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La flora alpina de toda Europa retrocede por el cambio climtico | Cienc...

http://www.elmundo.es/elmundo/2012/01/07/ciencia/1325892697.html

CLIMA | Estudio realizado en 17 cordilleras Viernes 13/01/2012. Actualizado 12:48h. Pedro Cceres | Madrid Actualizado sbado 07/01/2012 00:43 horas El Edelweiss o flor de las nieves ('Leontopodium alpinum') es el smbolo de las montaas de Europa. Pero no corren buenos tiempos para esta pequea flor blanca, adaptada a las laderas ms fras de los Alpes y los Pirineos. El calor la est poniendo contra las cuerdas como lo est haciendo con toda la flora adaptada a las temperaturas bajas de la parte alta de las montaas. Segn los cientficos, el cambio climtico est teniendo un efecto mucho ms profundo en la vegetacin alpina de lo que se sospechaba, segn muestra un estudio recin publicado en la revista 'Nature Climate Change'. La primera investigacin a escala europea sobre los cambios que estn experimentando las reas alpinas ha descubierto que en todo el continente las plantas de clima fro se retiran de las montaas y prosperan las adaptadas al calor. No en vano, la dcada de 2000 a 2009 fue la ms clida desde que se empezaron a medir las temperaturas globales. Ha habido estudios dispersos que han mostrado los cambios sufridos por las comunidades vegetales de las montaas por ese calentamiento, pero hasta ahora no se haba realizado ningn trabajo a escala continental que mostrara la situacin general. Ahora, un grupo de investigadores de 13 pases distintos acaba de publicar un estudio que muestra evidencias estadsticamente significativas de un efecto a escala continenal de ese calentamiento sobre las plantas de las cumbres. Dirigido por investigadores de la Academia Austraca de Ciencias y de la Universidad de Viena, unos 30 bilogos han analizado lo que est ocurriendo con 764 especies distintas de plantas de 60 localizaciones concretas situadas en 17 cordilleras europeas. Es el mayor estudio de este tipo realizado hasta la fecha y ha sido llevado a cabo durante una dcada, usando los mismos mtodos para medir el mismo tipo de variables en cada montaa europea. "No esperbamos ver un cambio tan profundo en tan poco tiempo" En Espaa se estudiaron parcelas situadas en el Parque Nacional de Ordesa (Huesca) y en el Parque Nacional de Sierra Nevada (Granada) y participaron cuatro investigadores de la Universidad de Granada y del Instituto Pirenaico de Ecologa, con sede en Jaca. Luis Villar, del Instituto Pirenaico de Ecologa (CSIC), con sede en Jaca, explica a ELMUNDO.es el objetivo del estudio: "La cuestin central era utilizar las plantas de las montaas como indicadores para estudiar el cambio climtico. Lo hemos hecho desde los Urales a Sierra Nevada y desde Escocia hasta Creta. Y la conclusin es que est habiendo una sustitucin de especies propias del piso alpino por otras de sitios ms benignos". Para Villar, es significativo que esta tendencia se haya visto de forma generalizada en todas las parcelas estudiadas en el continente. "Las plantas de montaa indican que hay ya un cambio hacia temperaturas ms elevadas", afirma.

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20/01/2012 17:50

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Desde Viena, el profesor austriaco Michael Gottfried, del Global Observation Research Initiative in Alpine Environments (GLORIA), el programa que coordina el estudio, explica que el mtodo de trabajo llev a visitar cada lugar en el verano de 2001, en el pico mximo de la estacin de crecimiento, y despus se revisitaron las mismas zonas en 2008. "Esperbamos encontrar un aumento de las plantas termfilas [adaptadas al calor] en altitudes altas, pero no pensbamos que bamos a encontrar un cambio tan profundo en un periodo de tiempo tan corto", afirma Gottfried. "Muchas plantas amantes del fro estn desapareciendo de las montaas. En algunas montaas de baja altura de Europa, creo que en las prximas dcadas veremos cmo los prados alpinos sern invadidos por matorrales". Segn aclara Gottfried el punto ms alto estudiado en toda Europa estaba en El Cerro de los Machos (3.327 metros), junto al monte Veleta, en Sierra Nevada, mientras que el ms baj estaba en Noruega, a 1.162 metros de altura. Gottfried indica que han descubierto que el efecto es independiente de la altitud, pues est ocurriendo tanto en el lmite de la lnea del bosque como en las cimas; y tambin de la latitud, pues se aprecia desde Escocia a Creta. Lo que el estudio ha mostrado es que hay una relacin directa entre la temperatura que impera en la estacin de crecimiento en verano y los cambios en la composicin de la flora alpina, que el calor ya est alterando la estructura de las comunidades vegetales y, sobre todo, que puede verse a escala continental, no slo en puntos aislados.

