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Manuel Mujica Lainez

EL VIAJE DE LOS SIETE DEMONIOS

Cubierta: ilustracin de Eugne Delacroix representando a Mestfeles Primera edicin en Biblioteca de bolsillo: abril 1992 Herederos de Manuel Mjica Lanez 1992: Editorial Seix Barral S.A. Crcega, 270 08008 ISBN: 884-322-3094-4 Depsito legal: B. 11.779 -1992 Impreso en Espaa

"Nada ms inocente que componer un libro de entretenimiento aunque no entretenga. Con no leerlo evitar toda persona discreta el mal que pudiera yo causarle. Yo no trato de ensear nada ni de probar nada. Si alguien deduce consecuencias o moralejas de la lectura de este libro, l, y no yo, ser responsable de ellas."

JUAN VALERA De la dedicatoria de "Morsamor" (1899)

PRLOGO
El aposento era en verdad diablico, porque desaaba y burlaba las leyes de la perspectiva lgica. Lo cierto es que careca de nal, como si lo multiplicaran incontables espejos enfrentados, pese a que en l no haba ni un solo espejo. Haba, en cambio, hileras de ventanales, de estrechos ventanales gticos, que se perdan en eternos tneles, y que fueron colocados all, probablemente, para mofa y caricatura del ms cristiano de los estilos. Esas aberturas parecan estremecerse; su extraa ondulacin resultaba de las hogueras que en el exterior ardan y que se levantaban en lenguas oscilantes. Pero al fuego no se lo vea con claridad, por la multitud de rostros que se agolpaban contra los espesos vidrios. Aquellos rostros, quizs masculinos, quizs femeninos, tenan el color del lacre y del humo y se descomponan con groseras muecas. Los iluminaban ojos candentes y famlicos. Crecan afuera, en torno del aposento aislado, gemidos, llantos y risas feroces, mas los gruesos cortinajes blancos los diluan en murmullos que se mezclaban con el zumbido de los aparatos de refrigeracin, hasta que, de repente, las voces circundantes se alaban y retumbaban en un grito ms largo y agudo, que invada la cmara. Todo era blanco, convencional e infernalmente blanco, en el espacio interno: blancos los tapices, las colgaduras, las alfombras, los escasos muebles, tan pesados como si en mrmoles fuesen esculpidos. Una especie de trono con baldaqun de escarcha, que asimismo participaba de las caractersticas del silln de peluquero y del silln de dentista, por la cantidad de trebejos mecnicos que complicaban su metlica estructura, presida la sala de las recepciones ociales. A sus pies, empinbase un bordado almohadn, en forma de tiara pontical. Sobre una nvea consola interminable, estaban los bustos plidos de Dante y de Milton, puestos cabeza abajo, y en medio colgaba un retrato de Goethe con orejas de burro. Como arabescos, plateadas letras enlazaban su diseo, trepando en orlas por las paredes y sus guarniciones, y componan, en los idiomas que conocemos y en muchos que ignoramos, las blasfemias innitas que imaginaron los seres humanos y los que no lo son. Criados silenciosos, vestidos con libreas albas, jas las hebillas de perlas en las patas caprinas, ya que no podan usar ningn calzado, circulaban entre el moblaje y, de vez en vez, sin renunciar a la mmica solemne, se levantaban los faldones y enseaban el desnudo y peludo posterior a los bustos de los poetas. Estornudaban, porque la refrigeracin resultaba excesiva, en contraste con la quemazn que asediaba al palacio, y se sonaban las narices amgeras con pauelos de alas de vampiro. Uno revolva el ponche famoso del Inerno, de cuyo recipiente, con cada vuelta de cucharn, brotaban llamaradas azules, y los dems servidores, aprovechando que el amo no se encontraba all an, lo rodeaban y extendan los dedos rgidos hacia aquel centro de calor, pues el fro de la habitacin se intensicaba a medida que transcurran los minutos. No dur la holganza. Surgidos no se sabe de dnde, tal vez de un fondo de nieblas en el que apenas se irisaban las ventanas de ojiva, aparecieron el monarca del lugar y su squito. Iba el Diablo adelante, luciendo con elegancia un traje cruzado, de franela gris. La corbata roja y, en la solapa, una roseta del mismo tono (especie de Legin de Honor) cortaban 4

la sobriedad de su vestimenta. Arropbase en pieles de armio, pero no bien entr se las quitaron, puesto que una de las leyes fundamentales del Inerno establece que nadie, ni siquiera su seor, est cmodo en parte alguna del distrito central. Se puso el Diablo a tiritar, como los que lo seguan. En ese municipio del Hades, Sheol, Trtaro, Averno, Orco, Bratro, Gehena (o como se lo preera llamar) hay que escoger entre el bochorno insoportable de las brasas y el hielo atroz del palacio del Pandemnium, que habitan el Diablo y su corte. Mejor dicho: el nico que puede optar por el aire glido es el propio Diablo, y si elige a este ltimo es slo porque su aristocrtica tendencia lo impulsa a diferenciarse de quienes, extramuros, sufren la combustin sin lmites. Temblando, pues, el amo se repantig en el silln odontolgico y peluqueril, tras de asentar las patas de cabra (que comparta con sus siervos) en el almohadn papal. Arrimronle unos flicos candelabros, y a su luz se discerni la sonoma del augusto personaje. Recortse su cara, rasurada, broncnea, fuera de la mancha negra con la cual la tizn la tinta arrojada por Lutero en oportunidad ms que clebre. En el eje de su frente se hunda un hueco, dejado, segn ciertos comentaristas sin prejuicios, por la esmeralda que estuvo engarzada all, y que perdi cuando fue precipitado desde las alturas. Dicha piedra habra servido, ms tarde, para tallar en ella el vaso del Santo Grial... pero esto, como todo lo que al Diablo concierne, es discutible: lo ms probable es que la concavidad sea el rastro del golpe sufrido en aquella memorable ocasin. Advertase, a poco de mirarlo, que haba sido excepcionalmente hermoso, en su poca serca, y, como suele acontecer con los viejos que conocieron un pasado de belleza, adoptaba las actitudes propias de un muchacho bien parecido. Se alisaba el pelo, entre los tres cuernos, los dos de bfalo a los costados y el retorcido central; se estudiaba las nas manos garosas; las pasaba por los ojos renegros, abrasantes; las descenda hacia la cintura, que haba conservado esbelta; cruzaba una pierna, luego otra; estiraba la boca y mostraba unos falsos dientes de actor. Temblaba, pero nga que eso se deba a un tic que le sacuda la cara. A su derecha, de pie, se ubic Adramalech, Gran Canciller del Inerno, el del rostro de anciano, gafas de miope y cuerpo de pavo real, que en todo momento desplegaba su cola en abanico, pues era extremadamente vanidoso y se juzgaba muy esplndido, algo as como un vitral art-nouveau. Los asirios lo haban adorado, inmolando nios en sus altares, y no cesaba de recordar ese privilegio. En cambio, a la izquierda del Diablo, ceido por una urea armadura, baja la celada, como un San Jorge resplandeciente (pero no), se destac Azazel, gran querubn, portaestandarte del Orco, quien hizo amear la roja bandera. Y detrs avanzaron varios stiros, a los que les haban encasquetado unos tricornios con plumas de avestruz, para que su velluda desnudez no desdijese plenamente con la pompa cortesana que se quera atribuir a la ceremonia. Haba, entre ellos, el que acarreaba la mquina de escribir ms moderna y ecaz que podra inventar el sobrehumano ingenio; los que llevaban pilas y pilas de ladrillos y cilindros, para la escritura cuneiforme, pues la etiqueta del Inerno, rigurosamente tradicionalista, exige que las actas y declaraciones se copien de acuerdo con ese difcil procedimiento mesopotmico; y los que transportaban sellos, cofres y libros.

Quienes, pegadas las narices a los cristales y recalentados por el fuego, observaban la escena, levantando ya un pie ya el otro, para eludir la cremacin, dedujeron fcilmente que el Diablo y su Canciller haban estado discutiendo, dada la manera como Adramalech abra y cerraba las plumas multicolores, frunca el ceo y torca los labios. Por n, el soberano orden que cesara el abaniqueo nervioso, el cual, al agitar la atmsfera, acentuaba la corriente fra que haca palpitar los cortinajes. Obedeci el Canciller Pavo Real, a regaadientes, pero todava algo insisti, en lo que evidentemente vena sosteniendo, porque se encoleriz el Diablo, escupi al suelo, del que saltaron chispas, y exclam: -Basta! Demasiado tienes que hacer, ocupndote de mis relaciones exteriores, para pretender viajar, cuando hay otros aqu que viven en el ocio estril. O te ha dado por imitar a tus colegas terrqueos, que con cualquier pretexto dejan el despacho aburrido y salen, simulando tremendas inquietudes, a drselas de turistas? Por lo dems, lo resuelto, resuelto est, y para conrmrtelo que traigan los libros! Refunfu Adramalech, alisndose con la boca las plumas, y record en voz baja que los asirios se haban conducido mejor con l, mas ya estaban los libros delante del Diablo, quien acariciaba sus encuadernaciones con renamientos de biblilo. Eso es lo que le gusta parecer, por encima de lo dems: un renado. Tom la edicin alemana del "Tractatus de Confessionibus Malecorum et Sagarum", del ilustre Peter Binsfeld, cuya sabidura se arma en su formacin por los jesuitas de Roma, y elogi el grabado de la portada. Ley, como si declamase: Munich, 1591. -Este hombre -coment- fue una autoridad notable. nicamente un error singular, que nada justica, hallo en su libro, y es que sostiene que el Diablo no puede aparecer bajo la traza de una persona inocente. Rieron los stiros, mientras acomodaban la mquina de escribir y los cilindros de barro, a n de que se consignara en ellos cuanto dijera el seor. La mquina comenz en seguida a funcionar sola, copiando en un rollo lo que dictaba el Diablo, sin equivocar ni una letra, mientras que un fauno prolijo se esmeraba, con ayuda de un punzn, en grabar en el barro (que sera cocinado despus) los clavos y variados signos propios de la escritura persa y asiria. Psose el prncipe del Mundo a revolver las hojas del Tractatus", hasta que encontr lo que precisaba. -Aqu est -puntualiz-, aqu est la clasicacin de Binsfeld, que considero la ms perfecta. l distribuye entre los demonios la hegemona de los pecados capitales (los siete que enumer Toms de Aquino, quedndose corto) as: a Lucifer, la Soberbia; a Satans, la Ira; a Mammn, la Avaricia; a Asmodeo, la Lujuria; a Belceb, la Gula; a Leviatn, la Envidia; a Belfegor, la Pereza. Es admirable. Cualquiera deducira que los ha conocido, porque se ajusta exactamente a las calidades y preferencias de esos cofrades. Cmo pudo adivinarlo? Quin se lo sopl? Habr en el inerno -y el Diablo mir en torno, como si escrutase los arcanos de la profundidad- inltraciones? Habr algn traidor que anda por la Tierra, divulgando nuestros secretos?

-Con todo -declar Adramalech (y en ese momento sus plumas semejaban un inmenso abanico, abierto en la nacarada penumbra de un avant-scne de teatro)- yo opino que me pudo otorgar la Soberbia. -Nadie se acuerda de ti -replic el Diablo-. A ti te basta y sobra con la Cancillera. Mira, ste es "The Magus or Celestial Intelligencer", de Francis Barret, publicado en Londres el ao 1801. l tambin ensay una clasicacin, y llama a Mammn el prncipe de los tentadores y engaadores; a Satans, el de los alucinadores, o sea el jefe y servidor de los que conjuran y de las brujas; y a Belceb, el de los falsos dioses. Pero esto, con algn atisbo de verdad, carece de asidero. Me quedo con el Maestro Binsfeld, que no en vano era alemn. Es ms claro, ms denitivo. -Sin embargo -protest el Gran Canciller- ninguno de ellos, fuera de Belceb, integra la lista de los demonios-jefes mencionados por Milton. La s de memoria: Moloch, Camos, Baal, Astarot, Astart, Tammuz, Dagn, Rimnn, Osiris, Horus, Belial. Se ech a rer el Diablo y se sacudieron las paredes, arrojando, aqu y all, trocitos de hielo. Hizo girar el silln, que en tanto hablaba iba y vena por el cuarto, hacia el busto del poeta, que cabeza abajo asista a la escena inslita, y recalc, silbando con silbido de serpiente: -se no tena ni idea de cuanto nos toca. He was an old fool. Es como el otro -aadi, sealando al busto de Dante- y pensar que en su tiempo sostenan que haba estado en el Inerno! Los stiros, adulones, rieron tambin, y la armadura dorada de Azazel, el portaestandarte, rechin, como si se desternillase o se destornillase. -Estn listos los invitados? -pregunt el Diablo, pasndose por los cuernos el pauelo de hilo, con su inicial bordada en seda carmes. -Sus Excelencias aguardan vuestras rdenes, Sire -contest uno de los stiros. -Que entren, pues. Y entraron, uno a uno, los siete demonios. Entonces se advirti que la curiosidad de los mandingas menores, que aplastaban las narices, naturalmente chatas, contra las ventanas gticas, suba de punto, porque cubrieron los vidrios en su totalidad, y ya no hubo resquicio para que asomase ni un reejo de las llamas. No estaban all, por descontado, las huestes ntegras del Diablo. Ni siquiera el hecho de que fuese aquella una habitacin aparentemente innita hubiera podido contenerlos si se considera que Johan Weyer, mdico del Duque de Cleves, calcul, en el siglo XVI, a ojo de buen cubero, que su cifra asciende a 7.405.926 individuos. Por lo dems, no olvide el lector que la mayora de los diablos, diablejos, diablones y diablotines, fuesen gneos, areos, terrestres, acuticos, subterrneos o helifobos merodeaban sueltos por el Mundo -como merodean- a modo de miradas de insectos tenaces, dedicados con seriedad a las tareas inherentes a su condicin, y que quienes espiaban por los ventanales lo hacan otorgndose, dentro del Inerno, un breve descanso. Su atencin se concentr primero, por su jerarqua, en el grupo compuesto por el Diablo y sus ayudantes principales, que integraban un cuadro muy singular con el Prncipe en

el medio, sobre su ambulante silla de porttil baldaqun de estalactitas, que de repente reclinaba el apoyacabeza, como si al caballero moreno y cornudo que la ocupaba fuesen a afeitarlo o a despojarlo de una muela, y de repente alzaba un brazo de metal, o daba vuelta, o se desplazaba, empujando al almohadn ponticio, de acuerdo con las necesidades del caso. La mquina de escribir no paraba de teclear, siguiendo las marcadas inexiones de la voz del Diablo, y el stiro amanuense de tricornio se afanaba, por su parte, en multiplicar los caracteres cuneiformes, mientras llenaba ms y ms ladrillos sin cocer an, con destino a los estantes del Archivo Mayor. El Gran Canciller Adramalech se esponjaba y desenvolva las plumas de pavo real, cerrndolas de sbito con rpido golpe coqueto; levantaba una parte y se sacaba los anteojos; y el serafn Azazel haca relampaguear los oros de la coraza y aprovechaba el aire intenso para que amease la angosta bandera. Con ser sin duda extraa la escena que esbozamos, ms extraa todava fue la que crearon los recin venidos, quienes se inclinaron sucesivamente ante el amo infernal. Lucifer, el soberbio, era negro como la noche y estaba vestido por su desnudez total y musculosa. Llevaba una corona sembrada de diamantes y anchas alas de murcilago, con incrustados carbnculos. Su orgullo se evidenciaba en los elementos herldicos que se entretejan en su manto transparente: guilas, leones, grifos, lobos, castillos, ores de lis, y que ascendan tambin por su cetro de bano. "Hijo de la maana" lo llam Isaas, y con ser tan negro resplandeca como el amanecer. Satans, el iracundo, el de las alas de buitre, exhiba una cota de mallas roja, como si fuese un inmenso crustceo, y sus ojos crueles coruscaban en la trabazn de pelos que le cubra la cara y las mejillas. Mammn, el avaro, sobresala por una delgadez que le marcaba el esqueleto, apenas resguardado por jirones de ropas andrajosas, y por las miradas titilantes de ambicin que diriga a cuanto centelleaba un poco, lo mismo a la mquina de escribir del Diablo que a la armadura de Azazel. Asmodeo, el lujurioso, tena el hocico de cerdo y de conejo las orejas; renqueaba y se relama, embistiendo con ojeadas provocadoras a los stiros: pero a veces se transformaba en una mujer o en un adolescente, desnudos ambos y tan cambiantes que resultaba imposible discernir su sexo. Belceb, el devorador insaciable, traa un capote manchado de grasa; una guirnalda de uvas en torno de la frente; una banda de hortalizas cruzndole el pecho; y una colmada cesta, de la cual sacaba constantemente ms y ms viandas de cualquier tipo, que embaulaba con fruicin su boca descomunal. Nubes de moscas verdes volaban alrededor. Leviatn, el envidioso, Gran Almirante del Inerno y jefe Supremo de las Herejas, sustentaba sobre los hombros angostos una amarilla cabeza de cocodrilo y cea el blanco uniforme de su dignidad, todo l rutilante de mgicas condecoraciones. Y Belfegor, demonio de la Pereza, no vena solo, porque evitaba en lo posible caminar. Cuatro simios alados portaban las andas en las que estiraba su molicie, su corpachn de hembra rolliza, dormilona y roncadora, y el caparazn de tortuga que le caa por la espalda. As se presentaron los siete demonios ante su seor. No abundamos ahora en ms detalles acerca de sus estructuras. Ya los ir conociendo y apreciando el lector en el curso de este libro, y con lo descrito basta para transmitir una idea sucinta de la extravagancia de su concurso, al que comunicaba su vibracin el leve batir permanente de las alas (las del avaro eran del pao de algodn ms barato, zurcido y pobre; las del libidinoso, de cantridas

esmeraldinas; las del goloso, chorreantes de miel; las del envidioso Almirante, hechas con lonas de carabelas; y las del perezoso, de piel de marmota). Las cabezas de cerdo y de cocodrilo, las garras diversas, los policromados adornos y atributos, los distinguan, pero todos ostentaban colas iguales y unas patas de cabra que proclamaban la ausencia de zapateras, en los dominios del Diablo. -Comenzaremos la audiencia -dijo el amo, y Azazel hizo culebrear el rojo estandarte. La mquina de escribir autnoma, captadora de palabras en el aire, aguard a un lado, vidamente dispuesta, y al otro, el stiro tricornudo al el punzn y aprest un nuevo cilindro. Entre tanto, Su Majestad se revisti para la ceremonia, de acuerdo con el ritual previsto por el protocolo. Es decir que no se revisti, sino se desvisti. Se abri el chaleco; hizo lo propio con el cierre relmpago del pantaln de franela; se desaboton la camisa, y entonces apareci su segunda cara, su cara oculta, la que tiene la boca dibujada a la altura del ombligo, que es idntica a su cara visible (con la nica diferencia de que no conserva la mancha del tintero luterano) y que slo se muestra en las funciones importantes. Dicha boca ventral habla, a veces al mismo tiempo que la superior, lo cual puede provocar embrollos. Por el momento, ambas narices se limitaron a estornudar estrepitosamente, a causa del desabrigo, y esas violencias nasales hallaron eco en los estornudos soltados por los siete demonios, en particular por los sin ropa, Lucifer y Asmodeo; en cuanto al cocodrilo Almirante, los prpados y las fauces se le llenaron de lgrimas. Cabe sealar que durante todo el resto del acto, hubo siempre alguien que estornudaba, con furia Satans, Belfegor con pereza, Belceb con gula, Adramalech remilgadamente, pasndose las plumas de pavn por la desembocadura irritada del aparato respiratorio, y que aquellos espasmos de la pituitaria acompaaron como un coro sollozante al desarrollo de los dilogos. El Diablo empez por mandar que los siete huspedes dominaran el batir refrescante de sus alas, y que se distribuyeran en consonancia con sus ttulos. As lo hicieron, apostndose a la derecha los de nobleza ms rancia, que son los mencionados en el Antiguo Testamento: Satans, Leviatn y Asmodeo; a la izquierda, el citado en el Nuevo, que es Belceb, y algo detrs los restantes: Lucifer, Mammn y Belfegor. No se obtuvo esa reparticin sin reclamos. Lucifer se atuf, y el carbn de su cuerpo espeje como una aosa madera lustrada. En su manto, incorporronse, rampantes y saudas, las dibujadas bestias. Cmo? Acaso no era el ms prestigioso, el ms egregio, el ms difundido de los demonios? No presida cuanto se vincula con la zona del Oriente terrenal? No lo confundan a menudo con el Rey de los Inernos? Hinchaba el pecho y los bceps potentes, y el Diablo sonrea. -De eso -acot desde su silln mvil-, del Rey de los Inernos charlaremos despus. Protest Mammn, recordando que, segn Milton, fue el primero que ense a arrancar los tesoros de la Tierra y que, en consecuencia, la administracin infernal le adeudaba bastantes benecios, pero el Diablo -que tiene buena memoria- le retruc que, tambin segn Milton, era el menos elevado de los espritus cados del Cielo, y cerr el debate, arguyendo que Milton careca en absoluto de autoridad. Y el lnguido Belfegor femenino arrellan su concha de tortuga en las andas y se limit a bostezar: saba que muchos

entendidos reconocen en l al Dios Crepitus, el de las digestivas ventosidades, y eso bastaba para tranquilizarlo con referencia a la importancia sonora de su situacin. Aclaradas las prioridades, tom el Diablo la palabra. -Estoy -dijo, dirigindose a sus siete grandes vasallos- muy descontento de ustedes. Viven aqu una vida intil, recostados sobre laureles antiguos, y no hacen ms que discutir, como si fueran telogos. En lugar de proponer ideas originales, que favorezcan al Inerno, se la pasan divagando. Los que son prncipes, desdean a los otros. Lucifer, Satans y Asmodeo disputan sobre cul de los tres fue el que tent a Jess, y en realidad esa tentacin rindi tan poco fruto que no es para vanagloriarse y ms conviene ni recordarla. Adems, Satans y Lucifer se han ingeniado, con literarias intrigas, para que el Mundo crea que uno de los dos lleva la corona de los Inernos, relegando mi nombre (el nombre de Diablo) a la condicin impersonal de nombre comn y colectivo. Ce n'est pas aimable adujo con una mueca torva, y avanz las uas-. Asmodeo enloquece a todos con su cuento de cmo se apoder del harn del Rey Salomn, engandolo, en la poca en que lo ayud a construir el templo. It's an old story. Belceb se jacta de su ttulo de patrono de los mdicos, y sin embargo no hay quien le extraiga una receta en este sitio donde tantos pobres diablos soportan quemaduras injustas. De Belfegor no hablemos: no hace ms que tumbarse. En resumen, ninguno de los siete sirve de nada y eso implica un mal ejemplo, que ya empieza a cundir entre los espritus menores. Se relaja la disciplina, y yo aspiro a que el Inerno sea un modelo disciplinario. All ellos en el Cielo; que procedan como les plazca; que manejen a su antojo la indulgencia. El Inerno es un instituto penal, y debe funcionar sobre bases serias. Si los supremos guardianes de nuestra casa olvidan su obligacin, poco a poco se ir convirtiendo, para vergenza nuestra, en un Paraso. Intent Satans, tartamudeando de ira, una protesta, pero se lo ved una cascada de estornudos. Por su parte, el Diablo levant la diestra y descart cualquier objecin probable. Ahora fue su segunda cara la que habl, y Belceb, Seor de la Voracidad, apart a manotazos las moscas zumbantes que lo envolvan y ces de masticar, para no perder vocablo. -He pensado -manifest la boca del ombligo- enviarlos a la Tierra, a n de que all cumplan la misin que aqu desatienden. Asaz vacil, antes de resolverlo. Me disgusta la perspectiva de que escapen a mi directa e inmediata scalizacin. No integraron algunos de ustedes el grupo que traicion a Jehov? No seran capaces de traicionar de nuevo, de traicionarme a m, que encabec la sedicin? Sin embargo, preero correr ese riesgo a verlos en torno, haraganeando. Es algo que no puedo soportar. Se dira que cada uno ha renunciado a su pecaminoso dominio, para invadir el del Ocio, seoro de Belfegor. Lucifer, faran de lo pertinente al insano Orgullo, irgui el cuerpo macizo y proclam, en representacin del resto, su delidad. Pusironse a cantar los siete la "Marcha de las juventudes Demonistas", en testimonio de su lealtad al jefe mximo. -No es comprensible -continuaron los labios umbilicales, con escptico rictus- la actitud de esos pases del Mundo en los cuales se pone toda clase de inconvenientes a los ciudadanos, antes de autorizarlos (cuando se les permite) a trasponer sus fronteras? Yo la

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acepto y la admiro. Pero este caso es diferente. Se trata de la disciplina laboriosa. En consecuencia, a la Tierra irn. Espironse, absortos, los convictos. A mil leguas estuvieron de suponer que los haban convocado con el propsito de endilgarles una reprensin. Por encima de sus especialidades, la vanidad era su denominador comn, y haban barruntado, teniendo en cuenta lo excepcional de su status, que el Diablo los haba reunido para otorgarles alguna nueva prebenda. Leviatn, Gran Almirante, lleg a imaginar que le conferiran una condecoracin ms, y Belfegor se mantuvo derechito, en las andas que su somnolencia requera, y retuvo un viento que hubiera sido muy mal recibido. -A la tierra irn -prosigui el Gran Demonio-, y no por cierto a divertirse, sino a trabajar. De modo que no te relamas, Asmodeo lbrico. Se inclin al odo de Adramalech, quien se dobl palaciegamente y a su vez transmiti a los stiros una orden. Estos maniobraron la cerradura de una maleta y de ella extrajeron tres objetos, que tom consecutivamente el soberano. -He aqu -dijo mientras lo mostraba- un reloj. No es un reloj comn. En lugar de indicar las horas, indica los aos. Te lo confo, Belfegor. Aqu tienen un mapa, que se ilumina sealando el lugar del Mundo en el cual se encuentra quien lo consulta. T lo llevars, Asmodeo. Y esta caja de laca punz, obra de un diablo japons, contiene siete chas de ncar, cada una de las cuales ostenta el nombre de uno de los llamados pecados capitales. Te encargars t de ella, Lucifer. Durante el viaje, repentino, inesperado, sonar el reloj, que es un despertador irreprochable. Por eso te eleg para transportarlo, Belfegor sooliento. Lo examinarn ustedes y as sabrn por qu momento de la historia humana, por qu ao, con exactitud, atraviesan en ese instante, ya que el tiempo es una absurda convencin de los hombres, allende la cual operamos, libres, nosotros. Vericarn, en el mapa, el sitio coincidente donde se hallan, y se detendrn all. Por ltimo, abrirn la caja punz, y la suerte dispondr cul de los viajeros ser el artce a quien incumbir ejercer la tarea inherente a su intrnseca tentacin. Pero cuidado!, los dems no permanecern inactivos, ya que ellos debern colaborar con el ejecutor principal, si lo requiriese el xito de la empresa. Y no piensen que ser un trabajo sencillo. Ya ver yo que a cada uno le corresponda una tarea no vinculada con su idiosincrasia. Mudos quedaron los siete demonios. El Diablo rea; el pavn se pavoneaba; el portaestandarte izaba y bajaba la insignia; Belfegor contemplaba el reloj de los aos; Lucifer revolva la caja y haca sonar las chas; Asmodeo desenrollaba el mapamundi, que era bonito, decorado con personajes mitolgicos y con blasones de ciudades. -Y ahora extiendan las manos -habl el Rey-. Adramalech, dame el sello. Estiraron los demonios las extremidades, las zarpas, los speros dedos, y sobre cada una de las palmas, el propio jefe imprimi su timbre rojo: los tres cuernos endentados, contraorados y ecotados, por describirlos herldicamente. -Eso har las veces de pasaporte -concluy el Diablo-. Exhbanlo delante de Caronte, al salir. Adramalech, el ponche.

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Aproximse el Canciller, todo plumaje y meneos. Lo siguieron dos pajes que coceaban con escandalosas luces de perlas en las pesuas, y presentaron la ponchera ardiente. Colmaron las copas, y los siete brindaron con el Diablo Mayor. Saban a qu atenerse y por eso no escupieron lo que se les ofreca: el Ponche del Inerno, que slo se sirve en el aposento helado, es lo ms cruelmente fro que se conoce, ms glido aun que el famoso semen glacial de los ncubos. Luego los demonios retrocedieron y se retiraron, evitando dar la espalda a su seor, y ste se apresur a clausurar el cierre relmpago del pantaln y a abotonar el chaleco, porque su segunda cara empezaba a amoratarse, aterida.

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UNO EL VIAJE
A la puerta del Pandemnium los aguardaban sus algeras cabalgaduras, y corrieron a montarlas, para escapar cuanto antes del trrido ambiente y eludir la curiosidad de los pequeos diablos que, como un hervidero de periodistas -alguno llevaba un aparato grabador- los asedi, inquiriendo noticias sobre el motivo de la convocatoria. Brincaban los aprendices de Mestfeles y hurtaban los cuerpos a las lumbraradas. Ola el contorno a chamusquina, y hasta los ms esforzados de los siete demonios, como Lucifer y Satans, echronse a toser y a gimotear y a experimentar palpitaciones, tal era la oposicin entre la temperatura de la cmara blanca y el furor candente que imperaba all. Belfegor fue el nico que no necesit otro transporte. Los cuatro monos que sustentaban sus angarillas desplegaron las alas pilosas, y la mujerona semiamodorrada acomod el pesado caparazn de carey y cerr los ojos, mientras que su vehculo se elevaba por los aires. Saltaron los dems sobre sus bestias: Lucifer sobre un grifo, mitad guila y mitad len; Satans, sobre una serpiente de escamas azules; Mammn, sobre una reproduccin mecnica del Vellocino de Oro; Asmodeo, sobre una sirena provocante; Leviatn, sobre un sapo gigantesco, vestido de terciopelo escarlata; y Belceb sobre un toro asirio (asirio como l), con barbado rostro de hombre, y a poco sobrevolaron la vastsima hoguera, en cuyo corazn se destacan, como solitario tmpano, los cristales del palacio del Diablo. Abajo, entre vapores, con planicies y volcanes, con cavernas y riscos, extendase el imperio del cual eran prncipes. Daba todo l la impresin de una importantsima empresa industrial, por la multitud de hornos encendidos, almacenes, depsitos, vehculos en movimiento, chimeneas humeantes y crisoles en los que bramaba el metal de fundicin. Muchedumbres regimentadas recorran sus distintos sectores, atravesaban sus puentes, trepaban a sus baluartes, conducidos por guardias, y al abarcarlo se comprenda la inquietud del Diablo porque su obra, tan amplia y compleja, pudiese aminorar el ritmo fabril y febril y transformarse en un sitio de desorden. Los propios siete lo corroboraron y, para borrar una visin que certicaba su culpa, agitaron las alas y espolearon las bestias. Lamentronse la sirena de Asmodeo y el toro barbado de Belceb; la sierpe azul de Satans tir un mordisco venenoso al sapo del Almirante; y siguieron ms arriba, ms arriba, hasta que los ros infernales -el Stix, el Aqueronte, el Cocito, el Flagetn y, en los lmites, el Leteo- se adelgazaron y convirtieron en cintas brumosas. Pero pronto debieron aplacar la alada propulsin, pues al Aqueronte no se lo cruza por lo alto, sino en barca, cosa archisabida, y emprendieron el descenso y aterrizaje, Mammn, el avaro, con ms dicultad que el resto, por la psima calidad de sus alas de algodn zurcido. Ya aproximaba Caronte su clebre esquife y ya se aprestaban a comprar los pasajes, cuando el concupiscente Asmodeo los detuvo. -Antes de partir -dijo- debo cumplir una pequea misin relacionada con dos humanos que aqu cerca residen, y ruego a Sus Excelencias que me acompaen.

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As lo hicieron los dems, sin silenciar las protestas, naturalmente, ya que los demonios son, por esencia, dados a la contradiccin, y tras breve andar se internaron en una cueva lbrega. La habitaban dos ancianos decrpitos, hombre y mujer, carentes de ropa alguna, lo que subrayaba el triste despojo de sus anatomas, y a quienes envolvan telaraas muy viejas. Hallbanse en ese instante entregados, con harto esfuerzo, a la tarea tradicional que exige la propagacin de la especie, y el espectculo ofrecido por su revoltijo senecto no era agradable. -Estos -explic el demonio- son los lujuriosos hermanos polticos, Francesca da Rimini y Paolo Malatesta. Sus Excelencias tendrn presente el quinto canto dantesco, que los muestra arrastrados por una tormenta interminable, "la bufera infernal", cuyo torbellino lleva en su seno a Semramis, a Dido, a Cleopatra, a Helena de Troya, a Aquiles, a Paris, a Tristn y a ms de mil sombras. Qu distinta su concepcin potica de la realidad por m inventada! Qu diverso y cunto ms terrible es su real castigo! En "La Divina Comedia", su pena consiste en recordar el tiempo feliz en la desdicha, "Nessun maggior dolore", etc... Cotjenlo, Excelencias, con la estricta verdad, y conesen que no anduvo ociosa mi imaginacin al concebir su tortura. Su escarmiento nca en continuar envejeciendo y envejeciendo, siempre juntos, y en cumplir el acto carnal tres veces por da, con sus elementos ajados y de acuerdo con un horario jo. Eso no quita, por supuesto, que evoquen con amargura su tiempo feliz, o sea el tiempo en que no tenan que amarse. Los nobles italianos, irreconocibles, esculidos, sudorosos, desanudaron sus pobres miembros y contemplaron con mirada ausente a la ilustre compaa. A los condenados se dirigi Asmodeo, deslizndose una zarpa por la jeta de puerco y por las orejas conejiles. -Trtolos eternos -manifest-, les he trado, para que no me olviden mientras falto de aqu, una bella tarjeta postal en colores. Es la reproduccin del leo que el romntico Ary Scheffer pint en 1822 y que tanto conmueve a la sensualidad de los visitantes del Museo del Louvre, con su cadencia decorativa. Como sabrn, la inspir el episodio de ustedes, en el poema del Alighieri. Obsrvenla. Observen el hermoso cuerpo moreno de Paolo, la delicada morbidez de Francesca y sus pechos de marl. Con qu joven elegancia vuelan y cmo se abrazan! Ah, la literatura! Comparen su situacin con la de ustedes, fastdiense, y no dejen de satisfacer su triple obligacin diaria, pues si me llego a enterar, a mi retorno, de que la desobedecieron, me ver forzado a elevar a cuatro sus cotidianas faenas. Rompieron los amantes a balbucir, entre hipos. Se pasaban la postal y lloriqueaban; por n Asmodeo, utilizando una engomada tira, peg la tarjeta en el muro. Los demonios se refocilaron y aplaudieron y Leviatn amarille de envidia. Luego los viajeros se alejaron hacia la ribera del Aqueronte. Hubo all una corta discusin, porque el avaro se negaba a pagar el bolo de la travesa, hasta que Satans, temblando de clera, abon el boleto, y porque Leviatn pretenda que su acutica condicin de Gran Almirante lo exima del gasto, pero de nada le vali el uniforme. Exhibieron sus manos selladas por el Diablo, y se metieron todos, con monos, sirena, Vellocino, grifo, serpiente, toro y sapo en la barca. Se iban del Inerno. Se iban de su refugio. El gordo Belceb se sec una lgrima sin cesar de engullir:

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-Qu nos esperar ahora? -murmur. Y la acostada Belfegor le respondi con un ronquido. En la opuesta orilla, tornaron a aletear y a cabalgar. Ascendieron, formando un compacto grupo, como si fuesen un aerosttico mecanismo con muchas hlices y alas, que se mova lenta y rtmicamente. En su centro se recortaba el lecho peregrino de Belfegor, cuyas alas de piel de marmota dorman tambin, y debajo del cual vibraban las colas de la sirena y de la sierpe azul. Navegaban, majestuosos, por el ter. El viento despleg la capa transparente del estatuario Lucifer, ebrio de orgullo y, a travs de su trama sutil y sus dibujos herldicos, aparecieron las estrellas mezcladas con los rubes. Las moscas verdes, inseparables de Belceb, susurraban alrededor, y los demonios las eludan a palmetazos. En breve, el cielo se pobl de maravillas. Ya era una pedrea de radiantes aerolitos, o el carro de Febo que cruzaba al galope, dorado, o una mquina curiosa, tripulada por seres de la Tierra, de Marte o de Venus, o un enjambre de hadas y silfos, o una espiral de almas que se remontaban, aigidas, para que las juzgasen. -Excelencias -grit el celoso Leviatn-, es evidente que esos de las astronaves van mejor que nosotros! Qu tal si los destruyramos? No lo toler Satans. Si al comienzo del viaje abundaban las distracciones deportivas, se distanciaran frvolamente de su meta. El cocodrilo Almirante se irrit e hizo sonar las medallas, pero antes de que replicase se interpuso el goloso, que es el bonachn de los diablos (puesto que a la Gula se la suele denir "pecado de monje") y propuso, con la boca llena: -Qu les parece que en lugar de llamarnos, el uno al otro, "Excelencia", nos llamemos, llanamente, "compaeros"? Sera ms simptico. Ah se arm la tremolina, no de los mil sino de los siete demonios. Cmo pudo ocurrrsele esa barbaridad irreverente, esa descortesa, esa falta de diplomacia, esa locura, a uno de ellos? Acaso el Inerno no es una institucin aristocrtica, si las hay? Verdad que Belceb sobresala por ser el menos demonio de los siete, pero... de cualquier manera... qu atrevimiento! -Excelencias somos y Excelencias seremos, vive el Diablo! -rugi Lucifer, y volvi a entregar su capa a la tempestad del innito. Belceb trag lo que trituraba, confuso. Despabilse Belfegor; se acord de su calidad de Dios Crepitus, hizo, como dice Dante, "del cul trombetta", natural y desenfadadamente, y eso fue considerado como un voto ms en contra de la osada mocin de Belceb, sobre cuyas alas de miel se posaron las moscas. Detrs del manto del soberbio y de sus enjoyados carbnculos, surgi el Zodaco, la rueda mgica que gira en la regin celeste de los planetas mximos y de las doce constelaciones, con hroes, con animales, con smbolos, preciosa como una alhaja inmensa. Produjo el Almirante un catalejo, que circul de mano en mano. En su lente, la Tierra rotaba, redonda, como la cabeza de un calvo danzarn. Aceleraron la marcha. El Vellocino de Oro a motor, que cabalgaba el avaro, se puso a trepidar y a lanzar centellas, por falta de combustible, pues el combustible es caro. El toro de rostro masculino oje amorosamente a la sirena, y la roz con sus barbas asirias. Agolpronse las nubes y cay, liviana, la lluvia. Ya distinguan los cursos de agua, los caseros, los

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sembrados, las murallas, los monasterios, las catedrales. El cocodrilo Leviatn, jefe Supremo de las Herejas, recogi su anteojo y distribuy amuletos. Son la campanilla del reloj, de sbito, hacindole pegar un brinco a Belfegor en sus andas volanderas. -Qu sucede? -inquiri el perezoso- dnde estamos? Asmodeo desenroll el mapa y se ilumin una zona. -Estamos -dijo- en Francia, sobre la provincia de Poitou. Consult el cronmetro y aadi: -El ao 1443. Fin du Moyen-Age, comencement des Temps Modernes. Lucifer sacudi la caja japonesa de laca roja y sac una cha: -Soberbia -ley-. Me toca a m y es lgico. La suerte respeta el orden jerrquico. La Soberbia va siempre adelante. Se restreg las manos de uas losas: -Ya veremos de qu se trata, Excelencias... y usted, compaero Excelencia. Pausadamente, iniciaron el descenso, entonando la "Marcha de las juventudes Demonistas". Para divertirse, Asmodeo se metamorfoseaba en doncel, en doncella, ambos desnudos, ambos voluptuosos. Bajo ese inujo, se besaron el toro y la sirena. Aquietronse por n las alas motrices, y los trotamundos se detuvieron en un hueco de un plido bosque secular, que arropaba la bruma.

