Bases biológicas del comportamiento humano

Introducción Durante muchos siglos se pensó que los procesos o estados mentales, tales como el pensamiento o la conciencia, los sentimientos o la memoria, eran atributos de una substancia de naturaleza espiritual separada del cuerpo material. Esta concepción dualista de la naturaleza humana fue cuestionada por las modernas corrientes psicológicas al procurar aplicar la metodología y los criterios de las ciencias experimentales al estudio del comportamiento humano. A consecuencia de ello se ha arribado en nuestros días a un amplio reconocimiento de la imposibilidad de desligar los procesos psíquicos o mentales del funcionamiento del sistema nervioso. No hay pensamientos, sentimientos o recuerdos, cuya realización no implique la activación de algún área del cerebro. Aunque podamos distinguir los procesos estrictamente fisiológicos como, por ejemplo, un impulso nervioso, de un proceso psíquico, como por ejemplo un recuerdo o un sentimiento de tristeza, nadie parece poner en cuestión que el sistema nervioso central en especial el cerebro, su órgano principal es el lugar donde ocurren los procesos psíquicos. No se puede dejar de tener en cuenta que el ser humano es una especie animal que ha surgido de un largo proceso evolutivo. De allí que muchas de sus características sean compartidas con otras especies, sobre todo con los llamados mamíferos superiores; y, por otra parte, también presente características novedosas, resultado precisamente de dicha evolución. Es en el contexto de estas semejanzas y diferencias respecto de las otras especies que la psicología también puede encontrar información muy valiosa para explicar las peculiaridades del comportamiento humano. Sobre todas estas cuestiones trabajaremos a lo largo de esta unidad denominada Bases biológicas del comportamiento humano . Comenzaremos analizando el proceso evolutivo que dio origen a la especie humana, prestando especial atención al último tramo durante el cual ocurrieron las transformaciones desarrolladas por los antiguos primates, hasta llegar al homo sapiens sapiens, es decir, una especie animal capaz de desarrollar una inteligencia simbólica, comunicarse a través de un lenguaje articulado, transformar la naturaleza, crear y transmitir formas culturales y de organización social. Seguidamente presentaremos una descripción esquemática del sistema nervioso: las características y el funcionamiento de sus células las neuronas , veremos las partes que lo componen y su relación con los diferentes procesos psíquicos y el comportamiento humano en general. Finalmente propondremos dos textos para comentar: uno que trata sobre los aspectos innatos y adquiridos de un tipo de comportamiento como es la agresividad, y otro que compara el comportamiento de los humanos y el del resto de las especies animales, especialmente en lo que concierne a su vida emocional.

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La mayor parte de este tiempo.1. el nitrógeno.500 millones de años (entre el 80 y el 90 % de la edad de la Tierra). Durante este tiempo. los primeros homínidos aparecieron hace entre 5 y 7 millones de años. Tan sólo en los últimos 400 o 500 millones de años algunos organismos abandonaron la vida acuática y comenzaron a adaptarse a la tierra. la reproducción y el intercambio de materia con el medio. entre otros. y la especie humana actual hace unos 100. las condiciones atmosféricas de la Tierra se modificaban a causa de la actividad de estos organismos. la mayor parte de organismos ha vivido en el agua. en los cuales cada célula o grupo de células se fue especializando en una función concreta. Es el resultado natural y seguramente previsible de un proceso fisicoquímico de reestructuración molecular que tuvo lugar un millar de millones de años después de la formación de la Tierra. sino en su proporción y la manera como se combinan. de unos 3.500 millones de años con la formación de los primeros micro-organismos de constitución simple. hay que entender la vida como un estadio de combinación de los elementos químicos que permite la sensibilidad. Evolución de las especies y hominización [1] 1. probablemente se reprodujo rápidamente por el planeta. 