Plantas de Sierra Nevada en peligro


Los investigadores describen este fenmeno como una termofilizacin (hacerse amigo del calor) de la flora alpina. Respecto a Espaa, el cientfico asegura que el efecto es notablemente destacado. En Sierra Nevada, por ejemplo, se ha observado un declive de las especies propias de las cumbres. La sierra andaluza es el lugar de Europa con ms endemismos botnicos, es decir de especies propias de un nico lugar. Hay ms de 2.000 plantas distintas en Sierra Nevada y 80 son propias de all. Una de ellas, 'Nevadensia purpurea' ya est perdiendo terreno. "Esta especie, como todos los endemismos espaoles adaptados a la zona ms alta de las montaas, estn em un riesgo gravsimo de extincin. Su zona vital es tan estrecha como unos pocos cientos de metros altitudinales en la montaa y a medida que aumenta la temperatura no pueden refugiarse ms arriba", dice Gottfried. El investigador hace ver que el estudio indica que precisamente el Pirineo y Sierra Nevada son las montaas europeas en las que ms se ha constatado ese fenmeno de termofilizacin que hace que las plantas de ambiente clido reemplacen a las de ambiente fresco. Y es que las temperaturas en esas montaas espaolas son tambin las que ms han subido: "En el periodo de estudio 2001-2008 se ha observado una subida de 1,5 C en las temperaturas nocturnas de junio". Para realizar la investigacin, los botnicos asignaron lo que llaman un "rango altitudinal" a cada una de las 764 especies que aparecan en las parcelas estudiadas. Ese rango reflejaba la temperatura a la que cada especie encontraba su desarrollo ptimo, una temperatura que est ligada a la altitud en la montaa, pues la temperatura baja a medida que se asciende.

Hacerlo en otros continentes


Los cientficos sumaron los rangos altitudinales de las distintas especies que haba en cada parcela y utilizaron frmulas matemtica para otorgar a cada parcela una cifra, "un indicador trmico de la vegetacin". Al comparar como haba cambiado el indicador de 2008 respecto al de 2001 pudieron ver cmo de forma general la comunidad de plantas de cada parcela estaba cambiando hacia plantas ms clidas, no ms fras.

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Los autores esperan ahora que su indicador de termofilizacin pueda ser usado por otros investigadores en el resto de continentes para poder llevar a cabo una comparacin a escala global del fenmeno. "La transformacin de las comunidades vegetales a escala continental en menos de una dcada puede considerarse una rpida respuesta de los ecosistemas al calentamiento global", escriben los autores en su artculo en 'Nature Climate Change'. El hallazgo es significativo porque est claro, afirman, que las plantas adaptadas a temperaturas fras van a experimentar fuerte competencia, lo que puede llevar a su retroceso o extincin. "La adaptacin no es una va posible", asegura Georg Grabherr, presidente del proyecto GLORIA en un nota difundida por el servicio de noticias cientficas Eurekalert: "La termofilizacin de las zonas alpinas no se puede combatir sobre el terreno. La nica opcin es mitigar el cambio climtico para preservar nuestro tesoro biogentico", refirindose as a que el modo de evitarlo es dejar de emitir gases de efecto invernadero. La diversidad biolgica ya est mermando, pues se han constatado extinciones de algunas especies en los Alpes, recuerdan los autores. Respecto al futuro del Edelweiss, el profesor Gottfried ofrece una esperanza: "No es el que caer primero porque no vive en las cumbres ms altas sino a media altitud y no est por tanto en el frente de batalla de las que peor lo estn pasando, que son las de las cimas". En el mismo sentido se pronunca el profesor Luis Villar. El edelweiss, por ejemplo, no estaba presente en las parcelas estudiadas en el Pirineo. Es una planta abundante all, pero no exactamente en las zonas estudiadas. Adems, segn Villar, el famoso edelweiss tiene unas peculiaridades que le van a hacer resistir mejor el aumento de temperaturas: "Prefiere suelos calizos, con sustratro pedregoso y disgregado y en situaciones de umbra, es decir, a la sombra. Esto va a hacer que aunque la temperatura del entorno vaya subiendo, las soporte mejor que otras plantas vecinas adaptadas por ejemplo a exposiciones de solana, que sufrirn ms las temperaturas elevadas". De todas maneras, el profesor Villar matiza tambin el resultado del estudio con la intencin de evitar tremendismos. Segn l, muchas plantas del Pirineo, por ejemplo, son bastante resistentes, han soportado otros cambios climticos pasados y tienen un rango de distribucin relativamente amplio. l no cree que vaya a haber extinciones masivas en esa cordillera y ve ms frgil el destino de endemismos de otras regiones, como Sierra Nevada, cuya hbitat es muy reducido.
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2012 Unidad Editorial Informacin General S.L.U.

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