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DOS LUCIFER O LA SOBERBIA


De rbol en rbol se estiraban los ecos de niebla, de suerte que los demonios tuvieron la impresin -para ellos nada novedosa- de moverse entre sombras espectrales. Ondulaban en la espesura desvada los que en algunas partes llaman hilos de la Virgen y en otras babas del Diablo, segn el humor variable de la gente, y que se cuenta que son tejidos por las hadas, y los viajeros, al avanzar con pausado tranco, se enredaban en su encaje gris. El otoo tapizaba de amarillo las sendas indecisas, sobre las cuales las hojas no cesaban de caer. Desde cinagas y estanques ocultos, se interpelaban, croadores, plaideros, los anbios; de vez en vez, una rama seca se desprenda, arrastrando simulacros de follaje, y entonces un vuelo de pjaros absortos tijereteaba la bruma. Los siete cabalgaban como a travs de un sueo, sin hablar. Cuando las ruedas del Vellocino, las patas del grifo, de los monos, del sapo y del toro, las colas de la sirena y de la serpiente, se hundan en la alfombra de hojarasca, producan apenas un rumor similar al de los largos vestidos, al arrastrarse por los corredores cortesanos. Y la brisa pona doquier su liviano temblor. Adelante, oyeron pasos, y de golpe se tornaron invisibles. Vena un aldeano por la vaguedad de la arboleda. Lucifer mud su traza en la de un viejo y pregunt al campesino con voz cascada: -Buen hombre, apidate de un peregrinante que extravi el rumbo, e infrmame de a dnde conduce este sendero. -Buen viejo -le replic el interrogado-, por aqu derecho, a un cuarto de legua, encontrars el castillo de Tiffauges, en la dicesis de Maillezais, pero no te aconsejo que vayas, porque es un lugar maldito. -All debo ir. -V con Dios. Tapndolos, el demonio apunt el meique y el ndice y recogi los dems dedos: -Vete t con l! Sopl y el hombre se convirti en una azucena. Impetuosamente, Lucifer le orin encima; luego le devolvi su aspecto natural. El aldeano se sacuda el remojn. -Cmo te sientes buen hombre? -No s... empapado... -Hasta la vista, buen hombre. Cudate del roco. -Hasta la vista, buen anciano. Separronse as, y no bien se esfum el manso receptor del caudal de la vejiga diablica, reaparecieron los seis andariegos restantes y sus medios de transporte. -Oyeron Sus Excelencias? -inquiri Lucifer. -Omos -respondi Asmodeo- y s perfectamente de qu se trata. Detengmonos aqu y lo comunicar a Sus Excelencias. Hicieron alto en un claro del bosque. El da se insinuaba, eliminando veladuras. Comenzaron a piar las aves. Sentronse en redondo los demonios, y Satans, el ms enrgico, pues nada se compara con el dinamismo de la ira, en segundos encendi una fogata. La 17

necesitaban los siete, congelados por el clima de los espacios siderales. Antes de ubicarse en el csped mustio, desuncieron sus bestias: la serpiente se enrosc al cogote del grifo, que se puso a pastar; los simios saltaron en la fronda, en pos de rezagadas nueces; el sapo se dedic a cepillar su casaca prpura, sumando su cancin a la de los batracios fraternos; qued gruendo el desprovisto motor del Vellocino; y la sirena se acomod sobre la grupa del toro, como Europa en las mitolgicas versiones, y se perdi con l al amparo de los matorrales. Abri su cesta sin fondo el voraz Belceb y distribuy en torno algunos contes de chocolate y azcar. Entonces Asmodeo dio principio a su relato. -Quizs recuerden o no recuerden ustedes, que tres aos atrs del que ahora vivimos por la gracia del Diablo, o sea en 1440, el Barn Gilles de Rais, Conde de Brienne, seor de Laval, Pouzauges, Tiffauges, Machecoul, Champtoc y muchos lugares ms, Mariscal de Francia, Teniente General de Bretaa, Consejero y Chambeln del Rey Carlos VIII, fue ajusticiado en Nantes. -Imposible no recordarlo -dijo Leviatn, con envidia-: Gilles de Rais ha sido el nico rival autntico del Marqus de Sade. Es cierto que tambin hubo una condesa hngara... que tena dientes de lobo en el escudo... -Sade? El Mariscal de Sade? -demand la ignorancia del tragn Belceb. -Ese es Saxe, el Mariscal de Saxe -replic la furia de Satans-. Ser mejor que Su Excelencia Asmodeo resuma cuanto antes la historia de Rais, para iluminacin de atrasados. Frunci la trompa, ofendido, el goloso. Por segunda vez, desde que partieran, lo agraviaban: se haban burlado de l, cuando propuso, cordialmente, que depusieran su ttulo y se llamasen "compaeros", y ahora se mofaban de su incultura. Y l los obsequiaba con dulces! El demonio de la fornicacin retom su discurso: -Repito que es un tema que conozco bien, porque el abultado expediente que suscit esta causa pas por mi departamento, y varios de sus folios llevan mi sello copulante. No me encargu yo mismo del asunto, pero mis subordinados me noticaron da a da de su evolucin, y a mi vez di parte al Diablo, quien aprob el procedimiento seguido. Hizo una pausa, para desbandar las moscas verdes que lo aturdan, y continu. -El seor de Rais perteneca a la ilustre familia de Laval, emparentada con los Montmorency. Era primo de Juan V, Duque de Bretaa, y descenda de gente tan famosa como Bertrand du Guesclin y Olivier de Clisson. Naci en la Torre Negra del Castillo de Champtoc. Sus padres murieron cuando era nio, dejndole una fortuna inmensa, y su abuelo materno, Craon, pas a administrar sus bienes y a educarlo. Se mentaba a ese abuelo por su avaricia srdida... -No veo -interrumpi Mammn, quien se empeaba en remendar una de sus alas miserables- qu puede tener Su Excelencia contra la avaricia, ni por qu la calica de srdida. Gracias a ella se ha poblado buena parte del Inerno. -Nada tengo contra la avaricia, que respeto; me limito a referir los hechos objetivamente. Por avaricia... o por parsimonia... Craon permiti que Gilles creciese a su antojo, pues lo nico que en verdad le interesaba era aadir ms y ms tierras y castillos a sus

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propiedades, y amontonar ms y ms monedas de oro en sus cofres. De esa suerte, la riqueza del joven Gilles lleg a ser colosal y a provocar la baja envidia de muchos grandes seores de Francia. -La envidia -proclam el cocodrilo- resulta, si bien se mira, una virtud, y perdnenme Sus Excelencias. Merced a la envidia se han realizado obras muy importantes. Es deuda cercana de la emulacin, de la competencia y, consecuentemente, del progreso. La ciencia y el arte cuentan con su ecaz apoyo. -Asimismo -arm Lucifer-, una justa soberbia es necesaria para el artista, en cualquiera de las artes. -Su Excelencia -arremeti el cocodrilo- plagia a Edith Sitwell. Lo he ledo en el "Sunday Times". Encabritse Lucifer, puesto que nada embravece tanto a un soberbio como que lo tachen de falta de originalidad. Sin embargo, como Leviatn tena razn y l tambin era lector asiduo del "Sunday Times", el insuperable presuntuoso se limit a clavar los ojos en su contendor, despreciativamente, y a doblar el brazo izquierdo, aplicando sobre su coyuntura la palma derecha. -Si me interrumpen de continuo con reclamos de la susceptibilidad -protest Asmodeo- no podr proseguir. Declaro, de una vez por todas, que respeto, que admiro a los siete pecados capitales, pues no existe invencin que con ellos se pueda comparar. Son la obra maestra del Diablo. Y vuelvo a mi historia. Gilles de Rais sobresali pronto por su belleza viril. Cuando despunt su barba, todava adolescente, se advirti el extrao reejo azul de sus pelos rojos. De ah proviene que, siglos ms tarde, al escribir Perrault su cuento de "Barba Azul", ciertos eruditos sostuvieran que haba sido inspirado por los anales de Gilles. Yo no comparto la idea. -A ese cuento -acot el demonio comiln, feliz de saber algo- lo conozco. "Ana, hermana Ana qu ves venir? No veo ms que el polvo del sol y el verde de la hierba." -Basta -resopl Asmodeo-, o me callo! Le suplicaron que prosiguiese, y el ertico cronista se desembaraz de una baba del Diablo (o hilo de la Virgen), metida en su hocico: -Al tiempo que se sealaba por su hermosura y su opulencia, el doncel aterr a los servidores de sus castillos con su indiscutible y bella crueldad. Torturaba gatos, coleccionaba escarabajos y mariposas, y se reere que, iracundo, despanzurr a un negro palafrn para calmar sus nervios. -La ira -murmur Satans-, la maravillosa ira, el nico relax autntico... -El muchacho, aparte de tales diversiones, aprenda a iluminar manuscritos, estudiaba latn, oa msica, lea a Suetonio... -Ese escritor -dijo Lucifer- ha sido un excelente aliado nuestro. El ejemplo de los emperadores romanos nos fue muy til. Los dspotas calcan sus biografas. -No hablo ms! -grit Asmodeo.

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Volvieron a rogarle, prometiendo no quebrar el relato, y Belceb le ofreci unas pastas. Cruz una cabra salvaje, brincando, delante de ellos, y como proceda del sector derecho del camino. Asmodeo lo imput buen augurio. Sigui, pues, el demonio: -A la edad de diecisis aos, su abuelo valor la conveniencia de casar a Gilles con una hembra rica. Tras dos tentativas infructuosas, el joven contrajo enlace con una nia de su edad, Catalina de Thouars. Era la nia (como todo lo que ms o menos provocaba la atencin entonces) prima suya y vstago de la antigua casa de los vizcondes de Thouars. Adems -se entusiasm Asmodeo-, rubia, de ojos acerados, de largo cuello no y talle cimbreante. Una delicia. Sin embargo, los gustos de Gilles iban por otro rumbo. Desde que empez a hacer funcionar los artilugios sensuales, opt por emplearlos en favor de gente de su mismo sexo. No soy yo, ciertamente, por mltiple, el indicado para criticar su predileccin. Cada uno es como es, y las posibilidades que hay con referencia a esta materia, se bifurcan, como todo el mundo sabe, en varios y opuestos sentidos. Por desgracia, existen pocos. Craon haba descubierto, en hora temprana, la singularidad de su nieto, pero entendi que no le corresponda interferir. Siempre que Gilles no interviniese en el manejo de su economa vasta, l no se opondra a sus hbitos. Algunos considerarn culpable a este abuelo: yo no lo juzgo. Fue un superintendente, un hombre de libros de caja, de mquinas de calcular. En cambio abri los ojos desmesurados ante la nmina de las propiedades de Catalina, que lindaban con el seoro de Rais y que incluan los esplndidos castillos de Pouzauges y de Tiffauges... el castillo de Tiffauges que, segn parece, en breve visitaremos. Para llevar a cabo el casamiento, fue menester raptar a la novia, ya que el lazo de sangre se opona a la alianza. Catalina se prest de buen grado y se casaron en secreto. La autorizacin papal lleg cuando era prcticamente superua. El abuelo Craon haba asumido la responsabilidad de organizar el rapto. No pudo, por supuesto, tomar a su cargo tambin lo que despus sucedi entre los esposos. Ya entienden Sus Excelencias a qu me reero. Y el Barn de Rais no despidi a sus pajes... al contrario... tena pajes y pajes doquier... bonitos pajes. -Permtame Su Excelencia -exclam Leviatn- que lo felicite. Ha planteado el caso con real elegancia. Dada su especialidad, uno hubiera pensado que iba a solazarse con descripciones minuciosas. Es envidiable. Sonri Asmodeo: -Dichas actividades y su maldad magnca, no distraan al de la barba azul del ejercicio de las armas. Presto, el bisnieto de du Guesclin se distingui como un paladn cabal. Nadie domeaba como l el fuego de los corceles, ni revesta una armadura, ni levantaba un escudo, ni sostena una lanza, con tan segura destreza. Y, simultneamente, se multiplicaba la cifra de sus ntimos pajes. Por entonces, Gilles de Rais me comenz a interesar. Uno de mis agentes privados, en gira de inspeccin por los castillos de la provincia de Poitou, me transmiti detalles signicativos, y luego de analizarlos sesudamente deduje las ventajas de ocuparme de l. Las perspectivas se mostraban halageas. Y el Diablo opina que uno no trabaja! Nada menos que a treinta de mis funcionarios escogidos, con la tarea. A partir de aquel momento y hasta el nal de su vida, lo acompaaron siempre, de batalla en batalla, de

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fortaleza en fortaleza, mimndolo, aprobndolo, aguijndolo, excitando su alerta imaginacin. Debo armar que estoy muy satisfecho. Son idneos colaboradores. -Parece -ataj Lucifer- que nos vamos por las ramas, y que Su Excelencia aspira a la condicin de soberbio. Se enfurru el narrador: -Soberbios somos todos. Es el ms comn de los pecados. -Cmo! el pecado de los ngeles! el del Diablo! el de la cada! Supriman a la soberbia y no nos quedara ms remedio que vivir en el Paraso. Psose de pie el grueso Belceb; se aproxim al letrgico Belfegor y ahuyent las moscas que lo cubran con uniforme verdoso. -Duerme como un prvulo... como una prvula -susurr-. Sosiguense Sus Excelencias. Asmodeo reanud, en voz ms baja: -Andaba el Barn de Rais por los veinte aos y ya descollaba con la dignidad de formidable guerrero. A eso se uni su parentesco con La Trmoille, favorito del Rey sin corona, para otorgarle una posicin nica dentro de la corte ambulante. Carlos VIII de Francia y Juan V de Bretaa, de quienes era feudatario por lo gigantesco de sus posesiones, que cubran tres provincias, se desvelaban por agasajar al joven jefe. Entonces se produjo la campaa de Juana de Arco, que aspiraba a liberar al pas. Preero no researla prolijamente, porque este monlogo no terminar nunca. Lo cierto es que Gilles eclips en su transcurso a los capitanes eximios que peinaban y despeinaban canas. Se le adeuda, en proporcin trascendente, la salvacin de Orlens. Adoraba a la Doncella. No se apartaba de su lado. Fue, a su diestra, el doncel que socorre a la virgen de los cuentos. -La tal Doncella -refunfu Lucifer- nos ha incomodado bastante. -Y el da de la solemne coronacin de Carlos, en Reims, tocle a Rais ingresar a caballo en la catedral, escoltando la Santa Ampolla. Una invencin: no hay tal Santa Ampolla. Desmont y se puso a un costado del altar, con su armadura negra; Juana, la pastora, estaba en la parte opuesta, con su armadura blanca... -Compaeros... -interri Belceb- compaeros Excelencias... una pastora... junto al Rey... eso es justicia! -El Rey Carlos -dijo Asmodeo- recompens a Gilles concedindole la jerarqua de mariscal... -Que deba estar bien rentada -se asom Mammn, el parco-, puesto que se trata de un empleo militar. -Y le conri el honor insigne de distribuir las ores de lis de Francia, en bordura, alrededor de la cruz de sable de su blasn. -Bravo! as activaba su soberbia. Ah, la herldica! -salmodi Lucifer, estirando su manto en el que se irguieron, triunfales, los rampantes leones. -Y los pajes? -pregunt Satans. -No le sobraba el tiempo, pero siempre haba uno cerca, con el pretexto de la melancola que le causaba la soledad de Juana de Arco. l no saba estar solo. Fue un hombre

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incansable. Descea los hierros... y a otra cosa. Llegamos as, tras varias peripecias, al episodio de la inmolacin de Juana... Se exaltaron y aplaudieron los demonios. A una, marcando el ritmo con las pezuas, iniciaron la "Marcha de las juventudes Demonistas". Asmodeo los hizo enmudecer violentamente: -La muerte de la Doncella -vocifer- trastorn al doncel! Tena veintisiete aos y se refugi en uno de sus castillos, trmulo de rabia por la indiferencia silenciosa de la corte francesa. Quiso salvar a su amiga, a su dolo, proyectando una operacin sin xito y, despechado, desapareci. La Trmoille, su apoyo ante el rey ingrato, haba cado; la Guerra de Cien Aos concluy, infortunadamente; Gilles no tena ya qu hacer. Entonces se entreg, con incomprensible furia, a derrochar. -A derrochar? -suspir el avaro- qu horror! -Lo hizo aplicando la intensidad insaciable que lo caracteriz siempre. Exhibi un lujo exorbitante. Sus trajes, sus bridones, sus torneos, sus feroces caceras, sus msicos, sus actores, sus bailarines, dejaron atrs, lejos, a cuanto lograron el Rey y el Duque de Bretaa. Y, por descontado, sus pajes. Viajaba de un castillo al otro, sin abandonar sus tierras, y arrastraba a una turba de parsitos esplndidos. Su abuelo se desesper. Asista, impotente, a la venta absurda, al obsequio de cuanto haba amasado con farragoso fervor. Eso caus su muerte. A raz de ella, Gilles fue ms rico, ms rico an, ms dueo de bienes para dilapidar. Pero el oro ua entre sus manos abiertas. -Ay! -gimote el demonio mezquino- ay, ay, Seor Diablo! Se me rompe el corazn! Un ataque! Crispronse sus uas corvas en los trapos de indigencia, como si el prdigo fuera a levantarse del sepulcro y a arrancrselos y venderlos por cobres o, lo que es peor, a regalarlos. Lo consol el cocodrilo Leviatn: -Confortmonos -pronunciaron sus fauces dientudas- con la certeza de que no podemos envidiar al que entrega lo suyo. Dar es perder, y luego envidiar a quien medra con lo nuestro. -Eso es! -dijo Mammn, entre pucheros-. Dar! qu verbo monstruoso! -Gilles daba y daba -reanud Asmodeo-. Se desangraba. Y el tema de la sangre obtenida, compensndolo de la que desaprovechara, lo obsesionaba cada vez ms. Mezclado con el de la concupiscencia fue, desde nio, su gran tema, desde que arrancaba los ojos a los gatos. Por eso se sinti tan a gusto en los campos de batalla, braceando en un mar de sangre como buen nadador. En verdad, su herosmo fue una manifestacin de la voluptuosidad. Libre de su abuelo, que lo precedi en la tumba; libre de su mujer, que con su hija nica (concebida en un momento de distraccin o de escasez total de pajes) se refugi en el castillo de Pouzauges; libre de la guerra, que canalizaba y entretena su afn sanguinolento, beba el nctar de la libertad a grandes sorbos. Es decir que bebi sangre. Y cunta! Para ello, combin el placer que, casi siempre a disgusto y con pataleos, le agenciaban sus pajes infantiles, con el que resultaba de la sangre vertida: o sea que primero goz y luego martiriz y asesin. Eso, noche a noche. Qu estupendo maestro ha sido Gilles de Rais! Lo saludo en la distancia de la muerte. Lstima, la monotona... noche a noche...

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-Lo saludamos nosotros tambin -berre Satans. Y Mammn, que usaba sombrero, a diferencia de los dems, se lo quit, sucio y agujereado. -Dos primos ambiciosos, una bruja y algunos escuderos, cumplan la faena de conseguirle elementos para su carnicera cotidiana, nocturna y resistente. Visitaban los prados y los riscos, en pos de pastores; se internaban en las orestas, asustando a las hadas; rondaban las aldeas, buscando muchachuelos. Sobre todo los compraban a los pobres campesinos, alucinndolos con los favores que alcanzaran de la opulencia del Barn y con lo que los pequeos aprenderan a su lado. Hay que convenir en que aprendan. Los nios se esfumaban y luego sus parientes los reclamaban en vano. Se esfumaban, concretamente, se transformaban en humo, que sala por las altas chimeneas de los castillos de Rais, pues despus de aprovecharlos sexualmente el Mariscal de Rais los haca arder y carbonizar, cuando sus huesitos no eran arrojados a los stanos de los bastiones. -Y... segua gastando? -musit Mammn, con voz temblorosa-. No le bastaba con esos reclutas? -Gastaba a troche y moche. Prestaba, y todo el mundo le deba dinero. Los prncipes, los prelados se atropellaban para adquirir a bajo precio su dispersada hacienda. El Obispo de Nantes era su deudor, y el Duque de Bretaa se vala de terceros a n de regatear, aqu y all, malvendidos, sus castillos interminables. El derroche lleg a su colmo cuando se traslad, con inmensa comitiva, a Orlens, donde invadi las posadas y, durante un ao, mantuvo diariamente a mil personas, mientras preparaba el colosal espectculo llamado "Misterio del Sitio de Orlens, en memoria de su triunfo en la centenaria guerra. De ese modo, sus manos vidas araaron el fondo vaco de su bolsa. Los llantos, los plaidos, las jeremiadas del avaro Mammn estremecieron al bosque otoal de Tiffauges. Pretendieron los otros calmarlo y fue imposible. Se revolcaba en el zarzal, cuidando de no rasgar sus andrajos, se mesaba las barbas pordioseras, y lo perseguan las moscas. Belceb le ofreci un vaso de refresco y lo rechaz. -Entonces -canturre Asmodeo-, arrinconado, Gilles recurri a la magia. Puesto que su oro se haba desvanecido, como los esqueletos de sus amantes fugaces, era imperioso fabricarlo. Hizo venir, de lejos, hasta de Alemania y de Italia a los alquimistas ms clebres, desterrndolos de sus laboratorios ocultos. Facilit en cambio cuanto le quedaba, sus collares, sus rutilantes empuaduras, sus pieles de marta y de zorro azul, sus relicarios cubiertos de pedreras, sus libros forrados en plata, adornados con perlas y zaros, sus corceles y sus nas gualdrapas, sus leopardos, sus halcones, sus mastines. Y las chimeneas de sus torres vomitaron, como dragones fabulosos, junto al humo resultante de los cuerpos encendidos, raros vapores, azafranados, opalinos, granates, turques. No consigui el oro aorado. Invocaban al Diablo, aqu, en este bosque; le brindaban en holocausto los restos de los nios, y el Diablo no se manifest. -Actu correctamente -sentenci Lucifer-. Acaso lo necesitaba Su Majestad? A qu abandonar la saludable frigidez del Pandemnium del Inerno, incomodarse, aadir trabajos gratuitos a los muchos que tiene que cumplir, si la presa era ya suya?

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-El Barn, entre sus pajes destrozados y sus alquimistas impotentes, resultaba un botn fcil para sus enemigos. Lo abandon el Rey de Francia, que le deba el cetro, cosa que no le perdon nunca; y el famlico Duque, su primo, y el Obispo acreedor se arrojaron sobre l. Haba que eliminarlo y repartirse sus despojos. No era ms invulnerable. Comisiones numerosas recorrieron sus dominios, solicitando testimonios de sus raptos y elaborando listas de los desaparecidos. Al principio, temerosos, los aldeanos se negaron a cooperar, pero la vista de los cortejos frreos, precedidos por las banderas de Bretaa, los tranquiliz. Auyeron en catarata las declaraciones, las incriminaciones, las delaciones. La cantidad de sus vctimas superaba la fantasa ms cruenta. Lo apresaron, pues, en Machecoul, y lo sometieron a juicio. El Almirante de Francia, el Teniente General de Bretaa, recus en balde a sus jueces. En balde se arrop en el armio feudal y en el silencio arrogante. Resplandeca, como las llamas de sus hogueras, su barba azul. Los cargos lo abrumaban, y en la celda tendida con tapices tejidos de oro, se revolva como un tigre. Cuando lo excomulgaron, cedi. Porque esto es lo singular del caso extrasimo: Gilles por, durante el proceso, que la fe no lo haba abandonado jams; que siempre, en medio de sus admirables horrores, haba recurrido a los sacramentos, porque era tan cristiano como sus jueces. Privado de ellos, se sinti vencido, y para que levantaran la excomunin confes todo, explayndose en pormenores que haran relamer a Sus Excelencias y que les ahorro no por timidez, como comprendern, sino para ganar tiempo. -Es extraordinario, es barroco, es incomparable -musit Leviatn. -Es una maravilla. Un personaje para el Profesor Freud -dijo Asmodeo-. La libido, mon cher... Freud lo hubiese adorado. Lo ejecutaron, por n, lo colgaron y lo quemaron. Pero antes pronunci palabras curiosas, desde el patbulo de la isla de Biesse. Rog a aquellos cuyos hijos haba inmolado que lo perdonasen y que rezasen por su salvacin, y aconsej a los padres de familia que fuesen ms severos con sus vstagos, evitando as que se corrompieran. Se despidi de sus cmplices, hasta el Cielo, de los penitentes, de los contritos. Tres aos han transcurrido desde entonces: estamos en 1443. -Un loco -declar Mammn-, un despilfarrador insano. -Un ser digno de mi mejor estima -aadi Satans-. Y la multitud? Qu hizo la multitud? -Cay de hinojos y or por l. -Lo de siempre -opin Leviatn-, la imbecilidad de la turba es inconmensurable. Se equivoca con tanta pasin y con tanta porfa, que se dira que acierta. Por eso detesto a la democracia. -La democracia tiene su buen lado -farfull Belceb. -Cllese! -bram Lucifer- cllese... compaero, camarada! Haba terminado la extensa y empero abreviada narracin. Asmodeo acept el jarro de agua que le tendi el zaherido Belceb; hizo unos buches y escupi. Ya se encenda la maana en torno de ellos. El bosque pareci desnudo y recin baado, al despedirse del sayal de bruma. Se pobl el aire de trinos.

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-Lo que no veo -dijo el demonio de la soberbia- es qu me corresponde hacer, si aparentemente est hecho todo y se ha archivado el expediente. Gilles de Rais cumpli su destino. Supongo que Su Excelencia Asmodeo le habr asignado en el Orco un sitio especial, cerca de Nern y su familia, para que tenga con quin entenderse. -No se ha resuelto todava. -Qu extrao! -Los del bando opuesto, siguen discutiendo la situacin y consultando sus cdigos. La balanza se inclina, ya de un lado, ya del otro, por eso de la fe y del arrepentimiento, que complica el asunto. -No lo comprendo. Gilles de Rais es nuestro, sin lugar a dudas. -Y sin embargo... -Jams comprender a los del Paraso. Andan con demasiadas vueltas y se enredan, de puro sutiles. Por algo se han refugiado all tantos telogos. -Lo cierto -concluy el demonio de la lujuria- es que, por decisin de la caja del japons, a Su Excelencia le atae ahora largarse hasta Tiffauges y estudiar cmo puede aplicar all su alabada sabidura. Yo ya hice lo mo en ese territorio, en vida del Barn, y lo hice, me complazco en subrayarlo sin jactancia, adecuadamente. -Me voy a Tiffauges, pues. Dme la mquina de fotograar. Asmodeo le pas el aparato ms completo imaginable, rival digno, en su perfeccin alemana, de la mquina de escribir del Diablo. Actuaba solo, espontneamente, si consideraba que la imagen vala la pena. Se levant Lucifer y la luz reverber sobre el azabache de sus msculos y sobre su corona de diamantes. Abri las alas de murcilago, tachonadas de rubes, y se ech a volar con grave ritmo. Lo despidieron con clidos hurras. -Buena suerte! -gritaban- Good hunting! -Hasta la vista! Cuiden de que no se me escape el grifo! Pero el grifo segua pastando, como un manso borrego. -Nosotros -recomend Asmodeo, afable- descansaremos hasta su vuelta. Se acomodaron en el csped y cada uno cedi a su tendencia o capricho: Asmodeo se dedic a acariciar a Belfegor, que no haba dejado de dormir y que ronrone, satisfecho (o satisfecha), dentro de su caparazn de tortuga; Satans se consagr a molestar a una lagartija, cortndole las patas una a una, con los dientes; Mammn, a contar sus manoseadas monedas; Leviatn, a envidiar el jbilo de los pjaros y, por ende, a cazarlos con una honda; Belceb, a recoger hierbas y a aderezar la ensalada del almuerzo. -Qu fue de la hija de Rais? -interrog Satans. -He odo -respondi Asmodeo- que sus parientes la casaron a los doce aos con un viejo, muy viejo, un almirante, a n de que ste se esforzara por recuperar los residuos de su fortuna. -Lo habr hecho bien -manifest el Almirante Leviatn, dilatando las fauces en ancho bostezo-. Los almirantes sabemos navegar contra viento y marea. Insisti Satans:

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-La viuda habr quedado sola? -Probablemente. -Qu edad tendr? -Unos cuarenta aos. L'ge dangereux. No hablaron ms. Comieron y apreciaron las viandas que preparara con delicadezas de chef el demonio de la gula, y se acostaron a usufructuar de la siesta. Las moscas de Belceb dorman asimismo, y la paz otaba alrededor, como un palio de tibio terciopelo. Ni el carnero que arroja llamas por la boca, ni el lobisn de pelaje erizado, ni el gato negro de pupilas incandescentes, ni el toro rojo, ni el perro color de holln, ni ninguna de las eras temibles que infestan la zona, aparecieron en los matorrales, para perturbarlos, y si osaron hacerlo retrocedieron al punto, con espasmos de terror. Tampoco se present el hada Melusina, arquitecta concienzuda de Tiffauges y de tantos castillos. Caa la tarde, y Lucifer regres entre las aves inocentes que volvan a sus nidos. Una bandada rumorosa lo envolva, en la altura, prolongando los pliegues de su manto con pasamanera de alas. Los demonios agitaron linternas, en el breal penumbroso, e hicieron tremolar banderitas, para facilitar su aterrizaje. Los diriga Asmodeo, que amusgaba o ergua las agudas orejas de conejo, segn lo exigiera la operacin. Con el objeto de pasar el rato, haban vestido a Belfegor como una azafata de avin, a la que sus monos solcitos sostenan en pie. Descendi Lucifer suavemente, con lenta pompa de paracadas, y se pos en el suelo. El ruido provocado por el agitar de sus plumas, al intensicar su vibracin por la necesidad de detenerse, habr hecho que alzasen la cabeza los habitantes de los contornos. Si hubiesen vivido cinco centurias ms tarde, habran inferido que un poderoso motor, quizs el de una avioneta, se paraba en la proximidad. Como vivan en el siglo XV, se persignaran, barruntando, mucho ms probablemente, que un dragn voltil disminua su marcha en l bosque. Lucifer se mostr muy contento. Sonri, enseando la blancura de sus dientes buidos. Lo rodearon, lo palmearon, le sirvieron la sopa caliente de verduras, y l produjo una serie de fotografas, en relieve y en colores, con msica y con perfume, que circularon entre los demonios. Mientras sorba el potaje, daba las respectivas explicaciones: -Ese es el castillo de Tiffauges. Su construccin comenz hace doscientos aos y se atribuye al hada Melusina. Presten odo al preludio melanclico que lo acompaa. Observen la torre cilndrica central; se llama la Torre Vidame; en ella encerraba a sus nios el seor de Rais. Dicen que su espritu, en traza de leopardo, la ronda. Yo no lo he visto. La mancha que hay en alto, a la izquierda, no es una mancha: es el hada Melusina quien, a lo que parece, suele revolotear por los alrededores. Ya no se ocupa de albailera, desventuradamente, pues lo requiere harto el destartalado castillo. Hubimos de chocar, ella y yo, en el aire, pero vir a tiempo. Tiene la cola de serpiente y sus alas son similares a las mas, aunque menos donairosas. Lleva un sombrero en forma de doble cornamenta. La salud, por supuesto, y ella me contest, pero advert que lo haca de puro correcta, pues no abriga ni la menor idea de quin soy.

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Leviatn le pas una cartulina, tan entenebrecida y opaca que nada se distingua en el grabado. -Es la sala principal del castillo. La foto no est velada por defecto de la exposicin: reproduce exactamente la lbrega realidad, tal cual la conoc. Lo que sucede es que, desde la ejecucin de Gilles, avanza el abandono, y a la fortaleza no la cuida nadie. No hay, nancieramente, con qu. Las telaraas han invadido el aposento. Cubren las ventanas, los tapices espectrales, las vigas, la chimenea. Caen desde la techumbre, como barbas, como estalactitas. Los escudos de Rais, de Laval, de Craon, de Montmorency, de Thouars, se eclipsan bajo el bordado gris y espeso de las tarntulas. Las estatuas de du Guesclin y Clisson, antepasados del Mariscal, parecen con fundas. Eso se reitera de una estancia a la otra. Y las ratas caminan despacio, arrastrando ropajes de redes cenicientas. Todava no me he podido quitar de las patas el puerco tejido. -Y estas seoras? -Son Madama Catalina de Thouars y sus damas de honor, las dos que le quedan, del ejrcito que antao la segua doquier. Fuera de los tres personajes que ahora tienen ante los ojos, no residen en el castillo ms que dos guardianes. A estos ltimos los divis, jugando a los dados, en uno de los pasadizos de ronda. -Cmo se encuentra Madama Catalina? -inquiri Belceb. -Compaero Excelencia... parece mentira que Ud. sea Prncipe de los Seranes del Inerno...! Madama Catalina est desesperada. De ah deriva la acentuacin angustiosa de la msica que escuchan Sus Excelencias. Su marido, despus de exaltarla con sus victorias a la vera de Juana de Arco, la sumi en la vergenza, luego del proceso y la condena de Nantes. La seora padece la enfermedad de la vergenza. No olvida que en una poca fue una de las primeras mujeres de Francia, si no la primera, luego de las de la casa real. Durante la coronacin, en Reims, se doblaban a su paso los nobles, como delante de una emperatriz. Tanto pesaban sus joyas, que se la hubiera credo una emperatriz de Bizancio. Y hoy, ya la ven, junto a un fuego mustio, con ademn distrado, se escruta las manos, como Lady Macbeth. Nadie la visita. Se terminaron las reverencias. De noche, imagina or los gritos sepulcrales de los pequeos que Gilles profan y mat. Ella misma es un fantasma. Slo espera, gemebunda y trmula de humillacin, el nal. Y lo que ms la preocupa no son las actividades privadas del Barn Gilles, sino que hayan tenido estado pblico. -Y esta fotografa? -consult Satans. -Es la de la chimenea de piedra frente a la cual, segn se cuenta, el Mariscal sacricaba a los nios. Precisamente de ella hablaban los alabarderos cuando me aproxim, invisible, en el camino almenado, y a uno le o decir que una noche, luego de darse placer con dos mellizos y de haberlos degollado con su daga, coloc sus cabezas chorreantes sobre la repisa labrada de esa chimenea, y las estuvo considerando, con atencin crtica, para resolver a cul juzgaba ms hermosa, hasta que se decidi por una y la bes en la boca. Despus rompi a llorar. -He ah -acot Asmodeo- algo que olvid mencionar, cuando desarrollaba su biografa, aunque es cierto que la condens tanto que descart en la ruta muchos detalles que

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mis empleados me transmitieron. El Mariscal fue un excelso llorn; lloraba a menudo; lloraba luego de ultimar a sus vctimas y les peda que en el otro mundo implorasen su gracia; llor en el cadalso. Habr que inferir de eso que fue un notabilsimo sentimental. -Un romntico -aadi Mammn-. Gastaba sus lgrimas como su dinero. Un romntico, un loco. La ltima imagen no requiri aclaraciones. Mostraba a Lucifer en "pose", apoyado elegantemente en una balaustrada. Haba entreabierto las lujosas alas de vampiro, que lo encuadraban con marco sentador. Apoyaba una mano en la cintura exible y la otra se armaba en el cetro de bano. Tena jos los ojos en la cmara y sonrea levemente. Se baaba en su propia soberbia, como en una aromtica ducha. Del retrato surgieron cadencias triunfales. Lo escamote el fotograado: -Esa -dijo, encogindose de hombros- carece de importancia. La mquina insisti en tomarla, a lo que parece, y me sorprendi. Cambi de tema: -Madama Catalina no disimula su derrota. Si alguna vez ha sido arrogante e inada, llama ahora la atencin por el exceso de su humildad, fruto del desprecio y del ultraje. Pienso que ha llegado al fondo de la confusin, del bochorno. -Y es a Madama Catalina, que ya no sabe dnde meterse, que rehuye al mundo y que el mundo desdea, a quien tiene Su Excelencia que tentar con el pecado soberbioso? Ser un ejercicio arduo, casi imposible -dijo Satans. -Es, por derivacin, a Madama Catalina a quien debo persuadir de que se impregne de nuevo del ms alto orgullo. Levantaron sus protestas los demonios. Si el Diablo le haba preparado a Lucifer una trampa tan compleja qu les aguardaba a ellos? -Medit Su Excelencia algn arbitrio? Hay forma de resolverlo? -le preguntaron, aautando las voces. -S, tengo una idea. La curiosidad pic a los infernales, quienes se aproximaron ms an al demonio desnudo. Y en seguida, apagando el tono, para que ni siquiera los bhos que empezaban a merodear lograran captar sus frases, expuso su proyecto. Lo hizo rpida y claramente. Cuando call, un coro elogioso reson en la oresta. Abrazaron al prncipe, lo palmotearon con ms efusividad todava que a su llegada. Belceb escanci champagne, del extraseco y los vivas estremecieron al follaje, de manera que los vecinos cayeron de rodillas, a leguas de distancia, pensando que el aquelarre de las brujas arda en el bosque de Tiffauges, y que la viuda de Rais se sign, compungida, suponiendo que su marido, el leopardo, andaba por la umbra, destripando labradores, por no perder la innata costumbre. Los demonios bebieron una copa ms, se dieron las buenas noches, y se durmieron con los brazos cruzados sobre el pecho, como aconsejan los doctos en supersticin, para evitar las pesadillas.

