierda hacia Victoria. Cuanto ms lo tocaba, ms ansiaba su contacto. Ella se quit los guantes y los guard en el bolso que colgaba de su mueca. Gabriel sinti una punzada de calor en los testculos: el placer de la piel desnuda tocando otra piel desnuda.

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Monsieur Gabriel.

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Antoine no tuvo que mostrarle a Gabriel el camino. Los tacones de Victoria resonaron sobre el suelo, acompaados del sonido ms suave de sus propias botas de cuero. Gabriel se detuvo un instante con el pie izquierdo sobre un escaln de mrmol. Victoria se detuvo a su lado. S? Je suis heureux que vous soyez venus. Me alegro de que hayan venido. No era un mayordomo el que haba hablado, era el hombre que haba atendido mesas y clientes en la antigua Casa de Gabriel; siete meses antes, haba acogido feliz la oportunidad de convertirse en mayordomo. Gabriel oprimi instintivamente la mano de Victoria. Suis ainsi je, Antoine. Gabriel menta. No saba si se alegraba o no. El eco de los pasos fue ascendiendo. El pasado estaba cada vez ms cerca, pero tambin el futuro. El pasillo del piso superior era de roble. Gabriel recorri en silencio la distancia... recordando... tratando de no recordar... La puerta al final del pasillo estaba abierta, dejando vislumbrar unas paredes cubiertas de seda azul plida... ms revestimiento de roble... el dulce aroma de unas rosas. Conozco bien mi propia flor... Respirando hondo, Gabriel solt la mano de Victoria y busc el calor en la parte inferior de su espalda. Ella cruz el umbral. l la sigui. Los ojos violetas se clavaron en los ojos plateados. En la mirada de Michael, Gabriel vio los ojos del muchacho de trece aos que le haba enseado a leer y a comportarse como un caballero a cambio de lecciones sobre cmo pelear, robar y matar. Pero Gabriel nunca haba querido que Michael matara. Y ahora lo haba hecho por l. La voz del segundo hombre, Yves, reson en sus odos. T amas a Gabriel, Michael. Siempre lo he amado. Pero Michael haba credo que su nombre era Gabriel; ahora saba que no.
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Michael haba credo que era invulnerable; ahora saba que tambin eso era falso. Gabriel esper; tom vagamente conciencia de una voz femenina de tonalidad baja... Anne. Se detuvo en la mitad de una frase. Seorita Aimes? pregunt una voz masculina desconocida. Gabriel no mir al extrao: saba cul era la profesin del hombre, aunque no supiera quin era. Son stos el hombre y la mujer que estaban esperando? La voz del extrao sonaba ligeramente irritada. El pastor haba tenido que esperar por un ngel. Los ojos violetas de Michael reflejaron aquella irona. De repente, Anne se coloc junto a Victoria. Estaba muy elegante con su traje de seda color azul celeste. Meda unos centmetros menos que Victoria. Una solterona y una institutriz. Dos mujeres que en sus vidas no haban conocido el amor, pero que ahora resplandecan por el amor de un hombre. Victoria sac solemnemente de su bolso una caja rectangular envuelta en seda. Os he trado un regalo de bodas. Los ojos azul plido de Anne reflejaron la sorpresa de Gabriel. Se sinti herido, viendo que Victoria haba considerado necesario mantener su obsequio en secreto. Con las mejillas arreboladas de placer, Anne acept la caja envuelta en seda. No era necesario. Lo nico que necesitbamos era que vinieseis vosotros. Un rubor an ms fuerte ti las mejillas de Victoria. No es nada, en realidad. Slo algo que te he visto admirar. Anne se qued sorprendida. Un godemich. Del tamao perfecto contest Victoria con voz pausada. Una carcajada brot del pecho de Gabriel hasta que sali de su garganta. Y con la risa aument el deseo de Victoria. Buscando ciegamente con las manos, Gabriel la atrajo hacia su pecho firmemente. Victoria se puso tensa por la sorpresa, con su espalda
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rgida, acomodando sus nalgas en su ingle. l rode con sus brazos a la mujer que le haba dado el regalo de su contacto y que ahora le daba el obsequio de la risa. Victoria se derriti al instante, y sus cuerpos parecieron fundirse, convirtindose en uno solo. Los ojos violetas captaron su mirada. Y Gabriel record... Il est bien, Gabriel... Est bien, amigo. La risa se apag tan rpidamente como haba estallado. Estaba bien. Hundiendo el rostro en la tibia fragancia de la piel de Victoria, Gabriel susurr las palabras que ya no poda contener: Je t'aime, Victoire.

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NOTA SOBRE LA AUTORA

OBIN SCHONE vive en un barrio residencial de Chicago con su esposo, aficionado a la msica. Le encanta leer, nadar, conversar, escuchar msica (preferiblemente rock, sobre todo rock clsico) y es una firme defensora de los derechos humanos en general y de la sexualidad femenina en todo el mundo. Robin es autora de El amante, en la lista de los libros ms vendidos de USA Today, as como de El placer de una mujer (A Lady's Pleasure) en Captivated y Un hombre y una mujer (A Man and a Woman) en Fascinated, las colecciones pioneras de novelas histricas erticas de Kensington Publishing Corporation. Su segunda novela El tutor fue elegida como favorita por Romantic Times, y aclamada por Judith Stan-ton, profesora de literatura femenina y teora feminista, como ... una nueva frontera en la trayectoria del deseo femenino en la novela. Las cuatro novelas estn incluidas en el Doubleday Book Club. A Robin le encanta leer los comentarios de sus lectores. Se le puede escribir a P.O. Box 72725, Roselle, IL 60172 (por favor incluir un sobre con los datos y un sello para la respuesta). O se puede visitar su pgina web en www.robinschone.com.

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