2 . En un comienzo. la cual protege la Tierra de las radiaciones ultravioletas del Sol. las primeras formas de vida van ligadas a las condiciones ambientales y atmosféricas del planeta Tierra. ¿Pero cómo llegaron a formarse estos primeros seres vivos? ¿En qué consiste este fenómeno que denominamos vida? Los organismos vivos están constituidos por los mismos elementos químicos que integran toda la materia. a partir de sucesivas síntesis moleculares. Los primeros organismos que debían ser extraordinariamente simples se fueron haciendo más complejos progresivamente hasta constituir las primeras células dotadas de núcleo. Un efecto importante de la presencia de oxígeno en la atmósfera fue la aparición de una capa de ozono a gran altura. como por ejemplo las plantas con flores o los mamíferos. Estas condiciones no son nada extraordinarias y es probable que se hayan repetido en otros lugares del Universo. aunque los más característicos de la materia viva son. el carbono. Es el caso de la aparición del oxígeno atmosférico generado por la actividad de organismos unicelulares primitivos. El camino desde la primera molécula orgánica con capacidad de reproducirse hasta el ser humano ha sido largo. apareció la primera forma de vida. A medida que fueron surgiendo formas de materia viva. Los mamíferos aparecieron hace aproximadamente 150 milllones de años. La vida constituye un grado de complejidad diferente a la de la materia inorgánica. Después aparecieron los organismos pluricelulares. Con el paso del tiempo y a través del proceso evolutivo se ha llegado a formas vivas más complejas. cada célula aislada realizaba todas las funciones vitales. Cuando. Efectivamente. la Tierra estuvo dominada por la presencia de reptiles. La civilización actual tiene sólo unos cuantos miles de años.1 El origen de la vida Las primera formas de vida se originaron hace unos 3. ¿Entonces cuál es la diferencia entre un trozo de materia inerte e insensible y un organismo vivo? La diferencia no está en los elementos que los componen.000 años que existe. el oxígeno y el hidrógeno.

1. lo cual representa una pequeñísima parte del tiempo que tardó la vida en desarrollarse en el planeta. El conocimiento sobre el origen y la evolución de los seres humanos es aún muy fragmentario. a través de una serie de transformaciones que sólo conocemos por los fósiles. la innovación fundamental que les distinguía de sus parientes más próximos: la postura erecta sobre las piernas o bipedestación. desarrollaron las características biológicas del humano actual. denominados australopitecus. se mantiene continua reproduciéndose en los sucesores. Se trata de animales especialmente ingeniosos que han encontrado formas de adaptarse a los medios más diversos sin estar preparados biológicamente. la selección natural que actúa sobre esta variación intra-específica favorece los organismos más preparados para sobrevivir en las condiciones del medio. lo cual evidencia que todos los seres vivos tienen el mismo origen. por tanto. aquellos que más nos interesan son los humanos. Resumiendo. hace unos 15 millones de años. donde estaban a merced de los depredadores. que millones de años después incorporaron en su código genético la posición erecta o vertical. Pronto se convirtieron en cazadores y se acostumbraron comer de todo. En efecto. liberar las manos para desarrollar otros trabajos. incierto y abierto a controversias que en la actualidad están muy lejos de resolverse. de rebote. Del conjunto de organismos vivos. ya presentaban. El ADN de todos los organismos vivos está integrado por cadenas muy largas de macromoléculas denominadas nucleótidos. No obstante. favorece el cambio genético y aumenta la posibilidad de individuos mejor adaptados. A la larga. Estos errores de copia causan cambios en el orden de los nucleótidos. y así superaron los mecanismos de la evolución natural. denominada. pues. Cuando una mutación provoca un cambio que favorece la adaptación del individuo a su medio. Seguramente por esto la mayoría de seres vivos se reproducen sexualmente: la sexualidad fue el gran invento por medio del cual los organismos alcanzaron una mayor variedad genética y aumentaron las posibilidades de supervivencia. al caminar sobre las piernas. las mutaciones y la selección natural son los mecanismos de la evolución. El proceso que enlaza los primeros primates con el homo sapiens-sapiens es de aproximadamente 70 millones de años. Así la variabilidad dentro de la especie es muy superior y. Aquellos primates. son los que sobrevivieron en la línea de los humanos. Durante el período denominado Mioceno. El medio natural es el que selecciona las mutaciones que favorecen al organismo. Esta innovación fue 3 . de la mutación no favorable. Los caracteres y las propiedades de un organismo pasan a otro gracias a la información contenida en el ADN (ácido desoxirribonucleico) del núcleo de las células germinales. Estas variaciones imprevistas se denominan mutaciones. código genético. que son de cuatro tipos diferentes. El proceso de hominización Los organismos vivos son sistemas complejos que tienen la propiedad de reproducirse. es