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Al alba siguiente se desperezaron. En seguida, Lucifer encar la labor que le corresponda y procedi a las diversas metamorfosis. A Belfegor lo transform en obispo, y a sus eles chimpancs en cuatro lacayos robustos, portadores de la silla de manos en la que se balanceaba el ocioso. Ni la carga de la mitra y del bculo, ni el cambio de vestiduras por la dalmtica opulenta, en la que el gusto de Lucifer mud a la concha de tortuga, consiguieron despertar al aliado de Morfeo. Dorma Belfegor, sin cerrar los prpados, y sigui as, cabeceando, roncando, resoplando, jadeando, hipando, durante todo el transcurso de la operacin. Su apariencia no careca de dignidad. Habale colocado Lucifer unas gafas sabihondas, que se le deslizaron hasta el extremo de la nariz, y detrs de ellas sus ojos verdes y soolientos brillaban, inmviles, como vitrales. A los dems colegas, el diablo negro los enmascar de estudiantina; con ropas talares severas. Se encaprich Leviatn en conservar las medallas, y le fue concedido, como le fue concedido a Belceb, por razones ms que obvias, el acarreo de la cesta de inagotables provisiones. As partieron, a travs de la maraa, precedidos por Lucifer, que se visti de dicono. Vacilaba la silla episcopal, forrada de raso violeta, cuando la rozaba el ramaje, y entonces si un rayo de sol se colaba entre las hojas, titilaban las gemas en la mitra, en el cayado de marl, en los guantes lilas que exornaban los luminosos camafeos. Los estudiantes entonaron la "Marcha de las juventudes Demonistas", pero en latn, modicndole apenas unas palabras y sujetndola a la cadencia del canto gregoriano. Dos de ellos mecan altos abanicos de plumas de avestruz, para alejar las moscas verdes y su eterno zumbido; Belceb zamarreaba unas triples campanillas; y los restantes balanceaban incensarios, con lo cual su rastro se colm de fragancias untuosas, eliminando toda huella del hedor a azufre. La maana pula al paisaje; se llamaban, entre si, los pjaros; las liebres escapaban por el sendero, y la comitiva ambulaba solemnemente, hacia Tiffauges. Por n divisaron la mole del castillo, sus torres espesas, su barbacana, el espejo acutico, el levadizo puente. No apretaron el paso; procedieron con la misma grave ceremonia. Se adelant Lucifer e hizo sonar una trompa de bronce. En lo alto del portal, asomaron dos cabezas, las de los alabarderos, y en su expresin se reej el asombro que les causaba el aparato del squito, conrmador de que all, como haba informado el propio Lucifer, nunca llegaban visitas. Descendi el puente con graznidos roncos; ame en la torre mayor un ajado estandarte, y la compaa entr en un ancho patio, sorteando los hierbajos, hormigueros y feas pirmides de residuos, que presto atacaron las moscas. -Ave Mara! -solfeaban los forneos, y los sahumadores volaban, trazando aureolas de humo alrededor del obispo aletargado, mientras danzaban las campanillas de Belceb. Volvi a sonar la trompa de Lucifer; improvis una bocina con las manos y grit: -Siamo italiani! Somos italianos! Somos la escolta de Monsignore Belfega, quien desea entrevistarse con la seora Baronesa de Rais! Corrieron a los tumbos, por los pasadizos, los dos mesnaderos. A poco bajaron y guiaron a los huspedes en el interior del castillo. No fue cmoda la subida de la angosta escalera de caracol, y los monos lacayos sudaban por el peso de la silla, sobre la cual Su Ilustrsima se bamboleaba, ausente de cuanto aconteca en su contorno. Desembocaron en el primer piso, e inmediatamente comprobaron la exactitud de la descripcin de Lucifer. Las

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telaraas lo infestaban todo. Varios salones atravesaron a tientas, como si recorriesen grutas, luchando, entre el campanilleo frentico, contra los densos jirones de inmundicia, que pretendan aprisionarlos y que convirtieron a las blancas plumas de avestruz en depsitos de mugre. Huan los roedores, moviendo los cortinajes plomizos que colgaban como banderas trgicas. Satans tropez con la imperceptible estatua de du Guesclin, trastabill y ahog un vocablo que no hubiera sonado bien en esa aristocrtica atmsfera. Tal fue el camino que los condujo a la antecmara de Madama Catalina. Una vez en ella y a salvo -pues all se manejaba de tanto en tanto una escoba- los siete (el prelado tambin) carraspearon, escupieron, se sacudieron como canes, volvieron a expectorar y a regurgitar, se limpiaron las pestaas, y esperaron a ser introducidos. Lo fueron al instante, y se hallaron en la habitacin cuya fotografa les haba enseado Lucifer. Estaban en ella Madama Catalina y sus dos decrpitas damas de honor, las tres de desteido escarlata. Un rescoldo triste titubeaba en la chimenea. Adelantse la viuda y bes el guante enjoyado del Obispo Belfegor. Lucifer hizo las presentaciones. -Questo, Illustrissima Signora, e Monsignore Belfega, vescovo di Bolonia. Desde all, cos lontano, venimos con Monsignore, nosotros, sus discpulos, entregados a una noble y equitativa misin que no dejar de interesar a la Signora Baronesa. Se inclinaron los otros cinco, y uno de los mozos se ingeni para que Belfegor agitase la cabeza mitral y para enderezarle las gafas. Perfumaban los inquietos incensarios, y las campanillas sublineaban el discurso de Lucifer con toques argnteos. Qued atnita Madama de Rais. Un segundo, cruz por su mente la idea aciaga de que los extranjeros acudan a solicitar su ayuda para alguna empresa caritativa, por ejemplo para cristianizar negritos en frica, pero rpidamente la desech, calculando que la sola visin de los aposentos telaraudos hubiera sido suciente, en se caso, para que desengaados retrocedieran. Inri que si haban continuado de cmara en cmara, pese a los contrastes que los telares de los caros imponan, era por una razn remota del plano econmico. Los invit, pues, a sentarse, lo que hubiesen hecho de buen grado de existir en qu. Permanecieron en posicin vertical, rodeando al zangoloteado Monsignore. Y Lucifer comprendi que deba enfrentar el momento de explicar su embajada: -Illustrissima Signora -dijo-, Monsignore y nosotros, sus criados y aprendices, vamos por Europa, realizando una obra de trascendente responsabilidad. Hemos recorrido ya la Italia entera y gran parte de Francia y, doquier, hemos hecho acopio de testimonios que nos rerman en la esperanza de llevar a trmino nuestro benemrito propsito. Las dos damas de honor, una de ellas coja y la otra ms, que haban abandonado el aposento, regresaron trayendo unos trocitos de pan, cierta rancia manteca y unos vasos de licor dudoso, que provoc la mueca asqueada de Belceb cuando moj los labios en l. -Permtanme, Ilustres Seoras -dijo el demonio gourmand-gourmet- que les ofrezcamos unas naderas, completando su agradable convite. Meti ambas manos en la cesta, y fue extrayendo la gloria de las longanizas, de los salchichones, de los quesos, de los vinos italianos, ante el espanto y la admiracin de Madama

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Catalina y sus hidalgas servidoras que, sin hacerse rogar demasiado, pusieron en funcionamiento las mandbulas. A su vez, repiti la frmula Satans: -Permtanme las seoras... Se avecin al fuego, removi las agnicas brasas, y en breve chisporrote en el hogar el regocijo de una lumbrarada que ilumin la habitacin aigente, comunicndole un bienestar que en los segundos previos se hubiera considerado ms que improbable. A su resplandor, los demonios examinaron con holgura a la descendiente de los Vizcondes de Thouars. Lo que por encima de todo impresionaba era su terrible palidez. Si su cara pareca una marchita magnolia, sus manos semejaban resecos lirios. Lo ltimo que aparentaba vivir en su rostro eran sus ojos de plido acero, pero ellos tambin se dijeran fronterizos del desmayo. Su cabellera gris se empinaba en descuidadas y desecadas volutas. Vesta de rojo, lo mismo que sus damas, porque el color del luto, en la Francia medieval, fue el blanco, y la Baronesa lo rehua, como a cuanto le recordase al Barn. No obstante el abandono, se adverta que haba sido hermosa. Se adverta, por lo dems, el rigor de su dieta. Crey Lucifer que le convena proseguir el razonamiento y anunci, rotundo: -Nuestro propsito es obtener la canonizacin del Barn Gilles de Rais. De haber estallado en Tiffauges una bomba -no una bomba de la Edad Media, sino una de las que invent, siglos ms tarde, la inspiracin blica del jefe de los diablos-, no hubiera sido mayor la estupefaccin justicada que experiment Madama Catalina. Haba seguido de pie, como sus visitantes (con lo cual el prescindente obispo result el nico privilegiado), as que le aquearon las dbiles piernas, y sobre sus asentaderas cay en el duro piso, murmurando: Mon Dieu! Apresurronse, galantemente, los demonios a levantarla, y Belceb le ofreci unos sorbos de Chianti, que con avidez ingiri. Reanimada por el alcohol oportuno y por su gusto recuperado, tras aos abstemios, la Mariscala se ubic en el solitario taburete y pidi al Dicono Lucifer que repitiese sus palabras, pues no daba, lgicamente, crdito a sus odos. Lo hizo, deletreando, el demonio de la soberbia: -Nos proponemos obtener la canonizacin de Messire de Rais. Monsignore Belfega agreg, volvindose con respeto hacia la inanimada gura que relampagueaba como un escaparate de joyera- es el alma de esta empresa reivindicatoria. Merced a l, se encamina al xito y tenemos la certidumbre de coronarla. Se le ocurri a la Baronesa que su postrer castillo haba sido ocupado por dementes, pero la augusta presencia de Monsignore, que aprobaba con rtmicas oscilaciones de crneo, le hizo descartar esa desazn. Por otra parte, el dicono altivo, de fsico tan atrayente, prosegua su perorata. -Es fuerza que agradezcamos al Mariscal de Rais, Seor de Laval y Conde de Brienne, su contribucin a poblar el Cielo. El Cielo, Illustrissima Signora, est escaso de querubines. La poca es mala; la juventud se pierde; la guerra de Cien Aos ha sido fecunda en tentaciones; los nios juegan solamente a la guerra y a ser grandes; suean con matar, con forzar, con raptar, con violar, con estuprar. Decae la provisin anglica, como resultado. No

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hay querubines nuevos, amantes. La produccin est en baja. Y el Barn ha facilitado, en mnimo tiempo, unos doscientos cincuenta querubines. De sus manos ascendieron, directamente, a los predios divinos. Cmo no manifestarle nuestra gratitud por su aporte valioso? Funcin de santo, es la de colonizar el Cielo con almas puras. Si no hubiera actuado l con tan veloz ecacia, tengamos la seguridad de que hubiesen cado, a su debido tiempo, en las garras crueles del Diablo. Hubieran llegado, sin duda, a la madurez y a la edad senecta, y se hubieran despedido del mundo henchidos de lgamo pecaminoso. Lo evit la caridad comprensiva de Messire de Rais. l los ofreci, no puedo decir que corporalmente intactos pero s intactos espiritualmente (que es lo que importa) a los escuadrones del Cielo. Ha sido un reclutador incomparable y un proveedor renado, y gracias a l las milicias bienaventuradas se enriquecieron con un dulce enjambre de adolescentes, que hoy cien alas tersas y las utilizan para ir y venir en el Paraso y agradar a Dios. El Barn Gilles de Rais procedi con singular sabidura. Pueden algunos, errados (y entre ellos sobresalen quienes lo sometieron a inicuos tribunales), criticar sus mtodos. No as Monsignore Belfega. Monsignore Belfega es un maestro. No hay ms que mirarlo para admirarlo. Monsignore Belfega desenred, con exquisita perseverancia, la urdimbre del proceso y de la vida del ptimo amigo de la que ser Santa Juana. En su inteligencia insomne se engendr el pensamiento de la canonizacin del Seor de Laval, nclito despensero celeste. Ese pensamiento ha encontrado la ms clida de las acogidas, en los lugares que hemos visitado ya, y la imagen de San Gilles de Rais comienza a pintarse, a grabarse, a esculpirse y a repartirse en las casas discretas y devotas. Como es natural, un proyecto tan grandioso no aspira a concretarse de inmediato. Transcurrir tiempo, todava, antes de que sedimente con la solidez de una roca. Pero nosotros no cejaremos; antes bien proseguiremos, como sus apstoles, con el auxilio inmaterial de nuestros querubines, andando por la vasta tierra, y recopilando ms y ms rmas, que avalen nuestra feliz demanda. Estas son, Signora Baronesa, las que hasta ahora hemos reunido. Golpe las manos, y Leviatn y Belceb desplegaron a la distancia, un largusimo pergamino cuyo rollo rod por el aposento, y en el cual el propio Lucifer se haba entretenido en garabatear enredadas rbricas. Se oscureca la habitacin y las damas trajeron tres cirios, que le agregaron una claridad indecisa. -Nunca, nunca tres velas -protest Mammn-; por nada, pues entraan un mal presagio. En la Antigedad se reconoca en ellas al smbolo de las Parcas. Adems, signican un gasto intil. Dio unos pasos y apag dos. Madama Catalina de Thouars se retorca los dedos exanges. Su palidez haba sido suplantada por el rubor que le encenda las facciones. Notndolo, los demonios la abanicaron con los abelos de avestruz. -Lo que el Seor Dicono me dice, en nombre de Monseigneur Belfega, es tan especial, tan inesperado, que me cuesta digerirlo inmediatamente. Ruego a Uds. que acepten la hospitalidad de Tiffauges, por mezquina que sea, para que conversemos sobre el asunto.

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Desde ya, les aseguro que estoy conmovida. Ya deca yo que no desbarr al casarme con Gilles! Me dej raptar por l a los diecisis aos! Esos jueces! Ese Obispo de Nantes! Ese Duque maldito de Bretaa! Por ahora me siento dbil y prxima al sncope... -Nos instalaremos aqu el tiempo necesario. La dama bes el guante yerto, una vez ms, y los demonios se retiraron, precedidos por los alabarderos. Antes pudieron observar que la Baronesa requera el espejo y el peine. Dedicaron la noche al turismo castellano, porque les pareci utpico dormir en las habitaciones, llenas de escombros y hurfanas de muebles, que les fueron asignadas. En uno de los desvanes, encontraron un pequeo hmero, un pequeo peron y un delicado metacarpo, que Leviatn recogi para hacerse un collar, pues supuso que traeran suerte. Luego los prncipes infernales emborracharon a los alabarderos y jugaron con ellos a los dados, ganndoles lo poco que posean. Por la maana, Madama Catalina requiri su presencia y all acudieron, sin haber pegado el ojo, pero con igual pompa. Belfegor no haba despertado; no despert desde que abandonaron el bosque. Se encontraron con que la Baronesa haba introducido ciertas modicaciones en su aspecto. Ella y sus viejas damas haban trocado los rojos vestidos por otros blancos, los de la viudez, y Madama haba desenterrado, vaya a saber de dnde, unas modestas alhajas, hurtadas a la rapia de los usureros. Haba distribuido su cabellera en trenzas enroscadas y se adverta que us de afeites para combatir la languidez. Ubicronse los demonios como el da anterior; Belceb facilit un opparo desayuno; aliment Satans la chimenea; las moscas demonacas se posaron sobre la mitra de Belfegor a la que disfrazaron de colmena verde; y Lucifer, a requerimiento de la Mariscala, reiter su oratoria, adornndola con algunos anexos. -Es incalculable -seal- a qu lmites fastuosos hubiera alcanzado el serco acopio del Barn, si no hubiera intervenido la mano impa del verdugo, cortando su carrera equipadora. Quizs a mil, a dos mil tiernos infantes algeros. Lo impidi la baja envidia -aqu Lucifer mir de reojo a Leviatn- de sus enemigos. No le perdonaron ni su hbil provecho ni su alta intencin. Qu? Adems de haber bebido el viento de la gloria en Orlens, en Patay, en Jargeau; adems de haber presidido la coronacin de Carlos VIII, con Santa Juana; adems de haber posedo y desembolsado a su gusto la fortuna ms prodigiosa del reino; adems de haber casado con la seora ms ilustre de la tierra francesa; y de haber dispuesto, segn su antojo, de las ms bellas criaturas de tres provincias: todava iba a ser suya la aureola inmarcesible de la santidad? No, no, haba que poner trmino cuanto antes al brillo de esa biografa. Haba que eliminarlo, que estorbar que continuase acumulando mritos. Y por celos, lo ejecutaron. No quisiramos estar dentro de la ropa de fantasmas de sus acusadores, de sus jueces, cuando les toque rendir cuentas ante Dios. Madama de Thouars devoraba sus palabras. Se enderezaba en el taburete; sin proponrselo, adoptaba actitudes pictricas; la sangre ua, clida, en sus venas; centelleaba el acero de sus ojos. Entre tanto, en el saln principal, se oan las toses y los rezongos de los dos soldados quienes, valindose de altos plumeros, combatan las telaraas. Se oa tambin

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los golpes de los baldes, el atronar de los chorros, los chillidos de los roedores. Adecentaban el aposento; limpiaban los escudos, bruan las panoplias, higienizaban las esculturas de los condestables antepasados. -Esta pltica -dijo la Baronesa- me hace un enorme bien. -Srvase unos bocadillos -le sugiri Belceb. Los das siguientes, los demonios fueron testigos de la maduracin y del orecimiento de la planta de la soberbia, en el nimo de la seora. Coincidi dicho progreso con la intensicacin del colorete. Se pintaba los ojos, las mejillas, la boca. Complicaba su peinado. Haba hecho subir de la bodega la negra armadura que Gilles luci en Reims, cuando condujo la Santa Ampolla de Saint Rmy. La mand frotar y lustrar hasta que arroj chispas, y en torno, como en un altar, se prendieron largos cirios. Tambin dispuso que trajeran el trono dorado que Gilles encarg para que el Rey lo ocupase, durante el estreno del "Misterio del sitio de Orlens", y en l se sent, arropndose en unos armios que festoneaba la polilla. Madama Catalina echaba lumbre, como la armadura, o como si estuviera hecha de esmaltes, de amatistas, de lapislzuli, de palos. Deliraba de orgullo. Ya no besaba los anillos de Monsignore Belfega; los demonios, al entrar, deban besarle las manos. -Santo, santo, santo -cantaba-, santo es el Seor de Rais! Benditos los que esclarecen su nombre! -Y santa asimismo -le propuso Lucifer- Madama de Thouars. -Tambin santa! Los Thouars hemos contribuido a las cruzadas con tres vizcondes. Las ores de lis siembran nuestro blasn. Santos todos! Pero ms santo que ninguno, Gilles de Rais! La vanidad la ahogaba. No caba en s. Haba que hablarle de rodillas. Respiraba, ensanchando las narices y marendose, el delicioso aroma del desquite, de la venganza. A esa altura, Lucifer opin que se haba dado sucientemente en el blanco. Haba transcurrido en Tiffauges una semana entera y convena reanudar el viaje. Acudieron, pues, a despedirse. Casi tuvo lugar entonces un incidente ingrato, algo que hubiera deslucido la cortesana de la escena. Belfegor, sin contenerse y sin despertar, solt un ruido que proceda de lo ms profundo de las entraas. Pusironse los demonios a estornudar, a taconear, a mover los leos; luego, serenados, deslaron delante de la seora. Ella quiso retenerlos. No le daba abasto la retrica ponderativa de Lucifer; exiga ms y ms. Pareca un dolo, en su trono que envolvan las bocanadas del incienso. Le signicaron que deban partir, pues lo exiga su misin. -Antes -solicit la Baronesa- les ruego que asistan a un corto espectculo ineludible. Alz la voz, dio una orden, y entraron los alabarderos. Arrastraban a las octogenarias damas de honor por los cabellos y desnudas de la cintura arriba. -Estas dos hechiceras, estas dos erinias, estas dos furias hipcritas, me han atormentado durante tres aos, exactamente desde que el cuerpo de San Gilles se inmoviliz en la horca. Me acosaron con sus lloriqueos y suspiros; me enloquecieron con sus silencios lamentosos; pretendieron reducirme a su repugnante condicin de villanas plaideras; me

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hicieron sentir miserable, a m, a la Baronesa de Rais, Condesa de Brienne, Seora de Laval, de Tiffauges... Ahora recibirn su castigo. Blandieron los de alabarda unas disciplinas -acaso empleadas por el Barn sobre carnes ms jvenes- y se entregaron al deleite de azotarlas. Fue evidente, por su entusiasmo, que satisfacan as un antiguo deseo. Los gritos de las viejas, mezclados con la risa estridente de Madama Catalina, escoltaron a los demonios, mientras descendan la tortuosa escalera de caracol. En el patio, felicitaron efusivamente a Lucifer (Leviatn fue el ms sobrio). Despus retomaron la senda que conduca al claro del bosque en el cual haban dejado sus cabalgaduras. De camino, Belfegor se despabil; llev las manos a la cabeza; toc, en vez de los cuernos, la mitra; se vio rodeado de eclesisticos; e inquiri, sorprendido y todava embotado: -Qu es esto? quines son ustedes? -Buona sera, Monsignore Belfega -le dijo Lucifer.

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TRES EL VIAJE
Vueltos ya a sus habituales trazas, ocupronse los siete demonios de sus medios de transporte. Los encontraron donde los dejaran. El grifo segua paciendo, pacientemente. Aunque era mitad guila y mitad len, prefera el rgimen vegetariano. La sierpe, enroscada en un tronco, jugaba a la tentacin del Edn, ondulando y silbando con incitante empeo, mientras que el sapo jugaba al sapo consigo mismo y atrapaba guijarros en el aire. Soledoso, el Vellocino a motor aoraba un combustible sin mezcla. La novedad era ofrecida por las caballeras de Asmodeo y Belceb. Fue maniesto que la intimidad de la sirena y del toro haba dado su fruto. La gestacin, entre las sirenas, es, por lo que se vio, muy rpida, pues nuestra ninfa amamantaba cariosamente a un vstago, con sirenio cuerpo, que haba sacado las barbas y la nariz asiria de su padre. Formaron un crculo los demonios, alrededor de la pareja amorosa, y resolvieron que, puesto que el retoo deba seguir con ellos el viaje, por exigencias alimenticias, le daran un nombre, y como el padre se llamaba Asurbanipal y la madre Superunda, le pusieron Supernipal, sin exigir demasiado a la imaginacin. Belceb le tom inmediato cario, y el toro tuvo que intervenir y hasta amenazarlo con sus patadas poderosas, para evitar que indigestase al primognito. No distrajo el intermezzo idlico a los viandantes, de su esencial obligacin, y se aprestaron a partir. Previamente, Lucifer les descubri la sorpresa que les reservara. Haba llevado consigo a Tiffauges, oculta, la andariega mquina de fotograar, cuando all se trasladaron los siete, y la dej proceder a su guisa. La consecuencia fueron varios retratos que les mostr. Quien ms se entusiasm fue Belfegor, para quien aquellas imgenes constituan algo completamente desconocido. Comprenda la coleccin ocho piezas: 1) una foto de conjunto, en el bosque, con Monsignore Belfega en el centro y en andas, movidos todos menos l; 2) la de Madama Catalina, el da en que llegaron, anmica, triste, entre sus damas de honor desfallecientes; 3) la de Belceb, sirviendo un opparo desayuno; 4) la de los personajes femeninos, un tiempo despus (se intensic la policroma, y la msica acompaante dej de ser pattica, para tornarse triunfal); 5) la de los alabarderos, en ocasin en que plumereaban las telaraas, asxiados por la masa polvorienta; 6) la de Lucifer, disertando, como un profesor que dicta clase; 7) otra de Lucifer, frente al objetivo, con cinematogrca sonrisa (sta pareca retocada); y 8) la de las damas de honor recibiendo la tunda, que presenciaba Madama Catalina desde su trono. -Yo aparezco slo una vez y fuera de foco -se enoj Satans-, mientras que Su Excelencia gura tres veces, bastante mejor que lo que es verdaderamente. -Asunto de la mquina. Declino cualquier responsabilidad. Por otra parte, creo que estoy muy parecido. En n... no discutamos. Lo importante es que las fotos existan. He pensado formar un lbum con ellas, para presentrselo al Seor Diablo a nuestro regreso. Documentaremos la gira, como hacen los turistas. Ya contamos con once imgenes. 36

Aprobaron los otros la idea, si bien impusieron, por sugestin de Satans, que se hiciese saber a la mquina que deba rechazar cualquier insinuacin de favoritismo y actuar con independencia. En seguida, se arrojaron a volar, ufanos, luego de una semana de trnsito terrestre. Desentumecanse las alas. La sirena conduca en brazos a Supernipal, y el toro, de tanto en tanto, muga su paterna arrogancia. Debajo, giraba el mundo, exhibiendo el diseo de los continentes, la crestera de las cordilleras, la limpidez de los mares. Se afanaban las moscas por seguirlos. Y ellos cantaban, a plenos pulmones, la marcha demonista. -La vie est belle! -exclam Asmodeo. En eso, el despertador del Diablo rompi a sonar. Frenaron sus bestias en el aire. El reloj les indic que estaban en el ao 79. -Despus de ..? -pregunt Leviatn. -S, despus de... -respondi Asmodeo-; el pecado slo se considera como tal, a partir de... Les inform el mapa que sobrevolaban el golfo de Npoles. Iniciaron el descenso y abarcaron la gran sombra del Vesubio, la transparencia de la baha. Lucifer introdujo la garra en la caja japonesa: -"Avaricia" -ley-. Toca el turno a Su Excelencia Mammn, a cuya actividad dene San Pablo como "raz de todos los males". -Pablo exagera -se ruboriz el demonio codicioso-; su elogio es excesivo. -Deseo a Su Excelencia -continu el soberbio, regodendose- que alcance tanto xito como yo. -As lo espero. Espero tambin que el monto de la operacin no sea desmesurado. Tratar de realizarla econmicamente. Espolearon a las bestias. Supernipal esboz unos vagidos, porque tena hambre, pero Superunda lo consol con el generoso pecho. Fueron descendiendo, planeando, ensayando piruetas acrobticas. Brillaba el sol en el mar. -Npoles... no oigo las mandolinas -medit Belceb, en voz alta. -No se han inventado an -pronunci Leviatn. -Entonces esto si no me equivoco interrog el de la gula- forma parte del Imperio Romano? -Su Excelencia, compaero, acierta con sutil sagacidad -dijo Lucifer. Se detuvieron en los alrededores de Pompeya.

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CUATRO MAMMN O LA AVARICIA


Se haban instalado en una de las mejores casas de la pequea y prspera ciudad. La lograron sin esfuerzo. Desde que, por la puerta de Herculano, ingresaran en Pompeya, llamaron la atencin del seoro y de la plebe. No era para menos, en verdad. Lo mismo que hicieran al emprender la aventura del castillo de Tiffauges, habanse disfrazado con destreza histrinica y, tal como entonces, resolvieron utilizar la pasiva gura de Belfegor para centrar en ella su decorativo conjunto. Era ste digno de admiracin. El demonio de la pereza se haba transformado en una opulenta patricia que, enjoyada y morosa, avanzaba hacia el foro, en recamada litera, a hombros de cuatro esclavos nubios, es decir acarreada por los cuatro monos perseverantes. Flanquebanla sus aduladores clientes, magncos tambin, que proclamaban a voz en cuello la alcurnia y los ttulos de su duea, luciendo con pompa las togas blancas. De ese modo, enterronse los pompeyanos de que Quieta Fulvia de la ilustre gens de los Belfus, honraba a Pompeya con su visita. Y entre los acompaantes, contradeca con su atuendo Mammn, pues su mezquindad no haba consentido que trocasen -pese a que no le hubiese costado un cobre- sus ropas laceriosas por la majestad del atavo ciudadano, y daba la impresin de ser un lsofo estoico, de esos que nunca faltan, por contraste, en los cortejos ricos. En torno bulla la poblacin maanera, bajo el sol intenso del verano. Los vendedores de carne y hortalizas dejaban sus carros y sus mulas en los hospedajes vecinos de la puerta, pues estaba prohibido su trnsito dentro de la urbe, y continuaban, cargados con sus mercancas, hacia los comercios. Asombanse los negociantes a la entrada de covachuelas y tenderetes, encastrados a la sombra de las grandes mansiones; y los dueos de las mltiples thermopolia, que ofrecan vinos clidos y comida cocinada en vasos de bronce, se quitaban las capuchas para saludar al paso de la esplndida compaa. Algunos patricios jvenes, venidos desde Roma para respirar el aire marino y para gozar de las atracciones que prometa un paraje famoso por su divorcio de la virtud y por el patrocinio de Venus -jvenes que integraban las ociosas cofradas de los "dormilones" y de los "bebedores tardos"- no recataban su curiosidad, ante un lujo tan obvio, y las bellas prostitutas de complejos peinados, rean y hacan sonar sus brazaletes de cornalina y mbar. Pronto, el aroma de los vinos, de las frutas, de los pescados, de las ostras, de los hongos, de los repollos, de la clebre salsa llamada garum, se sum al recio olor del Mediterrneo, produciendo una gastronmica mezcla que Belceb husmeaba con fruicin augurndose suculencias ignotas. Pompeya se brindaba, como un banquete. Se la senta plena de vigor, de ansias de placer. Era fcil inferir que detrs de las fachadas graves y simples que recubran las residencias, se viva con holgura. Rega el Imperio, sucediendo a Vespasiano, haca apenas un mes, su hijo Tito, y en todas partes sobresala su amante prodigalidad. La pasin por la poltica -pasatiempo de prceres acaudalados- se evidenciaba en las inscripciones ocres y negras vinculadas con la reciente eleccin de duunviro y edil, que embadurnaban doquier las paredes, y que los raspadores que

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de noche trabajaban, a la luz de la luna o de una linterna, no haban tenido tiempo de borrar an. Leyndolas, los demonios apreciaban hasta dnde alcanza el anhelo de poder, entre los hombres rivales, hambrientos de prebendas, y eso les haca augurar el xito del diablo de la avaricia. Llegaron as, abrindose camino a codazos y gritando el nombre sonoro de Quieta Fulvia, hasta el Foro, corazn de Pompeya, donde se intensicaba el movimiento, pues era no slo el punto de cita de activos y holgazanes, como en todo municipio creado a imagen de Grecia y de Roma, sino tambin el eje religioso y civil del lugar. Pompeya haba sufrido, diecisis aos atrs, las consecuencias de un fuerte temblor de tierra, y desde entonces, gracias a los aportes del Senado imperial y de los particulares, se la reconstrua. Muchas familias, temerosas, la haban abandonado, a raz de la catstrofe, pero otras las reemplazaron. Estaban constituidas stas, a menudo, por nuevos ricos, por libertos ambiciosos, y su vanidad advenediza se arm en breve por el lujo palaciego que imprimieron a sus restauradas habitaciones. Sin embargo, el trabajo, lento y tenaz, de recuperacin, segua advirtindose, especialmente en el Foro, donde los mercaderes, panaderos, sastres, zapateros, feriantes de pescado y de fruta, circulaban entre los fragmentos de mrmol y las cadas columnas de travertino. A un promontorio, formado por la acumulacin de residuos preciosos, subi el squito improvisado, con el pretexto de admirar la vista, que era muy hermosa, y abarcaba, segn se mirase, hasta la isla de Capri o hasta el Vesubio, por cuyas laderas trepaban los viedos. Estaban all, abanicndose con las togas y apartando las infaltables moscas verdes, mientras que alrededor zumbaban los comentarios que suscitaba su presencia, cuando se les acerc una dama cincuentona, que los salud con amabilidad, les tendi un puado de higos y prolong el saludo con un "Augusto feliciter!" -viva el Emperador!-, testimonio de su adhesin ocialista. Respondieron los diablos como convena, y en breve se entabl un dilogo vivaz, armnicamente sustentado por el crujir de los higos, y provocado por el sgoneo de la dama, ya que fue ella quien formul, una tras otra, la mayora de las preguntas. Con todo, lograron los del Inerno averiguar que se llamaba Nonia Imenea, y que era hermana del pudiente Publius Cornelius Tegetus. La fortuna de dicho Tegetus pareca haber sido acumulada, segn dedujeron, en los tiempos ltimos, merced a la fabricacin en gran escala de la salsa de garum, como dedujeron tambin el entusiasmo que suscitaba en su interlocutora cuanto se relacionase con la vieja aristocracia. Al advertirlo, los diablos, y en especial Lucifer, multiplicaron las manifestaciones de la signicacin de Quieta Fulvia, de la estirpe de los Belfus, a quien hicieron descender de Tarquino el Antiguo y de otros reyes de Roma, lo que la hermana de Tegetus oy con reverente complacencia. Le explicaron que Fulvia deseaba adquirir una propiedad importante, y que hasta que lo consiguiera deba alquilar alguna, o acaso alojarse en una posada. Puso la voz en el Olimpo la seora (viuda tres veces, por lo que inform): era imposible que personajes de la calidad de quien llevaba la sangre de Tarquino, y sus acompaantes prestigiosos, condescendieran a morar en una pocilga, reducto de compraventeros y de ladrones. Levant la mirada hacia la patricia

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remota, quien entornaba los prpados, a causa del sueo, que no del resplandor solar, y la vio tan solemne, tan linajuda y alhajada, que se atrevi, respetuosamente, a decir: -Han querido los dioses y la municencia de Publius Cornelius que yo usufructe una de las casas principales de Pompeya. Est no lejos de aqu, sobre la va de Nola, y es memorable por su mosaico de la batalla de Alejandro Magno. Vivo all en soledad absoluta, con mi servidumbre. Hganme ustedes el honor de aceptar mi hospitalidad, hasta que encuentren lo que buscan. Observaron los demonios ms atentamente a Nonia Imenea, que era menuda, angulosa, rugosa, inquieta como una ardilla y terca devoradora de higos. Calcularon las ventajas de admitir su propuesta, y resolvieron aceptarla de buen grado, barruntando que por su intermedio podran lograr los nes de esa etapa, pero se interpuso la torpe usura de Mammn, quien inquiri el precio del convite. Se ofendi Nonia. Seal que, por suerte, el dinero le sobraba, y que para ella bastaba con la prez que sobre su casa redundara de la familiaridad de una dama tan egregia, Adelantse Satans, sofocado por la clera y exclam: -Perdone a nuestro amigo Parco Mammonio. Es, como usted habr quizs intuido, un lsofo, empeado en regenerar al mundo y en imponerle normas austeras. Su utopa nos divierte, y por eso toleramos que nos acompae. Quieta Fulvia, como los dems Belfus, gusta de los lsofos y de los bufones. Por lo dems, Parco Mammonio se consagra actualmente a un proyecto de largo alcance, de cuyo triunfo depende su destino. Olvidmoslo y gocemos del techo y agasajo que con tanta generosidad se nos facilita. Aclarado el pequeo incidente, requiri Nonia su litera y juntos se encaminaron hasta su casa. No ces de hablar la seora, a los gritos, durante el paseo. Llamaba a Fulvia por su nombre y recordaba los de sus reales antepasados, desperecindose porque el vulgo -y ms an los caballeros que encontraba a su paso- se enterasen de la jerarqua excepcional de la que ya consideraba, no obstante su inalterable mutismo, su estrecha amiga. -Este episodio -susurr Belceb, saboreando un higo- se anuncia bien. Quien come con tanto deleite, merece nuestro franco apoyo. Condeca la casa con las alabanzas de su moradora. Un "AVE" de mosaicos daba la bienvenida a los convidados, en el acceso, y los demonios retribuyeron el saludo, haciendo aparecer el extremo del pulgar, entre el ndice y el dedo mayor, lo cual, interpretado por Nonia como una moda metropolitana, fue copiado por ella, acatadamente. Seguan dos atrios, uno, el del estanque, encuadrado por cuatro columnas. Circundbanlos los aposentos destinados a la recepcin; el comedor provisto de varios triclinios orientales; y las alcobas. Veinticuatro columnas ms, con capiteles jnicos, prestaban marco al jardn de rosas y mirtos. En la exedra -el ltimo vestbulo abierto- se explayaba el maravilloso mosaico que pintaba la batalla de Issus, entre Daro y Alejandro. Se haba roto, en parte, durante el sismo del ao 63, y aunque no lo retocaron, resplandeca. No era sa, por lo dems, la nica taracea valiosa de la mansin: fulgan all tambin las dedicadas a Baco, al gato y a las desazonantes mscaras. Todo ello fue recorrido, avaluado y elogiado por los visitantes, con excepcin de Quieta Fulvia. Su prescindencia termin por acuciar la inquietud de Nonia Imenea. -Duerme? -os preguntar.

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-Nunca -le contest el Almirante Leviatn-. Es su manera de ser. Medita. Evoca a sus inolvidables antecesores. Est en contacto permanente con ellos. Esta aseveracin llev al colmo el rendimiento de la hermana del fabricante de salsa de pescado. Mostr, pues, a los huspedes, sus respectivas habitaciones y se retir a la suya, trmula de alegra. Desde entonces, los demonios fueron los autnticos seores de la casa. Mammn y Asmodeo la abandonaban a diario, ambos con el pretexto de descubrir una residencia permanente, pero, en realidad, el primero para indagar los progresos pompeyanos de la avaricia, y el segundo para inspeccionar las tabernas y lupanares. Los otros quedaban en la exedra, o en el atrio del impluvium, tomando fresco, a diferencia de los ciudadanos, que pasaban el da fuera de sus moradas. Sola Belceb demorarse en la cocina, donde probaba las cocciones. Nonia Imenea, que se entenda perfectamente con l, anotaba las recetas curiosas dictadas por el demonio. Cuando regresaban los ausentes, encantbase la seora con la noticia de que an no haban hallado nada digno de la grandeza de Fulvia. No bien desapareca Nonia y se iban sus esclavos, los diablos, recoletos, intercambiaban impresiones. -Los institutos de placer -deca el libidinoso Asmodeo sobreabundan y estn bie, bien surtidos. En ellos trab relacin con mucha gente, y ya empiezo a ser popular. Convoco a viejos y jvenes, de los tres sexos, y me divierto ensendoles entrelazamientos y ensambladuras que no podan imaginar, como ciertas pirmides y el uso de adminculos raros, que suplen y complementan artsticamente a los rganos habituales. Creo que estoy encabezando una verdadera revolucin de las costumbres. Me complace difundir con la prctica lo que concierne a mi ramo. Soy un misionero. -Su Excelencia se divierte -refunfu Satans-, mientras que nosotros nos aburrimos. Estoy harto de los frutos de la higuera. El Almirante nos comenz a leer "Los ltimos das de Pompeya", pero a las treinta pginas desertamos a Lord Lytton. A ms, se corra el riesgo de que Nonia se presentase inesperadamente -cosa que hace, por prudencia, cada vez menos- y que se emperrase en saber de qu se trataba. Se da cuenta Su Excelencia de su asombro, de su espanto, ante un libro impreso... y en ingls? Debemos cuidarnos y evitar, sobre todo, el anacronismo. Dada la inecacia del noveln, el Almirante recurri a la literatura erudita y materializ dos volmenes en alemn sobre temas pictricos de esta regin: "Komposition der pompeianischen Wandgemlde" y "Geschichte der decorativen Wandmalerei in Pompeji". Tampoco nos entretuvieron. -A m -declar Lucifer- me interes lo que trae el otro libro, el de Gaston Boissier, cuando reproduce la opinin de Petronio y de Plinio sobre las pinturas pompeyanas. Declaran ambos, al estudiar esas obras y compararlas con las del pasado, que "la pintura ha muerto". Es fatal, pero dicho juicio se repite de poca en poca, y la pintura sobrevive a sus censores. La prueba la tenemos, sin ir ms lejos, en el retrato de Goethe, con orejas de burro, que adorna el Pandemnium infernal. Es una obra notable, y sin embargo ha sido pintada recientemente. -Sospecho -manifest Leviatn- que a ese retrato lo pint el propio Diablo. El Diablo es un artista de primer orden, aunque pintor ingenuo.

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-Muy bien, muy bien! -gimi Satans-. Estoy conforme. Pero esto no resuelve nada. Lo indiscutible es que nos fastidiamos aqu... todos, fuera del incansable Asmodeo y de Belceb, a quien pretende Nonia Imenea. -Y esa novedad? -interrog el de la lujuria. -Ha dejado de serlo. Andan siempre juntos. Pasean por el jardn. Vagan y divagan. La triple viuda acabar por seducirlo. Enrojeci hasta las orejas el mencionado, y dej de alimentarse. La toga convena a sus redondeces, y sus labios parecan cerezas. -Hablamos de cocina -balbuce-, de cocina... -En n -prosigui Satans- nos hastiamos. Y la culpa recae sobre Mammn, quien no cumple como debe. Pierde el tiempo; los das transcurren; y aqu estamos, aguardando que lleve a cabo su tarea. -Ocuparse del asunto de Tiffauges -reclam el demonio frugal- fue incomparablemente ms hacedero. Haba all slo dos personajes: Gilles de Rais y Madama Catalina. Y Barba Azul haba muerto. Era imposible errar. Se enfad el soberbio: -Recuerdo que Sus Excelencias (me parece que quien lo puntualiz fue Su Excelencia Satans) sealaron entonces lo arduo que sera tentar con el desenfreno del orgullo a una mujer denitivamente humillada. -S, y Su Excelencia dirigi muy bien la operacin -acord el otro-. Pero saba, de entrada, a dnde dirigir su empeo, mientras que aqu falta an el blanco donde ejercitar la puntera. Los pompeyanos ay! no piensan ms que en dilapidar y en exhibir su grosero fausto. Empero -y sac una libreta- he recogido apuntes que me llenan de esperanza. Oigan ste; es una inscripcin que adorna el umbral de la casa del negociante Siricus: "Salve Lucrum" y esta otra inscripcin: "La ganancia es la felicidad". Son pistas. Hay que seguir buscando. Hay que acertar con algo gordo. -Y encuntrelo a prisa, Excelencia -dijo Satans-. A prisa, antes de que el tedio nos torne impotentes. La vida continu desarrollndose, monocorde, en la casa de la va de Nola. Se inici el mes de agosto, y los pompeyanos reclamaban sin xito el auxilio de la brisa del mar. Los combates de gladiadores se efectuaban bajo toldo. Nonia Imenea ofreci una comida, preparada por Belceb, sin un higo, en honor de sus huspedes. Asisti a ella Publius Cornelius Tegetus, el de la salsa, a quien los demonios tacharon de ordinario y grandilocuente. Habl de su casa, de su efebo de ureo bronce, que iluminaba, como portalmpara, los nocturnos simposios del jardn; de sus estatuas pequeas, que sostenan vasos argnteos, destinados a contener el condimento de su elaboracin. Su mal gusto desbordaba en los ademanes. Redimi a los demonios el esplendor de los aprestos culinarios inventados por Belceb. Presida la esta Quieta Fulvia, quien slo se desentenda del sueo para nutrirse. Llameaba su pectoral de oro macizo, con entrecruzadas ores de loto, bellotas y mscaras de Sileno. Su renada diadema, labrada en una lmina de oro, estaba compuesta de hojas de roble. Mammn espiaba esas joyas de hito en hito, y se retorca las manos, como si

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las tuviese que pagar. La hermana de Tegetus, que con cualquier motivo rozaba a Belceb, no le iba en zaga a la bisnieta presunta de los reyes de Roma. Luca un pesado collar de races de esmeralda y perlas; en cada dedo un anillo; y largos pendientes de ligrana, que sonaban y se estremecan con los menores movimientos. Fulvia Belfegor (de los Belfus), a quien Publius Cornelius trataba de "augusta', pronunci, en el curso del extenso festn, una solitaria frase, que aclamaron los de la provinciana Pompeya, sin entender su signicado, ciertamente, pero que atribuyeron al lenguaje de la vieja corte: -Dormir -dijo, entrecerrando los ojos-, that is the question. Durante la comida se mostr, visible para los de allende el Aqueronte, la mquina de fotograar. Caminaba sobre su trpode, como una zancuda que fuese un cclope tambin, pues j su pupila impar sobre los comensales, y luego desapareci, brincando. Los siete del Hades, conscientes de la trascendencia documental de la cmara, le presentaron, para la eternidad, sus nobles perles romanos, sus impecables narices, de medalla, de moneda, de camafeo, de busto. Asimismo se mostraron las moscas verdes, que vanamente manote Tegetus. -De dnde saldrn tantas moscas, Nonia Imenea? -protest-. No las hay en ninguna parte. -Han invadido la casa, y no me explico su origen. Los diablos clavaron los ojos reprobadores en Belceb, Seor de las Moscas. Las detestaban, molestas y sucias, y haban ensayado mil medios infructuosos para librarse de ellas, pero los seguan rondando. -La mosca -proclam Belceb, ante la sorpresa unnime- es el mejor amigo del hombre -y apart con avergonzado melindre una, que se haba posado sobre el lete, desbordante del garum de Publius. -Original opinin, procediendo de un maestro de la cocina -coment Nonia, y aadi, con un suspiro hondo que le hizo tintinear los pendientes-: Me encanta la originalidad. A Tegetus, esa extravagancia lo desconcertaba. No poda ubicar a los forasteros. Mientras se alejaba, precedido de antorchas, se confes amargamente que todava le faltaba mucho para ser un patricio. Tal vez sus hijos lo consiguiesen. Tal vez ellos empleasen el arcaico idioma de Quieta Fulvia y mantuvieran con las moscas una amistad sincera. Los das se estiraron, y Asmodeo renunci a salir. Ya no lo solazaban los lupanares. Los asiduos eran muy inhbiles y, en consecuencia, reproducan desmaadamente sus sutiles combinaciones. Resolvi aplicar sus dotes plsticas, que pula por imitar al Diablo, a sacudir la modorra, y plasmar una estatua de Lucifer. ste se prest, no ocultando su ufana. Realizaron la obra en la exedra, abierta hacia el jardn y sus blancos pavones. Acomodaban en un divn a la hipntica Fulvia; Leviatn retom, por zanganera, el primer tomo aborrecido de "Los ltimos das de Pompeya", y ley en voz alta; Satans y Belceb jugaban a las damas, al "ludus lutrunculorum". Quera Asmodeo lograr un fauno danzante, y para ello Lucifer recobr su aspecto habitual. El artista le suprimi las pezuas, substituyndolas por anados pies; redujo su cola; curv sus brazos; le adelant una pierna; infundi un ritmo jocundo y sensual a ese cuerpo admirable. Esculpa como si acariciara. Y la obra se fue

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deniendo, para envidia de Leviatn, quien hubiera deseado servir de modelo del semidis campestre, a pesar de su cabeza de cocodrilo. Trajinaba la cmara entre las columnas. Al examinar sus fotografas, Satans reprodujo las lamentaciones: -La parcialidad es clara. El que siempre aparece bien es Lucifer. Mrenme a mi! qu expresin! qu cejas! Esta mquina, o ha sucumbido frente al soborno, o padece un defecto visual. Tendra que usar monculo. Estaban una tarde entregados a la tarea escultrica y a la lectura, aprovechando que Nonia haba ido a lo de su hermano, cuando pasaron un gran susto, porque casi los pesc uno de los esclavos negros. Dispusieron de segundos para que Lucifer se enfundase en su toga y cese su rostro cesreo, y para que se hiciese humo el libro delator. Oyeron al siervo que les anunciaba una visita. Deletre su nombre, con inseguridad africana: -Marcus Molochius Potenter. Ignoraban los de la exedra quin podra ser, pues carecan de relaciones en el golfo de Npoles y en la Campania toda. Se les ocurri que acaso fuese un enviado de Mammn, un posible avariento, a quien les convendra examinar, y dieron orden de que entrase. Previamente se rerieron a la novela inglesa que su prestidigitacin haba escamoteado. -Que desaparezca in aeternum -mand Lucifer-. Digamos un categrico adis a Lord Lytton. A m me empalaga. -A m me pone nervioso y no me deja trabajar -vituper Asmodeo. De esa suerte se evaporaron, rumbo al perpetuo exilio, "Los ltimos das de Pompeya", en tanto que el desconocido ingresaba en el intercolumnio. No obstante la articulada careta, descubrieron al punto de quin se trataba, y consiguientemente que no vena en nombre de Mammn. Lo vendan los rasgos de ternero, que prevalecan sobre el falso fsico romano. Era Moloch, miembro del Consejo Infernal. Calcularon que estaba de paso por Pompeya, camino del pas de los amonitas, donde se le tributaba especial adoracin y le sacricaban criaturas y lo acogieron afablemente, como a un colega que gozaba del favoritismo del Diablo Mayor. Le escanciaron una copa de Falerno y lo convidaron con una bandeja de higos, pero presto los desenga el visitante, quien rechaz las invitaciones. Sin sentarse siquiera, oscilante la cabezota vacuna, embarazado por la toga, les comunic: -Excelencias, me manda el Seor Diablo. Su Majestad les comunica, por mi intermedio, que en ningn instante, desde que emprendieron su gira, ha cesado de ejercer una vigilancia minuciosa sobre Sus Excelencias. El Diablo mismo organiz un servicio de informacin tan perfecto que ni siquiera ustedes, con ser algunos muy ladinos, han podido sospechar que los acompaaban investigadores sagaces. La genial invencin de seres invisibles que son invisibles para los invisibles, ha permitido a Su Majestad ponerse al corriente, de continuo, sobre el desarrollo de su misin. Ahora bien, y eso motiva mi presencia, el Seor Diablo me ha ordenado que les transmita su descontento. Es su parecer indiscutible que la segunda etapa de su faena progresa muy mal. Sus Excelencias desperdician el tiempo. Se retrasan aqu, comiendo, bebiendo, holgando, recrendose en lupanares y con lecturas ftiles. Si no desean incurrir en la clera de nuestro amo, se les avisa que se den maa y que se

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apresuren. Recuerden que Su Majestad no los destac a la Tierra para que se distraigan, sino para que trabajen. Dicho esto, y sin permitir que le replicaran o que lo escoltasen hasta la puerta, el demonio ternero volvi sobre sus pasos, mugi despreciativamente, y se desvaneci en la penumbra. Angustiados, perplejos, fros, pese a la cancula cruel, quedaron los jefes de los Siete Pecados, ante la severidad de las noticias. Quin se crea este Moloch, para dirigirse a ellos as? All l, sus amonitas y su facha de becerro enmascarado! Cmo! a los prncipes se los vigilaba? De qu valan sus fueros, sus servicios a la causa diablica? No haba sido intachable la aventura de Tiffauges? Ojearon alrededor, recelosos; aguzaron su sensibilidad susceptible, hasta el extremo, y no captaron nada. Se crean libres y estaban cercados. Entonces Satans, violento, se encar con el de la lujuria: -El delito (si delito hay) en buena proporcin recae sobre Su Excelencia. Qu lo impuls a ambular por los prostbulos, en desmedro de su funcin diplomtica? Se refocilaba, sin duda, retozando entre las rameras y los ruanes, ensendoles guras erticas. Muy mal! Le repito palabras regias: ste no es un viaje de placer, sino un viaje de estudios y de trabajo. -Yo no hice ms que ocuparme de mis cosas, como si no hubiese abandonado mi direccin general, en el Inerno. -En cuanto a las lecturas -dijo Leviatn-, el Diablo, si lo han instruido correctamente de lo que nos atae, estar al tanto de que no han sido fuentes de satisfaccin, sino de bostezos y de espln. Nos hemos martirizado, leyendo, en aras del mejoramiento espiritual. Y ya estar al tanto de que nos hemos despedido de Lord Lytton para siempre. -Para siempre! -se alivi el eco de Belceb-. Y convengan en que si yo me quem las pestaas frente a las ollas, ha sido porque no slo de pan viven los demonios, sino, precisamente por su exquisita condicin, de supremas dulzuras. -Por lo menos -reexion Lucifer-, el Seor Diablo no formul crticas al procedimiento seguido en el caso de Madama de Thouars. -Tampoco lo encomi -dijo el Almirante-. Yo deduzco de esto que la envidia, mi Envidia, gana adeptos en el pandemnium, lo cual, como es lgico, me complace sobremanera. -A qu seguir hablando y justicndonos? -resumi el soberbio-. La verdad es que nico culpable es Mammn. Sus ahorros estpidos, su feroz tacaera, han producido nuestro estancamiento. Vegetamos aqu, a la espera de que se sacuda. No habr ms remedio que salir a la calle y hostigarlo, hasta que satisfaga su deber. Como si lo hubiesen invocado, apareci Parco Mammonio. Alcanzaban sus harapos y su delgadez al lmite de la transparencia, pero tambin se trasluca su buen humor. Se frotaba las manos huesudas. -Ave, prncipes! -exclam, enseando los colmillos hurfanos de dentista-. Supuse que estaran extasiados, leyendo "Los ltimos das de Pompeya". -No leemos ms -lo interrumpi la aspereza de Asmodeo, quien cit el verso clebre de Francesca da Rimini: "Quel giorno pi non vi leggemo avante".

