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Aplicaciones de los electroimanes superconductores

Se han propuesto muchas aplicaciones industriales a gran escala de los imanes superconductores. En la actualidad existen algunos mtodos alternativos que emplean campos magnticos pero, si se aplica la superconductividad en estas reas, se espera obtener un ahorro considerable en costos de operacin. En algunas otras reas el uso de electroimanes superconductores ha hecho la idea tcnica y econmicamente posible. Algunas de las aplicaciones ms importantes de los electroimanes superconductores, sin que la lista pretenda ser exhaustiva, es la siguiente: 1) Aplicaciones biolgicas. Se sabe desde hace mucho tiempo que los campos magnticos intensos afectan el crecimiento de plantas y animales. As, se han utilizado electroimanes superconductores para generar campos magnticos intensos y estudiar sus efectos en el crecimiento de plantas y animales y, adems, analizar su efecto en el comportamiento de estos ltimos. 2) Aplicaciones qumicas. Es un hecho conocido que los campos magnticos pueden cambiar las reacciones qumicas y ser utilizados en la catlisis. 3) Aplicaciones mdicas. Se han aplicado campos magnticos para arreglar arterias, sacar tumores y para sanar aneurismas sin ciruga. Tambin se estudia la influencia de los campos magnticos en las funciones vitales del cuerpo humano. 4) Levitacin. Una aplicacin muy importante es en el transporte masivo, rpido y econmico. La idea de usar una fuerza magntica para hacer "flotar" vehculos de transporte ha estado en la mente de los cientficos por casi un siglo y la posible aplicacin de la superconductividad a este problema lo ha renovado y actualizado. Hay, esencialmente, dos mtodos posibles para conseguir la levitacin. Uno corresponde a la utilizacin de un sistema atractivo y el otro a un sistema repulsivo. Describiremos muy brevemente los principios de funcionamiento de cada uno. El sistema atractivo ha sido investigado, principalmente, en Alemania, Estados Unidos y Japn. Como es sabido, la fuerza magntica entre un material ferromagntico colocado en el seno de un campo magntico y la fuente que genera al campo magntico es siempre atractiva. El peso del vehculo es sostenido por esta fuerza atractiva. Las caractersticas bsicas de este sistema son: a) el campo magntico necesario puede ser generado por electroimanes convencionales hechos de metales normales, a causa de la presencia de material ferromagntico;

b) el uso de electroimanes de metal normal requiere una pequea brecha de alrededor de 1 cm entre el material ferromagntico y los electroimanes. Aun con un diseo ptimo, utilizando metal normal, el costo es mucho menor cuando se utilizan electroimanes superconductores; c) la fuerza magntica aumenta cuando la brecha se hace ms pequea y disminuye cuando aumenta, lo cual significa que el sistema es inherentemente inestable, y para lograr su estabilizacin es necesario que tenga un mecanismo de retroalimentacin que le permita regular la corriente y, por tanto, la fuerza atractiva. Aunque no se puede hacer ninguna conclusin negativa acerca del sistema atractivo, ste presenta, al menos, dos desventajas cuando se trata de velocidades superiores a 250 km/h. La primera es la pequea brecha en la cual debe operar. Una razn fundamental por la que el tren convencional de ruedas y rieles no puede viajar a velocidades superiores a 300 km/h es que su posicin vertical tiene que ser mantenida dentro de una variacin no mayor de 2 milmetros sobre una distancia de 10 metros. La segunda razn es que el sistema es intrnsecamente inestable con respecto al movimiento vertical. Estas dos desventajas, si bien no hacen imposible la operacin a alta velocidad, si requieren una gran cantidad de energa elctrica para lograr mantener una brecha del tamao adecuado para velocidades mayores que 250 km/h. Se ha sugerido que los electroimanes de metal normal sean sustituidos por electroimanes

superconductores para que sea posible construir una brecha de mucho mayor tamao. La contraparte de este beneficio radica en la dificultad de controlar las corrientes necesarias para estabilizar la posicin vertical.

Esquema del sistema de levitacin por atraccin. En lo que se refiere al sistema de levitacin por repulsin se puede decir que presenta mejores perspectivas. Este sistema funciona como una aplicacin de la ley de Lenz de induccin de corrientes elctricas al tener campos magnticos que varan con el tiempo, en cuyo seno existe una espira de material conductor. El campo magntico que genera la corriente inducida da lugar a un campo magntico que tiene una polaridad opuesta al campo magntico original, crendose una repulsin entre ambos campos magnticos. Un aspecto importante del sistema repulsivo es la disipacin de energa que se da en el conductor; es una prdida por la resistencia elctrica del material conductor. Esta disipacin depende de la frecuencia de excitacin y tiene un mximo para cierto valor de la frecuencia. Sin embargo, tiende a cero conforme la frecuencia de excitacin crece hacia valores ms grandes. La caracterstica ms importante del sistema repulsivo, en lo que se refiere a transportacin masiva, es la utilizacin de electroimanes superconductores para proporcionar los campos magnticos requeridos. Los electroimanes superconductores hacen posible generar un campo magntico intenso en un volumen grande y esto tiene profundos efectos en el diseo del sistema. Los puntos sobresalientes del sistema son:

a) La brecha entre los electroimanes y el material conductor puede ser, al menos, de una magnitud mayor que para el caso atractivo. Esto es fundamental para el diseo de operacin de vehculos de alta velocidad. b) Un campo magntico intenso, generado sobre un gran volumen por los electroimanes superconductores, puede incorporarse fcilmente a un mecanismo de propulsin y de esta manera los mecanismos de suspensin (o levitacin) y los de propulsin son compatibles. A menos que investigaciones posteriores indiquen lo opuesto, parece que no existen problemas tcnicos fundamentales con este sistema. Sin embargo, se requieren algunas innovaciones tcnicas antes de poder completar un diseo comercial. El descubrimiento de materiales superconductores cermicos con una elevada temperatura crtica hace an ms atractiva la idea de la utilizacin de materiales superconductores para la transportacin masiva. Cuando menos ya no se requerir enfriar a temperatura de helio lquido, bastar con la refrigeracin que proporciona el nitrgeno lquido. Claro que an sigue la bsqueda de materiales cermicos superconductores de temperatura crtica superior a la temperatura ambiente y, si se logra hallarlos, ya no ser necesaria la refrigeracin del sistema, reducindose as los costos de construccin y operacin. 5) Generacin de energa. Utilizacin de imanes superconductores para lograr "botellas magnticas" que sirvan para la generacin de energa nuclear por fusin que no presenta problemas de desechos radiactivos, como sucede con los actuales generadores de energa nuclear por fusin. 6) Separacin magntica. sta se aplica comercialmente para separar materiales

paramagnticos y materiales ferromagnticos: en la industria del caoln, para separar sustancias magnticas de la arcilla; para la limpieza magntica selectiva del carbn, o sea, separar sustancias minerales de sustancias orgnicas. 7) Limpieza de aguas contaminadas. Por medio de campos magnticos se pueden separar las impurezas que al estar disueltas en agua quedan ionizadas y al fluir a travs de un campo magntico pueden ser desviadas por ste y ser apartadas del agua. 8) Blindaje y modelaje de campos magnticos. Puede lograrse por medio de planos superconductores que ya han sido utilizados para este fin en sistemas de produccin de energa. 9) Aceleradores de mucha energa. Se han podido desarrollar electroimanes dipolares y cuadrupolares oscilantes de materiales superconductores, capaces de generar los campos

magnticos ms intensos de la historia para su utilizacin en aceleradores de partculas de energa muy grandes.

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