decir. Hace entre 5 y 7 millones de años los primeros homínidos. está determinada por el orden de los nucleótidos. Los organismos sexuales tienen información genética de cada progenitor. Un gran número de primates arborícolas tuvo que descender a tierra y vivir en zonas descubiertas. tuvo lugar una gran sequía y. La información contenida al ADN. cambios en el código genético. la posición erecta les permitía ver de lejos y.2 Origen y evolución de los humanos. En la transmisión del código genético hay de tanto en tanto algunas variaciones o errores de copia. cuando la mutación crea una desventaja en el organismo. que repercutirán en los caracteres del individuo sucesor. por tanto. un retroceso de los bosques. a grandes rasgos podríamos describir esta evolución de la siguiente manera: Los humanos provenimos de una rama de los primates que. causa la desaparición de éste y.

era idéntico a nosotros. del Homo erectus que. El Homo sapiens no tiene una antigüedad superior a los 400. un cambio en la forma del cráneo. tierras que. sin embargo. los homínidos nunca habían pisado. el nacimiento de las 4 . Hace unos 100. El paso decisivo en la hominización. Desde los gritos de los primeros homínidos hasta la diferenciación y especialización de los sonidos que es una característica del lenguaje articulado transcurrió un largo período de tiempo. Al mismo tiempo. La evolució del Homo habilis condujo a la aprición. Probablemente la técnica de cazar en grupo y el uso de herramientas apropiadas han sido determinantes para la supervivencia de los antepasados de los humanos.5 millones de años.fundamental para la evolución de nuestra línea. la caza social y conservar y transmitir el cúmulo cultural de sus habilidades presupone que el Homo habilis disponía de un cerebro muy complejo. se extendió por Asia y Europa. derivó hace unos 2 millones de años hacia el primer representante del género Homo. seguramente una rama de los australopitecus más primitivos. el australopitecus gracilis. Evidentemente.000 años. llevar a cabo actividades colectivas como por ejemplo. desde sus orígenes africanos. A partir de un cierto nivel cultural. seguramente como un medio de comunicación progresivamente flexible. En Europa aparecieron hace aproximadamente 200. sin embargo. el hombre del paleolítico superior no disponía. el cultivo de plantas seleccionadas según su calidad y la domesticación de animales. conservarlo y utilizarlo. capaces de fabricar todo tipo de utensilios. El Homo erectus conocía la manera de encender fuego. conseguido hace unos 10. caracterizada por una progresiva sedentarización. Conservaban algunos rasgos físicos primitivos. fabrica herramientas y utensilios muy especializados y con una gran precisión. el Homo sapiens sapiens. las manos liberadas resultaron verdaderas piezas de precisión. practica el culto a los muertos y es capaz de crear formas artísticas de gran belleza y expresividad. En este sentido. ya que millones de años después en las especies descendentes. Éste es el humano que desarrolla un lenguaje abstracto como el nuestro. capaz de elaborar formas primitivas de pensamiento y de comunicación. El hecho de concebir y realizar instrumentos que tienen una utilidad posterior. del bagaje cultural del hombre moderno. Se trat de la revolución neolítica. Estos cambios proporcionaron a los humanos la clave del crecimiento demográfico. hasta entonces. a la cual pertenecemos todos los humanos actuales. hace aproximadamente 1. por disponer de manera continuada de los recursos útiles para cubrir sus necesidades. fue el surgimiento del lenguaje. al servicio de una mejor coordinación de la caza social. fueron los primeros en enterrar a los muertos). nuestro antepasados comenzaron a manipular profundamente el medio. El origen del lenguaje no se puede establecer con exactitud. Éste se denomina así porque está asociado a la fabricación de herramientas de piedra que aplicaba a la caza social y a la actividad posterior de troceado de las presas capturadas. Los Homo sapiens sapiens se diferencian de los precedentes por una reducción de las mandíbulas y los dientes. convive en sociedades de cazadores y pescadores muy estructurados. pero desarrollaron una notable cultura (por ejemplo. el enderezamiento de la frente y una barbilla prominente.000 años aparece en África una nueva forma de Homo sapiens.000 años. ni mucho menos. el Homo habilis. Los Homo sapiens sapiens desplazaron rápidamente a los neandertales y llegaron a América y Australia. la progresiva reducción de la mandíbula se acompañó de la expansión de la caja craneana y el desarrollo del cerebro.000 años y son conocidos como Neandertales. Biológicamente.