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-Su Excelencia irradia satisfaccin -vocifer Satans-. Sin duda viene a referirnos que hall por n el blanco pecador de sus echas. -No, todava no. Pero, ya falta poco. En cambio... Y el parsimonioso les revel la causa de su jbilo. En el Foro lo haban confundido con un pordiosero, mientras tomaba sol, sentado sobre un cado capitel, y examinaba a los paseantes. Las monedas haban auido alrededor, y l las fue recogiendo. Volc su cosecha, en el peristilo, cuidando que ninguna rodase y se escapase, y se deleit sopesando las piezas que ostentaban las egies de los Csares. Eso enfureci a Satans. Cuando se enfureca, era temible. -Su Excelencia -grit- nos exhibe la prueba contraria de la que busca, es decir el testimonio de la caridad, y eso lo regocija! Su Excelencia permite que su modesto vicio deje atrs a la misin que se le ha encargado! -La sabidura nos ensea -dijo Mammn- a unir lo til con lo agradable. Sumronse los otros a Satans y se produjo una loca algaraba. Empujaron al codicioso, como si lo fuesen a golpear; Leviatn aprovech el tumulto para morderle una oreja, y en la batahola, con voz doliente, el msero que se cubra el rostro con los brazos, acert a plair: -Excelencias, Excelencias! Por favor! calma! Hay un medio, un solo medio, de sacar a la luz la pompeyana avaricia... pero es tan costoso... tan opuesto a mi losofa... que hasta ahora no me atrev a proponerlo... -Expngalo cuanto antes -lo conmin Lucifer. -Todava no. Es un medio demasiado drstico, un precio demasiado subido. Todava no. Concdanme Sus Excelencias dos das. Se lo ruego. Dos das, y si en su curso no hallo otra manera, se los expondr. Se miraron los demonios. -Bien -otorg Satans, por los restantes-, accedemos. Pero no dispone Su Excelencia Parco Mammonio ms que de dos das. Es un ultimtum. El acuerdo produjo una distensin nerviosa. Como Digenes en su tonel, Mammn se acurruc dentro de una inmensa vasija tumbada y all qued, frotndose la oreja y jugando con los cobres; Lucifer reasumi la actitud que le impusiera la creacin casi concluida de Asmodeo; ste manej su barro y sus utensilios; Satans, que no consegua serenarse, se puso a pasear a largos trancos por la exedra y a cavilar sobre los imperceptibles espas diablicos; Leviatn y Belceb se consolaron, convirtiendo a la yacente Quieta Fulvia, ya en una esnge de prdo, ya en una tumba etrusca, ya en un busto de Scrates; y la industriosa cmara salt sobre sus patas de avestruz, inmortalizando fotogrcamente a los inmortales. Estaba escrito que aquella sera la tarde de las sorpresas. La bonanza se haba enseoreado de los espritus, merced a la digna atmsfera del arte, que es la gran pacicadora, cuando abandonaron todos sus ocupaciones y levantaron simultneamente las cabezas, porque en el jardn se oa un liviano aleteo. Penetraron con sus ojos sobrenaturales el territorio prohibido a la tosca humanidad, y reconocieron a la sirena Superunda, quien bajaba, sostenida por alas de mariposa, con su cro en brazos. Gruesas lgrimas empapaban

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sus tersas mejillas. Corrieron hacia ella, temerosos de que algn percance hubiese acaecido a las cabalgaduras que dejaran en el camino de Herculano, pero pronto supieron que la razn de ese gimoteo era exclusivamente personal. -Seores -solloz- les conjuro que toleren que Supernipal y yo permanezcamos aqu. Les prometo no incomodarlos. Slvenme, por amor del Diablo, del toro asirio! No me deja tranquila ni un momento. Me acosa, me lengetea, me babea, me pincha con sus barbas, me propone obscenidades. Socrranme! Si el toro repite la hazaa del bosque de Tiffauges, no deber transportar un prvulo, sino dos (y acaso tres) y eso es superior a mis fuerzas... -Apruebo su venida, Superunda -la confort Belceb-. Instlese con nosotros. -Ah no! -prohibi Asmodeo, propietario de la sirena-. Nadie ignora que detesto la organizacin familiar, enemiga de mi conducta y de mis ideales. Vulvete... pero antes reltanos, sin esquivar pormenores, lo que Asurbanipal quiere hacer contigo. Eso nos desenojar y aventar sombras. -No me lo pida, Excelencia. Es demasiado feo. -Nada es demasiado feo, en ese orden. En n, vete... Recrudeci el llanto de la cuitada, y el glotn sugiri al de la lujuria una idea que abrigaba desde que partieron del Pandemnium: -Qu le parece, Excelencia, que cambiemos nuestros transportes? Usted montar a Asurbanipal, que es rijoso e inquieto, y por ende perturba a mi permanente digestin, y yo cabalgar a la suave sirena. A m me encantan los nios. Me encanta atiborrarlos de azcar, verlos enmelarse, escuchar cmo exigen ms y ms y se preparan para un futuro de pertinaces lameplatos. Asmodeo acept, sin prolongar los trmites, y Belceb se dedic a hacer rer al pequeo barbudo de cara de pez, embadurnndolo con chocolate y haciendo que las moscas volasen en aeronutica formacin y descendiesen en picada o en espiral. -Las moscas! las moscas verdes! -vibr Satans, de sbito-. He ah a los espas, a los traidores! Ellas nos siguen de continuo y conocen cuanto nos pasa. Las moscas! -Y, pegando grandes saltos, arremeti con la tnica contra los insectos. Por primera vez, Belceb perdi la paciencia. Cierto es que el apstrofe coincidi con que, por casualidad, no coma. -Deje a mis moscas! -farfull-. No le permito que toque a mis moscas! Las moscas son mas! Me acompaan desde que el Diablo me otorg la corona de prncipe! Y son eles! El inusitado tono del comiln apacigu a Satans. -Sosiguese, Excelencia Satnica -le dijo el Almirante-. Tenga en cuenta que, segn Moloch, los espas son invisibles aun para los invisibles, y hasta las moscas de Belceb las vemos y las sentimos. -Hasta en la sopa! -buf el de la ira. -S, hasta en la sopa -declar Belceb-, a cuyo gusto contribuyen. Surgieron, a la carrera, los monos de Belfegor, para anunciar con gruidos el regreso de Nonia, y los infernales hicieron desaparecer la estatua, al par que Lucifer cubra su

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desnudez. Vena la seora bruida de frivolidad. Cantaban sus ajorcas, sus sartas, sus sortijas. Traa una fuente de higos. -Espero -habl como si declamase- que hayan gozado de la tarde en paz. El da se ha puesto precioso. That is the question. Deberan ustedes salir a respirar el aire de la baha. Cuntas moscas! Se sent junto a Quieta Fulvia, y desde all arroj unos higos a los pavos reales. Luego, con exclamaciones de placer, detall ante la ptrea matrona la maravilla de las compras ltimas de Publius Cornelius Tegetus, que a los dems les parecieron horribles. Se insinuaba el crepsculo, entre los cipreses, y los esclavos encendieron lmparas. Supernipal aplic los labios a uno de los pezones de Superunda. Volvise Nonia Imenea, elegantemente, hacia Mammn: -Qu discurre el lsofo? Qu opina de este crepsculo? Como un caracol, Parco Mammonio asom la cabeza calva, desde su tonel de desterrado: -Opino que lo apreciaramos mejor si apagasen las luces. Dos das despus, el 19 de agosto del ao 79, ajustndose a lo convenido, el avaro se reuni con sus colegas, en torno del pavimento de la batalla de Issus, cuyos mosaicos brillaban como las escamas de un pez fantstico, en la claridad del atardecer. Meneando la cabeza monda, acus su inecacia: -Me he desempeado vanamente. La avaricia existe, pero se esconde, en esta hipcrita ciudad. Hay que sacar sus tesoros a la luz, hacer que la avaricia surja, tal como yo he enseado a los hombres a extraer los metales de la tierra. Se halla en todas partes y en ninguna. Suplico, pues, a Sus Excelencias, que alarguen mi plazo. -No -replic Satans-, lo resuelto, resuelto est. Su Excelencia mencion, la vez pasada, un medio drstico para descubrirla. Puesto que no hay otro, lo aplicaremos. -Drstico y costoso. -No interesa el costo, que corre por cuenta del Diablo. Lo que importa es salir de esta cinaga, y continuar el viaje. -La responsabilidad ser de ustedes. -La compartiremos. Mammn se recogi un minuto y prosigui, con voz delgada: -Diecisis aos atrs, hubo en esta zona un terremoto. Los habitantes lo atribuyeron a los dioses olmpicos y a los gigantes. Son razones poticas. He analizado prolijamente el fenmeno, y he llegado a la conclusin de que el sismo tuvo por causa a un estertor volcnico. El Vesubio desat, subterrneamente, sus viejos odios. Ahora bien, lo que yo propongo es que, uniendo nuestros mpetus, provoquemos algo similar, pero ms suave, harto ms suave. En una palabra, que les demos un susto a los pompeyanos, sin destruir, sin que, por favor, nada se rompa o se pierda. Conduzcmonos como si estuvisemos en un bazar japons. Nos limitaremos a sacudir blandamente el suelo. El terror har que los moradores huyan de sus casas. Entonces mostrarn su verdadero rostro, el rostro que el miedo desnuda y que encubren bajo la apariencia del lujo dadivoso. Se producirn escenas de pnico. Aunque

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benignas, aunque cortas, las cuidadas convulsiones darn pie para que los que colocan a sus bienes materiales por encima de sus vidas, se denuncien. Abandonarn sus dolos, desertarn sus penates, y salvarn sus riquezas. En seguida renacer la calma, pero se habrn delatado. Puede ser que algunos, pocos, poqusimos, mueran en la confusin. No slo sos sern los que brindaremos en holocausto al Seor del Inerno, sino tambin los dems, cuando suene su hora, porque conservarn el estigma. Yo, personalmente, estoy en contra del procedimiento. Para m, la avaricia es una virtud, es la madre del orden, la abuela de la tranquilidad econmica, la bisabuela del austero y frugal dominio. Pero si aplicaran mis ideas, eso ira en contra del progreso demogrco de las provincias diablicas, y en contra tambin del prestigio de mi direccin general. Me resigno, pues, y acato. Ya que el Inerno necesita avaros, para reforzar su administracin, avaros le vamos a conseguir. Y malicio que en Pompeya sern muchos. -Su Excelencia se ha lucido! Vala la pena aguardar! -aplaudi Lucifer, fervoroso, y los dems lo siguieron. -Felicito a Su Excelencia! El plan es notable! -core Satans-. Me gusta porque nos ofrece la ocasin de usar los msculos y los pulmones, tras tan largo y estril entumecimiento. Prepararemos en realidad un espectculo, una funcin gimnstica, deportiva. Maana mismo ascenderemos al Vesubio, y en seguida, a cosechar. -S, pero con mesura, tiernamente, preservando, defendiendo, evitando la exageracin. Apenas unas agitaciones ligeras... En la distancia, el Vesubio hizo or su apagada voz, y un alegre tintineo de cristales la conserv dentro de la casa. -El volcn nos oye -seal Leviatn-. Es de los nuestros. Espum el champagne de Belceb. Nonia Imenea, atrada por el alboroto, prob la hipottica bebida de la corte cesrea, estornud y dijo que encargara varias nforas a Roma. -Dudo de que las encuentre -cuestion el goloso-. Son raras. Si las obtiene, srvalo helado. -Maana partimos, seora -le advirti Asmodeo-. Hemos descubierto lo que buscbamos, aunque no podemos revelarle an de qu se trata. Nonia reclam. Se haba habituado a tenerlos en su casa, a la que conferan tanto lustre. Precisamente, proyectaba una gran esta. No estiraran su estada, hasta que ella tuviese lugar? Se ir tambin usted? -y entorn los prpados hacia el sonrojado Belceb. -Tambin l. Pero ya nos veremos -insisti el demonio-. Previamente, sin embargo, queremos dejarle una demostracin de nuestro agradecimiento. Se alej Asmodeo hacia su alcoba; materializ all la estatua del fauno; la abraz voluptuosamente, y con ello el barro gris se endureci y se mud en bronce luminoso. Volvi con su carga esttica, y Nonia se pasm, deslumbrada, agradecida, ante su hermosura: -Es mejor que cuanto posee mi hermano Publius Cornelius! Se pondr verde de envidia. -Y har muy bien -dijo el Almirante. -Quieta Fulvia -termin el lascivo- la adquiri ayer, de un mercader griego.

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-No hay nada mejor en Pompeya. La mandar poner en el impluvium. Llam a sus esclavos. Alzaron stos la escultura; se metieron en el agua del estanque, y la ubicaron en su centro. Resplandeca, graciosa, esbelta, sensual, entre los lotos. -Qu fauno!, qu hombre! -encareci Nonia. -El modelo -dijo Lucifer, imponente- debi tener un cuerpo admirable. -Slo en Grecia se producen cuerpos as. -No slo en Grecia, seora ma. Aproximse la hermana del fabricante de adobo de pescado a la patricia Quieta Fulvia, que abanicaban sus negros, y le bes la diestra. -Es un regalo digno de quien lleva tan noble sangre -ronrone la seora, y Belfegor se limit a gruir-. Me extraa que Publius no la haya visto antes que ustedes. S que esta casa profetiz, sin medir hasta dnde alcanzaba su don vidente- se llamar en adelante "la Casa del Fauno". La mquina de fotograar j la bella escena. Al alba, cuando Pompeya no se haba desadormecido, y reposaba en un silencio que apenas rompa el hogareo trompeteo de los gallos, pues no la ensordecan an los primeros portadores de viandas, agrupronse los demonios en el impluvium, donde el Fauno mantena su danza inmvil y, tendidos los brazos, invocaba al sol. Encima, se velaban las estrellas, y una tmida palidez bosquejbase en el rectngulo de cielo. Tornaron los infernales a revestir sus envolturas corrientes; se desperez el desnudo Lucifer, libre de la toga; el Almirante puli sus condecoraciones; acostaron a Belfegor en las andas, que conducan los simios; Belceb se acomod sobre la grupa de la sirena; desplegaron las alas y, bandada fabulosa, volaron hacia la majestad del Vesubio. Desde su cono truncado, llamaron, con misteriosos silbidos, a sus bestias, que presto se les reunieron. Montaron y dieron la vuelta al volcn, de cuyo seno escapaba una tenue columna de vapor. La baha rodeaba, abajo, en su semicrculo, desde Misenum hasta el promontorio de Minerva. Distinguan a la esplndida Npoles, a la pequea Herculano, a la Pompeya familiar, a Stabia. Empezaban a vacilar, en los caseros, ligeros humos. -Manos a la obra! -dijo, exultante, Lucifer. Desensillaron, dejaron a Belfegor en un saliente rocoso y rodearon, con militar estrategia, el crter. Luego, a una, comenzaron a soplar. -Despacio, Excelencias, despacio! -exhortaba Mammn. Obedecindole, ya que le corresponda dirigir la maniobra, frenaron sus impulsos. Unos estremecimientos fueron su sola recompensa. En las poblaciones, apise la gente, escrutando la montaa. Discutan, vacilaban, apuntando al cielo. -Creo que con esto bastar -recomend el cuentamonedas-. Agurdenme aqu. Yo bajar, para vericar las consecuencias. Los abandon, y los otros intercambiaron su escepticismo. -Es poco -trinaban-; de esa suerte desembocaremos en el fracaso. A su vuelta, de seguro habr que intensicar los fuelles.

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Tres das de calma chicha transcurrieron sin que retornase. Cabrilleaba en la atmsfera el gneo carro de Apolo, cuyo auriga los observ, estupefacto. Entre tanto, el Vesubio maullaba, como un gato colosal. An Belceb la oreja: -Los pjaros han callado; ladran los perros; los bueyes mugen. -En los establos -dijo el Almirante, tras el catalejo-- los animales se impacientan. -Mnimas seales. Nada -abrevi Satans-. Tendremos que recurrir a nuestra plena energa, para que esto no se malogre. No bien se restituy el avaro, leyeron en su cara la frustracin. Pareca ms feo, ms pobre y ms desarrapado que nunca. -Hay que insistir -musit. Estall la furia de Satans: -Su Excelencia, con su pusilanimidad miserable, nos gua a la derrota! No lo toleraremos! Desde ahora, asumo la jefatura de la operacin! Su Excelencia elabor la idea; nosotros sabremos llevarla a cabo. Prncipes -aadi, encarndose con el resto-, exijo un esfuerzo comn y total. Cada uno deber contribuir con el mximo de su poder. -Les ruego -llorique Mammn-, con dulzura... Lo hizo a un lado el colrico: -Habr que despertar a Belfegor. Procrenos, Su Excelencia Belceb, un jarro de agua. El gastrnomo engendr un plateado recipiente, bonito, de los que en las comidas se usan para mojarse los dedos, en el cual otaban dos ptalos de rosa. -Y esos ptalos? -Decoracin. -Bah! Tom Satans la taza, Ilegse hasta la matrona que dorma, hecha ovillo en su concha de tortuga y, con ademn rpido, le ba el rostro. Belfegor lanz un grito y se sacudi; luego, pausadamente, reasumi su posicin encogida. -Conozco un arbitrio ms adecuado -dijo Asmodeo-. Vengan ac, Excelencias. Traigan a la Bella Durmiente. Los traslad hasta un espacio llano, una plataforma que asomaba en balcn hacia el abismo, y los hizo sentar en redondo. A Belfegor lo sostenan los chimpancs. Enroll el lujurioso, entre sus palmas sutiles, unas hierbas oscuras, y arm un cigarrillo. Emiti una bocanada, y lo ofreci al ms prximo. El pitillo circul as, de mano en mano, como si fuese una pipa de piel roja. Obligaron a Belfegor a pitar. Asmodeo prendi un segundo, un tercer, un cuarto cigarro, que fumaron sucesivamente, mientras se satinaban sus ojos. Curiosamente, les brotaron collares de artesana. -Vamos, Excelencia -le pidi el radiante Asmodeo a Belfegor-, hay que trabajar. Aydenos. Se incorpor el remoln; bram un postrimer ronquido; desanud los brazos inertes; y sigui a sus colegas. Sus iris del color maravilloso de las esmeraldas, arrojaron chispas. -Ahora -comand Satans-, a crecer! a crecer todos!

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Llenronse los pulmones de aire, espigronse, incrementaron hasta lo gigantesco su henchida proporcin. -Ms, ms! -ordenaba el demonio. Se desarrollaban, se multiplicaban. Estaban alrededor del crter, que se abra como un brasero, y continuaban empinndose, robustecindose, engrosando. Eran Babeles, eran titanes, eran colosos, eran Atlas, eran Polifemo, eran unos monstruos sublimes y, a la distancia, el brasero se contraa, se metamorfoseaba en rescoldo diminuto. -Soplemos, Excelencias! Se tomaron de las manos enormes, inhalaron, espiraron, y bailaron el vrtigo de una ronda. Volaban, detrs, sus cabalgaduras; tambin las moscas, desmesuradas como vacunos; y la mquina de fotograar se contorsionaba en el aire, como un ave prehistrica. Entre los resuellos restall la gloria de la "Marcha de las juventudes Demonistas". La zarabanda continuaba, frentica. -A la una, a las dos, a las tres! Sople con ms ahnco, Excelencia Mammn! Jadeaban y saltaban, girando, girando. El efecto estimulante de los cigarrillos de Asmodeo, enloquecedor, se haca sentir. -Esta vez -se desgait Leviatn- los pompeyanos habrn visto a los gigantes! Su campaa fue premiada ampliamente- A sus pies, el volcn dilat la bocaza negra, como un sapo prodigioso, y vomit fuego y escoria. Revent un trueno inaudito; lloviendo rocas, guijarros, terrones; desgarrronse las cataratas celestes; una masa de lodo se precipit sobre Herculano; sobre Pompeya, diluviaron pedruscos y cenizas. Herva el Mediterrneo. Se oscureci la tarde, espantada, y rayos y relmpagos fustigaron su viudez. Su fulgor y el de las llamas furibundas, que desembuchaba el crter, proyectaron las mviles sombras demonacas, iluminando aqu y all, con veloz enfoque, la palpitante cordillera de alas; el torso y la corona diamantfera de Lucifer; la roja coraza y el pelo rojo de Satans; la jeta porcina de Asmodeo; las fauces de cocodrilo de Leviatn; el esqueleto y los guiapos de Mammn, atropellado, sollozante; la guirnalda de descomunales uvas que cea la frente de Belceb; el caparazn de tortuga, grande como el escudo de un cclope, de Belfegor. -Ms rpido! ms rpido! Resoplaban, sin que cejasen las cabriolas. Retumbaban las descargas elctricas, y las centellas orecan, cegadoras. -La vie est belle! Sursum corda! -aull Asmodeo, sin interrumpir el baile demente, mientras que Lucifer, con el cetro de bano, atizaba la hoguera triunfal, que no lo requera en absoluto. -Que aprendan los espas! -rugi Satans-. Vyanse ahora con chismes al Diablo! Se derrumbaron, como torres. Vueltos en s, notaron que las llamas del Vesubio se retorcan como una antorcha quimrica, y que no se aplacaba la fogosidad de la erupcin. Entonces se aprestaron a descender. Perdieron estatura, hasta reducirse a la habitual, y cuando estaban por iniciar el vuelo, los detuvo el envidioso. -No sera oportuno que adoptsemos la facha solemne de los dioses olmpicos? Le haramos una jugarreta a su alucinacin absurda. Dnde estn? Para qu sirven, si no para

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adornar poemas? Yo, fuera de Febo, no he posado los ojos sobre ninguno. Ahora les tocara el turno de corresponder a tantas oraciones y sacricios, pero seguramente se entregan, como siempre, en sus elseos campos, al toma y daca del amor. Nosotros somos incomparablemente ms formales, ms competentes. Juzgaron ptima la idea, puesto que haba que disfrazarse, y es as como Jpiter, Venus, Juno, Apolo, Marte y Baco, interpretados teatralmente por los demonios, se presentaron en el tumulto de Pompeya. Era ste terrible. A diferencia de Herculano, la mayora de cuya poblacin se haba dado a la fuga, su vecina asista a la destruccin de sus hijos. Doquier, se reeditaban la escenas de horror, y en casi todos los casos, comprobaron alegremente las falsas divinidades, su tremendo n se deba a la avaricia. El sacerdote de Isis haba sucumbido en la va de la Abundancia, postrado por el peso de los sacos de sestercios y de nummus aureus imperiales; los aristocrticos Pansa, murieron por no dejar su estatua de Baco y el Stiro; la mujer de Caius Sallustius, por salvar un espejo de oro; Publius Cornelius Tegetus, por no desprenderse de su efebo de bronce; Nonia Imenea cay, arrastrada por sus diez collares macizos, sus diademas amontonadas sobre la frente, el cofre en el que se hundieron sus uas; la esposa y la hija del mercader de vinos, cubiertas de oro, expiraron en la bodega de las nforas. Muchos, que consiguieron salir a las calles, remolcando unas jofainas de no cincel, un busto de plata, un pebetero de alabastro, dieron la vida, al respirar los letales vapores sulfurosos. Y entre los que sobrevivan se mostraban, de repente, como proyectados por una linterna mgica, los siete dioses estticos, a quienes imploraban sin xito, hasta que la visin adquira un lento ritmo de cinematgrafo, y los siete meneaban las cabezas con negativa gravedad. -Buena cosecha -dijo Satans-Neptuno a Jpiter-Lucifer. -Antelo Su Excelencia -aadi Leviatn-Marte, dirigindose a Mercurio- Mammn. -S -convino el avaro-, pero cuntas prdidas! Sus desolados ojos recogan la escena atroz; los techos partidos, las tumbadas columnas, las estatuas rotas. Ms de ocho metros de ceniza y guijarros fueron la sepultura de Pompeya. -Se les fue la mano, Excelencias -llorique secndose las mejillas con la clmide. -Diga ms bien -ri escandalosamente Satans- que se nos fue el soplo. -Qu habr sido de mi Fauno de bronce? -pregunt Asmodeo-Venus. -Pobre Nonia Imenea! -se lament Belceb-Baco-Tanto como le gustaba! -Ya volver a la luz -so Asmodeo-. Lo desenterrarn y, como augur ella misma, su casa ser la "Casa del Fauno". De Nonia no se acordar nadie. -Yo s -protest Belceb-... de ella... de su cocina... No quedaba ms por hacer. Todava ambularon unas horas, sin embargo, como jefes que recorren el campo de batalla, triunfantes. En el cuartel de los gladiadores, avistaron a una dama de calidad, muy alhajada, semidesnuda, exnime entre los cadveres de los mirmillones y de los reciarios; y en la va de los sepulcros, a una difunta familia que participaba de un banquete fnebre, sin imaginar que celebraba su propia muerte. -Estos ltimos tuvieron la agona mejor -se admir el de la gula.

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-Ay! se nos fue la mano! -hipaba Mammn. -Nos hemos portado bien con estos avaros de provincia -lo confort Lucifer-: gozaron, al partir, de un magnco simulacro de gigantes y de dioses. Los creyentes suprstites se enorgullecern. Silbaron a sus transportes, se desembarazaron de las prendas del vestuario pagano, y remontaron vuelo. Desde la altura, el espectculo era todava peor. Habanse borrado Pompeya, Herculano, Oplontis, Tora, Sora, Taurania, Cossa, Leucopetra... Las nubes de cenizas asombraron a Roma, a Egipto. Escapaban, como hormigas, hacia Npoles, hacia el mar, los que prerieron sus huesos y su piel a sus tesoros. -No lagrimee, Excelencia -palme Satans a Mammn-. Tengo la certidumbre de que una buena parte de lo que hoy falta, concluir en los museos. -Ojal -se exalt la democracia de Belceb-, porque sern del pueblo, en ese caso. -Y su Excelencia Mammn -termin el de la ira- llev a cabo un trabajo ejemplar. La suya ha sido la tentacin del ms alto nivel, de esas en las cuales se juega el todo por el todo: dio a elegir, como un bandido clsico, entre la bolsa y la vida, y en Pompeya numerosos fueron, para su condenacin, quienes optaron por la bolsa. Batan las alas a comps. Las moscas les prestaban zumbante palio, bajo el cual se agazap Belfegor, en su lecho porttil. Tosa y tosa, escupa y se humedeca las barbas, el nio Supernipal. -Qu le pasa? -inquiri, solcito, el preeminente tragn, inclinndose sobre los cabellos de la sirena, que olan a mariscos y a algas. -Es por el humo -le respondi Superunda.

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CINCO EL VIAJE
Volaron, volaron. La cancin de los demonistas, victoriosa, trompeteaba en los espacios innitos. Tan alto ascendieron, que no vean a la Tierra, bajo sus frazadas y sus edredones de nubes. Y la Tierra, sin resignarse a dormir en el abrigado lecho, segua girando, girando, cumpliendo su misteriosa misin, que es girar, girar, con su carga de hombres, de bestias, de ros, de montaas, de selvas, de ambicin, de sueos, de fatiga. Ellos, los siete, se fatigaron tambin (en verdad no los siete, sino los seis, porque Belfegor no se cansaba nunca, merced a sus acumuladas reservas de reposo). Callaban los comentarios. No repetan ya los pormenores de sus xitos, en Pompeya, en Poitou. Miraban hacia adelante, hacia lo mucho que todava les faltaba por recorrer en la inquietud del Mundo, antes de regresar a la paz del Inerno. Ni el carro de Apolo se present, agraviado su auriga por la befa de que haban sido objeto los olmpicos, ni escucharon la msica de la rueda zodiacal, pues las nubes, y otras que no lo eran, sino espumosas acumulaciones mgicas, les vedaban distinguir los con tornos. Galopaban en silencio, a travs de la inmensidad irrespirable, arrastrando consigo jirones blancos y grises. No lo resisti la debilidad de la sirena y de su vstago, que sufran del mal de la altura. -Bajemos, seor -le suplic ella al caballero Belceb-. El nio no soporta una presin tan cruel. Efectivamente, Supernipal, congestionado, luchaba por serenar su jadeo y se mesaba las barbas tiernas. Se condoli el goloso y descendi miles de leguas en segundos. Los dems lo imitaron, felices del pretexto que se les ofreca para abandonar regiones tan inhspitas, sin desmedro de su cacareada condicin de invulnerables. Entonces la Tierra se perl, hogarea, como una spera y sin embargo codiciable fruta. Continuaron el descenso, aspirando a plenos pulmones. -Qu es aquello? -pregunt Lucifer. Estir Leviatn el catalejo, y su cristal capt una cumbre montaosa. -Diviso unas peas que parecen ruinas. Tambin hay all plumones y velos de nubes. Y en esas rocas veo un hombre, un prisionero, que se debate. -Prsteme Su Excelencia el anteojo. El prismtico circul, como otras veces, por las zarpas demonacas. -ste -calcul Satans- debe ser el Cucaso, y el que forcejea en su cumbre ser Prometeo, de quien tanto hemos odo hablar. -Quin? -inquiri Belceb, ruborizndose. -Prometeo, Excelencia. El demiurgo. El que rob el fuego de Zeus para la humanidad, por lo que la clera divina lo encaden en el Cucaso. Lo encontrar en cualquier manual de mitologa. Algunos quieren que rapiase la chispa del propio corazn de Zeus, y algunos que la consiguiese arrimando su antorcha a una rueda del carro del Sol. Esquilo discrepa con tales autores. 55

En eso, un guila se lleg hasta el cautivo y se dedic a roerle las entraas. -Se ja, Excelencia? Esto sucede cotidianamente. Por mandato del dios, un guila le devora los hgados, que durante la noche tornan a crecer. Es el suplicio que le impuso Zeus. -No demostr mucha imaginacin el Padre de los Dioses... de los otros dioses -dijo Lucifer-. En nuestro inerno nos hemos ingeniado ms. -Empero, el sistema es barato, autrquico -coment Mammn-, y como tal, recomendable. -Convenga, Excelencia -le refut Asmodeo--, que el martirio que yo imagin para Paolo Malatesta y Francesca da Rimini, es superior. Recurdelo: tres veces por da, todos los das... -Y me parece -se atrevi a decir Belceb- que Zeus no tuvo en cuenta la tortura a la que someti a un guila inocente. Ella, a mi entender, padece mucho ms que el ladrn Prometeo. Acaso cabe algo peor que comer lo mismo el lunes, el martes, el mircoles... y as hasta la eternidad? Hgado... hgado... hgado... Ay, guila sin fortuna! Siquiera lo preparasen en varias formas. Para m, la receta preferible es la ms sencilla. Se corta el hgado en tajadas; luego se lo hace saltar con aceite, sal, pimienta, perejil picado y una nada de cebolla; cuando se dora, se lo coloca en un aceitado papel, se agrega una tajada de tocino y tambin la salsa en la cual se lo salt; por n se envuelve en papel y durante media hora se pone al horno. Es lo que se llama el hgado de ternera en "papillotes". Supongo que se puede aplicar a este caso. Y para qu considerar el hgado a la burguesa, que se corta como un bistec...? -Vamos, Excelencia! -lo interrumpi Satans-. Estamos perdiendo el tiempo. Dejaron a Prometeo, que se escabulla y gema, desnudo, entre picotazos y aletazos, y reanudaron la andanza. Al sapo de Leviatn se le haban inamado los ojos protuberantes, de modo que de vez en vez era necesario aminorar el areo galope, para colocarle unas gotas de colirio. Al cabo de un rato, el Cielo comenz a decorarse con extraas guras. A horcajadas sobre un tigre, pas una dama, que llevaba un odre y, a la grupa, a un mozalbete portador de una regadera. -Debemos hallarnos en la atmsfera de China -opin Lucifer-. Creo reconocer a estos dos personajes de biombo, pues es mi obligacin, ya que presido cuanto se vincula con el Oriente terrenal. Ella ha de ser Feng-Po-Po, la vieja seora del Viento, y l Yu-Si, el joven Seor de la Lluvia. Ambos son taostas, y dependen del Ministerio del Trueno. Estarn preparando una tormenta. No se equivocaba el demonio, pese a que la enormidad de seres superiores que pueblan el Paraso y el Inerno de los budistas, taostas y discpulos de Confucio, torna difcil acertar con sus identidades. La Vieja Seora abri el odre, del cual escaparon unas rfagas, el joven Seor empu la regadera de plata y, como si la Tierra fuese un jardn, con ademanes graciosos, volc sobre ella los hilos de la lluvia. Luego saludaron, sonrientes, a los viajeros, y prosiguieron su gira. Haba sido slo un chubasco, pero se aclar el celaje. Separndolo, surgi, a manera de una barca translcida, una nube redonda, que ostentaba, en la proa, una desaliada testa de ogro, y que sostenan los cuatro animales benvolos de la leyenda asitica: el unicornio, el dragn, la tortuga y el fnix. Encima, acomodados como si las masas de vapor

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fuesen almohadones, estaban ocho personajes, quienes tomaban t, prodigndose admirables cortesas. Asimismo los reconoci Lucifer, con ciertas vacilaciones, y los fue sealando a sus compaeros. -He aqu -les dijo- una prueba de la exagerada variedad y multiplicidad de quienes habitan los cielos de los chinos. Vean, Excelencias. Si no me engaa la memoria, aquella es Tou-Sen, protectora de los enfermos de viruela; el otro es San-Sen, quien cuida de los atacados por la escarlatina; y el de ms all, Cen-Sen, socorro de los que sufren de hepatitis. Se explica que paseen juntos, por sus anidades. Lo curioso es que compartan el rito del t con Pa-c, destructor de las langostas y dems insectos nocivos; con Ma-Sen, que comenz por ser el dios de los caballos y termin sindolo de los veterinarios; con Huo-Sen, patrono de los fabricantes de fuegos articiales; con el General Sun-Pin, auxilio de los zapateros, pues invent el calzado ortopdico; y con uno de los Ocho Dioses Borrachos, bienhechores de los dem, y cuyo culto se inici bajo la dinasta T'ang, no obstante que siempre hubo acionados a las repetidas libaciones. Maravillronse los demonios de los conocimientos y de la retentiva de Lucifer, sobre todo cuando les confes que haca varias centurias que no se ocupaba de la China, y tambin los pasm que los del navo nuboso evidentemente hubiesen identicado al de la soberbia, ya que reiteraron las genuexiones amistosas y las indicaciones de que los invitaban a tomar el t. Abordaron, en consecuencia, los del Averno, a la embarcacin hospitalaria; hicieron que cabalgaduras (inclusive el Vellocino mecnico) secundasen a las cuatro bestias benignas en la tarea de acarrear el navegante pabelln, lo que origin un injerto de pintorescas caritides; apart Belceb a las moscas, para evitar que cayesen bajo las garras de la insectvora Pac; y pronto participaron del elegante cotorreo mundano y del ir y venir de las tazas, aromadas con madreselvas secas, ores de jazmn y otras delicias. El semidis de los veterinarios record los versos de Secchi, poeta Zen de la dinasta Sung, quien pinta al bebedor de t, "solo entre el Cielo y la Tierra, enfrentando a innidad de seres", y subray que, sin embargo, el sabor del t gana si se lo sorbe en compaa. Asmodeo, el voluptuoso, el renado, el experto, el escultor del "Fauno Danzante", alz con delicadeza uno de los recipientes, descifr sus marcas, y dijo: -De la poca de Ch'ien Lung, siglo XVIII, "familia rosa". Las porcelanas ms sutiles. Y pidi a la semidiosa de los escogidos por la viruela, que le sirviese una segunda taza. Se la tendi sta, repitiendo el texto que se supone ser la absoluta palabra de Buda: -Toma una taza de t, oh hermano monje! La agradeci el lascivo, asombrado de que lo llamasen de esa suerte. As estaban, encantados, hacindose moneras, y entre tanto la nube continuaba su excursin, trmula de gorjeos y de reverencias. Cantaban unos grillos, dentro de una caja de jade, y el seor de la hepatitis acompasaba las voces, taendo las siete cuerdas de un "ku ch'in". Desgraciadamente, fue el propio Asmodeo, quien se sahumaba de felicidad en esa atmsfera exquisita, el que tuvo la mala idea de retribuir el agasajo, y brind a sus nuevos amigos algunos de sus cigarrillos excitantes, de fabricacin personal. De chupada en chupada, pasaron de mano en mano, iluminando los rasgados ojos chinescos, y su efecto se hizo sentir pronto, porque el

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cabello rojo y la cara azul del General Sun-Pin, el de la ortopedia, acentuaron esas tonalidades hasta lograr las del prpura y el ail intensos, y Huo-Sen, el de los fuegos articiales, lanz unas girndulas multicolores, que reventaron en prodigiosos cohetes. De sbito, el semidis de los beodos, con quien Belceb haba entablado un dilogo cordialsimo, pareci experimentar el simultneo efecto del vino que ingera sin tregua y de la droga fumada y, con lengua pastosa, se ech a decir que en el Inerno del Diablo, como en el Nirvana bdico, se deban anular las jerarquas y establecer un rgimen igualitario. Irritronse sobremanera los monrquicos principios de Satans y de Luzbel. -Su Excelencia -exclam este ltimo, en el chino de la mandarina aristocraciapropone la Repblica. -Ms an -respondi el ebrio-, mucho ms. -No lo entiendo. Entonces los restantes orientales blandieron, cada uno, en la izquierda, un librito igual, que no alcanzaron a distinguir los otros, mientras que levantaban arrogantemente el puo derecho. -Revolucin! -gritaban al unsono los seores de la Viruela, de la Escarlatina, de la Hepatitis, de las Langostas, de los Veterinarios, de los Fuegos de Articio, de los Zapateros, de la Borrachera-. Revolucin! Somos los dioses del futuro! -Tradicin! -replicaron los huspedes, fuera de Belceb, que guardaba un silencio contrito, y de Belfegor, arropado en su mansa indiferencia-. Tradicin! Somos los demonios de siempre! Y la "Marcha de las juventudes Demonistas berre, partidaria. Saltaron por los aires las tazas y las teteras de tiempos del Emperador Ch'ien Lung. Rompironse en aicos. -Ay! ay! -rogaba Mammn, el avaro, por razones econmicas. -Ay! ay! -rogaba Asmodeo, el esteta, por razones artsticas. Quin sabe qu hubiera sucedido; probablemente se hubieran ido a las manos, si en ese instante crucial no hubiese repiqueteado la campanilla del despertador, sacudiendo a Belfegor, que mimaba su pereza en un repliegue de la nube. -Firmes! Orden del Diablo! -mand Lucifer, y se cuadraron los infernales-. El mapa indica que nos encontramos sobre la ciudad de Pekn, y el reloj avisa que corre el ao 1898. Adis, seores! No podemos retrasarnos ms! Los dejamos con su dudoso porvenir! Tengan cuidado! El Mundo es muy viejo y muy frgil! Retomaron sus transportes e iniciaron el descenso. Detrs, los semidioses seguan mostrando los libritos rojos y cerrando los puos rebeldes. Bajaron con los demonios, como ptalos, los fragmentos rosas de las porcelanas dieciochescas, que Asmodeo trataba en vano de retener. Un viento irresistible los alej de la capital, en tanto que, por todas partes, suban, tremolaban y agitaban las colas, las cometas de papeles policromos, con formas de pjaros, de peces, de murcilagos, que los siete tenan que manotear, porque entorpecan la visin de su aterrizaje. Un conjunto de edicios cubiertos de tejas amarillas, con trazas de tiendas suntuosas, un sinfn de pagodas, de kioscos, de patios, de puentes y de jardines y un lago brillante, se extendan y ondulaban a sus pies.