que somos productos de millones de años de evolución de la vida sobre la Tierra. 5 . procesos todos ellos mucho más complejos. por tanto. El desarrollo de formas de relación social específicamente humanas. 2. Con el neolítico. La fabricación y el uso sistemático de herramientas. Los diferentes tipos de neuronas del sistema nervioso varían enormemente en tamaño y forma. que reciben los impulsos nerviosos de las neuronas adyacentes. 3. Conocemos el papel que cumplen en la transmisión de los impulsos nerviosos. una célula especializada que transmite mensajes o impulsos nerviosos a otras neuronas. basades en una intensa actitud cooperativa y en vínculos de tipo culturales. En el extremo. Así surgieron las primeras grandes civilizaciones.ciudades. 2. pero esto no niega nuestro origen y nuestra condición de animales. Bases fisiológicas: El sistema nervioso [2] 2. Resumiendo. pero todas tienen ciertas características comunes. El axón es un tubo estrecho que se extiende desde el soma y que transmite estos mensajes a otras neuronas (o a músculos y glándulas). Las neuronas encierran el secreto del funcionamiento del cerebro y. la humanidad entra en los tiempos modernos. y también sabemos cómo funcionan algunos circuitos neuronales. glándulas y músculos. Del cuerpo celular o soma. la emoción y el pensamiento. de la naturaleza de la conciencia humana. la configuración de las manos. sin embargo. estos son los rasgos fundamentales del proceso de hominización: 1. No podemos olvidar. en consecuencia. la imaginación. Las modificaciones corporales relacionadas con la configuración de la pelvis y las piernas para caminar. el razonamiento 4. La aparición y el desarrollo del lenguaje y la inteligencia abstractiva y. salen unas proyecciones denominadas dendritas (de la palabra griega dendron. el axón se divide en un determinado número de pequeñas ramificaciones que terminan en unos pequeños botones llamados terminaciones sinápticas. el crecimiento de la capacidad del cráneo y el consiguiente desarrollo del cerebro. la reducción de la mandíbula. pero todavía queda mucho por descubrir sobre el funcionamiento de la memoria. que permite manipular y fabricar utensilios. Hemos sido capaces de crear una cultura muy rica y compleja. las cuales fueron usadas por el ser humano para su subsistencia.1 El tejido nervioso: la neurona La unidad básica del sistema nervioso es la neurona. el comercio y el intercambio cultural. de todo aquello que va asociado: la conciencia reflexiva. que significa «árbol»).

varían mucho en tamaño y forma. Las neuronas sensoriales transmiten los impulsos recibidos por los receptores al sistema nervioso central. una sustancia química que se difunde a través del espacio sináptico y estimula a la siguiente neurona. Las neuronas motoras generan señales originadas en el cerebro o la médula espinal que van a los músculos y a las glándulas. Un nervio es un paquete de axones elongados que comprenden cientos o miles de neuronas. y el espacio en sí se denomina espacio sináptico. Los axones de muchas neuronas forman sinapsis en las dendritas y el cuerpo celular de una única neurona. Esta unión se denomina sinapsis. Las interneuronas reciben las señales de las neuronas sensoriales y envían los impulsos a otras interneuronas o a las neuronas motoras. Aunque las neuronas poseen estas características comunes. Un único nervio puede estar compuesto de axones tanto de neuronas sensoriales como motoras. Una neurona de la médula espinal puede tener un axón de 1 ó 2 metros de longitud. Las células de glía son más numerosas que las neuronas en una proporción de 9 a 1 y ocupan más de la mitad del volumen del cerebro. los ojos y la médula espinal. En el cerebro y en la médula espinal. dependiendo de su función general. En general. transmitiendo así el impulso de una neurona a otra.las neuronas. Los receptores son células especializadas que se encuentran en los órganos sensoriales. los músculos. Además de las neuronas. El nombre 6 .El botón terminal no toca la neurona adyacente. el sistema nervioso cuenta con un gran número de células no neuronales. Las interneuronas se encuentran únicamente en el cerebro. una neurona cerebral puede cubrir tan sólo unas pocas milésimas de centímetro. que vaya desde el final de la médula a los músculos del dedo gordo del pie. Las neuronas se clasifican en tres categorías. y que están intercaladas entre -y a menudo alrededor. Cuando un grupo de cuerpos neuronales que se encuentra fuera del cerebro o de la médula espinal se llama ganglio. sino que hay un ligero espacio entre estos botones y el cuerpo celular o las dendritas de la neurona receptora. los que detectan los cambios físicos o químicos y traducen estos hechos en impulsos que viajan a lo largo de las neuronas sensoriales. la piel y las articulaciones. Cuando un impulso nervioso viaja a través del axón y llega a los botones terminales. un grupo de cuerpos neuronales recibe el nombre de núcleo. provoca la secreción de un neurotransmisor. llamadas células de glía. los cuerpos de las neuronas se agrupan en el sistema nervioso formando grupos.

nos centraremos en unos pocos que influyen en la conducta. Esta capa se compone de células gliales especializadas que envuelven al axón. al igual que el entrenador de un equipo de fútbol. Cada potencial de acción es el resultado de movimientos de moléculas eléctricamente cargadas.3 Los neurotransmisores Se han identificado más de 70 neurotransmisores distintos. las células gliales actúan asistiendo a las neuronas en su función. En cambio. 7 . 2. y fagocitando las neuronas muertas y las sustancias extrañas. conocidas como iones. Obviamente. parecen «mantener el orden» en el cerebro recogiendo y «empaquetando» los productos de desecho. proveen de nutrientes a las neuronas. dependiendo del diámetro del axón. los más grandes suelen ser los más rápidos. el sistema inmune ataca y destruye las capas de mielina del organismo. una enfermedad cuyos síntomas aparecen entre los 16 y los 30 años. De esta forma. Normalmente.2 El impulso nervioso La información recorre la neurona en forma de un impulso nervioso llamado potencial de acción: un impulso electroquímico que viaja del cuerpo celular al extremo del axón. dependiendo del tipo de molécula receptora que se encuentre en la membrana de la neurona postsináptica. Además. y seguramente se descubrirán más. Este neurotransmisor es un elemento clave en la enfermedad de Alzheimer.de glía. En los pacientes con Alzheimer. La acetilcolina está presente particularmente en un área del prosencéfalo llamada hipocampo. resulta imposible explicar todos los neurotransmisores del sistema nervioso en este capítulo. en los axones que estimulan los músculos esqueléticos. En la esclerosis múltiple. Estos pequeños espacios se llaman nódulos de Ranvier. 2. provocando graves disfunciones motoras. manteniendo así la capacidad de transmisión de impulsos de las neuronas. que juega un papel fundamental en la formación de nuevos recuerdos. causando alteraciones en la memoria y en otras funciones cognitivas. derivado de la palabra griega «pegamento». en concreto. como por ejemplo. una tras otra. las neuronas del prosencéfalo productoras de acetilcolina se degeneran y sintetizan menos neurotransmisor. ACETILCOLINA: La acetilcolina está presente en muchas sinapsis del sistema nervioso. La velocidad del potencial de acción en su viaje por el axón puede variar desde 3 a 300 kilómetros por hora. el mantener a las neuronas en su sitio. sugiere una de sus funciones. un trastorno devastador que afecta a muchas personas mayores. es excitadora pero también puede actuar como inhibidora. que mantiene a los jugadores hidratados a lo largo del juego. dejando pequeños espacios entre. Cuanta menos acetilcolina se produce. La capa de mielina se presenta especialmente en las zonas donde la transmisión rápida del potencial de acción es crítica. más severas son las pérdidas de memoria. La velocidad también depende de si el axón está cubierto de una capa de mielina.