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-Es el Palacio de Verano de los Emperadores manches -inform el soberbio-. La carretera lo comunica con Pekn. Noten en ella el hormigueo de los carruajes, de los palanquines llevados por seis hombres rpidos, de los caballos con gualdrapas, de los camiones con imperiales banderas. Slo en ese momento, abri la caja de laca y sac la cha correspondiente. -Le toca el turno a la Envidia; a Su Excelencia, Seor Almirante Leviatn. Good luck.

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SEIS LEVIATN O LA ENVIDIA


Cinco aos haca a la sazn que Tzu-Hsi, la Emperatriz Viuda, resida en el Parque de la Paz y de la Armona en la Ancianidad, o sea la Montaa de los Diez Mil Aos de Longevidad, o, por n, el Palacio de Verano. Desde el comienzo del reino del Emperador Kuang-Hs, su sobrino e hijo de adopcin, haba actuado como regente, pero en 1888 renunci a esas funciones, al anunciarse el prximo matrimonio del soberano. Quizs pensaba la seora que, puesto que Kuang-Hs tena edad suciente para casarse y dirigir un hogar, era probable que la tuviese tambin para gobernar a sus cuatrocientos millones de sbditos. Se retir, entonces, al Palacio de Verano, cuyos tejados numerosos avistaron nuestros demonios. Como ese Palacio -o, mejor dicho, esos palacios- haban sufrido mucho y alternaban la desolacin con las ruinas, decidi la Emperatriz (que algunos designan con el nombre venerable de "Vieja Buda") refrescarlos, reconstruirlos, aumentarlos y enriquecerlos, de acuerdo con la condicin ilustre de quien sera su moradora. Para ello, valindose de una plumada de su pulcra caligrafa, descont del presupuesto del Estado la hermosa cantidad de veinticuatro millones de taels, que se destinaban a la Marina de Guerra. Al proceder as, no dio muestras de una inventiva exagerada. Mltiples y constantes son, efectivamente, los ejemplos de actitudes paralelas, por parte de quienes usufructan el manejo de los dineros pblicos, y el que no puede, como ella, todopoderosa, encauzar tal o cual partida hacia una construccin palaciega, los distrae, ms modestamente, hacia la compra y realce de una quinta o de un departamento. Si la Marina de Guerra experiment una prdida sensible, como se comprob luego, en cambio la Vieja Buda goz de los halagos y comodidades que crea merecer. Lo importante, lo que prevaleca sobre la vulgaridad odiosa de los armamentos de las otas occidentales, que aspiraba a copiar la de China, era que la Emperatriz Viuda estuviese contenta. Lo estuvo mientras, accediendo a su pasin por el ornato, se consagr a alhajar la Montaa de los Diez Mil Aos de Longevidad, esperando, tal vez, pues se lo hacan entrever los aduladores, alcanzar a esa avanzada senectud. Acaso no se consideraba ella, como el Dalai-Lama del Tibet, un Buda Viviente", una encarnacin divina? Errara el lector, si pensara que, al entregar las riendas a su sobrino, la Viuda se resign a hacer abandono total de su ejercicio autoritario. Nada de eso. Fue al revs: su posicin continu siendo superior a la de Kuang-Hs. Pero esto es arduo de aclarar, porque implica adentrarse en el laberinto de las precedencias genealgicas y dinsticas de los manches. Para ellos, monarcas de la China, quien perteneca a una generacin previa conservaba siempre la prioridad sobre los ms jvenes, fuesen lo que fuesen. Es extrao, pero es as. Asombrar, hasta en China, a las dscolas promociones actuales. La Emperatriz Viuda, quinta esposa del to abuelo de Kuang-Hs -y como tal, una de sus diversas mujeres secundarias- aventajaba en mando al Emperador, por el solo hecho de haber integrado, antes que l, a la familia reinante, y de haber sobrevivido a los distintos miembros mayores de la misma a quienes elimin el escamoteo de la muerte. Cuesta comprenderlo. Cuesta 60

comprender que una seora que no llevaba en las venas la sangre de los autcratas, puesto que proceda de un linaje de la Segunda Bandera manch, mientras que los emperadores derivaban de la Primera (y hasta se lleg a murmurar que haba sido una esclava), pudiese imponer su voluntad sobre la de alguien que descenda en lnea recta de esos grandes prncipes, y era, adems, el Hijo del Cielo. Claro que fue viuda y madre de dos emperadores ambos asaz oscuros-, pero eso, en cualquier otro pas, le hubiera asignado un mero papel decorativo, semejante al de las ancianas que dormitan bajo las diademas, en las fotografas reales de conjunto, prodigadas por los peridicos europeos. All Tzu-Hsi, la Vieja Buda, era el amo indiscutible y lo sera mientras viviese, cosa que ella computaba sin trmino. De modo que si, como dijimos, resign sus atribuciones ociales, stas siguieron en pie, intactas, latentes, omnmodas, allende toda irrespetuosa controversia, susceptibles de retomarse no bien se le antojara, en tanto que, en la paz del Palacio de Verano, se entregaba al ocio frvolo, entre sus dos mil eunucos, sus damas de honor, sus msicos, sus actores y sus perros enanos, ensayando arreglos orales, cambiando de vestidos y de joyas, recibiendo visitas, pintando versos y gastando los taels de la Marina de Guerra. Hubirase dicho, al verla dedicada a sus femeninas ocupaciones, que el ejercicio del gobierno haba dejado de interesarle. Y como prueba, slo intervena en los asuntos vinculados con la etiqueta cortesana, que dominaba harto mejor que la ciencia poltica, y en la distribucin de recompensas y castigos a aquellos que, en la Ciudad Prohibida de Pekn, sede imperial, acataban o desvirtuaban los usos tradicionales. En una palabra, de no haber contrado enlace -como quinta esposa- con el Emperador to abuelo; de no haber dado a luz al Emperador primo; y de no haber enterrado, en sucesivos sepulcros, a varias seoras aliadas a la estirpe manch, Tzu-Hsi hubiese sido una mujer como muchas, que pareca, segn algunos, una paisana del Piamonte, conversadora, cuidadora de su jardn y orgullosa de su buena letra. Mas el Destino estableci los acontecimientos de tal manera, que de su capricho, de que dejara caer el abanico o el pauelo, dependa la suerte de uno de los pases ms antiguos, vastos y poblados del Mundo. Era, en n, inatacable, inaccesible. Quizs la asistiera cierta razn, cuando se juzgaba el Buda Viviente, y desde su trono de laca, haca pasear sus ojos negros y deslumbrantes sobre las siete categoras de mandarines que tocaban con las frentes el suelo, en su presencia. Un lustro haba transcurrido desde que se instalara en el Palacio de Verano, y dos lustros, desde que pareci aojar las bridas y ponerlas en la diestra de Kuang-Hs. La maana del arribo de los siete demonios, ignorante, por supuesto, de su curioso vecindario, la Emperatriz Viuda se aprest a afrontar el da, como si no fuese un da excepcional. Lo era. Se despert, en su lecho de la Sala de la Vejez Feliz, a la que engalanaba una pintura de murcilagos multicolores, porque el murcilago, en China (accediendo a un fcil juego de palabras), es uno de los smbolos afortunados. Los quince relojes de su aposento cantaron simultneamente, tintineando seis campanadas, y entraron las doncellas, portadoras de un tazn de leche caliente y un potaje de raz de loto. Luego, despacio, la lavaron y la vistieron, cindole una bata de seda amarilla, estival, y colocndole una tiara con varios fnix ureos e hilos de perlas que hasta los hombros le bajaban. Cuando le pusieron los zapatos manches,

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zancudos, gan quince centmetros, lo cual le convena, pues era muy pequea. Los seis eunucos que guardaban la antecmara, desenvainados los sables, abrieron las puertas, y en la habitacin prxima aparecieron, de hinojos, las Princesas y las damas de honor que no tenan acceso a la alcoba y que, desde el exterior, asistan a la ceremonia invisible del despertar y el vestir del Buda Viviente. La saludaron con los vocablos rituales: "Lao-Tzu-Tzung CheeSiang" (Gran Antepasada, s feliz), y juntas procedieron, pomposas, hasta la Sala de Audiencias. No tuvo tiempo la Emperatriz Viuda para conversar con sus damas. Sin embargo, algo, instintivo, le indic cierta vaga singularidad en ellas. Tal vez fuera la forma en que pronunciaron el saludo, porque Tzu-Hsi extremaba la exigencia pedante en lo que atae al rigor fontico. De cualquier modo, ya se suceda la recepcin de sus parientes y favoritos, adornados con botones jerrquicos y con plumas de pavo real, que rozaban nueve veces con la cabeza el piso de mrmol y que, segn su costumbre, iban a pedirle otras ddivas y a referirle patraas, comadreos e intrigas. Todos ellos integraban el sector ms cerrado, apegado a los usos y celoso de privilegios, de la Corte. Desde la altura de su sitial, la Vieja Buda los observaba, ngiendo una arrogante indiferencia, cuando la verdad es que nada la fascinaba tanto como la murmuracin, y que despus, durante horas, no cesara de rumiar esas habladuras cortesanas, de las cuales estaban tan hambrientos sus odos como de los poemas de Li-Tai. Sus ojos inquisidores iban tambin hacia el grupo de las Princesas, quienes permanecan inmviles, a un lado, en esa confusa habitacin donde las piezas magncas de pocas remotas, los monstruos de bronce, los pebeteros, los vasos con lirios, lotos y orqudeas, los rollos con gigantescas inscripciones, trazadas por emperadores y por sabios, se mezclaban con objetos mediocres o feos, trados de Europa por viajeros chinos, y con tres pianos, dos de ellos verticales, que no sonaban nunca. Y se detenan en especial sobre el grupo familiar y femenino, porque todava no acertaba a discernir la razn de su extraeza. La Princesa Crisantemo de Confucio, tan bien educada, le pareci menos rgida, menos solemne, que en otras ocasiones. Se apoyaba en sus vecinas y oscilaba apenas, como si la dominase el sueo. Se propuso, en consecuencia, escrutarlas en el paseo habitual, y averiguar qu aconteca. Cuanto se saliese del ritmo ulico la enfureca y la desconcertaba, como un crimen de lesa majestad, y era obvio que las Princesas (las viudas y las vrgenes) no actuaban normalmente. Quizs caba atribuirlo a su nervioso estado de mujeres privadas del intercambio que la naturaleza impone y rodeadas por una aigente mirada de eunucos. Eso era, sin duda, lo ms susceptible de irritar a la Emperatriz. Para ella, una Princesa deba suprimir las alegras y las pesadumbres del sexo, que no condecan con el lujo desdeoso de su sangre. De la Sala de Audiencias se trasladaron a la del Trono, ya que ninguna fuerza humana era capaz de romper el protocolo milenario. Y all tambin la seora tuvo ocasin de apreciar la irregularidad patente, porque a las once en punto, hora establecida para el paseo, cuando los ochenta y cinco relojes -muchos de ellos obsequiados por reyes occidentalesrompieron a sonar, colmando la cmara de repicante y cascabeleante msica, con andar de procesiones liliputienses, cantos de gallos y de ruiseores, correr de agua y dems maravillas, las Princesas dieron un coincidente respingo, como si por primera vez los oyesen, ellas que

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cada maana atendan al mismo rutinario y bullicioso concierto. Eso sobrepas los lmites. Un segundo, cruz por el nimo de la Emperatriz Viuda la idea trivial de mandarles cortar las cabezas, por trastornar las normas, pero pens que, de hacerlo, se quedara sin acompaantes, ya que nadie, fuera de quienes actuaban tan inquietantemente, posea la nobleza imprescindible para compartir su augusto aislamiento. No bien se retiraron las ltimas visitas, las llam a su lado. Supona que, contraviniendo sus rdenes y abandonando su general prudencia, se haban extralimitado en el beber, a hora tan temprana, o en fumar opio, lo cual prohiba en absoluto. Una a una les hizo abrir la boca; arrim a ella su inquisitiva nariz; comprob que el aliento era el comn, con un leve dejo de azufre, que tal vez procediera de una pasta de dientes novedosa; les oli los vestidos; refunfu, desilusionada, y, como empezaba a llover, porque el joven Seor Yu-Si segua ambulando con su regadera, resolvi vengarse de una desatencin que ocultaba su origen, obligndolas a participar de su ejercicio. A ella no le importaba mojarse. Eunucos con enormes sombrillas la protegan, por lo dems, de la lluvia, mientras que su squito careca de reparo. Y prolong la marcha ms que de costumbre, detenindose aqu y all a examinar una plantacin o las obras de un kiosco, hasta que, con las Princesas que chorreaban y estornudaban, regres al punto de partida. Almorz sola, anqueada por treinta bandejas de plata, en las que sobresalan los nidos de pjaros, las lenguas de aves, los cerebros de pescados, los huevos de camarones, las aletas de tiburn y otras exquisiteces, y se retir a dormir una siesta intranquila. No consegua desterrar de su mente la certidumbre de que las Princesas haban cambiado hasta fsicamente, pues la mandbula de una se alargaba, recordando las fauces del cocodrilo, y el rostro de la otra, que se haba puesto a cojear, evocaba las facciones del cerdo. Dichas damas, a su turno, aprovecharon el reposo de la sexagenaria Emperatriz, para encerrarse en su residencia, la cual se titulaba Pabelln de las Nubes Favorables. All rivalizaron en procurarse baos de pie, con agua hirviendo y mostaza, para conjurar el resfro. Con ella se meti en el pabelln una verde espiral de moscas que, pese a la incomodidad, contribuy a que se sintieran en su casa. Sera ingenuo que pretendiramos sorprender ahora al lector con las causas del la modicacin que se haba producido en la apariencia y en la actitud de las damas. Hasta el menos avispado se habr dado cuenta, gracias a los datos pequeos y tiles que hemos ido sembrando a lo largo de esta ltima descripcin, de la trascendente responsabilidad que incumba a los demonios, en el proceso que tanto desazonaba a la Emperatriz Viuda. En efecto, lector astuto, las Princesas no eran tales Princesas, sino los demonios. Es decir que lo eran y no lo eran, coetneamente. Expliqumonos. Ese da, al alba, los siete se posaron en el Belvedere de la Gran Felicidad, al cual sola ascender Tzu-Hsi, las noches claras, para contemplar la luna, con dos eunucos cantores que le ronroneaban poemas. El mirador estaba vaco y desde l se abarcaba gran parte de las construcciones y de los jardines. All, el Almirante pidi a Lucifer, por su carcter de experto en lo relacionado con el Extremo Oriente, que le procurase un plano del Palacio de Verano, lo que el soberbio facilit al segundo, y valindose de ste y del catalejo, los infernales fueron ubicando las distintas residencias. Supieron de ese modo dnde dorma

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la Vieja Buda; dnde sus damas de honor; dnde Li Lien Ying, jefe de los eunucos; y as sucesivamente. A continuacin, Leviatn, que no cesaba de lamentar el dinero extrado a la Marina de Guerra, y quien diriga las operaciones como desde el puente de mando de un acorazado, declar que, antes de proceder al ataque, corresponda informarse plenamente de los detalles de la operacin. Dispuso que para ello se encaminasen al Pabelln de las Nubes Favorables, morada de las Princesas. A l volaron, en sigilosa formacin, precedidos por el Almirante, quien en el aire les suministr sus instrucciones. De acuerdo con stas, descendieron en la roca que se encuentra frente a la fachada de las habitaciones de Tzu-Hsi, y que se designa con el nombre de Roca Donde Crecen las Plantas Verdes de la Inmortalidad. Desde all se corrieron hasta el pabelln de las damas. Ingresaron en el edicio en la india; pasaron, imperceptibles, entre los eunucos vigilantes; y descubrieron a las siete Princesas entregadas al sueo (las ex esposas y las que a serlo no llegaron). Las contemplaron un momento, alargadas en sus almohadones que rellenaban las aromticas hojas de t; aguardaron el instante en que todas, como peces, descerraran los labios; juntaron las palmas, estiraron los brazos, empujaron a Belfegor y, al mismo tiempo, de un salto veloz y seguro, digno de nadadores olmpicos, se zambulleron dentro de la penumbra de los ofrecidos paladares. Fueron, por su sincronizacin y por su elegancia, por la exactitud con que se redujeron y adelgazaron, un brinco y una inmersin perfectos, mxime si se calculan los dimetros de los conductos que recibieron a sus sutiles estructuras. Las Princesas apenas cabecearon, al ingerir a sus inesperados huspedes liformes, los cuales se instalaron en el interior de cada una, como el buzo en su escafandra. Entindanos el lector (porque los procedimientos demonacos suelen ser complejos): los siete se aposentaron dentro de las siete, a cuyas personalidades amodorradas desplazaron hacia la zona gltea de sus cuerpos respectivos, de modo que convivieron con ellas en sus intimidades ms ntimas, sin que se percatasen, substituyndolas pero no anulndolas; conservando las trazas de las siete, sus gestos habituales y hasta sus conocimientos. Claro est que la individualidad de los demonios, tan fuerte, pugn por no desaparecer, aun en lo pertinente a la constitucin fsica, y es por eso que la Vieja Buda se asombr al discernir ciertos rasgos como los cocodrilescos, los porcinos, etc., que superaban a los propios de las Princesas, y se espant al observar que la aristocrtica Crisantemo de Confucio, en quien se haba encarnado Belfegor, se mantena malamente en pie. Esperamos que el lector habr captado nuestras indicaciones, acerca de la tcnica aplicada por Leviatn y dems Excelencias, para asumir las individualidades de las damas de honor de la Emperatriz, quienes seguan durmiendo, mientras los intrusos las suplantaban con la holgura de quien reviste un disfraz, ms completo que cualquier mscara imaginable. No les recomendamos, eso s, el sencillo procedimiento de la zambullida material y espiritual, porque para llevarlo a n es menester ser muy, muy diablo. Conviene sealar que los mismos sumergidos, para obtener resultados tan magistrales, siguieron cursos de especializacin ultra-yogui, en el gimnasio y piscina glidos del Pandemnium. Ahora, de vuelta del lluvioso paseo, distribuidos en dos grupos, en torno de grandes ollas antiguas, en las que humeaba el agua hirviente, recogidos hasta los muslos los ropajes de

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seda amarilla y hundidos los pies en el lquido bienhechor, los siete Demonios Princesas fumaban el cigarrillo de Asmodeo y enumeraban impresiones. -Si de lo que se trata -dijo Leviatn- es de inculcar la envidia a la Emperatriz Viuda, la tarea es superior a la capacidad de cualquier diablo. Esa mujer no puede, indiscutiblemente, envidiar a nadie. No hay lugar para la envidia, en el corazn de un ser excepcional, que lo tiene todo, y a quien le bastara desear para conseguir de inmediato lo que desease; pero no puede desear, cuando se adelantan a sus caprichos. Para ella la envidia no existe sino como una debilidad ajena y como un testimonio ms de su diferenciacin intocable. Ni siquiera envidia a la juventud, que ya no posee, porque se juzga inmortal, es decir ms permanente que los jvenes; ni envidia a los santos, puesto que cree ser un Buda Vivo; ni tampoco a los sensuales, ya que considera a su castidad agresiva como inseparable de su divina y de su regia condicin. Como es duea de una inteligencia limitada, su ambicin no va ms all de ciertos lmites, y en ese permetro nada le falta para que su ambicin est satisfecha. Quizs se la podra tentar, procurando torcer su psicologa y que envidiase a los humildes, dueos de lo nico de lo cual ella carece: la capacidad de adelanto, de evolucin, de conquista, pero es obvio que la Emperatriz Viuda est muy cmoda as, y probablemente opina que la Envidia (la Envidia, motor del progreso del Mundo, hija del Orgullo y de la Malquerencia) es hija del Hambre y de la Vulgaridad. Comprendern que me desespere. -Goethe, en su "Fausto" -cit Lucifer- le hace decir a Mestfeles que no hay nada ms ridculo que un diablo que se desespera. -A se no me lo nombre. Es un diablo de pacotilla. Lo preero en la pera. Y le aseguro, Excelencia, que no me siento ridculo porque no puedo abrir una puerta que desafa a las ganzas. Su Excelencia debi encarar un caso muchsimo ms fcil, como le seal Mammn. La viuda de Gilles de Rais haba sido despojada de todo, y poda acceder a la soberbia, si se le haca entrever que recuperaba lo perdido, mientras que la viuda del Emperador WnTsung lo tiene todo, y no goza de la capacidad de envidiar. Acaso envidi, cuando era la quinta esposa, a la cuarta, a la tercera, a la segunda y a la primera, mas hoy es la Emperatriz Tzu-Hsi, el Buda Viviente, sin que exista nadie ms alto, fuera del propio Buda, que ella imagina ser, de modo que no lo envidia, pues caera en el disparate de envidiarse a s misma. Resulta, entonces, el reverso de la medalla, cuyo anverso ocupa la mujer humillada de Gilles de Rais, a quien tent Su Excelencia. -Su Excelencia me envidia -lo azuz Lucifer, cuya vanidad haba crecido desde la escultura del "Fauno Danzante". -Es mi profesin y no la niego. Tambin envidio a Mammn, quien no vacil en destruir varias ciudades, para alcanzar su meta. -Ay, Excelencia! -protest el avaricioso-. No me lo recuerde! Y yo que ansiaba lograr el xito con poco gasto! -Estimo -dijo Satans, aadiendo mostaza a su olla- que el Seor Almirante se desanima demasiado pronto. Somos apenas unos recin llegados, y Su Excelencia sin duda necesita ms elementos de juicio. No desespere todava. -Remember! -cant Lucifer, burln-. Remember Mestfeles!

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Qu espectculo extravagante hubieran ofrecido las siete Princesas a cualquier curioso que se hubiese atrevido a espiarlas, si le fuera dado entender su idioma! Puestas alrededor de las calderas, semiocultas por el vapor que de ellas emanaba, parecan seres sobrenaturales (y lo eran, en verdad) o brujas (y participaban de su alianza amistosa), pero no bien un soplo de aire disipaba el humo, resurgan, nas, delicadas, frescas: siete damas de la Corte ms seorial, sin afeites ni pinturas, lo cual haca resplandecer sus cabelleras y sus pieles; siete Princesas manches, que en vez de hablar de crisantemos, de perlas, de poesa y de vestidos, analizaban las posibilidades del triunfo de la Envidia y mencionaban a Pompeya y al Mariscal de Rais... -Lo ms oportuno -propuso el cojo Asmodeo- ser que nos dividamos. Vaya el Seor Almirante a Pekn y acopie all informaciones. Nosotros, entre tanto, nos esmeraremos en representar nuestros papeles aqu, con ms arte que hasta ahora, pues es evidente que la Vieja Buda husmea un tufo raro, aunque jams podra adivinar qu lo origina. -S -reexion Leviatn-, ir a Pekn. Apruebo la idea. Tal vez encuentre, en la Ciudad Prohibida, un indicio, lo cual me parece difcil. Esta mujer no puede envidiar. No puede envidiar ni al Emperador, que de ella depende. -Vaya y examine -prosigui el demonio de la lujuria-. A Su Excelencia, sagacidad le sobra. Y Belfegor debe hacer un esfuerzo para secundarnos -termin, dirigindose al de la pereza, que roncaba con ambos pies metidos en la olla, y a quien despabil un codazo de Belceb-. De no ser as, el Diablo recibir nuestras quejas. Tenga en cuenta que nos circundan espas invisibles. Belfegor murmur que su esencia misma le prohiba combatir el ocio, pero que, dadas las circunstancias, hara cuanto de l dependiese, dentro de sus restricciones. -En resumen -dijo Lucifer-, le comunicaremos a la Emperatriz que la Princesa Sauce Otoal, o sea el Seor Almirante, debi permanecer en cama, por no sentirse bien. Es lo que en realidad tendramos que hacer todos, luego del remojn. Y Su Excelencia viajar a Pekn. Acelere el regreso, por favor, porque nuestra situacin dista de ser confortable. Nosotros, por nuestro lado, continuaremos nuestra tarea cortesana... nada digna de envidia, crame. Acababa de pronunciar esas palabras, cuando una servidora acudi, para que no olvidasen que la Emperatriz ofreca esa tarde un t a las damas de las legaciones. Al punto, Leviatn sali del cuerpo que hasta entonces habitara, al que coloc, autnticamente resfriado, en un lecho. Las otras seis Princesas se secaron, se calzaron y corrieron (hasta la torpe Crisantemo de Confucio), entre nubes de mariposas, cuchicheando, piando, riendo, arreglndose las ores de los tocados y haciendo aletear los abanicos, con los cuales se despedan del Almirante, quien ya volaba sobre los techos del Parque de la Paz y de la Armona, indistinguible para los dems. Las damas de honor aguardaron a Tzu-Hsi en la antecmara de su alcoba. No bien apareci hicieron, correctsimamente, el saludo ritual. La Gran Antepasada las observ y oli un buen rato. Se regocij, al saber que Sauce Otoal cuidaba en su lecho el resfro provocado por ella. Era, de todas las Princesas, la que la intrigaba ms, por las facciones de lagarto que crea haber visto despuntar en su rostro. Optimista, luego del examen, pens que habra que

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atribuir aquellas mudanzas y trastornos al rigor del esto, y que la normalidad ceremoniosa haba vuelto a establecerse, y encabez al pequeo grupo, en su marcha hacia la Sala de Audiencias. En lugar de sentarse en el trono, ocup una silla, y orden que las extranjeras entrasen. stas hicieron la reverencia de Europa, y a poco la vasta habitacin reson con el vibrante parloteo de las inglesas, las francesas, las alemanas, las italianas y las norteamericanas, contrastando con el timbre suave y dulcemente atiplado de las manches, que emita el talento imitativo de los demonios. Hay que reconocer que estos ltimos se condujeron en forma irreprochable. Ni una vez, maguer que dominaban todos los idiomas, sucumbieron ante la seduccin de usarlos y lucirse, sino se limitaron a menear las cabezas, como autmatas efusivos, cuando los intrpretes traducan sus frases oridas, y dedicaron la mayor parte del tiempo a rer agradablemente, tapndose las caras con las otantes mangas de seda. Fueron de un extremo al otro del saln, con breves pasos y urbanas inclinaciones, cuidando de no derribar las chucheras, sirviendo docenas de tazas de t y ofreciendo, en bandejas de laca, dulces primorosos. La Emperatriz, de tanto en tanto, abandonaba su sitial, se acercaba a un corro, como una ardilla embozada en ropas imperiales, ponderaba un sombrero norteamericano o un vestido alemn, equivocndose casi siempre, a menos que lo hiciera a propsito, pues elega los peores. Sus ojos negros, plantados sobre una noble nariz y una boca ancha y rme, trajinaban; se jaban un instante en la Princesa Crisantemo de Confucio, quien se mantena en pie con bastante correccin, o en la Princesa Murcilago Granate, la cual no era otra que Belceb y, a juicio de la Vieja Buda, se alimentaba demasiado. Las invitadas refulgan de orgullo, atisbndose entre s, para comprobar si la francesa luca alhajas mejores y si la inglesa era objeto de halagos especiales por parte de la Emperatriz. Los celos resultaban tan evidentes, que la educacin y el largo ocio diplomtico no contribuan a disimular la pugna. Se afanaban las seoras, como las gallinas en torno del gallo, por cloquear alrededor del Buda Viviente, en este caso con expresiones polglotas. Y el Buda, sahumado, adoptaba actitudes hierticas y beba su t como si orase. -Nuestra anciana -le susurr Satans a Lucifer, detrs de la manga amarilla- es una hipcrita. En realidad, detesta a sus huspedes. No pudo contestarle el otro, porque haba llegado la hora de distribuir los obsequios. Los ochenta y cinco relojes rompieron a sonar, y el chismorreo subi de tono, como si la sala fuese una colosal pajarera, mientras que las Princesas del Averno recorran la sala, repartiendo abanicos, cajas de bamb, palillos para comer, sortijas de mbar, prendedores de turquesa y dems chineras. Se divirtieron entregando los presentes menos signicativos a las damas a quienes Tzu-Hsi haba agasajado ms, y la inglesa al comparar sus ores de papel con la pulsera de corales de la italiana, se atragant por producir una estudiada sonrisa que a nadie enga. As transcurra la esta, amenamente. Se sirvieron ciento doce tazas de t. El piano de cola estaba abierto, y al pasar a su lado, Lucifer no resisti a la tentacin de deslizar sobre el marl sus dedos nos. Como eso coincidi con el instante en que haban callado los grrulos relojes; en que cada una haba deshecho el moo de su regalo y haba experimentado la correspondiente desilusin, pues el departamento del Tsen Li Yamen, el de las Relaciones Exteriores, le haba aconsejado a la Viuda que no extremase las ofrendas, ya

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que nunca lograban entender los de Pekn qu era considerado de buen gusto por los europeos; y como aqueaban las conversaciones, porque nadie tena qu decirse, y el t causaba horror, aplaudieron las seoras, rodearon al demonio y le rogaron que interpretase algo, intensicando de tal suerte el bullicio que ninguna escuch a la Emperatriz, quien proclamaba que la Princesa de las Glicinas no saba tocar. La Soberbia incit y excit a su demonio. Fue intil que sus compaeros le dirigiesen miradas de alarma, puesto que ya se haba armado en el taburete; ya posea, pese a que las manos y los pies no eran suyos, teclas y pedales; ya echaba hacia atrs la cabeza; y ya vibraba, impetuoso, conmoviendo la atmsfera caliente con ms energa que los altos abelos de plumas de pavo real, agitados por los eunucos, el inicial allegro de la Sonata en Si Bemol Opus 35 de Chopin. Volaban los dedos giles, ua la cascada de las notas, y las seoras no escondan su admiracin. El scherzo estremeci a los relojes, algunos de los cuales cantaron fuera de hora, crimen inaudito. Entre tanto, inmvil en su silln, la Emperatriz haca esfuerzos para que los ojos no se le cayesen de las rbitas. Sin embargo, es justo decir que no envidiaba a la ejecutante; la odiaba, por haberle ocultado un dominio tan excelso, a ella, a quien nada se le deba encubrir. Por n, no resistiendo ms, lanz un grito, quebr varios de sus porta-uas de esmalte y perlas, e impidi que la Marcha Fnebre imprimiese su cadencia nal a la reunin. sta concluy al punto, y la despedida de las damas de las legaciones, embarazadas por sus modestos paquetes, y obstinadas en murmurar amabilidades, fue ms rpida que su acceso a la Sala de Audiencias. Abundaron, como se supondr, las explicaciones entre Tzu-Hsi y Lucifer, quien le dijo que haba estudiado el piano a solas, en secreto, para sorprenderla en el momento oportuno. Y aunque se resista a creerlo, debi la Emperatriz aceptar esa aclaracin, por ser la nica lgica, pero se qued rumiando, masticando sus perlas y dando vueltas en la cabeza a los incidentes de ese da. En cuanto a los demonios, no bien se reintegraron al Pabelln de las Nubes Favorables, recriminaron al soberbio por su actitud inconsulta, que hubo de echarlo todo a perder. -Se me fueron las manos -les respondi-. La tentacin pudo ms. -No es Su Excelencia quien debe ser tentado, sino la Viuda. Y adems... hace tanto tiempo que no tocaba Chopin! En el Inerno, cuando el fro no ha destruido los pianos, el Diablo los manda desanar y luego invita a los maestros pecadores, que son legin, a dar conciertos. Tarare la Marcha Fnebre, a la que no haba llegado a interpretar, y se fueron acostando. As transcurri la primera jornada de los demonios, en la Montaa de los Diez Mil Aos de Longevidad. A la maana siguiente, Leviatn regres en su sapo volandero. Vena pletrico de noticias. Harto diferente era la existencia que se llevaba en la Ciudad Prohibida de Pekn de la que transcurra en el Palacio de Verano. Aqu, se deslizaba entre paseos y recepciones; all, se meditaba y se conspiraba. El joven Emperador, duodcimo de la dinasta manch, le haba gustado al Almirante. Era un mozo de aspecto asctico, que usaba el cabello largo y cuidaba

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sus manos nobles. Vesta con pulcra sencillez. Se descontaba que, encerrado en su palacio, entre hombres doctos a quines confera un trato de cortesa ejemplar, slo se ocupaba de leer, de componer mecanismos relojeros y de or msica. Otra era la realidad, aunque se la ignoraba, y Leviatn, merced a su don ubicuo, la descubri en breve. El Emperador, cabeza del Estado, preparaba un golpe de estado. Quienes rodeaban al Hijo del Cielo no eran, como parecan, poetas, mdicos y astrlogos, sino polticos y polticos de vanguardia, liberales. Aspiraban a construir una China nueva y, desde la altura vertiginosa del Trono del Dragn, Kuang-Hs comparta sus aspiraciones. Ansiaban colocar a China en el mismo nivel de los pases progresistas de Europa, y para ello era menester una revolucin de fondo que, al sacudir los cimientos, modicase las instituciones y las costumbres. Pero si se quera lograr el xito, haba que actuar con sumo sigilo y obtener la victoria por sorpresa. Sobre todo, se requera que el Buda Viviente, el nico capaz de desbaratar la confabulacin, no se enterase de que sta se tramaba. Por eso andaban a veces de puntillas y a veces con pies de plomo. Ya haban empezado a difundirse, con el sello imperial, los decretos iniciales, de apariencia inocua. Pronto surgiran los restantes, ms y ms perturbadores. Hasta ese momento, la Emperatriz Viuda no se haba dado por aludida. Acaso, puesto que no se vinculaban con el ceremonial, no le importaban; acaso, tambin, sus entretenimientos haban concluido por alejar a Tzu-Hsi y a su camarilla de esos problemas. -Y los extranjeros? -pregunt Satans-. Qu opinan los extranjeros..? los maridos de esas seoras charlatanas con quienes tomamos el t? -Estn divididos. Hay quienes calculan que sacarn ventajas de una China ms moderna, y hay quienes piensan que les conviene que no salga de su marasmo actual. Estos ltimos forman la inmensa mayora. -Lo que Su Excelencia nos reere es muy interesante, como captulo de la historia contempornea y de la evolucin de sus rganos constitucionales -dijo Lucifer-, mas no veo qu provecho le podemos sacar, del punto de vista de nuestra tarea. No distingo dnde asoma la envidia de la Emperatriz, en ese intrngulis. La Emperatriz es intangible y est muy contenta. -Yo s lo veo -replic el cocodrilo-. Debemos armar en su nimo la impresin (aunque sea falsa) de que las potencias de Europa miran con entusiasmo al joven Hijo del Cielo; de que lo consideran superior a ella, al propio Buda Viviente, y ms digno de ejercer el mando. En una palabra: debemos procurar que envidie al Emperador, convencindola de que Kuang-Hs causa ms admiracin que ella a esos forasteros... forasteros a quienes la Emperatriz juzga inferiores, pero cuya supremaca evidente la Viuda ha tenido que sufrir. Es la nica posibilidad de envidia que se me ocurre. Pero habr que proceder con sumo cuidado, lentamente y etapa a etapa. Por lo pronto, ahora mismo y antes de su despertar, le organizaremos un sueo. -Un sueo? -Ya vern, Excelencias. Ser el primer toque de atencin, y como tal, muy leve. Y muy chino, seores: recuerden que nos hallamos en un pas de sueo.

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Golpe las manos, y las camas se colmaron de revistas ilustradas del Viejo Mundo. Desbordaban, encima de las colchas, las pilas de tapas con el abigarramiento de fotografas y cromos. Mientras los demonios daban vuelta a las pginas, Leviatn les fue comunicando su idea. De acuerdo con sta, cada uno eligi al soberano reinante ms acorde con su manera de ser o que se le antojaba ms decorativo, y se aprestaron a representar la pantomima que les trazara el envidioso. Comenzaron por desvestirse de los cuerpos de las Princesas, y luego, aplicando su ciencia de la metamorfosis y ajustndose a los modelos facilitados por las revistas, procedieron a la transformacin. El Almirante, por su jerarqua de jefe de la maniobra, asumi el papel de Kuang Hs, Emperador de la China y gura central del cuadro que aspiraban a componer. Satans interpret la parte de Guillermo II, Emperador de Alemania; Lucifer, la de Nicols II, Zar de Rusia; Mammn, la de Humberto I, Rey de Italia; y Asmodeo, la de Alfonso XIII, rey nio de Espaa. A Belfegor, para que estuviese sentado durante la que denominaban "operacin sueo", lo convirtieron en la Reina Victoria de Inglaterra. En cuanto a Belceb, se neg terminantemente a doblar la parte de un monarca, pues se lo impedan sus principios republicanos, y opt por caracterizar a Mr. William McKinley, Presidente de los Estados Unidos. Es justo decir que no perdieron el tiempo, si se abarca la multitud de detalles que debieron tener en cuenta, al estructurar las sonomas, los uniformes, las condecoraciones, etc., porque eran prolijos y puntillosos y se esmeraban en que sus trabajos salieran bien. Iban y venan, los siete, de los peridicos a los espejos, retocando minucias, enmendando errores, aadiendo aqu un galn y all una charretera, criticndose y auxilindose. Cuando Leviatn estim que estaban listos, abandonaron el pabelln y, el uno tras el otro, se encaminaron al palacio donde dorma la Emperatriz. Las brumas del amanecer velaban exquisitamente los cerezos, las lpidas y las esculturas de monstruos, en tanto que los siete cruzaron los patios tranquilos. Nadie los vio. Nadie pudo verlos, ni los eunucos guardianes, ni los pjaros que despertaban entre las hojas a la maana de calor. Ni pudo or el metlico chasquido de los sables y de las espuelas, ni el frufr de los ropajes de Belfegor Victoria, porque slo ellos posean sentidos sucientemente agudos como para captar el arco iris de sus colores y para escuchar el sonido de sus pasos y de sus armas. Llegaron a la cmara de Tzu-Hsi y se metieron en ella silenciosamente. La Viuda reposaba en su lecho. Frente a l, guiados por Leviatn, quien actuaba como un rgisseur de larga experiencia, armaron su pequeo teatro. A Belfegor se lo ubic en una silla; a ambos lados, de pie, se distribuyeron Lucifer, Satans, Mammn, Asmodeo y Belceb; Leviatn se situ en la zona ms alta de la simblica composicin. En seguida, simultneamente, obedeciendo a una seal del cocodrilo, estornudaron. La Vieja Buda salt sobre sus almohadones y se restreg los ojos. Delante de ella, envuelta en la neblina de los sahumerios, se elevaba una compleja imagen, en la cual la Emperatriz reconoci el estilo atroz de las ingenuas estampas alegricas que solan traer los semanarios intrusos. Uno a uno, fue identicando a los personajes. El de arriba, liviano, espiritual, era el Hijo del Cielo; la gruesa seora sentada, que ostentaba una corona diminuta, ridcula, algo as como un tapn de frasco de perfume, era la Reina Victoria; aquel, de los engomados bigotes, era el Kiser alemn; el del gorro de piel y la

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mirada triste, era el Autcrata de Todas las Rusias; el otro, el Rey de Italia; el chicuelo de la gran mandbula, el monarca espaol; y el que vesta de particular y casi desapareca en medio de tantos oros y plumas, deba ser el Presidente de los Estados Unidos. Sonrean, vueltos hacia Kuang-Hs (el llamado "Continuacin del Esplendor") y tendan hacia l los brazos, tributndole su homenaje. La litografa policroma -tan diversa, por sus tintas brbaras, de los matices delicados propios de las pinturas del Celeste Imperio- resplandeca, colosal. Relampagueaban los aceros, los cascos, los collares y cruces. Y el dspota chino reciba las sumisas atenciones sin mover un msculo, lejano y altanero, de modo que se dijera que l -y no la dama que se retorca sobre la seda de los cojines- era el Buda Viviente, el Dios Encarnado. Escondida detrs de la Emperatriz y evitando que un solo clic la traicionara, la mquina de fotograar del Inerno document para siempre la escena admirable, y registr el perfume de los incensarios, agregando a n de completar el efecto, unos compases de "Tanhaser". Sopl Leviatn quedamente, y los prpados le pesaron a la Emperatriz, as que volvi a estirarse en el lecho y a poco dorma. Los demonios lo explotaron para escapar, pues en breve llamara el reloj y las servidoras acudiran a despertarla. Escaparon, pues, los reyes y el presidente norteamericano, por patios, galeras y corredores, entre la indiferencia de los dragones marmreos. Las espadas les azotaban las piernas; se les enredaban las bandas y los alamares; perdan los cetros; vacilaba y tangueaba la britnica coronita; haba que llevarle la cola de luto a Belfegor, evitando que vacilase y cayese. Y el tiempo les alcanz justo para mudar el marcial atavo y recuperar la frgil traza de Princesas manches, porque ya repicaban los relojes de todos los pases, anunciando las seis; y al punto se abran las puertas de la Sala de la Vejez Feliz; la Viuda se mostraba, rozagante, con esclavas y eunucos; empinbanse los quitasoles; y las siete damas de honor, jadeando, se inclinaban delante de la seora. En vano su disimulo escrut, detrs de las mangas y de los abanicos, el rostro imperial. Nada trasluca la inquietud originada por su raro sueo. Pareca, al revs de lo que esperaban, ms alegre, ms conversadora, y ese tono persisti, a lo largo del da, durante las audiencias, durante el paseo. Realizse este ltimo en una gran barca, a travs del lago de lapislzuli. Los diablos, para sentirse (inexactamente) en carcter, y aunque Leviatn les previno de que esa meloda traa mala suerte, modularon el coro "a bocca chiusa" de "Madama Buttery". Slo cuando callaron, mientras los eunucos remaban, la orgullosa Emperatriz mencion su visin maanera porque, volvindose hacia las Princesas deferentes, desde el trono que ocupaba en la proa, les dijo: -He tenido hoy un sueo muy hermoso. Los soberanos del Mundo rodeaban al Emperador y le rendan homenaje. Veo en ello un buen augurio, y veo, indirectamente, un homenaje a m misma, la Emperatriz Viuda, la Gran Madre de China, puesto que el Emperador es para m un vasallo ms, el primer vasallo. Mordironse los labios los demonios, y cuando pudieron censuraron a Leviatn la inecacia de su cuadro vivo, pero el Almirante les record que aqul haba sido un toque inicial de atencin y que, no obstante la actitud de Tzu-Hsi, estaba satisfecho del resultado.

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Una semana entera transcurri sin novedad. Se reprodujeron las ceremonias, los banquetes, los espectculos de extensos dramas histricos (en los que los demonios se aburran a cual ms), las caminatas, los paseos por el lago, las ascensiones a kioscos y templos. Leviatn vol a Pekn y narr despus que all la cosa arda, pues las leyes renovadoras se multiplicaban con vehemente profusin. No lo ignoraba la Emperatriz, informada por sus adictos, los de la lnea tradicional, mas les restaba trascendencia. Lo que la desazonaba, por el momento, era pulir una serie de poemas cortos, en los cuales describa los amores de una lagartija y de un tigre de porcelana de cladon, lo cual es arduo de describir, pero indiscutiblemente oriental. -Ha llegado la ocasin -declar por n el Almirante- de intentar una segunda experiencia en el plano onrico. Armaremos otro sueo, acentuando la nota. Esta vez lo suprimiremos a Mr. McKinley, que se sala de la lmina, y Belceb tendr a su cargo el papel de la Emperatriz. Pretendi el goloso resistirse, aduciendo su carencia de dotes teatrales y que ya le costaba bastante personicar a una Princesa virgen de Manchuria, y el cocodrilo no cedi. Haba que obedecer y colaborar, si se deseaba llegar a puerto. Cada uno endos las ropas que luciera en la pasada oportunidad; entre todos pintaron y disfrazaron a Belceb, quien los dejaba hacer de mala gana, hasta que, con su esplndida bata amarilla y su tocado de perlas y rubes, reprodujo los rasgos y el atuendo del modelo perseguido; y, calladamente, la regia procesin precedida por una Queen Victoria de silueta de trompo, gan el aposento donde descansaba Tzu-Hsi. Leviatn los reparti; estornudaron coralmente y, como la maana anterior, la Vieja Buda peg un brinco. Haba en la habitacin unos perritos pekineses, de duros ojos desaantes, que rompieron a ladrar. Superaba esta escena de sueo a la que ya pintamos. La Emperatriz la contempl, azorada, porque, siempre con la misma tcnica de imaginera popular y grosera, pero ahora con un refuerzo mmico, el cuadro la inclua, y la parte que en l representaba no era la mejor. El Emperador Leviatn segua planeando, cerca del techo y de sus vigas. Llameaban de vanidad sus ojos, semejantes a los de los perritos. A sus pies resollaba y bizqueaba, echada en el suelo, la Emperatriz Belceb, vctima del pisoteo de Lucifer, Satans, Asmodeo y Mammn, monarcas de Rusia, Alemania, Espaa e Italia, quienes haban acrecido el nmero de sus condecoraciones; y a un lado, la opulenta y menuda Victoria Belfegor aplauda con solemnidad. A diferencia de la vez precedente, la composicin no era esttica, sino estaba dotada de un despacioso movimiento, como el que suele incorporarse a algunos maniques, en los museos de cera, ya que eso es lo que ms evocaba: los autmatas de los museos de cera, exhibidos en situaciones famosas. El Kiser, el Zar y los Reyes posaban las botas con mecnico ritmo sobre el cuerpo yacente de la Emperatriz; las alzaban y las descendan; las alzaban y las descendan; y la Reina de Inglaterra reiteraba su aplauso con unas palmas de rgida inexpresin; levantaba la cabeza hacia el divino Kuang-Hs, le sonrea y suspiraba. Era demasiado. La Emperatriz autntica lanz un grito, y no fue menester que Leviatn la durmiese, pues cay desmayada sobre el lecho suntuoso. Frotronse las manos los

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siete astros del "Almanaque de Gotha" y salieron sin apresurarse ni enmaraarse en sus lujos. Saban que Tzu-Hsi se levantara tarde. -Buena suerte, Majestad! -le repetan al cocodrilo, y el Emperador se enjug una lgrima de placer, con la manga de seda. -Espero que no haya que reiterar el cuadro -le dijo Belceb-, porque recib unos cuantos puntapis de Sus Excelencias en el estmago, que es lo que ms cuido. Tambin los haba recibido Tzu-Hsi, en el alma. Su arrogancia crepitaba y chispeaba como yesca, no de envidia, sin embargo, sino de clera. Su furia clebre se manifest no bien abri los ojos, y la experimentaron los cachorros pekineses, airadamente desterrados de su alcoba, y las cermicas que destroz, conservando, empero, la lucidez necesaria para que no fuesen las de la poca Ming. Las siete Princesas valoraron el nivel de esa rabia. Durante todo el da las hostig, y ellas acataron su ira pacientemente, viendo en su intensidad un testimonio de que aqueaba. No hubo paseo, ni recoleccin de orqudeas, ni t verde, ni meditacin a la luz de la luna. Los poemas sobre los amores de la lagartija y el tigre de porcelana fueron abandonados para siempre. Inmvil como un dolo en su trono, ms Buda que nunca, la Emperatriz se observaba los dedos enjoyados. De tanto en tanto, revolva unos papeles, la copia de los famosos decretos sobre construccin de ferrocarriles y buques y fundacin de escuelas de corte occidental, que le traan en cofres cubiertos de paos amarillos. -No obstante -subray Satans- no envidia al Emperador. Lo odia, lo est odiando, eso es evidente. -Hemos dado un paso de importancia -le respondi el Almirante, con aire profesional-. Pronto daremos el denitivo. Lo dieron la semana siguiente. Entre tanto, la Emperatriz continu amasando su despecho, como si preparase un delicado pastel. Diariamente, le aada condimentos. La memoria del ultraje que en sueos recibiera, constitua la base de su salsa. Haba envejecido en escaso tiempo, y no se preocupaba tanto de su pulcritud. Por nada, tiraba de las trenzas a sus circundantes esclavas o mandarines, y a ella las mechas se le escapaban, bajo la toca y sus largos alleres. Si alguien cometa la indiscrecin de nombrar a un extranjero en su presencia, chispeaban sus ojos negros y prorrumpa en insultos tan antiguos que slo lograban comprenderlos los ms sabios. Lleg as la hora en la que la Emperatriz recibi a los Prncipes de Tartaria. Leviatn haba combinado esa audiencia con cario de artista, sin descartar ni un pormenor, para que resultara impecable. Despus de encarnar a los soberanos de Europa, los demonios tendran que hacer otro tanto con una embajada mogol. Ensayaron sus partes y combinaron su guardarropa. Era sta maravillosa. Cerraban sus cinturones, sobre las telas de oro, con broches de jaspe, y de ellos pendan bordados estuches para los abanicos, las dagas y los relojes exornados con alhajas. Aunque apretaba el esto, no renunciaron a las pieles de zorro, que completaban el carcter. Fulguraban, sobre todo Lucifer, cuya atltica gura creca con la pompa entre pulida y brutal.

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-Esto es otra cosa -le asegur el soberbio al envidioso-, y le agradezco la modicacin. Le coneso que estaba harto de hacer de Princesa manch. Ya empezaba a afeminarme y es difcil eliminar ciertos gestos. Aqu, uno puede explayarse, ser uno mismo. Pona una mano en la cintura y se admiraba en el espejo. El da jado, luego de convertir a sus transportes en caballos bravos, entraron en el Palacio de Verano con gran estrpito de arneses. En un palanqun, los segua el sapo de Leviatn, y el cocodrilo cabalgaba a uno de los monos de Belfegor, mudado en potro de otante cola. Tambin el sapo haba sido objeto de una transformacin. Era ahora de marl, sin dejar por ello su roja casaca Luis XIV, lo cual haca de l una pieza nica. Cuando Li Lien Ying, jefe de los eunucos, los admiti en la Sala de Audiencias, previo pago del acostumbrado soborno, se prosternaron con suelta elegancia; golpearon las losas del piso con las frentes, usando de tal vigor que parecan prestos a romperlas; y se hincaron en los almohadones que se reservaban a los privilegiados. Fue como si con ellos se introdujese en la renada quietud del Parque de los Diez Mil Aos una rfaga de las estepas y sus hordas, vital y varonil. Leviatn habl y esclareci el motivo de su visita. De lejos venan, portadores de saludos y de regalos. Asimismo, ansiaban elevar al Trono la razn de su desasosiego. Y barbot que, pese a la distancia y a la hosca soledad en que vivan hasta ellos haban alcanzado rumores que los asombraban y los perturbaban. Lo extrao es que no los haban conocido a travs de los huspedes chinos y manches, sino por intermedio de los misioneros britnicos. Los brbaros exticos, los predicadores de la inmortalidad y la pujanza de un dios absurdo, el Dios de Occidente, se haban deshecho en loas al Emperador, lo que los haba colmado de satisfaccin, a ellos, Prncipes mogoles, pues eran eles sbditos del Hijo del Cielo, pero en cambio se haban expresado irrespetuosamente, con referencia a la Emperatriz Viuda. Alababan los forneos la perspectiva de Kuang-Hs, quien conducira la civilizacin europea, por dobles vas de hierro, de un extremo al otro de la vasta China, mientras que la Emperatriz entretena su ocio con los placeres ftiles del Palacio de Verano. Y eso, naturalmente, desazonaba a los seores de Mongolia, porque si bien insistan en su lealtad al Emperador, ms an apreciaban los mritos de la Gran Antepasada, en quien vean a la depositaria de la excelsas virtudes del Imperio. -Los monjes ambulantes cristianos -prosigui Leviatn, haciendo espejear sus pedreras y medio caracoleando, pues eso le pareca mogol-, porfan en repetir que los reyes principales de allende el mar consideran al Hijo del Cielo como el nico soberano posible del Pas Amarillo, ya que de su inteligencia, abierta a las innovaciones, depende su progreso, y juzgan que la sola piedra que se opone al adelanto chino es la Emperatriz Viuda, la Venerable, de modo que sugieren que se la aparte de la ruta, para que ellos traten, directa y exclusivamente, con el sagrado Emperador, y con l analicen las mejoras de las cuales proceder su mutua conveniencia. Dichos reyes son astutos y poderosos, y creen que nuestro Emperador es poderoso y astuto tambin. Se obstinan en decir que con Su Majestad KuangHs conversarn de igual a igual, y que entre todos salvarn a la retrgrada China.

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Aunque apenas iluminaban a la Sala de Audiencias las polidricas linternas de papel que colgaban del maderaje, fue fcil advertir que la Vieja Buda cambiaba de color. Un tinte sutilmente verdoso, en el que la sagacidad del Almirante distingui el matiz insinuado de la envidia, comenz a extenderse sobre sus facciones. Y l continu perorando, transpirando, agitando el gorro de piel, reiterando lo que haba manifestado ya, desempeando su parte de caballero de las llanuras, primitivo y fastuoso, ignorante de las zalameras de la Corte y apto para propagar ingenuos exabruptos. Alrededor, sus compaeros se limitaban a menear las cabezas y a prorrumpir en roncos gemidos y en bruscos ademanes que estremecan sus armas. Ni palabra contest la Viuda. Altiva, remota, escrutaba al orador como si ella fuese una ms, entre las fabulosas bestias de bronce que rodeaban su trono, pero la gama de los verdes se intensicaba en su semblante, de suerte que, si semejaba un dragn, ese dragn haba sido tallado en una aceituna colosal. -Os hemos trado -termin el Almirante-, en recuerdo de una visita que esperamos placentera y rica en informaciones atrayentes, un obsequio curioso. Dio una orden, y los eunucos hicieron entrar al gran sapo de marl. Abri ste la boca, y de su interior brotaron cien pajaritos, pequeos y deliciosos como colibres, que revolotearon por la amplia habitacin. Muchos de ellos se posaron sobre los hombros y la coa de la Emperatriz quien, tenaceada por la clera y por la envidia, no acert a alejarlos. Piaban, aleteaban y tornaban a envolver, como una vocinglera nube, a la compacta seora verdemar. Haba concluido la entrevista, y los trtaros se retiraron de espaldas. Entonces Tzu-Hsi dio rienda suelta a su pasin. A manotones, como solan hacer los demonios con las moscas, desband a los pajaritos. Los eunucos los corrieron con los abanicos de plumas de pavn. Algunos se refugiaron en la techumbre y otro cayeron muertos, mas quedaron varios que se encapricharon en acosar a la seora con sus vuelos y sus trinos, y Tzu-Hsi sigui oyendo, en sus po-pos encantadores, las frases tremendas de Leviatn. Hasta la noche, hasta su cmara, donde consiguieron cazar al ltimo y terco colibr, debi escuchar el gorjeado mensaje que azuzaba su envidia. A esa hora, el color de la piel de la Emperatriz era verde botella. El da siguiente, mand llamar al Emperador. No reconstruiremos aqu su histrico dilogo, o mejor dicho su feroz monlogo, que consignan numerosos textos. Nos ceiremos a recordar que arroll al joven liberal, como un huracn que arrastra a una hoja quebradiza. De rodillas, temblando ante la autoridad mxima del Imperio, que retomaba la plenitud de su prepotencia, Kuang-Hs se someti. Traicionado, abandonado, nada pudo hacer. Demasiados siglos inexorables pesaban sobre sus frgiles huesos. Desde esa fecha hasta su fallecimiento, diez aos ms tarde, fue un prisionero, un esclavo, un ttere, obligado a escoltar a su ta irresistible y cruel, cuando se trasladaba del Palacio de Verano a la Ciudad Prohibida. Ni la rebelin campesina de los Boxers, ni el asesinato del ministro alemn, ni el asedio de las legaciones y la entrada de las fuerzas europeas en Pekn, ni cuanto se lee en memorias y novelas y recogieron los lms de cinerama, consiguieron salvarlo. La Emperatriz lo humill y lo envidi hasta el nal. Envidiaba su calma, su distancia, su misteriosa y resignada losofa,

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lo que tena de intocable, de autnticamente imperial, luego que recuper el equilibrio y la quietud. Ella, entre tanto, se debata bajo los golpes sufridos por la China anonadada. Los demonios haban puesto punto a su tercer trabajo. Lograron que la envidia corroyese y devorase a Tzu-Hsi, lo cual, al principio, se les antoj imposible, tan recia simulaba ser su presuntuosa armadura. Rescataron al sapo, apretaron sus vehculos y se decidieron a partir. Estaban contentos de irse, en pos de nuevas aventuras. Lo mismo que a Lucifer, a los restantes los haba fastidiado la larga substitucin de las Princesas manches, con sus obligados melindres. -Me envidio a m mismo -dijo Leviatn-. Mi tarea result muy bien. Volaban, sobre las nubes, felicitndolo, impulsando a Belfegor, que dorma en andas de los cuatro monos, cuando, inslitamente, cay sobre ellos una lluvia de echas. Pusironse en orden de combate, y a poco descubrieron a sus enemigos. Eran los semidioses de la Viruela, la Escarlatina, la Hepatitis, las Langostas, los Veterinarios, los Borrachos, los Fuegos Articiales y los Zapateros, quienes se parapetaban tras una madeja de cirios, y desde all soltaban sus dardos agudos. El General Sun-Pin, a quien adoran los fabricantes de calzado, les espet: -Dendanse, miserables! Por culpa de ustedes y de sus embrollos, la Emperatriz maldita ha anulado al Emperador Kuang-Hs y ha postergado el mejoramiento y la elevacin de nuestra patria! Por culpa de ustedes, retrocedemos! Habr que aguardar aos y aos, antes de que triunfen en China las reformas! -Pero ya triunfaremos! -intervino Cen-Sen, protector de los que el hgado tortura-. Y no slo tendremos ferrocarriles! China para los chinos! China para el Mundo! -Viva la revolucin! -exclamaron a coro. -Viva la tradicin! -les contestaron los del Inerno. El de los veterinarios blanda una gruesa jeringa; el de las langostas, un fumigador; el de los fuegos de articio los lanzaba, giratorios y quemantes. Diluviaban las echas, mezcladas con libritos rojos. Tou-Sen, deidad de las vctimas de pstulas, arroj una taza de t rosada, suprstite milagrosa, quizs, de su pasado encuentro. Quisieron el irritado Satans y el jactancioso Lucifer resistir la agresin, pero los disuadi Asmodeo, quien separ con gracia la echera lluvia, como si fuera una cortina de bambes. -Vamos, Excelencias -les dijo-. Dejemos a estos anarquistas, que destruiramos cmodamente. No despoblemos un cielo mitolgico, que eso traera cola. No nos corresponde inmiscuirnos en los problemas de la poltica nacional. Con lo que hicimos en el Palacio de Verano, basta. Comprendieron los otros que lo asista la razn, y subieron a inaccesible altura. Para distraerlos, durante el viaje, Leviatn les relat el desenlace de la vida de la emperatriz Viuda, que averiguara robando una pgina del Libro de los Horscopos, en la Torre de la junta de Astrologa de Pekn... una pgina que los estudiosos de las guras celestes no osaron mostrarle a la Viuda. -Ocurrir dentro de un decenio, exactamente el da despus de la muerte de KuangHs, de modo que se susurrar que la seora mandar a sus eunucos que lo envenenen, para

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evitar as que la sobreviva. Y el fallecimiento de la Emperatriz se deber a un hecho singular, a una superposicin... cmo llamarlo?... a una eliminacin por rechazo. Se enfrentarn entonces dos poderes, en apariencia iguales, pero uno de ellos ser ms pujante y vencer al otro. La Viuda recibir la visita, en esa poca, del Dalai-Lama. Ahora bien, tanto Tzu-Hsi como el Lama Supremo del Tibet, se enorgullecen de ser la orgnica encarnacin de Buda, pero es inaceptable, teolgica y tcnicamente, que dos encarnaciones de la divinidad se maniesten en forma simultnea, en el mismo sitio. Se repudian, se desconocen, se descartan. En ese caso, una de ellas debe, forzosamente, ceder, retirarse al trasmundo, y hacer tiempo all hasta que el proceso de la metempsicosis la devuelva a la Tierra. El mecanismo funciona con inexible rigor. Prueba de ello es que la Emperatriz, menos Buda que el Dalai, se despedir de este suelo, escasas semanas luego de esa entrevista. Se encontrar con la horma de su zapato. De nada le servir sostener sus derechos bdicos. Si el Emperador Kuang-Hs fue dbil, el Lama tibetano, celoso de su jerarqua sacra, no se rendir. O se es, o no se es el Gran Buda; y no hay vuelta. Pongo sobre aviso a Sus Excelencias, por si, alguna vez, se les ocurre alardear de Budas. No se sabe jams cundo puede surgir un Buda ms Buda que el que uno pretende ser. Nutrironse piadosamente los demonios de tan higinica sabidura y, batiendo las alas, se alejaron del pas donde los dragones se alimentan con ores de loto, y donde espera la lagartija la presencia de un poeta que narre sus amores con un tigre de porcelana. -La Emperatriz vivir diez aos ms -dijo Asmodeo-. Imaginen Sus Excelencias lo verde, lo reverde, archiverde y poliverde que estar a la sazn. La ocurrencia los hizo pensar. Como fruto, explayaron su lirismo, excitado por su estada en la China versicante. -Verde como el bronce de Pompeya, tras siglos de sepultura -sugiri Lucifer, en honor de su "Fauno". -Verde como el oro que se guarda en los stanos hmedos -declar Mammn. -Verde como yo, que soy un cocodrilo -cant Leviatn-, y como el lago que las ramas sombrean en el cual el cocodrilo ota. -Verde como la coraza de la Guerra -rugi Satans-, cubierta de Gorgonas serpentgeras. -Verde como la cetrina palidez de los voluptuosos, como los cuerpos desnudos que se abrazan bajo la luna -se deleit Asmodeo. -Verde como un pur de espinacas -propuso Belceb-, salteadas, hasta evaporar el agua, en una sartn con manteca. Entreabri Belfegor los ojos: -Verde como un colchn tapizado de terciopelo verde; como una cobija glauca; como una almohada en la que han bordado hojas de vid y saltamontes; como un sueo por el cual pasan ejrcitos de ranas con cestas de verduras; como... Y se volvi a dormir.

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SIETE EL VIAJE
Tambin era verde, de un verde difano, acutico, tembloroso, el cielo que atravesaban ahora. Las estrellas ltimas se despintaban, y el sol, dbil, rea por surgir, una vez ms, un da ms, como un cachorro de len todava indeciso. El grifo que montaba Lucifer se puso a gambetear y la serpiente de escamas azules, sobre la cual Satans ergua la fogata de su armadura roja, lanz fuego por la boca muy abierta. El sapo de Leviatn gargaje unos espumarajos insolentes; mugi y coce el toro barbudo, donde iba Asmodeo; y los cuadrumanos, tan dciles, que sostenan, en las parihuelas, la abundancia resoplante de Belfegor encogido (o encogida) en el hueco de su concha de tortuga, comenzaron a mecer locamente el lecho voltil. -Nos enfrentamos con una anormalidad -dijo el soberbio-. Algo, parecido a una rebelin, trastorna a nuestros servidores. -Ser la rebelin de las masas -gru el de la lujuria, aplicando un rebencazo al toro, y aprovechando el fuego que proyectaba la sierpe, como un encendedor original, para prender uno de sus cigarrillos caseros. -Hagamos como si no lo notramos -cuchiche el Almirante-. Ya se calmarn. Pero no se calmaron. El mecnico Vellocino de Mammn dio en despatarrarse, en brincar y en emitir ruidos descompuestos. Y el desorden subi a tal punto que los chimpancs, confabulados, sacudieron las andas, corno si fueran a mantear al perezoso, y lo arrojaron y tornaron a arrojar por el aire. Dormido, Belfegor no acert a utilizar las alas de piel de marmota que pendan inertes a sus lados, y empez a caer en el vaco, girando con intestinas detonaciones, sobre su caparazn. Al advertirlo, los demonios acudieron en su ayuda. Picaron con las espuelas a los monstruos; rodearon al colega precipitante; lo sostuvieron con mucho batir de alas de murcilago, de buitre, de cantrida, de algodn econmico, de lona y de miel, hasta improvisar una suerte de helicptero, poblado de hlices, y descendieron, transportando al haragn, a quien depositaron por n, sano y salvo, en tierra. All gan incandescencia la clera ilustre de Satans. Los pelos avos que le cubran la cara terrible, se erizaron y vibraron con vida propia. -Qu sucede? -rugi-. Expliquen qu sucede! Olvidan que el Gran Diablo los ha sometido a nuestras rdenes, y que cualquier acto de insubordinacin contra nosotros, implica sublevarse contra l? Confusos, se miraron los monos y se rascaron las axilas. El grifo, el toro Asurbanipal, la serpiente y el sapo, optaron por ngirse distrados. Entonces Superunda, la nica que posea el don de hablar, apart a Supernipal, lactante perpetuo; se cubri con la cabellera los pechos desnudos que, sin disimular su hambre, codiciaba el toro asirio, y solloz: -Es por la mquina de Su Excelencia Mammn, seores. Ya no podernos tolerar que se la trate as. Solidarias, las dems cabalgaduras inclinaron las testas conrmadoras. -Pero de qu se queja? -le pregunt dulcemente Belceb. 78

-No acierta a funcionar slo con aire, y se est desintegrando. -Ya lo he repetido yo! -exclam el soberbio-. Mammn extrema su avaricia! La abstinencia terminar por destruir a su Vellocino. ste, dorado, cornudo, desfalleca. Un riesgoso estertor agitaba sus engranajes. -Anda muy bien -reclam su amo-. Le gusta llamar la atencin. -Y con qu lo hace marchar? -interrog Asmodeo. -No recuerdo. Creo que con nafta. -En tal caso, nafta tendr. Se volvi el maestro en libidins hacia Belceb, e inquiri si dentro de su dominio se encontraba la produccin de ese combustible, a lo que el de la gula replic, airado, que la nafta no gura en las recetas de cocina. -Quizs -sugiri- pueda andar con vino. Eso s estoy en condiciones de facilitarles, y a torrentes. -Probemos. -Qu vino preeren Sus Excelencias? -Cualquiera -rog Mammn-, un vino modesto, barato. -No, las cosas hay que hacerlas bien -continu Belceb-. Yo aconsejo el admirable Haut-Brion del ao 1914. Abri las manos, y en cada una oreci una botella, que cubran las telaraas. Las descorch, las husme, entorn los ojos, musit "Ahhh!" y, desencajando las mandbulas del carnero, volc en su interior el contenido de los dos recipientes. Luego produjo un par de botellas ms, que siguieron idntico camino, y as en sucesin, hasta colmar la mquina. -Ahora, hay que inamarlo -dijo Satans. Tom a su serpiente gnea; la enchuf en la boca de oro; apret el cable escamoso, clavndole las uas; se retorci el odio; la llamarada fue tan intensa que escap del vientre metlico e ilumin al vehculo de Mammn, y ste se puso a ronronear, a roncar y a balar, estremecindose y dando pruebas de una satisfaccin nutrida. -Funciona perfectamente -anunci Lucifer-. La actitud de Su Excelencia Mammn es imperdonable. Estaba matndolo de sed. -Tambin yo -declar Belceb- la siento. Qu opinan Sus Excelencias de una copa o unas copas? Volvieron a brotar de sus manos las vasijas oscuras y a saltar los corchos. Repartironse nos cristales de Venecia. Brindaron y reiteraron los brindis. A poco, les brillaban los ojos, vacilaban y se abrazaban. Mammn bebi llorando. -Ha sido subsanado el deterioro -proclam Satans-. En cuanto a ustedes -dijo, dirigindose a los transportes-, han cometido una falta gravsima. Se amotinaron, y por culpa suya, Belfegor corri serio peligro. Por esta vez, los excusaremos, dada la causa, pero si se repite, experimentarn el peso de mi ira. Se adelant la sirena, impulsando su curva con la de ncares. -Hemos decidido -murmur- agremiarnos, en defensa de nuestros derechos. -Qu?

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-Las ventajas son evidentes, puesto que gracias a ello hemos resuelto el problema de nuestro compaero el Vellocino. Se sonroj y aadi: -Mis compaeros me han designado delegada obrera ante Sus Excelencias. No lo quise aceptar, pero tanto insistieron y tanto hicieron valer la circunstancia de que soy la nica susceptible de comunicar nuestras aspiraciones, que no me ha quedado ms remedio que acceder. -Ah! -vocifer Lucifer-. Ya comienza a actuar sobre ustedes la nefasta inuencia terrquea. Un sindicato! -En mi opinin -intervino Belceb-, lo que han determinado es justo, protegen sus intereses. -No me ataque los nervios, Excelencia, con sus innovaciones! Y no discutamos! Ms bien, srvanos otra copa. Hzolo Belceb, de buen talante, y hasta distribuy el noble liquido entre los monstruos, pese a las protestas de Mammn. -Dnde estaremos? -demand Leviatn, oteando en torno. Se hallaban en un sendero, circundado por una vasta llanura verde, que manchaban vegetaciones grises y nudosas, elefantinas. Sembrados de cereales, alternaban con campos en los que pastaban vacunos. Algn aco molino rotaba lnguidamente, con crujidos herrumbrosos. Multitud de pjaros se balanceaban en los alambres telefnicos y en los que dividan las propiedades. Buena parte de ellos, habitaban nidos de barro, redondos, como hornos diminutos. -sta debe ser la Repblica Argentina -calcul Lucifer. -Las clebres pampas? -Las clebres pampas. Enormes nubes circulaban por el cielo, como si se empujasen. Las contemplaron, haciendo visera con las palmas, porque ya reinaba el sol. El Haut-Brion de 1914 ua en sus venas diablicas, hacindolos tropezar y rer. Por el camino vieron avanzar a una mujer vieja, una paisana, que llevaba un caballo de la brida. Vesta de negro, y se cubra la cabeza con un pauelo negro tambin, anudado bajo el mentn. -Divirtmonos -propuso Asmodeo- y dmosle un susto. Con mostrarnos tal cual somos, bastar. Aprobaron, gozosos, felices de adaptarse al estmulo infantil que es inseparable de todo demonio. Apostronse en una encrucijada de la senda, a la sombra de un omb, y adoptaron las posiciones y los gestos que juzgaban ms terribles. Sus alas se encresparon; se descubrieron las fauces del cocodrilo y la jeta del cerdo; silb la serpiente; se enarc el grifo; empinronse los monos; fulgur el cetro de Lucifer; las moscas construyeron una masa fantasmal; relampaguearon las garras; tintine el esqueleto de Mammn. Formaban un fabuloso relieve, una pesadilla, un ensamblaje de horrores, ms temible an por su contraste con la buclica paz que los enmarcaba.

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Y, por el sendero, la vieja segua adelantndose. Tironeaba del caballito, y slo entonces advirtieron los infernales que ste era cojo y que vena muy cargado de bolsas de pasto. Hasta que se encontr a escasos metros del pavoroso grupo, no lo not la mujer, pues se lo impeda la dura claridad frontera. Se detuvo, se frot los ojos que velaban las lgrimas, permaneci silenciosa un instante y despus los increp: -Ah, mandingas! Nunca concluye el Carnaval para ustedes? Vagos, intiles! Muchachones desgraciados! Vulvanse al pueblo! O vyanse a levantar la cosecha, en lugar de salirle con bromas a una vieja ocupada! Arre, arre, Juancito! Se inclin, hurg en el suelo, hall una piedra, dos piedras, y se las arroj, desmaadamente. Dobl por el camino de la izquierda, con el caballo cojitranco, y los dej absortos, mientras se afanaban en sacar el pecho, en fruncir las cejas y en emitir unos budos inecaces. Pronto desapareci entre los cardos, y ellos, sin resignarse a ser desdeados y vencidos, persistieron en sus posturas, hasta que Belceb, oscilando por efecto del alcohol, dijo: -Nos reconoci. Observaron, Excelencias, que nos llam mandingas? -Es una exclamacin, un apstrofe -lo corrigi Asmodeo-. Y una casualidad. Lo que pienso es que aqu deben inventar unos disfraces formidables. -Eso sucede en el Brasil -le seal Leviatn-, un pas limtrofe. El Carnaval de Ro. Estir Satans los brazos, en brusco desperezo y rugi: -Largumonos! Para qu perder el tiempo con una loca insensible? Ganas tengo de liquidarle el jaco! -Djela Excelencia! -lo tranquiliz Asmodeo-. Partamos ya! Imprimieron a las alas un ritmo creciente y se elevaron, espantando a la pajarera para vengarse de su desilusin. El soberbio pretendi iniciar la "Marcha de las juventudes Demonistas", pero no lo secundaron los otros. Volaban solemnemente, imbuidos de su excelsa condicin de embajadores del Diablo. Vieron pasar, a la distancia, un racimo de duendes opalinos, trmulos como mariposas. Vieron tambin a una cuadrilla de ngeles, hermosos, transparentes, con palmas e incensarios, que se taparon las caras con las mangas otantes, al distinguirlos. Medit Belceb: -Son, si bien se mira, nuestros hermanos. Salimos del mismo tronco. Creen ustedes que alguna vez tornaremos a ser ngeles? -Para qu, Excelencias? -le contest Lucifer-. Estamos bien as. -Yo imagino que cuando el Mundo no exista ya, si es cierto que el Mundo est destinado a perecer, todos regresaremos al Paraso. -Tambin el Diablo? -Tambin. -Su Excelencia ha ledo a Giovanni Papini. -Yo no leo nada. Coneso, eso s, que me agradara cocinar en el Cielo, preparar suspiros de monja, panecillos de San Roque, cabellos de ngel..., en una cocina donde todo

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fuese de azulejos blancos, pero no fro como en el Pandemnium... S... se me ocurre que al trmino del Mundo, se cerrarn las puertas del Inerno, que lo despoblarn, y que, como no tendremos nada que hacer, nos llevarn al Paraso... -Clausurar el Inerno! Eliminarnos! Su Excelencia es un anarquista, como los semidioses chinos. Y divaga. El Haut-Brion se le subi a la cabeza. Se deshaca la tarde. Qu tarde era aquella? Qu da, de qu ao? Y los demonios continuaron su migracin, encima de las nubes. De repente, el timbre del reloj quebr su ensueo. Lo consultaron; consultaron el mapa luminoso; sacaron la cha. -A trabajar! -resumi el Almirante-. La vieja pampeana tendra que estar presente ahora. A ver si nos tildaba de intiles! Vieja maldita! Qu falta de sentido de lo ttrico! Estamos en Bolivia; vivimos el ao 1865; y a Su Excelencia Belceb le toca ocuparse. Nos chuparemos los dedos, sin duda. No nos vaya a salir con nostalgias anglicas! Nada de cabellos de ngel! Iniciaron, como cigeas seguras, el retorno a la Tierra. Cuando sta apareci, divisaron un lago tan extenso que el de Ch'ien Lung, en el Palacio de Verano, se les antoj un centro de mesa con patos de porcelanas multicolores. -Es el lago Titicaca -dijo Mammn. -Le lac de Titicaca -improvis Asmodeo, con bufonera estudiantil, acentuando en francs la ltima slaba: -Le lar de Titicaca -O condor fait caca. El viento misterioso que impulsaba su viaje los arrebat, sobre el techo accidentado del globo, haciendo contraerse, retorcerse y agrietarse a sus pies, como espinazos de bestias anteriores al Diluvio, inmovilizadas en medio de un feroz combate, a las cumbres de la cordillera andina. Bajo esa confusin de vrtebras azules, celestes, rojas y grises, que coronaba el blancor de la nieve, como una espuma de rabia, serpenteaban los desladeros odios. Aqu y all, se apelotonaban las aldeas. Algunas poblaciones de ms cuanta, pastoreadas por sus campanarios, abrevaban en los ros sus majadas de tejas. Por n se detuvieron los demonios, y Lucifer consult el planisferio. -Nos hallamos -dijo- encima de la Villa Imperial de Potos. Ese, pardo y cnico, debe ser el Cerro Rico, el Cerro de la Plata. El Almirante rebusc en su memoria: -En doscientos ochenta y cinco aos les produjo a los espaoles quince mil setecientos noventa millones de pesos fuertes, el quinto de los cuales fue para la Corona. No est mal. Pero ahora... en qu ao vivimos? -En 1865. -Ahora, Potos es una ciudad muerta, o letrgica... -No lo parece -intervino Satans, quien la indic durante el descenso. Efectivamente, mientras caa la tarde, Potos se animaba. Encendanse luces en sus callejas y, en las plazas, las antorchas llameaban y se apagaban, como cerillas. Un alegre

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rumor de msicas escolt a los viajeros que se aproximaban a la Tierra. Pero no se posaron en el centro de la villa, como imaginaron al principio. El vendaval los empuj hasta las faldas del cerro "que llora plata" -segn reza su nombre indgena-, donde se escalonaban oscuras chozas, y all los abandon. Superunda y su cro, que no haban sufrido el mal de la altura cuando volaban, por razones difciles de explicar (si explicacin tienen), no bien se asentaron en el suelo, sangraron de las narices. A casi cuatro mil metros encima del mar, los aquejaba el soroche, y Belceb medicin a la delegada obrera y a su hijo con unas pldoras de coca. Los siete demonios se haban perchado, como aves de presa, sobre la ms msera de las cabaas. Abajo, en el laberinto callejero, crecan la iluminacin y los sones. Sin duda, una banda militar alternaba las marchas guerreras con los valses, y a esa bulla se aada, doloroso, agonizante, el doblar de las campanas, en las treinta y dos iglesias, en los diez conventos... en los que conservaron las campanas... porque los haba en ruinas...