y el sistema autónomo. fármacos que se prescriben para tratar la depresión. DOPAMINA: La dopamina. Por el contrario. son inhibidores de la reabsorción de serotonina. El sistema nervioso periférico está constituido por los nervios que conectan el cerebro y la médula espinal con las demás partes del cuerpo. aumenta los niveles de dopamina en el cerebro. lo que produce los efectos psicoestimulantes de estas sustancias. 2. ralentizando su reabsorción. lo que deprime el ánimo de la persona. también una monoamina. El sistema nervioso periférico se divide asimismo en el sistema somático. Puesto que la serotonina también es importante para la regulación del sueño y el apetito. 8 . Los inhibidores de la reabsorción de serotonina son antidepresivos que aumentan los niveles de serotonina en el cerebro. La liberación de dopamina en ciertas áreas del cerebro produce intensas sensaciones de placer. se han asociado unos bajos niveles de serotonina con sentimientos depresivos. un fármaco que se receta normalmente para tratar la enfermedad de Parkinson. SEROTONINA: La serotonina es otra monoamina. que es un trastorno alimentario. Por el contrario. bloqueando su reabsorción en las neuronas. el litio aumenta la reabsorción de la norepinefrina. Debido a este retardo. que lleva y trae mensajes de los receptores sensoriales. La existencia de demasiada dopamina en determinadas regiones cerebrales puede causar esquizofrenia. las neuronas receptoras se activan durante un periodo más largo de tiempo. El Prozac. Por ejemplo. Zoloft y Paxil. y actualmente se está investigando el papel de la dopamina en el desarrollo de las adicciones. El sistema nervioso central incluye todas las neuronas del cerebro y de la médula espinal. La cocaína y las anfetaminas prolongan la acción de la norepinefrina. Cualquier sustancia que provoque un aumento o disminución de la norepinefrina en el cerebro está relacionada con la excitación o depresión del estado de ánimo. Es producida en su mayor parte por neuronas del troncoencéfalo. como la clorpromazina o la clozapina. es químicamente muy similar a la norepinefrina. A1 igual que la norepinefrina. y una cantidad insuficiente en otras áreas puede degenerar en la enfermedad de Parkinson. bloquean los receptores de la dopamina. los músculos y la superficie corporal. también se utiliza en el tratamiento de la bulimia. Los fármacos utilizados para tratar la esquizofrenia.NOREPINEFRINA: La norepinefrina es un neurotransmisor del tipo de las monoaminas.4 Organización del sistema nervioso Todas las partes del sistema nervioso están interrelacionadas pero tradicionalmente se considera dividido en dos partes fundamentales. la L-dopa. que se comunica con los órganos internos y las glándulas. la serotonina juega un papel fundamental en la regulación del estado de ánimo.