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OCHO BELCEB O LA GULA


La chocita sobre cuyo techo de paja pesaban tan poco los siete emisarios del Averno y sus siete cabalgaduras, albergaba a un solo morador: Don Antonino Robles. Dicho con ms justicia, cobijaba a dos: a Don Antonino y a su ngel de la Guarda. En esos momentos del despertar de la noche, mientras rivalizaban las campanas y la orquesta para atraer a los habitantes de Potos -las unas, hacia el rezo piadoso; la otra, hacia el pagano zapateo-, Don Antonino, como siempre, optaba por las primeras y, los brazos en cruz, de rodillas en el duro piso, recitaba, una tras otra, las avemaras interminables. Un cabo de vela, tambin puesto en el piso, iluminaba apenas la nica habitacin, y pincelaba de leve amarillo el altarejo delante del cual el anacoreta repeta sus devociones. Mostraba ste, cuando la debilidad del resplandor lo permita, una acumulacin de elementos dispares: pobres y truncas imgenes de yeso; estampas del santoral, que orlaban viejos cadveres de moscas; ores y festones de papel; alguna inslita pintura colonial, cuyos oros desaparecan bajo la capa de mugre; restos de muecos infantiles, de trapo, apolillados y colgados de las vigas; barquichuelos de madera, rosarios de cobre; el latn de tristes exvotos: miembros, orejas y bocas; y hasta un escarpn extraamente nuevo, que pocas horas antes haba calzado a un nio de meses, y que se balanceaba en el aire fro, delante de un crneo de vicua. Esa profusin abigarrada absorba el inters de Don Antonino, y si de sbito un soplo de viento acentuaba la ronquera del trombn, el tronar del bombo o el escndalo de las risas, el penitente apartaba aquellos ecos de la mundana salacidad, con un movimiento de su seca mano y, transportado por el tair de los bronces, reanudaba su oracin. Al alzar reiteradamente la cabeza monda, liviana, de pjaro, en la que brillaban los ojos como otros cirios, hacia el desorden del altar, y al levantar las palmas juntas, se adverta la extrema delgadez de su cuerpo, en el que la ropa penda como si no le perteneciera. Hubiese sido imposible pretender asignarle una edad concreta, y por otra parte l mismo ignoraba la que le corresponda. Entre cuarenta y setenta aos poda tener Don Antonino. Lo indiscutible, en cambio, era la mezcla de sus sangres. Rasgos indios y espaoles aoraban en su rostro arrugado, cobrizo, y de la combinacin provena un fruto inesperadamente aristocrtico, en el cual estaban presentes la impasibilidad incaica y el orgullo peninsular. Pero los largos decenios de lucha contra las pasiones haban suavizado su expresin, y si alguna huella prevaleca de sus procesos lejanos, Don Antonino la disimulaba bien. Menudo, endeble, descarnado, enteco: as lo entrevieron los demonios, por las suras de la choza, cuando por primera vez se enteraron de su existencia. Pareca formar parte del altar que haba inventado y adornado. A su izquierda, en el suelo, un cntaro de agua y un puado de granos y races explicaban su escualidez. La verdad es que haca aos y aos que no probaba ms alimento, y que en ciertas ocasiones, si el fro arreciaba mucho y tambin la furia de las tormentas de nieve, ni siquiera se se llevaba a la boca, porque las buenas mujeres que lo dejaban a su puerta y que le pedan que rogase por ellas y por el pequeo que les abultaba el vientre, no conseguan escalar el cerro hasta la terraza donde se esconda su tugurio. 84

El ngel de la Guarda resultaba entonces el nico compaero del solitario. Morocho, ceida la frente por una vincha de dibujos geomtricos, comparta su cabaa, en cumplimiento de la misin que se le asignara desde que naci el eremita, y si bien no formulaba queja alguna, con referencia a su trabajo, pues era sinceramente anglico, acaso se le ocurriera, a veces, que poda haberle tocado una tarea menos montona, porque lo cierto es que tena muy poco que hacer. Su funcin se reduca a contemplar al contemplativo; a verlo enriquecer, con aportes dudosos, la indigencia de su retablo; a observarlo cuando malcoma, hundiendo los dedos agudos en la escudilla spera, y sin abandonar por eso, entre un bocado y otro, el silabeo de la oracin. Al principio, el ngel se presentaba en el Cielo, semanalmente, con informes minuciosos de la actividad de Don Antonino, pero estos eran tan idnticos entre s, que a cierta altura no hubo quien atendiese all, donde estn harto ocupados, la repeticin de sus comunicaciones. Espaci, pues, ms y ms, esas gacetillas, para que no lo consideraran fastidioso, hasta que termin por suprimir las crnicas iguales. Consecuentemente, y a n de llenar las horas, se materializ ante Don Antonino, quien acogi ese portento como una prueba de la divina generosidad. Mltiples fueron las conversaciones que iniciaron, mas era tal la diferencia de su preparacin, que el custodio concluy por renunciar a elevarlas al plano de la teologa, en el cual se mova con holgura, y por limitarlas al nivel de las cuestiones caseras, que Don Antonino dominaba mucho mejor. Y dentro de ste, se redujo tambin, con angelical modestia, ms que al ejercicio de la cotidiana discusin, al de las faenas prcticas, ayudando a su protegido a barrer, a lavar, a hervir los alimentos y a decorar la capilla, no obstante que sta no le gustaba demasiado. De esa suerte se estableci entre ellos una respetuosa camaradera, y lleg a ser tan honda la conanza que el ngel cifr en Don Antonino, alejado, por lo dems, de la probabilidad del pecado, que el querube no vacilaba en abandonar, pasajeramente, su puesto de centinela, para distraerse de uniformidad tan beata con paseos por el contorno. Esa tranquila certidumbre enmoheci un tanto la ecacia patrullante del polica celeste quien, cmodamente seguro, algo desatendi sus obligaciones. Slo con estos antecedentes se justica lo que despus se referir. Y los rerma el hecho de que en la ocasin excepcional en que sobre el techo de la choza de Don Antonino se posaran siete demonios, con sus siete monstruos respectivos, el ngel de la Guarda no los reconociera, y que si le pareci que individualidades extraas perturbaban la paz de su refugio, lo atribuy, como otros das, a grandes pajarracos hambrientos, de aquellos que solan merodear por la zona. Afuera, soplaba el viento loso, y Supernipal y Superunda se quejaron. Resolvieron los demonios trasladarlos a una cabaa prxima, abandonada, y los extendieron sobre las andas de Belfegor, previo desalojo de la dama tortuga, quien por supuesto protest y se indign de que la hubieran conducido a un sitio donde el comn denominador era la incomodidad. Encendieron fuego all. Agrupados en torno del sirenito barbudo, que hipaba y resoplaba en los brazos maternos, y a quien alumbraba un suave fulgor que pareca emanar de l, los demonios componan en el rancho una mgica imagen primitiva, suerte de desconcertante pintura en la que un maestro, amenco o alemn, hubiese substituido, adrede e irreverentemente, los personajes. Las guras del grifo y el toro, recortada la una y la otra

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espesa, encuadraban, dentro de la esttica combinacin, las manos diablicas, garrudas, cruzadas sobre los pechos o estiradas con aiccin teatral, rodeando las cuales palpitaba el temblor de las alas membranosas, plumosas y textiles (estas ltimas pertenecientes a Mammn y a Leviatn), como un follaje multicolor que estremeciera la brisa. Obviamente, no bastaban, para tranquilizar a los enfermos, las pldoras de Belceb, de modo que el de la gula, recordando que en el panten babilnico lo adoraban -nunca entendi por qu- como patrono de los mdicos, produjo el "Larousse Mdical", en la edicin de 1924. -No he conseguido una ms nueva -se disculp-, pero todo est en este libro. Este libro es el mejor diploma... y yo no soy muy librista... A ver... Dio vuelta a las pginas, espiado por los otros. -Soroche -deletre-. Quizs, en francs, soroshe o sorroche? No est. Mal de la altura? de hauter? Haute frquence, ver lectrothrapie. No es esto. Haut mal, sinnimo de epilepsia. Tampoco. -Busque presin -le sugiri Luzbel-, pression... -Ver hypertensin. No es eso. Cuntas fotografas horribles! Y atmosphre? "La pression atmosphrique a une action sur la sant et probablemente sur les pidemies." Nos hallamos como al principio. El mal de la altura se relaciona con la hipertensin arterial? Creo que no y coneso mi ignorancia. -Me asombra -dijo Satans- que Su Excelencia pueda ser el patrono de los mdicos. -Lo fui entre los asirios, y las cosas se han modicado bastante, desde aquella poca. -Lo ms indicado -interrumpi Belfegor, entre dos bostezos-, ser darles coramina y dejarlos descansar. La presin, en estos casos, baja y no sube. En consecuencia, hay que tonicar al corazn. Aqu tengo coramina; nunca me separo de ella. Admirados, se pasaron, reverentemente, la caja. Belceb ley el prospecto, destacando los vocablos, como si fuese una invocacin secreta: -Dietilamida del cido piridino B carbnico. Qu hermosas palabras! Las salmodi Asmodeo; los dems le hicieron coro y, mientras suministraban las pastillas a los dolientes, sus voces se elevaron, con fondos de campanas y de tambores, saturando el aire con gregorianas cadencias: -Dietilamida del cido. -Dietilamida del cido... -La poesa -declar Leviatn- anida en lugares oscuros. Poco a poco, se calmaron los indispuestos. Cerrronse sus ojos y respiraron con regularidad. Entonces los demonios salieron en puntas de pies, conando la vigilancia de Superunda y su vstago a la seriedad del grifo. En el exterior, el fro apretaba. Se llegaron hasta la choza del eremita; comprobaron que todo segua igual. El ngel de la Guarda dormitaba y Don Antonino tambin. -Es a Don Antonino -dijo Belceb- a quien tengo que tentar. -Qu tema para Flaubert! -coment Asmodeo-: "La Tentacin de Don Antonino".

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-Y ste -puntualiz Satans, sealando al ngel moreno de la vincha aborigen- debe ser uno de los ngeles negros que reclaman las canciones. Dejmoslos y vaymonos al centro de Potos, a averiguar la razn de tanta bulla. Abrieron las alas y planearon, unnimes, mayestticos, sobre la Villa Imperial. Luego aprovecharon las penumbras de una calleja soledosa, para cambiar su aspecto por el de siete indios. Se ajustaron los gorros, que les tapaban las orejas; calzaron ojotas; cubrironse con ponchitos y, lentamente, pues en esa regin no conviene apresurarse, ganaron la Plaza del Regocijo, donde se intensicaban el fulgor de las luminarias y el estruendo de la esta. Pronto se mezclaron con la multitud que merodeaba, comiendo y bebiendo, entre los puestos de venta de carne de oveja y de buey, de aguamiel y tortas fritas, de alfeiques, de mazapn, de roscas de chuo, de charqui, de chicha y licores. Asmodeo requebraba a las cholas, escaparates de pintorescas alhajas y, al volverse, risueas, las mujeres hacan tintinear las caravanas de oro. Sumbanse all el lujo arcaico con la pobreza inconcebible, porque as como relumbraba el brbaro barroquismo de las joyas, brillaban las exhibidas pstulas de los mendigos. -Algunos de stos -susurr Belceb- parecen ilustraciones del "Larousse Mdical". -Y algunas de stas -aadi el de la lujuria- son ms comestibles que tanta oveja. Lanzse a resoplar la banda, y se reanud el baile, que invada los patios de la Casa de la Moneda y los de las casas vecinas, hasta los de aquellas, muy hidalgas, que ostentaban todava, sobre los portales, la cuartelada pompa de los escudos espaoles. Numerosos militares, amgeros de entorchados y medallas, danzaban y brincaban con las indias. Oyndolos hablar, enterronse los demonios de que haca un mes que duraba el holgorio, exactamente desde que el Capitn General Mariano Melgarejo, Presidente y Protector de la Repblica, se haba establecido en Potos, tras derrotar al General Acha en la batalla de Cantera. De Melgarejo se narraban prodigios y sus soldados no se cansaban de reiterarlos. Ebrios, locos, gritaban su nombre, que restallaba como una bomba ms o como un carajo soez, y apenas se reunan tres o cuatro, mixturando los pantalones de tela blanca, las casacas verdes, amarillas y rojas -colores nacionales- y los pies semidesnudos, los potosinos hacan rueda para no perder los fabulosos relatos que desgranaban entre regeldos. No haba transcurrido un ao, desde que el general mestizo y cuarentn comenz a gobernar a la zarandeada Bolivia, y en tan escaso tiempo se haba transformado en personaje de leyenda. Se lo juzgaba invencible. El pas arda por los cuatro costados, multiplicando los motines y las revoluciones, y l, con su pequeo ejrcito, lo cruzaba sin fatiga de punta a punta, desaando a los caudillos rebeldes y a la naturaleza hosca, para imponer la ley feroz de su bravura. Dejaba una orga, beodo, saltaba sobre su negro caballo Holofernes, y galopaba en pos de enemigos. Era inexorable. Fusilaba, acuchillaba, actuando l mismo de verdugo, si fuera (o no fuera) necesario, con el arma siempre lista. Su capa prpura ameaba sobre los cadveres. Y segua, borracho de vino y de orgullo. Casi no saba leer, pero si lo requeran las circunstancias, electrizaba a sus tropas con discursos violentos, Su peor adversario haba sido Belz (no confundirlo con Belceb), a quien apodaban "el rabe, por la atezada elegancia de su fsico, y cuando Belz, dolo del pueblo, logr apoderarse de La Paz, sacando provecho

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de su ausencia, y desde el balcn del Palacio, anqueado por generales traidores, reciba las aclamaciones de la muchedumbre, Melgarejo atraves la plaza, ngindose prisionero, en medio de la plebe atnita, entr en la habitacin donde el rabe le abra los brazos, lo mat con su oculto revlver, sali al balcn a su vez y all, despus de unos segundos de asombro, oy vitorear su nombre a los mismos que haban coreado, frenticos, el de su opositor. Despus mand servir un banquete, del cual participaron los ociales que lo haban abandonado, mientras que en otra parte de la casona el populacho lloroso deslaba por la capilla de Belz. -Me gusta este individuo -acot el demonio de la ira-. Me entendera perfectamente con l. Me gustara verlo. No fue menester que lo repitiera, porque el Capitn General apareci, caballero en Holofernes, desmont y se alleg a los danzantes. Era un hombre esplndido, alto, garboso, robusto, de anchas espaldas, de pecho fuerte. Alargndole el rostro mate, de facciones nas, la barba negra, sedosa y oval, se le derramaba sobre el dormn azul, constelado de alamares y de condecoraciones, que relampagueaban menos que sus ojos, ya tiernos, ya terribles. Se mova con elasticidad felina, y en los giros del baile, su capa roja tremolaba como una bandera. -Bravo! -exclam Satans, sin retenerse-. Si un tigre pudiera bailar, bailara as! Tena por compaera a una muchacha plida, bellsima, de cuerpo voluptuoso, grandes ojos negros y grave mirar. La multitud se apart, para darles sitio, y continuaron rotando, incomparables, como si no fuesen dos personas sino slo una, armoniosa y resuelta. Asmodeo indag la identidad de la nia, y la comunic a sus camaradas: -Es Juana Snchez, su amante, a quien adora. La madre, viuda de un coronel, se la entreg a cambio de una pensin. Despus llovieron sobre ellas las ddivas. El primer encuentro amoroso de estos dos seres estupendos dur tres das, durante los cuales los edecanes aterrados escucharon, a travs de la puerta cerrada, sus rugidos de pasin. Estoy de acuerdo con Su Excelencia -agreg, dirigindose a Satans y tocndose el gorro tejido en breve saludo-: es un individuo maravilloso. El individuo, entre tanto, segua bailando. Bailaba desde la niez, desde su Tarata natal, en la que los indios le ensearon a hacerlo, al son de las quenas; y desde la Cochabamba de su adolescencia, donde los ciegos ritmaban sus pasos con la guitarra y el salterio. En La Paz, ya Presidente, por obra de su fogosidad, de su crueldad y de su astucia, organizaba bailongos a los que slo concurran hombres, pues las seoras no se resignaban an a compartir el jaleo con la Snchez, y donde los viejos funcionarios hacan cabriolas, abrazados por los tenientes, al par que Melgarejo los estimulaba a tiros. Y en Potos, la Plaza del Regocijo entera y las adyacentes, sobre todo la Plaza del Gato, se estremecan, como si los caserones intervinieran tambin en las mudanzas. Por n, la banda call, y en el intervalo trajeron ms vino. Entonces, empujado por sus colegas, Belceb comprendi que haba llegado el momento de actuar. Arrastr a los suyos hasta la calleja de las Siete Vueltas, despoblada a la sazn, y en la Plaza de la Ollera, frente a San Agustn, les propuso que

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formasen una pirmide humana, no sin sembrar sus ropas, previamente, de lentejuelas, y de proveer a cada uno de una antorcha. Sobre los hombros rmes de Lucifer, se encaram Satans, quien sostuvo con ambos brazos a Belfegor y al cocodrilo; iban encima de stos, de la misma manera, Asmodeo y Mammn y, coronando la construccin en forma de cruz de Caravaca, el gordo Belceb blanda dos teas. Aquella extraa arquitectura bpeda se traslad, rozando las fachadas con las lumbres, hasta el dilatado espacio abierto en el que la orquesta militar se aprestaba a reanudar los compases. Al verla, detuvironse los msicos y enmudecieron las parejas. El propio Melgarejo y su divina Juana, que ocupaban sendas sillas, pusironse de pie y se restregaron los ojos, porque por la plaza proceda una nunca vista columna ofuscante, con chisporroteo de lentejuelas y llamear de hachones, acentuando el color de los trajes indgenas y los gestos absortos. Delante del dictador, se deshizo, con giles piruetas la torre de volatines, y como el Presidente otorg su aplauso a los siete acrbatas que permanecan de hinojos frente a l, la muchedumbre palmote, entusiasta. Magnnimo, el Capitn General mand que les sirvieran chicha y arroj a cada uno un "melgarejo", que era falsa moneda. Despus, movido por la curiosidad, interrog a los saltimbanquis, pues lo dejaba estupefacto, con harta razn, que unos pobres indios fueran capaces de esos juegos. -Parece cosa diablica -dijo, sin equivocarse. Belceb se le acerc, con mil bufoneras, y el Protector de la Repblica, que como todo aprendiz de Csar era afecto a los histriones, presto se ech a rer y hasta olvid, por escucharlo, la seduccin del baile, que recomenzaba con fresca furia, ahora interpretado por mimos enmascarados de gallos y de cornpetos. Conviene sealar que Belceb se esmer hasta lograr su conquista, amansando al tigre por medio de un diluvio de bromas y de ancdotas, inventadas o reales, las que -por aquello de que el diablo sabe menos por diablo que por viejo- fascinaron al dictador, goloso de narraciones. Y entre sus donaires, Belceb se ingeni para introducir la descripcin del altar de Don Antonino Robles, y para indicar al Presidente que lo nico que faltaba all era una imagen de Melgarejo. Por qu no llevrsela? Reverenciado constantemente por l, junto a sus santos, el Capitn General ganara el Cielo como fruto de tantas oraciones. La idea encant al Presidente; era el supremo complemento del cual careca: un lugar entre los elegidos del Seor, Y como sobresala por sus dictmenes rpidos, orden que en seguida buscaran, en su equipaje, una enmarcada litografa que lo mostraba en la majestad de su atuendo de hroe sudamericano. Alabronla los demonios, Y Melgarejo, bajo el impulso del alcohol y de la vanidad, dispuso que de inmediato se dirigieran al Cerro, para presentar al ermitao su obsequio prestigioso. Hizose as, y el Capitn General se entretuvo en combinar el desle, con el arte que usaba al planear sus expediciones blicas. Escasos minutos fueron necesarios para que partiese la comitiva. Iba adelante la banda, martirizando los instrumentos. La segua la pirmide de los demonios, cuyas antorchas hacan resplandecer el retrato del jefe, mantenido en lo alto, como una reliquia, por Belceb. A continuacin, Melgarejo cabalgaba a su Holofernes de larga cola, con Juana, revestida de la capa prpura, en ancas. Y detrs hormigueaban los capitanes y los soldados,

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con los cuales se entreveraron algunos bailarines, de caretas crestadas y cornudas. Como la totalidad de la procesin estaba compuesta de ebrios, el trastorno de sus las ondulaba y tropezaba, en las callecitas, donde las iglesias ilustres y las blasonadas puertas encuadraban su desarrollo, y a medida que iniciaba la ascensin del Cerro, el ddalo de montaas que cerca a Potos -del Karikari y sus lagunas al Colquechaca y el Turqui, hasta los eslabones de Chinguipaya- se fue asociando, despabilada por la luna y por las estrellas fras, a la rareza del espectculo, al que contribuy con sus azules, turquesas, bermejos y grises. Continuaron as, sonando y cantando, rumbo a la choza de Don Antonino. Llamas y vicuas, espantadas, los precedan. El ngel de la Guarda despert, alertado por el alboroto. Se acomod la vincha y sali, para investigar su motivo, y vio evolucionar, camino de la ermita, sorteando rocas y eludiendo precipicios, a una serpiente luminosa que ergua sobre su cabeza una cruz ardiente. Por acostumbrado que estuviera a los portentos y a las mircas alegoras, no dej de sorprenderlo la singularidad de la peregrinacin, cuyo smbolo no acert a reconocer, pues haca ya muchos aos que viva en retirada soledad, pero su inocencia calcul que aqul, tan fantstico, era el premio sobrenatural que corresponda a Don Antonino, como recompensa de sus beatos desvelos. Se apresur, pues, a sacudir al varn bienaventurado, y al reaparecer ambos a la puerta, se encararon con la mamada vanguardia melgareja, que alternaba las preces con los canturreos rijosos. Tambin Robles, azuzado por su ngel, imagin que vena hacia l el galardn celeste, y cay de rodillas, al paso que el famoso Melgarejo, tomndola de manos de Belceb, se internaba con su egie en la cabaa, y la colocaba en el medio del altar, desplazando los yesos de la Virgen Mara y de San Jos. Slo en ese instante, cuando el gento invadi y rode la choza, el de la Guarda se dio cuenta de la gravedad sacrlega de su error. Asustado, se remont en el aire, en demanda de refuerzos, pues crey advertir que en la turba de soldadesca y de enmascarados, se disimulaban varios demonios. No le alcanz el tiempo para prevenir al magro e ingenuo Don Antonino, quien renda el tributo de su devocin a la imagen del caudillo, con el mismo fervor que dedicaba a todo su excntrico santuario. El vino no cesaba de uir, y Melgarejo encabezaba el frenes de los bebedores. Abarcando con un brazo la ancha cintura de Belceb, imprima a su corpachn un balanceado meneo y canturreaba los latines que haba aprendido del cura de Tarata, y a los que las quenas adicionaban su comentario melanclico. El de la gula explot la oportunidad para proponerle que agasajara con un festn a Don Antonino. -Permtame Su Excelencia, como un favor especial, encargarme de la comida -le dijo en un quechua vago-. Le juro que no se arrepentir. Soy un cocinero notable. El tigre estaba de buen humor. Su inclusin en el retablo abra ante l perspectivas novedosas, en el dominio eterno. Acarici a Juana y lanz una risotada, que acompaaron los ms prximos. -No habr cordero ni buey -continu Belceb-. Concdame Su Excelencia quince minutos. -Est bien -le replic el jefe, previendo una travesura del bufn-, pero si no cumples, te cortar la cabeza.

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Desaparecieron los siete demonios, en el tugurio en el que haban dejado a la delegada obrera y a Supernipal, en tanto que la tropa derribaba las ruinas del tercer boho existente en esos contornos, y las utilizaba para armar una hoguera enorme. -El indio est loco -dijo Melgarejo, y desenvain la espada-. Dentro de un cuarto de hora, se despedir de este mundo; antes, nos procurar una diversin. Los siete encontraron a Superunda y su hijo muy serenos. Los monstruos los velaban con solicitud familiar. Belceb se arremang, medit un instante, e inform: -Les daremos buey y cordero, mas no los reconocern. Menos del tiempo solicitado le sobr, para aderezar unas viandas cuya coccin le hubiese requerido la noche, si hubiera sido posible hallar los mltiples elementos imprescindibles, en el aislado Potos. Bajo sus manos hbiles, inspiradas, surgieron obesas ollas y preclaras sartenes, y en ellas la delicia del "boeuf mode", sazonado con lonjas de tocino fresco, pimienta, tomillo, zanahorias, cebollas, hierbas aromticas y laurel. Lo reg con vino blanco y coac e inam a este ltimo. Tambin aprest el buey braseado con aceitunas, mechado con ajo y perejil, sobre el cual volc, murmurando frases cabalsticas, el Madera seco; las chuletas de cordero asadas, con pur de cardo; las asadas a la Soubise; el cordero entero con salsa de pimienta. El perfume exquisito sahum la estancia. Relamironse los demonios, los machacos, el grifo, la serpiente y el sapo (nada herbvoros ni insectvoros), que trajinaban, cortando puntas de esprragos y arrojando puados de guisantes y de trufas. Superunda y Supernipal abrieron los ojos y se extasiaron. Y Belceb, en el corazn del ajetreo, se destacaba, triunfal, haciendo brotar de la nada las botellas de su Haut-Brion preferido y del champagne de la Viuda; probando, aqu y all, los condimentos, con un redondo cucharn que haca las veces de varita mgica; tarareando la "Marcha de las juventudes Demonistas"; y tornando a enriquecer y a revolver las ollas. Se excedi en los postres, libre ya de la restriccin que le impona la uniformidad de las carnes patrias. Los macarrones de pistacho, avellana y chocolate; las rosquillas de frambuesas; los bizcochos baados en caf, en fresas y en kirsch; los merengues de pia; las pastillas de grosella; las bombas de albaricoque y marrasquino; el queso helado de crema y naranja; la "mousse au chocolat pralin" y el "clafoutis" del Limosn, logrado con cerezas oscuras, desbordaron de las fuentes. Eran stas de plata maciza y de porcelana de Limoges, y Belceb extrem su renamiento, como en los cubiertos y en los platos, hasta imprimir en la vajilla las iniciales del Capitn General. En cuanto a las servilletas de damasco, con tal sabidura las pleg que semejaban veleros, liebres y tricornios. Cuando todo estuvo listo, distribuido y ornamentado, salieron los diablos a la meseta, portadores del banquete. Se pasm el pblico, pese a la embriaguez, ante el espectculo, y el Presidente Provisional perdi el uso de la palabra, porque aquel cortejo que avanzaba, en la noche, entre el vapor de los manjares vistosos, como si fuese una comitiva quimrica, exhumada del seno de un volcn, sobrepasaba de lejos, lo mismo que la anterior pirmide de antorchas, las creaciones de la boliviana alucinacin. Al da siguiente, no bien el hroe y su hueste recuperaron la lucidez, se entabl una polmica acerca del increble caso. El servicio y los rodos restos de los comestibles se haban esfumado; otro tanto aconteci con los siete indios

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misteriosos; y se sucedieron las tesis ms diversas, para explicar el fenmeno. Alguno, ms ledo, se inclin por la sugestin colectiva; algunos, por los efectos de un sueo utpico, atribuible al abuso de los brebajes; hubo quienes optaron por la reproduccin del milagro del man, imputable a la santidad de Don Antonino y a la omnipotencia de Melgarejo; y Melgarejo opin que era cosa de brujas. Pero eso fue al da siguiente, luego de que se levantaron, vidriosa la mirada y cida la lengua. Esa noche, cuando atestiguaron la presencia de vituallas tan nas como distintas, dimanadas de una casuca enclenque, en lo nico que pensaron fue en gozar de su sabor. Su estado, la niebla que les forraba los cerebros, no les permita discusiones. El dictador, zigzagueando, gui al abismado Don Antonino Robles hasta la fogata; le otorg el sitio de honor, sobre una piedra cncava; y se sent a su lado, con Juana Snchez a su derecha. Los dems se desparramaron segn su antojo, y la fabulosa sucesin de vitaminas y suavidades, de picantes y dulzuras, de sorpresas y satisfacciones, se produjo mientras hincaban los dientes, hacan crujir las mandbulas, halagaban los paladares y sentan ambular, por sus canales digestivos, entre eructos y rumores varios, el caudal lquido y slido que alegraba su humanidad. Prorrumpan en vtores, anticipados por los del exuberante Melgarejo, quien, como es lgico, no cercenaba su admiracin. La banda, en cuanto trocaba los bocados por los trombones, y los tenedores por los palillos de tambor, insista soplando y batiendo. Y los monstruos invisibles e infernales -ms que ninguno, el toro asirio- zampaban cuanto podan. Oponase al arrebato, la paz adusta del paraje, bajo el cielo estelar. Melgarejo, antes de comer, haca probar una tajada, por temor de que lo envenenasen, al Coronel Aurelio Snchez, hermano de su querida, un run, el mismo que lo asesin en Lima, seis aos despus, sin que Juana abandonara, ante el crimen, su dura indiferencia. Como nunca necesit Don Antonino, la noche en que recibi el retrato del Protector, el apoyo material y moral de su custodio. Chirriaban y silbaban sus entraas famlicas, hartas de elementos mseros, frente a la gloria de la excelsa gastronoma. Los ojos se le saltaban de las rbitas, en pos del "boeuf mode", que ola a coac, del cordero espolvoreado con pimienta y de los merengues al kirsch, y los apartaba dolorosamente. Musitaba antiguas oraciones, apretando los labios, al par que Melgarejo le tenda unos platos monumentales. Puestos alrededor, los demonios lo codeaban; le describan las recetas; le servan cucharas derramadoras de salsas epicreas. En especial, Belceb lo asediaba con sabrosas instigaciones. El pobrecito se retorca las manos, e indagaba con intil ansiedad por su ngel ausente. Y entretanto insista la disimilitud de los aromas, que le sitiaba la nariz; de las formas y los tonos, que le atormentaban la imaginacin y le humedecan la boca con saliva amarga. Por n dej escapar un quejido casi infantil, puso en blanco los ojos, y se arroj a comer. Comi de todo y varias veces; comi como quien se tira al agua, a nadar con fruicin; comi con el cuerpo entero, extinguiendo nostalgias, indemnizando angustias, corporizando ensueos terribles. Y bebi, bebi; se duch en champaa; se sumergi en vino tinto; se roci con licores. El desquite jams pensado, subconscientemente aorado, le hizo latir el corazn y orecer las venas. Sufra, al principio, bajo las tenazas del remordimiento, pero la felicidad que le procuraba la represalia tarda, ahogaba su inquietud.

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-Este hombre -le dijo Belceb a Lucifer- no ha pecado hasta ahora por falta de oportunidad y porque no le alcanzaron los medios. Observe qu pronto ha cado. -No se quite mritos -le respondi el soberbioso-. Su Excelencia ha trabajado ms que bien, y a qu velocidad! Melgarejo, simultneamente, redoblaba las libaciones. Como otras veces, sucumbi ante la tentacin sensual del exhibicionismo. Era sabido que, en la cspide de la borrachera, caa en la extravagancia salvaje de desnudar a su hembra en pblico. Ms an, haba establecido una especie de liturgia fetichista del cuerpo de Juana, a quien deban rendir culto sus ministros y sus generales. Sin ropas, la muchacha presida los consejos republicanos, y los miembros del gabinete se inclinaban y arrodillaban en torno. El tirano los acechaba, para detectar el menor signo de deseo, pronto, si ste se manifestara, a abatirlos, de modo que los funcionarios actuaban como si la carne de la joven, tan vital, correspondiese a una inanimada escultura. Le arranc, pues, los vestidos a tirones, hasta que qued como vino al mundo, o como Lucifer en apariencia de demonio. Pareca sumisa, pero si levantaba los prpados, por su mirar cruzaban relmpagos de odio y de vergenza. De pie junto a la hoguera, encima de una roca, expona el esplendor de sus pechos, de su vientre, de sus piernas, cuya urea lisura laman las llamaradas. Detrs, de mrmol negro, Holofernes relinch y sacudi las crines. Nadie, por alcoholizado que estuviese, os decir palabra. El fuego enrojeca la inmovilidad de las siluetas en cuclillas, a las que transformaba en huacos vetustos. Las emplumadas caretas de los bailarines auguraban desenfrenos abominables. Don Antonino se cubri el rostro con ambas manos y solloz. Le destap la cara, de un ponchazo, el Capitn General, pero el ex asceta no dio pruebas de interesarse por la mujer. Belceb le ofreci ms "mousse au chocolat". -Me equivoqu -se corrigi el demonio, dirigindose a Lucifer, nuevamente-, Don Antonino no pecara con Doa Juana, aunque se le brindara la ocasin. Es cierto, sin embargo, que todos los rganos no tardan el mismo tiempo en herrumbrarse. -Si yo me hubiese encargado del asunto -intervino el lujurioso Asmodeo-, supongo que lo hubiera convencido, mas no me corresponde esa tarea. Prosiga Su Excelencia con la suya, que cumple de manera ejemplar. Y Belceb prosigui, hasta que la panza del ermitao se neg a embarcar ms alimentos; se retorci su organismo frgil, de marcada osamenta, tan delgado como el del avaro Mammn, y vomit lo que haba ingerido. Melgarejo cubra a Juana, que prorrumpa en estornudos, con la capa roja. La abraz tiernamente. -Insista, Excelencia -le reconoci Satans al goloso-. Ahora su candidato est vaco. Hzolo Belceb, y Don Antonino, sin poner reparos en el orden del men, torn a devorar bombas de albaricoques y "blanquette" de mollejas de cordero, rosquillas a la Soubise y biftecs con naranjas, todo ello empapado en Haut-Brion. Se incorpor, y con lengua torpe, ensayo un brindis: -A la salud del General Mariano Melgarejo! Desde que su imagen est en mi cabaa, cambi mi vida. Es el santo de la abundancia, loado sea Dios!

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Lo aplaudieron; el amante santo se regode; tir de la brida de Holofernes y le escanci una copa de champagne, que el bruto chup sin dejar gota. -Cmo lo hubiera atrado nuestro General a Suetonio, y qu acertadamente hubiese completado su galera! -suspir Asmodeo-. Es un Csar de la decadencia, con toda su petulancia y su delirio. A m me gusta ms y ms. -En mi opinin -dijo Leviatn- este asunto est resuelto. No cabe duda de que Don Antonino ha pecado. Mrenlo, Excelencias. Las Excelencias lo miraron, con inters impertinente, aunque el cuadro que compona no era de los que regocijan el alma. Si ellos reejaron un jbilo que pocos hubiesen compartido, fue por razones profesionales. Don Antonino yaca, como muerto, entre el producto informe de sus arcadas y un derrumbe de vasijas y de sobras. Manchado, embadurnado, la causa de su desbarajuste no haba eliminado su lividez, antes bien la haba convertido, con toques realistas, de virtuosa en culpable. El viento del altiplano, que se desat, hubiera podido acarrearlo en su clera glacial -tan escurridiza y tenue resultaba su estructura-, de no mediar los cuerpos tumbados en derredor, que plasmaban con el suyo una trabazn de miembros, algo as como un pulpo inconcebible. Dicho pulpo estiraba sus tentculos numerosos en el pramo, y promiscuaba la vanidad de los uniformes militares con la modestia de los ponchos groseros, interpolando condecoraciones y ojotas, hasta suscitar tambin la ccin de un campo montaoso, despus de un combate. Contribuan a esta ltima impresin los ayes que, aqu y all, se oan y, a veces, el titubear incierto de un brazo o el deslizarse gemebundo de una sombra. Melgarejo, acurrucado sobre los pechos desnudos y ateridos de Juana, roncaba como si agonizase. Slo Holofernes, slo el intacto terciopelo radiante de Holofernes, quedaba en pie, en medio de la derrota. Coceaba, fogoso, y ergua el belfo despreciativo. -Ha llegado la hora de partir -por Leviatn-. Excelencias, partamos. No quedaba nada por hacer, y Belceb acept su consejo. En la cabaa vecina, aprontaron sus cabalgaduras, y se echaron a volar, elegantes como guilas. -Hemos comido incomparablemente -dijo Belfegor, acomodndose en sus parihuelas-. Los macarrones de pistacho fueron magistrales. Pobre Don Antonino! Pensar que supone que por haber albergado la egie de ese gran barbudo, seguir comiendo as! Cundo volvern a comer as, en la Tierra? -Nunca, se lo aseguro -le respondi Belceb con sonriente humildad. Se despedan a tiempo del Cerro de la Plata. Ya descenda, por la parte opuesta, desplazando jirones de nubes, el batalln de los ngeles. Bajaban, como un bloque de mrmol blanqusimo que pudiera suspenderse en la atmsfera, sin mover un ala, enarbolados los aceros de serpentina hoja. Su centelleo era tal, que se dijera que una chispa del sol descenda, despaciosa, callada, solemne. El ngel de la Guarda de Don Antonino descenda con ellos, ladeada la vincha. Detuvironse en el ncleo del desastre, y lo contemplaron, acentuando la compostura. Vibraba en torno el "Ave Mara" de Schubert. Pronto advirtieron que, a la distancia, se perda el apretado grupo de los demonios.

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-No vale la pena perseguirlos -dijo el que comandaba el batalln-. No nos corresponde. Al n y al cabo, no han hecho ms que cumplir con su deber. Marcharon levemente entre los despojos, recogindose la orla de las tnicas, y enderezaron a Don Antonino. -Enderezar su cuerpo es fcil -torn a hablar el jefe-; el otro enderezamiento, el del espritu, costar. No podrs realizarlo t -aadi, enfrentndose con el de la vincha-. Se te releva de tu empleo. Sopl sobre la aureola del desventurado, y sta se apag. -Ests cesante -repiti-, pero no jubilado. Vuelve con nosotros. Ya veremos de qu se te encarga. Astur, te entrego la salvacin de Don Antonino Robles. Se elevaron a un tiempo, como haban bajado, siempre con msica de Schubert, reconstituyendo el bloque inmarcesible de inmviles guras, en cuyo centro gimoteaba el ngel proscripto. Y Astur, rubio, de iris celestes, moj el extremo de su alba vestidura, en una botella de agua de Seltz, y refresc con serca bondad las sienes del eremita desquiciado.

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NUEVE EL VIAJE
-El trabajo ha sido rpido y limpio -resumi el envidioso, en tanto que volaban-, sin embargo me pregunto si habr sido ecaz. Evidentemente, Don Antonino ha pecado, mas le queda el resto de la vida para arrepentirse. Ni Madama Catalina de Thouars, ni la Emperatriz Tzu-Hsi, se arrepentirn de sus actitudes, de sus pasiones. Tampoco los habitantes de Pompeya, que prerieron sus bienes a sus vidas, pues el tiempo no les alcanz para ello. En cambio, Don Antonino Robles puede arrepentirse, y ganar el Cielo, en tal caso. -No creo -arguy Belceb- que lo consiga. No creo que su vida se prolongue mucho. Aun ms, creo que debe estar dicindole adis, entre nuseas, porque ser incapaz de reducir al motn desencadenado en sus dbiles vsceras. Y esas condiciones no son las ms oportunas para el arrepentimiento. -Es decir -agreg Lucifer- que acaso se arrepentir de haber comido desaforadamente, pero no por haber roto la austeridad de su ayuno, sino por haberse privado con ello de la vida y, en consecuencia, de la posibilidad de gozar de otros festines. -Presumo, no obstante -continu Leviatn-, que los ngeles lo habrn provisto de un nuevo custodio. Quizs ste -continu, insidioso- posea unas nociones ms claras de la medicina que las de Su Excelencia Belceb y, siendo as, lo alivie, y le brinde la ocasin de una penitencia total. -Si intervienen los milagros -subray el libidinoso-, el juego es desparejo. Se utilizan cartas marcadas. Nosotros no vamos ms all de ciertas prestidigitaciones y ciertos disfraces. El "travesti" es de buena ley. -Lo del Vesubio no fue prestidigitacin -protest el cocodrilo. -Para qu disputar Excelencia? Fue prestidigitacin en gran escala. -Claro -dijo Satans- que con los de arriba nunca sabe uno a qu atenerse... A veces adoptan resoluciones curiosas. Recuerden que Don Antonino llam "santo" al General Melgarejo, como efecto de su voracidad, lo cual complica su situacin, pero recuerden tambin que, segn parece, todava no se ha resuelto el destino del Mariscal de Rais, por aquello de su contricin extrema. El Cielo, justicadamente, tiene hambre de almas. Debe padecer problemas de despoblamiento, contra lo que le sucede al Orco. La demografa... -Yo hice lo que pude -lo cort Belceb. -Y muy bien! -aprob Belfegor, insomne, tal vez por inquietudes digestivas-. Esos macarrones de pistacho... La reminiscencia conmovi al demonio de la gula, y provoc su sonrisa, bajo la guirnalda de frutos de la vid. Abri sus repletas alforjas, y sac de ellas el postre aludido, que ofreci al holgazn. El perfume de las almendras, del kirsch, del verde vegetal, estremeci a los restantes, que participaron del convite. Alborotronse las moscas. As, masticando y discutiendo como escolsticos, volaron encima de la nocturna ciudad de Nueva York. Se estacionaron en la plataforma del piso 102 del Empire State Building, y desde all, valindose del catalejo de Leviatn, contemplaron la isla de Manhattan, 96

y allende, el Hudson y sus buques. Turistas y curiosos se asomaban a las vidrieras del observatorio. Comparaban lo que vean con las tarjetas postales que acababan de adquirir y sobre las cuales inscriban pensamientos inmortales. Fotograaban tumultuosamente. Ninguna de las fotografas que obtuvieron fue tan singular como las que logr la mquina independiente del Inerno, ya que sta incorpor las imgenes revoloteantes de los demonios al fondo arquitectnico de la metrpolis, obligando a los siete a salir y a "posar" en las nubes. Qu esplndidamente se hubieran vendido, en los negocios del piso 86! Abajo, el trnsito de termitas y de orugas se debata, entre los edicios gigantescos. Una bruma opaca, el controvertido "smog", otaba sobre las construcciones, sobre las cuadriculadas luces innitas. -Qu distinto de Potos! -reexion Belceb, de vuelta en la plataforma-. Cunto bien hace viajar! -De esta diversidad -dijo Mammn- es justo inferir que el hombre es una creacin divina. -Sin duda -se apresur Lucifer-: el hombre es una creacin de Dios, retocada por el Diablo. -Los retoques -complet Mammn- han hecho desaparecer la obra inicial. Casi no se la distingue. Excepcionalmente... Bostezaron y, como lo bebido y devorado los obnubilaba todava, se echaron a dormir. Hacia calor, y la noche desplegaba tapices de estrellas. Al despertar, muy temprano, se encontraron con la novedad de que los monos haban hecho abandono de sus funciones. Por ms que aplicaran el anteojo de larga vista hacia todos los rumbos de la brjula, les fue imposible localizarlos. Superunda, delegada obrera, les comunic que haban resuelto tomarse unas vacaciones, cansados de transportar a Belfegor. -Debieron consultarnos previamente -se amosc Satans-. Nos quejaremos al Diablo. Adnde han ido? La sirena mene la cabeza, tmida: -No lo s. -Esto es contrario a cualquier disposicin legal -dijo Lucifer, impaciente-. Los necesitamos para proseguir el viaje, y ellos no lo ignoran. Pudieron esperar a que eligisemos el momento, a conveniencia de unos y otros. Desaprobamos formalmente su actitud. -El estatuto... -musit la sirena. -Qu estatuto? -Hemos redactado un estatuto. -Es ridculo. Ningn estatuto que se vincule con la actividad de ustedes tiene valor, sin la conformidad del Diablo. -Lo hemos compuesto "ad referendum Diaboli". -Bah! latines! -Lo grave del asunto es que en seguida seguiremos viajando -aadi Mammn-, y que no se me ocurre cmo acarrearemos a Su Excelencia Belfegor. Belfegor, como siempre, dorma, sin inmiscuirse en el dilogo, sin sospechar que ste se relacionaba tan estrechamente con l. Encogido en su caparazn, soaba que soaba, y

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que ese segundo sueo era el sueo de un segundo soador, quien soaba que estaba soando. De modo que para alcanzar a su conciencia, era menester atravesar varias murallas de sueos. Ni intentaron los demonios el cruce del bosque de la Bella Durmiente. Empezaron a surgir los primeros visitantes del Empire State, tragones de vistas. Circulaban entre los demonios invisibles, sealando la Quinta Avenida, la Estacin de Pennsylvania, el Times Square, el Central Park, la Radio City, la Biblioteca Pblica, y a menudo equivocndose. -Quizs exista una forma de organizar el traslado de nuestro colega -reexion Asmodeo-. Nada cuesta ensayarla. Ahuec las manos capaces, dominadoras del arte de la caricia, y en ellas fueron hacindose evidentes unos pequeos sobres. Los desgarr, y sus cofrades reconocieron los comunes implementos de goma que pretenden inmunizar a los combatientes, en las batallas del sexo. Los haba de na transparencia, y tambin rosados, verdosos, de un agresivo naranja, de un suave limn. Algunos se adornaban con crestas, con espolones. -Su Excelencia anda bien protegido -ri Satans. -Me lo exige mi actividad intrnseca. La verdad es que detesto estos velos. Asmodeo se puso a inarlos, aplicando su boca, dibujada para el placer, a esas bolsas livianas. Los dems lo secundaron, atando como l las aberturas con fuertes hilos, hasta que diez, quince, veinte, treinta globos multicolores fueron sujetados a las parihuelas sobre las cuales yaca la mujer tortuga. Impulsaron luego el curioso aerostato hacia el exterior, y comprobaron con jbilo que se mantena en la atmsfera, sostenido por una proliferacin de esferas, a las que colmaba el poder de sus aspiraciones sobrenaturales. Bogaba el vehculo en el ter, con suave balanceo, y sus montgoleras asuman la forma de abundosos pechos femeninos, pero de tan raros tintes que hacan pensar en los senos pintados de las antiguas prostitutas ms renadas. Los demonios salieron detrs, en sus mgicas bestias. Se asieron a las andas, dieron impulso a los remos emplumados y, remolcando las angarillas de Belfegor, reanudaron la expedicin tentadora. Encima, las bolas plsticas oscilaban alegremente, felices tal vez de la suerte que les haba asignado el Destino, tan distinta, por su ejercicio al aire libre, de aquella para la cual haban sido inventadas, aunque cabe suponer que algunas -si posean una aguda sensibilidad y una tendencia voluptuosa- acaso lamentasen el divorcio de su uso primigenio. Atravesaron el mar, y pronto se hallaron sobre la tierra cultivada de Francia. Cuando aleteaban sobre Pars, con su lirn amodorrado, Asmodeo los detuvo. -Otrguenme unos instantes -les pidi a sus compaeros-. Entre tanto, distriganse mirando la ciudad perfecta. Se separ del grupo, en los lomos de Asurbanipal, y lo vieron descender hacia los techos del Museo del Louvre. A poco, estaba de regreso. -Consegu otra postal del cuadro de Ary Scheffer, "Paolo y Francesca", para llevrsela a los interesados, no bien tornemos al punto de partida. Me preocupa la idea de que, de tanto sobarla y mojarla con su llanto, la hayan destruido. La cartulina pas de mano en mano. Los enlazados cuerpos de los grandes amantes resplandecan.