Un ejemplo de ello es el reflejo de la rótula. El sistema autónomo y su papel primordial en la emoción se verán más adelante en este capítulo. también puede verse afectada por mensajes de centros nerviosos superiores. muy importantes para la supervivencia (2) el sistema límbico. Los nervios motores del sistema somático llevan impulsos desde el sistema nervioso central a los músculos. es posible inhibir el reflejo. que regula nuestros procesos intelectuales superiores. Éstas transmiten entonces impulsos de vuelta al mismo músculo. están controlados por estos nervios. el movimiento de extensión quedará exagerado. que controla nuestras emociones y (3) el cerebro. una señal se transmite desde las células sensoriales del músculo. y si imaginamos que la rodilla no puede moverse justo antes de que el médico golpee el tendón. el ritmo cardiaco y la digestión. en donde las vértebras de la espina dorsal las protegen. La mayoría de las fibras nerviosas que conectan las distintas partes del cuerpo con el cerebro se unen en la médula espinal. las neuronas sensoriales hacen sinapsis directamente con las neuronas motoras. Los nervios del sistema autónomo van y vienen de los órganos internos. así como los ajustes involuntarios de la postura y el equilibrio. si apretamos las manos justo antes de recibir el golpe en la rodilla. la presión y los cambios de temperatura. Todos los músculos que movemos voluntariamente. ORGANIZACIÓN DEL CEREBRO Según MacLean. Por ejemplo. tan sólo tiene el diámetro del dedo meñique. Así es como nos enteramos del dolor. en donde inician la acción. a través de las neuronas sensoriales. los músculos insertados en él se estiran. se puede considerar el cerebro humano como configurado en tres capas concéntricas: (1) el núcleo central. Algunos de los reflejos estímulo-respuesta más sencillos se ejecutan en el nivel de la médula espinal. Allí. La médula espinal es extremadamente compacta. haciendo que éste se contraiga y que la pierna se extienda. Al golpear el tendón de la rodilla. Aunque esta respuesta pueda darse únicamente en la médula espinal sin necesidad de recibir ningún input del cerebro. que regula nuestras acciones más primitivas.Los nervios sensoriales del sistema somático transmiten información sobre la estimulación externa de la piel. Utilizaremos el marco organizativo de MacLean para explicar las estructuras del cerebro y sus respectivas funciones. regulando procesos como la respiración. y llega a la médula espinal. músculos y articulaciones al sistema nervioso central. 9 .

el cerebelo. 10 . el pensamiento y el lenguaje. b) El sistema límbico se encuentra alrededor del núcleo central del cerebro e íntimamente interconectado con el hipotálamo. el sistema límbico parece inhibir algunos de estos patrones instintivos y permite al organismo ser más flexible y adaptarse mejor a los cambios del entorno. Los animales que poseen un sistema límbico rudimentario. Las respuestas motoras. Cada uno de los sistemas sensoriales envía información a áreas específicas de la corteza. Los humanos que sufren este tipo de lesiones no reconocen las expresiones faciales de temor y son incapaces de aprender nuevas respuestas al miedo. el apetito y la sed. parietal. el hipotálamo y la formación reticular. como los peces o los reptiles. En los mamíferos. derecho e izquierdo. o los movimientos de las partes del cuerpo. Describir el cerebro en términos de tres estructuras concéntricas el núcleo central. Son básicamente simétricos. el vómito. se controlan por una de las áreas del cortex. el sueño. consiste en áreas de asociación. Controla los actos involuntarios como la tos o el estornudo. tales como el miedo. huyen y se reproducen mediante conductas estereotipadas. el sistema límbico y el cerebro no significa que estas estructuras sean independientes. los monos con lesión en la amígdala demuestran una marcada reducción del miedo. de ahí el término substancia gris. se alimentan. occipital y temporal . El resto de la corteza. que están conectados entre sí por medio del cuerpo calloso. La amígdala. Es una serie de estructuras que parecen imponer controles adicionales sobre algunas de las conductas instintivas reguladas por el hipotálamo y el tronco encefálico. el tálamo. El interior del cerebro. El sistema límbico también participa en la conducta emocional. El cerebro está compuesto de dos hemisferios. Estas áreas ocupan la mayor parte de la corteza en los humanos y participan en la memoria. Cada hemisferio está dividido en cuatro lóbulos frontal. atacan. de la palabra latina que significa «corteza». con una profunda división entre ellos que va de delante a atrás. amplias regiones de la corteza cerebral que desempeñan diversas funciones. por debajo de la corteza. c) El cerebro está más desarrollado en los humanos que en cualquier otro organismo. Así. una estructura con forma almendrada en el interior del cerebro. así como algunas acciones «primitivas» que están bajo control voluntario como la respiración. nos referimos a los hemisferios derecho e izquierdo. está formado mayoritariamente por axones mielinizados y tiene un aspecto blanco (también llamada substancia blanca).a) El núcleo central o tronco encefálico está compuesto por cinco estructuras: el bulbo raquídeo. Por ejemplo. pero deben trabajar en combinación para obtener la mayor eficacia. la regulación de la temperatura y la conducta sexual. resulta esencial en las emociones. La capa externa del cerebro. Son más bien el análogo de una red de ordenadores interrelacionados. que no es ni sensorial ni motora. La corteza de un cerebro preservado es gris porque está constituida en su mayor parte por cuerpos neuronales y fibras sin mielina. Cada una tiene unas funciones especializadas. se denomina corteza cerebral (o simplemente cortex).

la simpática y la parasimpática.SISTEMA NERVIOSO AUTÓNOMO El sistema nervioso periférico se divide en dos: el sistema somático y el sistema autónomo. Por ejemplo. La rama simpática tiende a actuar como una unidad. aumenta la frecuencia cardiaca. incluyendo el corazón. El sistema nervioso simpático se activa normalmente durante los momentos intensos de alerta. son autónomas o autorreguladas. El sistema nervioso autónomo se divide en dos ramas. y el sistema nervioso parasimpático que se asocia con el resto de las actividades. por lo general. y se mantienen incluso cuando el sujeto está dormido o inconsciente. (Los músculos esqueléticos. Es dominante durante los periodos de inactividad. el sistema parasimpático contrae la pupila del ojo. en cada caso. El sistema somático controla los músculos esqueléticos y recibe información de la piel. Por ejemplo. el efecto contrario. En oposición al sistema simpático. estimula el flujo de saliva y disminuye el ritmo cardiaco. cuyas acciones son. En un momento de excitación emocional. También activa ciertas glándulas endocrinas para segregar hormonas que aumenten aún más el nivel de alerta. Estos músculos se denominan «lisos» porque ése es su aspecto bajo un microscopio. El sistema autónomo controla las glándulas y los músculos lisos. tienen un aspecto estriado. mantenidos por el sistema nervioso parasimpático. todo ello de forma simultánea. como la digestión y la circulación. mantiene las funciones que preservan y protegen los recursos corporales. los músculos y de varios receptores sensoriales. El equilibrio entre ambos sistemas mantiene el estado normal del organismo (entre la excitación extrema y la placidez vegetativa). los vasos sanguíneos y las paredes del estómago y los intestinos. en general. por el contrario. dilata las arterias de los músculos esqueléticos y del corazón. cierra las arterias de la piel y de los órganos de la digestión y produce transpiración.) El sistema nervioso autónomo toma su nombre del hecho de que muchas de las actividades que controla. antagonistas. participa en la digestión y. requieren mucha menos energía que la frecuencia 11 . un ritmo cardiaco y una respiración lentos. el sistema simpático tiene. la rama parasimpática tiende a actuar sobre un órgano cada vez.

cardiaca rápida y la respiración agitada. que requiere la erección (parasimpático). hay algunas excepciones. seguido de la eyaculación (simpático). que son consecuencia de la activación del sistema nervioso simpático. Otro ejemplo es el acto sexual completo en el varón. El sistema simpático es dominante durante episodios de temor y excitación. 12 . A pesar de que ambos sistemas suelen ser antagonistas. pero una respuesta parasimpática al temor muy común es una descarga involuntaria de la vejiga o del intestino. por ejemplo.

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