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-Qu potica imaginacin! -dijo Asmodeo-. Qu diferencia con la exacta realidad! Evquenla, Prncipes. Brot en la memoria de stos la estampa de los ancianos, que se aman fsicamente tres veces por da, en el cautiverio infernal, lo mismo que Ssifo empuja su piedra, la cual torna a caer desde la altura, y que las Danaides llenan su vasija sin fondo. -Ah! -murmur Leviatn-. Afortunadamente la del amor, que es la peor de las torturas, no entr en el amasijo de nuestras personalidades! Venecia se reej a la distancia, en la reverberacin de sus lagunas, como un espejismo. -Ojal nos toque permanecer aqu -suspir Lucifer-. Siempre he deseado morar en esta ciudad soberbia. Como obedeciendo a su solicitud, son el despertador, y los ojos del bello serafn diablico brillaron. Supieron que estaban viviendo en el ao 1764, y que la tarea incumba esa vez a Satans, Seor de la Ira.

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DIEZ SATANS O LA IRA


-La ira -dijo Satans, alzndose la mscara y aspirando con elegancia una pulgarada de rap-, como la soberbia, con la cual se vincula ntimamente, es un pecado esplndido, limpio, vibrante, relampagueante, a diferencia de lo que con otros pecados capitales sucede, a los que preero no nombrar, por no ofender a Sus Excelencias. Un pecado aristocrtico. -Probablemente -le respondi Mammn-, Su Excelencia pensar que la avaricia no lo es; que es un pecado de gente de medio pelo. Por ese camino, hasta sera capaz de tachar a la avaricia de pecado de pobres. Qu absurdo! Satans desde la rplica. A travs de la mscara, agreg: -Cuando se habla de la ira, se suele citar a Horacio: "la ira es una breve locura". Eso s que es absurdo! Si hubiese dicho que es una magnca, una lujosa locura, casi estaramos de acuerdo. Y como la locura es potica, porque es un estado de gracia, que como la poesa enlaza y amiga imgenes dispares y hasta antitticas, y pasa en un instante del murmullo al estallido, habr que deducir que la clera es una forma de la poesa. Hubiera podido continuar hablando as largamente, enhebrando paradojas. Su buen humor exultaba, admirable. Todo contribua a provocarlo: el sol del atardecer, que brillaba en las aguas oscuras del Gran Canal; la nobleza de los palacios multicolores; el ritmo de la gndola en la que bogaban; los trajes maravillosos que vestan. El suyo se destacaba por el amarillo canelado; el de Lucifer, por el cereza; el de Asmodeo, por el verdegay; el de Mammn, por el zafreo; el de Belceb, por el crdeno; y el de Belfegor, por el ajedrezado naranja y negro. Llevaban largas capas sombras; unos tricornios de terciopelo; y antifaces blancos de exageradas narices. Belfegor y Asmodeo haban optado por el atuendo femenino. Rean unnimemente, de acuerdo con la moda veneciana, pues en Venecia nadie dejaba entonces de rer, o por lo menos de sonrer. Las risas saltaban de una gndola a la otra, al comps de las guitarras, de los lades. El Gran Canal entero resonaba como una sola y larga risa. A su lado, se desliz una barca, colmada por un enjambre de polichinelas gibosos y sombrerudos, que aoraban el pincel del Tipolo. -Al n y al cabo -dijo Belceb-, el mundo de los humanos es hermoso. Un mundo de tas y parientes, de versos y esculturas, de cocinas, de calor. A veces me oprime la nostalgia de ser humano. -Porque no lo es -le contest Leviatn, jugando con el abanico de encajes de Asmodeo-. Su Excelencia ha sido ngel y es demonio. No puede quejarse de su carrera. Es inmortal... inmortal para siempre, no como los acadmicos, que son lo ms prximo a los inmortales que invent la aca imaginacin del hombre. Toda esta gente que nos rodea y que simula divertirse, vive bajo la angustia de su mortalidad. La Muerte es la reina de la Vida. Y Su Excelencia encara al Mundo supercialmente: hay en l ms sombras que luces. -Sin embargo... -No sea macabro, Excelencia -terci Lucifer, dirigindose a Leviatn- y goce del instante. Haga como stos... como sos... 100

Y mostraba al azar, con el monculo, a las otras gndolas, las cuales llenaban el Canal de tal manera que casi no se vea el agua, y que los gondoleros, ceidos por el terciopelo prpura con pasamanera de oro, suspendidos graciosamente en el aire, se imprecaban para evitar los choques, gritando: Ao! aol -En esta ciudad -aadi Lucifer, quien dejaba arrastrar en la estela el guante de seda azul-, el Carnaval dura ahora seis meses. -Es la Pompeya del siglo XVIII -puntualiz Mammn-. Ojal no termine como la Pompeya que conocimos! -Felizmente -le contest Leviatn-, no hay volcanes en la zona. -Pero est el mar, Excelencia -continu el avaro-. Venecia es la cautiva del mar. Y el mar puede ser peor que los volcanes. -O proceder disimuladamente, obstinadamente -interrumpi Satans-, poco a poco, socavando, y conseguir los mismos efectos destructores de una erupcin. -No sean aguaestas -les reclam Lucifer-. Miren alrededor. Tomen ejemplo. Siguieron su consejo los demonios, y avistaron al Bucentauro, la nave ducal, de vuelta de alguna ceremonia, que avanzaba majestuosamente, empavesado con los estandartes del len evanglico y con las rosas herldicas del Dux. Entre el meneo de los ociales y los escuderos, se distingua en el puente al viejo prncipe, cuyos cabellos blancos asomaban bajo el "corno" de pedreras, y que pareca bendecir a la multitud. Era un Mocnigo, el sexto de ese linaje que desempeaba tan augusta funcin, de modo que la cumpla como si fuese algo familiar, y como si la rama de rosas de su escudo fuera inseparable para siempre de los gonfalones de Venecia. Y qu poco, qu poco faltaba para que las banderas intrusas substituyeran a las de San Marco! Lo presentira la turba de apariencia indiferente? Sera por eso que rean tanto, como si rieran por ltima vez? Los esquifes de toldos rayados tiritaban alrededor, como frgiles insectos, y una msica simultneamente cortesana y popular, mezcla de violines de Vivaldi y de zarabanda con tamboriles, prestaba su cadencia a las mscaras incontables -los moros, los turcos, los hngaros, los trtaros, los chinos, los diablos (que los verdaderos diablos no reconocieron)- y a los que revestan ropas extravagantes y pelucas de teatro, quienes se llamaban en el rumor de los remos y se daban citas para ms tarde, porque la noche de verano no tendra n. -A dnde nos conducir nuestra gndola? -pregunt uno de los enviados del Pandemnium. Haban embarcado en el muelle de la Piazzetta, sin jarse en el batelero ni asignarle rumbo, deseosos, como turistas, de participar inmediatamente del bullicio, y de sbito los inquietaba la nocin del deber que deban cumplir. Nada les marcaba, todava, un objetivo concreto. Satans, imbuido de su obligacin principal en ese caso, se volvi hacia el gondolero y se demud, al identicar al punto a quien los guiaba. Pese al disfraz -por lo dems bastante torpe-, hubiera sido imposible no descubrirlo, por la cara vacuna. Era Moloch, el miembro del Consejo Infernal, el demonio amonestador que los haba visitado agriamente en Pompeya. Code el iracundo a los ms prximos, y stos hicieron lo mismo con los restantes:

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-Es Moloch -susurr Satans-. Simulemos ignorarlo. -Y se puso a silbar, suavemente, la "Marcha de las juventudes Demonistas", Los otros lo imitaron, jas las miradas adelante, derechitos, como si hubiesen sido un grupo de escolares juiciosos, a quienes su preceptor hubiera sacado a pasear, aprovechando el da de asueto. Detrs, mudo, braceaba el fantasmn. Lucifer encontr en sus ropas el "Guide Bleu" del Touring Club de Italia, del ao 1956; busc en el ndice alfabtico, lleg a la pgina 211, y les fue anunciando las residencias clebres, a medida que su proa sorteaba los obstculos: - gauche, el Palacio Dario, de 1487; droite, el Palacio Corner della Ca'Grande, del Sansovino; a la izquierda, el Palacio Loredan, del siglo XVI; a la derecha, dos palacios Brbaros, uno del XVII, otro del XV. Ms adelante veremos el Palacio Mocnigo, donde Byron vivir en 1818, y al nal del recorrido, el palacio Vendramin-Calergi, donde Wagner morir en 1883. No los vieron; no se estiraron hasta all. Las fachadas deslaban, imponentes, enjoyadas como meretrices. El Tiempo haba matizado exquisitamente sus entonaciones. Semejaban enormes palos. -El Palacio Rezznico, del Longhena, completado por Massari, que en el siglo XX encerrar el museo dieciochesco. A su siniestra, se irgui la espesa mole amante. El blasn de los Rezznico -la cruz y las torres- se ufanaba, ureo, bajo la tiara papal, en el ancho balcn del centro, porque en esa poca uno de la familia, Clemente XIII, ocupaba el trono ponticio. La gndola torci hacia l, abandonando el medio del Canal. -Hay que convenir -musit el Almirante- en que Moloch rema bien. Dulcemente, el extremo de su transporte, en forma de instrumento musical, serpente en el tumulto de los navegantes; abord el extremo de los escalones de piedra de la Ca'Rezznico, que el agua bata con tembloroso vaivn, y los siete descendieron, sin girar las cabezas. -Parece que la cosa es aqu -dijo Satans. -Por suerte nos hemos desembarazado de ese espa -dijo Asmodeo-. Que se vaya, el desgraciado, a que sus amonitas lo adoren. Al palacio de Wagner lo conoceremos otra vez. Creo que es all donde compuso el segundo acto de "Tristn". Y, terciando la capa y canturriando el do de amor ms bello del mundo, entr en el prtico de graves columnas, en cuyo extremo triunfaba, una vez ms, inmenso y ahora de mrmol, el consabido blasn. El lujurioso remedaba sin destreza las voces del tenor y de la soprano. Lo mandaron callar y se volvieron invisibles, pero de comn acuerdo, resolvieron conservar sus atavos, que si no ocupaban el campo de los sentidos de los mortales, por lo menos estaran al alcance de su propia sutileza sensorial. No se resignaban a abandonar esos trajes renados, que se acordaban tan bien con la atmsfera y que realzaban sus guras. -Nunca hemos vestido mejor, desde que empezamos el viaje -comentaban. Subieron a los saltos, tironendose de las narices de cartn, el primer tramo de la escalinata, ideada por Massari, y se pararon en seco, porque por ella proceda, glorioso, el

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amo de la casa, el opulento Ludovico Rezznico, Procurador de Venecia. Balancebanse las virutas de su triangular peluca barroca, que acariciaban sus manos pulidas, ensortijadas, y el orgullo de su perl exiga los buriles numismticos. Titilaban sus dijes, sus cadenas. En torno, otaba una nube de criados, portadores del bastn, del sombrero de tres picos, de carpetas. Sobre uno de ellos, baj de las alturas, sealndolo, inesperada, una echa roja, algo as como un articio de nen radiante, como un aviso elctrico, que se apagaba y se encenda, hasta que desapareci. -Ese de la echita -dedujo Satans-, debe ser mi hombre. Cuando el Procurador lleg frente al emblema marmreo de su linaje, se detuvo brevemente a considerarlo. Gan entonces en pompa. Se puso el sombrero, que tom de la punta de los dedos del servidor distinguido por la saeta; se apoy en la caa de puo de marl; y se alej por el "cortile", cuyas losas resonaron bajo la magnicencia de sus zapatones. Quedaba, en el aire, el rastro de su perfume de almizcle, sumado al fuerte olor de los fmulos. Los demonios resolvieron aguardar su retorno, pero no regres. Regresaron, en cambio, mayordomo y pajes. Fue fcil inferir, a la sazn, que el individuo de la echa estaba al frente de los domsticos. Lo proclamaban su dignidad y su tono que slo les iban en zaga a las caractersticas soberbias del Procurador, y tambin el respeto con que le dirigan la palabra los dems. Pronto se enteraron asimismo, los del Averno, de que se llamaba el Sior Leonardo. El Sior Leonardo progresaba hacia la cincuentena. Recio y de mediana estatura, la enalteca con los tacos ambiciosos, adems de fajar su talle para reducir su grosor. Si a ello se aade un rostro cetrino y austero, cuyos pequeos ojos pinchones se borraban en el juego espectacular de las cejas espinosas, de la nariz imperativa y de la oja papada, se comprender que con su casaca de amplios faldones, roja y negra, colores de los Rezznico, por momentos diese la impresin de un ave de corral de precio, una de esas aves que conocen su signicacin, altaneras, y que en el gallinero mandan. Nada ms distante de la realidad, sin embargo, como presto vericaron los demonios. Era el Sior Leonardo tmido y dulce. Su natural aspecto exterior, formidable, le serva de muralla contra los embates de la vida. Obviamente, los criados que dependan de l se haban percatado de ese contraste, de esa aqueza, y aunque en su presencia aparentaban una consideracin honorca, que les impona dicho aspecto protocolario, ausente l no escatimaban mofas al mayordomo. De esto se dieron cuenta los viajeros, a medida que el tiempo transcurra y que lo aprovechaban para recorrer el palacio. -La Ca'Rezznico -concret Lucifer- es un monumento elevado a la vanidad de una familia. Lo dijo en el colosal Saln de Baile del primer piso, cubierto de frescos y de revestimientos dorados, en cuyo techo se explayaba el smbolo pictrico de las cuatro partes del Mundo, entre las cuales volaba, fulgurante y piafante, el carro del Sol. All, por tercera vez, grandioso y ahora multicolor, el escudo de la casa recordaba sus diseos a los visitantes,

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por si hubiesen incurrido en la imperdonable "gaffe" de olvidarlo. Y en el techo de la Sala de la Alegora Nupcial, Giambattista Tipolo y su hijo Dominico haban pintado a Ludovico y a su esposa, Faustina Savorgnan (a la que titulaban los venecianos, exageradamente, "la Principessa"), transportados por otro carro solar, que acompaaba Apolo, y que preceda un anciano. coronado, quien empuaba un cetro y haca amear una bandera, en la que se aunaban los ovalados e insistentes blasones de las dos familias. -Los Rezznico -continu Lucifer- parecen imaginar que son el eje del Mundo, de las cuatro partes del Mundo, y que el Sol asoma, diariamente, para alumbrarlos. -Y el caballero a quien vimos salir, el Ludovico -aadi Asmodeo-, acta como si l fuese el astro alrededor del cual rota la sinfona de los planetas. Rieron los dems, conocedores directos, por las etapas de su viaje, de los sistemas astronmicos, y de la displicente distancia con que seguan su curso, a millones de leguas de interesarse por las humanas inquietudes. -La innita pequeez del hombre -concluy el soberbio-, es slo comparable con su innita arrogancia. Algo he contribuido yo a establecer ese equilibrio, sin el cual el hombre sucumbira, aplastado por el horror de los abismos que lo anquean. Le he sido ms til que los predicadores que le remachan, constantemente, desoladamente, la evidencia de su mediocridad. Sin m, se elimina la idea de progreso. -Tambin sin m -dijo el avaro. -Tambin sin m -dijo el envidioso. -No es este el momento oportuno -habl Satans- para dirimir quin de nosotros ha sido ms lntropo. Repartir ahora las tareas, aplicando el econmico principio de la divisin del trabajo, que tantas ventajas reporta. Para ubicarnos, Lucifer se ocupar de hacer acopio de cuanto se relaciona con los Rezznico; yo har lo mismo, con referencia al Sior Leonardo; y Sus Excelencias nos traern las noticias sobre los pormenores de la casa, que juzguen provechosas. Aprobaron los otros el procedimiento, y se diseminaron en las estancias, cada uno empeado en el quehacer que se le asign. Esos trabajos insumieron varios das, porque Lucifer debi escrutar documentos; Satans, indagar en la mente del mayordomo, la cual, por ser ste apocado, multiplicaba el ddalo de sus encrucijadas y penumbras; y Asmodeo, Leviatn, Belceb y Mammn (con Belfegor contaron poco) tuvieron que recabar, de las cocinas a los salones, los testimonios dignos de atencin de la vida palaciega. Esta ltima, entre tanto, altern sus ritmos aparatosos, con mucho orecer de afectacin y reverencias, mucho anotar de prerrogativas y mucho acumular de tiquismiquis, acentuando la certidumbre de que, en aquel recinto, los valores dependan de esquemas en los que la jactancia, la coquetera y la liviandad organizaban sus inexibles normas. Por n opinaron los demonios que haba llegado la ocasin de cotejar el fruto de sus investigaciones. Reunironse, con ese objeto, junto al soberano retrato de Clemente XIII, al que optaron por dar la espalda, por razones de jurisdiccin (cada uno la suya), que no es necesario detallar. Primero expuso Lucifer:

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-Los Rezznico no son naturales de Venecia, sino de los alrededores del Lago de Como, circunstancia que preferiran que se esfumase de las memorias. Uno de ellos, a principios del siglo pasado, se traslad a Gnova, buscando un medio ms propicio para el desarrollo de sus empresas mercantiles. Porque eso es lo que eran: comerciantes. Ni prncipes, ni legisladores, ni guerreros: comerciantes. Tanto prosper, que el Dux de Gnova le concedi la dispensa de permanecer cubierto y aun sentado, estando l presente. Estimulado su engreimiento as, Carlo Rezznico no vacil en apodarse "el magnco". Su hermano Aurelio, sopes a su vez el provecho de establecer en Venecia una lial de su negocio, y se vino ac. Maestro en la ciencia del toma y daca, ducho en enredos bancarios, tanto medr que el Magnco decidi seguir sus huellas, conservando, eso s, contactos numerosos con los genoveses, y ac se vino tambin. Los deslumbraba esta ciudad de seores y de artistas. Pagaron su acogida rumbosamente. Donaron sesenta mil escudos para el Hospital de los Mendigos, y para la guerra de Candia, cien mil. La benecencia abre las puertas que la insolente aristocracia clausura, y por ellas se cuela la vanidad. Es difcil resistir a las ddivas. Multitud de damas, ansiosas de xitos mundanos, lo saben. La Repblica oligrquica, cuya nobleza -no lo descartemos, en este esbozo general- particip, en sus orgenes remotos, de actividades especulativas similares, que por lo dems practica an, abon su ayuda con lo nico que poda compensarlos: en 1687, les otorg el Patriciado Veneciano y los inscribi en el Libro de Oro, cuyos integrantes, desde el siglo XIII, forman su Gran Consejo. Miden Sus Excelencias el rpido adelanto, la promocin de nuestros tracantes? Aprecian la comba de sus pechos, el fruncir de sus frentes, la trascendencia dinstica de sus actitudes? Comprenden por qu se hacen pintar en el carro de Febo? Trataron de igual a igual a los que llevaban la sangre que expandiera el imperio de Venecia sobre el Mundo. -Hasta a los almirantes? -pregunt, incrdulo, el Almirante Leviatn. -Por supuesto. Hasta a los almirantes, a los senadores y a los Dux Serensimos. Casi siete decenios despus (o sea hace seis aos) se produjo un inesperado, fabuloso acontecimiento, que conri a su nombre importancia internacional. Uno de los suyos, un Obispo de Pava, fue exaltado al solio ponticio. Es Clemente XIII. La tiara agreg una cpula incomparable al escudo de los Rezznico, puesto que el sueo de toda gran familia italiana, as sea la de Colonna o la de Orsini, es contar por lo menos con un Papa (y mejor dos o tres) en su genealoga. En la fachada de este palacio, hemos visto esa triple diadema. Qu les parece? Los Rezznico no caben dentro de s. Y aprovechan el favor del Cielo: uno de ellos fue nombrado Caballero Perpetuo de San Marco; el otro, Cardenal; el otro, Prncipe Asistente al Solio y Gonfaloniero del Senado y del Pueblo de Roma; el otro, Protonotario Apostlico. En el andar de un breve lustro, los Rezznico centuplicaron los collares, los ropajes de ceremonia, los ttulos y las rentas. Hoy, nadie les quita de la cabeza que proceden de un hroe de las Cruzadas. Seguramente, lo encontrarn. Hemos visto a Ludovico, Procurador de Venecia, cargo para el cual ya haba sido designado su padre (por casualidad, el ao siguiente de la iniciacin del papado de Clemente XIII). Lo hemos visto descender la escalinata de este palacio, como desciende el sol en la gloria del crepsculo. Es un hombre que no le cede el paso a ninguno.

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-Y el palacio? -inquiri Asmodeo. -Al palacio lo necesitaban. Era su encuadre lujoso, su perspectiva, el fondo decorativo de su triunfo, algo equiparable a esas nubes esplndidas que completan las pinturas de batallas victoriosas. Se lo compraron en 1750 a unos nobles de verdad, los Bon di San Barnaba, que se arruinaron antes de alcanzar su terminacin. Queran colocarse aqu, en el Canal Regio. Lo restauraron, lo ampliaron, lo enriquecieron; lo inundaron de frescos, de luminarias, de su herldica y de su fortuna. Luego lo perfeccionaron con las insignias de su Santo Padre. Lo convirtieron en su imagen arquitectnica. Ahora es inseparable de ellos. Y pese a que su posesin de este sitio, como su inscripcin en el Libro de Oro, son muy jvenes, los Rezznico aspiran a transmitir la impresin de una divina eternidad. -Su Excelencia -dijo la Seora Belfegor semidormida, sacudiendo su miriaque- pudo sintetizar su discurso, dicindonos que los Rezznico son unos nuevos ricos. -Unos nuevos nobles. -Esas condiciones con frecuencia andan juntas. -Los nuevos ricos y los nuevos nobles son inevitables -pronunci el demcrata Belceb-. Desgraciadamente, no lo consiguen sino oprimiendo a los proletarios. -No embrome con los proletarios, Excelencia! -refunfu el soberbio-. Es paradjico que el demonio de la gula se preocupe tanto por ellos, cuando uno de sus problemas bsicos consiste, precisamente, en las penurias de la alimentacin. -Yo he inventado un sinfn de recetas baratas. -Substitutivos, Excelencia, sucedneos, articios, disfraces del hambre... Satans, a su turno, comunic lo pertinente a sus indagaciones vinculadas con el Sior Leonardo. -No fue cmodo -empez- reunirlas, porque los criados abundan en ancdotas y teoras sobre su jefe, pero lo cierto es que no saben nada esencial. Es un hombre escurridizo, y deb internarme en su cabeza, a riesgo de extraviarme en sus vericuetos, para descubrir sus ntimas ansiedades. Fundamentalmente, se trata de un resentido y un desubicado. Dos siglos despus, hubiera dejado sus sueldos en manos de un psicoanalista. Una preocupacin mxima lo sofoca. El Sior Leonardo es hijo de una famosa meretriz, la Ancilla, que vendi sus encantos al mejor postor. La visitaban los vstagos del procerato de Venecia, quienes encontraban en su lecho el alivio de sus fsicas desazones. En consecuencia, el Sior Leonardo sabe que tiene por padre a un noble veneciano, pero no podra decir cul, con exactitud. Un Mocnigo? un Morosini? un Contarini? Uno de los tres debe ser, porque los tres se turnaban para transitar asiduamente por las sbanas de Ancilla, en esa poca, y ninguno, por descontado, se apresur a reconocerlo. De quin procede, pues, nuestro mayordomo? de los Mocnigo y su rama de rosas y sus seis Dux, entre los cuales se halla el actual? de los Morosini, su faja de plata y sus cuatro Dux? de los Contarini y su escala de argento, que elevan la cifra de los Dux a ocho? That is the question, como deca en Pompeya nuestra amiga Nonia Imenea. Puede elegir y no se atreve. De noche, lo acosan visiones coronadas. Y su razn vacila, tironeada, de una parte, por la cortesana y sus huspedes egregios, entre

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quienes su progenitor se oculta, y de la otra, por los Rezznico, sus amos, a quienes sirve y desdea, pues se siente ms prncipe que ellos. Curiosa situacin. -Hace mucho -interrog Leviatn- que sirve en esta casa? -Mucho; casi desde siempre. El Sior Leonardo pretendi meterse a fraile y apartarse del Mundo, pero el Mundo lo atraa demasiado. Luego aspir a ser actor, quizs por desembarazarse as de su verdadera identidad, y durante su juventud desempe a menudo el papel de Arlequn, usufructuando su destreza acrobtica, en uno de los siete teatros de Venecia, el de San Samuele. Haba odo referir que los Emperadores de Alemania y los Grandes Electores ennoblecan a la gente farandulera, y se le ocurri que por ese medio alcanzara la posicin que aoraba, pero, como no consigui incorporarse el nombre del padre oculto, tampoco logr el favor muy especial de los soberanos. Veinte aos tena, cuando un palo de otro de los actores, uno que interpretaba al Signor Pantalone, durante una de las grescas ngidas del proscenio, le quebr una pierna. Entonces ingres en la servidumbre de los Rezznico, quienes habitaban a la sazn el Palacio Fontana, en San Felice. Fue, sucesivamente, pese a la cojera, paje, alabardero, macero (o sea portador de la maza que simboliza la dignidad), maestro de cmara y, por n, al instalarse en el Canal Grande, mayordomo, con autoridad sobre todo el famulato. Adelant, indiscutiblemente, pero no eran sos los adelantos que anhelaba el ex Arlequn. Siempre, la obsesin de los Mocnigo, Morosini o Contarini, que por su sangre circulan, gracias a la galantera materna, picotea su alma. Se ve pequeo y se presiente eximio, harto ms eximio que los Rezznico cuyas rdenes acata. He ah su problema. Hay, plantadas en su interior, como Sus Excelencias inferirn, semillas de ira muy hermosas. Son las que me corresponde regar y hacer que orezcan. Parece fcil, pero no lo es, por la timidez innata que lo aige, fabricacin de su confusa bastarda, y por el afn de paz, de esfumarse, de eliminarse, de que lo olviden y de que, como corolario, no angustien a su sensibilidad con el peso de la diferencia que resulta de su pequeez y de la magnitud rezznica. Call Stanas, y Leviatn tom la palabra. -Ya conocemos, pues, a los Rezznico, a su palacio y a su mayordomo, indicado por la echa de nen infernal, para la operacin que nos incumbe. En cuanto a las circunstancias presentes, lo nico de importancia que hemos cosechado nosotros, y que es obvio destacar, pues Sus Excelencias Satans y Lucifer se habrn enterado tambin de ello, en el curso de sus exploraciones, es que exactamente dentro de una semana, el 7 de junio de 1764, habr aqu una esta excepcional, en honor del Duque de York, hermano del Rey Jorge III de Inglaterra. Ludovico Rezznico planea tirar la casa por la ventana. Nunca, desde el casamiento de dicho Ludovico con la Principessa Faustina Savorgnan, y desde las visitas de ceremonia suscitadas por la proclamacin del deudo Pontce, habr refulgido este palacio con tanto esplendor. A ello obedece el arribo de cajas con vinos deliciosos; el exagerado acaparamiento de ceras para los candelabros y las araas; el retapizar; el lustrar de plateras; el barnizar de cuadros; el frotar de muebles; el encargar de ores; el discutir de manjares. El Procurador y Donna Faustina actan como dos mariscales prontos a dar una batalla. Lo ser la esta del 7 de junio, y Venecia entera pende de su triunfo.

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-As es -coment Satans-. Y a m me toca conectar a la mencionada esta y al Sior Leonardo, bajo los laureles de la ira. Tendr que estudiar cmo, en el andar de esta semana. Se separaron, y se dedic cada uno a pasarla lo mejor posible. Belfegor se acost en el lecho olmpico de los Procuradores; Belceb se deleit en sus cocinas; Asmodeo admir las desnudeces de sus pinturas; Mammn calcul su costo; Leviatn consider a los salones como un invernculo propicio para el madurar de las frutas de la envidia; Lucifer se ingeni para retocar y ampliar los escudos; y Satans no apart sus labios intangibles del odo de Donna Faustina Savorgnan. Efecto de la elocuencia de este ltimo, fue la resolucin que los Rezznico adoptaron: despus del banquete, agasajaran al Duque con un espectculo teatral. Sabedores de que en Inglaterra se apreciaba sobradamente a la Commedia dell'Arte, dispusironse a brindar al hermano del Rey una representacin autntica, algo caracterstico del espritu italiano, y como estaban al corriente del talento de su mayordomo, le conaron la puesta en escena. Vano fue que el Sior Leonardo se esforzase por escabullirse. Cuando el Procurador y su Principessa se trazaban un propsito, no haba poder en la Tierra capaz de oponrseles. Arguy que ni su edad ni su paso claudicante toleraran ya que asumiera el papel de Arlequn, y le respondieron que en ese caso encarnara al viejo Signore Pantalone. Protest que no contaba con actores para la funcin, y le contestaron que los buscase, sin ahorrar ceques ni ducados. Intent un argumento ms, y Ludovico sacudi la peluca y le grit que no lo importunara, pues demasiadas cosas tena en la mente, para distraerse disputando con su mayordomo. En seguida, los Rezznico se retiraron, como si marchasen sobre nubes y se aprestasen a subir a uno de sus techos mitolgicos, y el triste Sior Leonardo debi enfrentar la contingencia de presentar, dos das despus, un ensayo del espectculo -aunque ese teatro no se ensayaba-, a n de que los seores le impartiesen su aprobacin. Sali, pues, desesperado, en pos de cmicos ocasionales, y Satans, que ya no lo dejaba solo, sali con l. Harto conocida es la tcnica de la Commedia dell'Arte, para que reiteremos aqu sus minucias. Con todo, le recordaremos al lector que lo esencial de ella consista en que los actores, a partir de un enredo dado, improvisaban el texto, de modo que su xito dependa tanto de las dotes histrinicas de los farsantes como de su inventiva y facundia. El nmero de sus personajes sola ser corto, pero como la presuncin de Ludovico le haba exigido al Sior Leonardo que reuniese sobre las tablas la mayor cantidad posible, ste entresac, de los diversos teatros, a un Arlequn, un Scapino, un Doctor Graziano, un tartamudo Tartaglia, un Polichinela, un Capitn Sangue e Fuoco, un Horacio, una Isabella, una Flaminia, una Anglica y una Eulalia, puesto que l mismo tendra a su cargo los discursos del Signore Pantalone. Acudieron al da siguiente, muy de maana, al palacio, donde los criados haban compuesto, en el Saln de Baile, un escenario cuya simple decoracin simulaba tres fachadas. Traa cada uno sus vestiduras y sus elementos tradicionales: Arlequn, el sayo de bobo, el de losanges multicolores, con el garrote por arma segura; Scapino, la casaca blanca, a la que realzaban cintas verdes, sin olvidar el guitarrn; el Doctor, la ropa talar negra, el soleto y el birrete de su ocio; el napolitano Polichinela, el sombrero cnico y las dos jorobas; el Capitn de las bravatas huecas, la espada nunca temible; y los enamorados, que hablaban, a

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diferencia del resto, en un toscano exquisito, los trajes a la moda. Todos, menos los apasionados jvenes, llevaban mscaras ridculas. El Sior Leonardo, a quien incumba la tarea de gua o "corago", les ley una breve trama, consistente en el resumen de lo acaecido antes de que la obra comenzase. Era sta una comedia antigua, en la cual Isabella, hija del Signore Pantalone, y prendada de Horacio, quien la amaba a su vez, tropezaba con la paterna oposicin, pues el Signore, persuadido de su nobleza ilustre, no se resignaba a entregar a su hija a un plebeyo. Los dems participantes complicaban la accin con el entrelazamiento de episodios que el gua enumer. Despus de orlos, los cmicos se fueron, para meditar en sus respectivos papeles, comprometindose a volver el otro da y a realizar el ensayo delante de los Procuradores... stos, aguijoneados por Satans, imaginaron ofrecer con ello, a ciertos ntimos, un gusto anticipado de la esta, y mandaron repartir las invitaciones. Les interesaba, en particular, que concurriese una ta de Donna Faustina, Donna Loredana, prez y copete de los Savorgnan de dine, a quien Ludovico veneraba por su alto fuste y ejemplar fortuna. Los dems seran los parientes y amigos ms prximos. Luego de combinados los prolegmenos que nos hemos esmerado en enunciar, dispuso el demonio de la ira lo que haran sus colegas, y l mismo se consagr a preparar al Sior Leonardo. Durante la entera noche, hostig su tendencia a sentirse ofendido por una vida injusta. El contacto con los actores, al rejuvenecerlo, le haba devuelto una dosis del vigor impetuoso que evidenci en sus tiempos de Arlequn, e hizo recrudecer su certeza de que era vctima de un oprobio improcedente, ocasionado por los Rezznico mseros. Ah, cunto hubiera deseado colocar sus armas en ese palacio, las de los Contarini, los Morosini, los Mocnigo o las que fuesen, en lugar de las odiadas de los Rezznico! Aunque le hubieran tocado en suerte las muy extraas de los Colleoni de Brgamo, que Casanova describe en el captulo 11 del tomo 11 de sus "Memorias" ("les deux glandes genratrices") con qu gusto las hubiera hecho colgar, jactanciosas, de los intercolumnios, como entre dos piernas colosales! Su pusilanimidad, su retraimiento, lo mucho que adentro llevaba, amasado por las derrotas, intentaron luchar contra el renacer de viejas querellas, y as pas la noche, debatindose, hasta que el alba lo oblig a esmerarse en acomodar el ropaje sobrio, la daga y la mscara marrn oscura, con nariz de pajarraco y barba losa, que ceira. A continuacin tuvo que preocuparse por aderezar sus parlamentos, y as transcurri la tarde. Una hora antes de la jada para el espectculo, Donna Loredana subi en su gndola, a la que distingua el gallardete plata y negro de los Savorgnan. La anciana se sent, rgida como un autmata. Los coloretes, el blanco y rojo que le enyesaban la cara; las cejas entintadas por el agua de China, bajo el cabello empolvado, y el raro fulgor de los dientes postizos, contribuan a armar su aspecto de mueco de feria. A ello cooperaba tambin su afn por mantener distancias, que le iniga un mutismo casi total. Pese al calor de junio, ostentaba un manto de terciopelo escarlata. Como a toda dama, fuese o no de pro, la escoltaba su "sigisbe, "cavalier servant", chichisbeo, o como se preera llamarlo, ese tolerado por el marido e impuesto por la moda- cuya funcin nica ncaba en adorar platnicamente y estar siempre a las rdenes de la elegida. Los haba hasta en los locutorios

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conventuales, en las cocinas y en los mercados: cmo iba a faltarle uno a Donna Loredana! El suyo era un decrpito Senador, a quien agobiaba la peluca piramidal de encrespado merengue, y destacaba el prpado derecho semicaido y como entoldado. Alrededor, se ubicaron varias sobrinas de pocos aos, entre ellas dos monjas de sas que abandonaban la clausura cuando se les ocurra, y que jugaban con un monito, o mimaban a sus falderos inseparables. Cada una iba acompaada por su respectivo y suspirante chichisbeo. En momentos en que se aprestaban a zarpar, irrumpi dentro de la gndola una banda alegre, compuesta por cuatro abates y por dos seoras, todos ellos con antifaces. Como la remota Donna Loredana Savorgnan no les dirigi la palabra, pues su soberbia se lo impeda, las sobrinas calcularon que, si los toleraba, seran amigos suyos, mientras que Donna Loredana inri que lo seran de sus parientas, las que, felices de la diversin que los seis huspedes les prometan, los acogieron con entusiasmo. De esa manera viajaron los seis demonios, una vez ms, por el Canal Regio, hasta el Palacio Rezznico, santicado por la tiara de Clemente XIII. Juntos ascendieron la escalinata. Pausados, cardacos, enlazadas las puntas de los dedos, entre zarandeos y repicar de bastones, la treparon los provectos amantes, que apartaban con ademanes violentos a los perritos, al mono y a las moscas verdes de Belceb. En el rellano, doblado cortesanamente, los recibi el Procurador de Venecia (quien tambin barrunt que los seis intrusos perteneceran al grupo de su ta poltica, y como tales eran muy bienvenidos), y detrs de l ingresaron en el Saln de las Cuatro Partes del Mundo. Arda, ste, como una hoguera. En un extremo, titilaba el teatrejo, delante del cual, sobre sillas y almohadones, se diseminaba una treintena de invitados, lo ms conspicuo de la ciudad, los nombres clebres, las mujeres bellas, los funcionarios prestigiosos. Haban reservado la primera la para Donna Loredana, la cual, sin que se lo indicasen, ocup el silln central, una especie de trono, encima de cuyo respaldo arroj la capa escarlata, como un manto de reina. Estaban a su lado el Senador "servente", ofrendndole bombones con reverencias del prpado cado, mariposeante; Donna Faustina y el Procurador; y en torno, sus sobrinas, el mono, los perros, los otros "cavaliers servants", los apcrifos abates y sus damas apcrifas (Belfegor y Asmodeo). Los criados pasaron bandejas con refrescos y pastas de caramelo y almendras; por los ventanales abiertos al ro de San Barnaba, colbase el olor de Venecia, corrupto y sutil como ella misma; y hasta que dio comienzo el espectculo, los all reunidos rivalizaron en gracia, en elegancia, en dimes y diretes, en retrucanos, en risas y en perseguir de moscas, sobresaliendo los abates por su original irona. Ludovico se declar en favor del teatro de Goldoni, y su esposa por el de Carlo Gozzi (que adems era conde), cuya fantasa la fascinaba. Charlaban en el aire y para el aire, y los vestidos se explayaban como enormes glicinas y crisantemos. El nombre del Duque de York iba y vena en las conversaciones. Encontraban las mujeres que la Orden de la jarretera, que le abrazaba la pierna, bajo la rodilla, con su liga y su lema dorado, le sentaba mucho, y proponan adoptar algo as. Y los susurros hacan estremecer las llamas de los candelabros. Fue aquello un modelo de cortesa, de distincin, de dandismo. Los personajes que volaban en el techo pintado por Giovanni

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Crosato parecan participar de la amenidad del perfecto coloquio, en una tertulia en la que resultaba difcil diferenciar a los humanos y a los dioses. El Senador caduco, por no perder la costumbre, pellizcaba a las jovencitas y a los jovencitos, espindolos a travs del prpado, sin duda transparente, y luego tornaba a suministrar bombones a la silenciosa Donna Loredana que, si no hubiera masticado con tenacidad, hubiera dado a sus deudos la ilusin de que haba muerto por n. Apareci primero, tras las candilejas, un moro cantor, a quien unnimemente conocan, pues no haba plaza, calle ni callecita veneciana que no recorriese con su tamboril. Vesta de mujer, y los regocij con sus estrofas picantes. Lo aplaudieron, y en el lapso que precedi al principio de la comedia, la mquina fotogrca infernal surgi en el proscenio, brincando sobre sus gambas nas, e imperceptible para todos, fuera de los demonios. Tom numerosas instantneas de la concurrencia, jando cada arruga de Donna Loredana; cada rizo derramado sobre los hombros de Ludovico y del Senador; cada sonrisa fotognica de los diablos. Sus fogonazos fugaces algo perturbaron al auditorio, que los atribuy, empero, a un articio ms de los Rezznico Savorgnan, pero presto los relegaron, porque ya avanzaba la policroma de Arlequn, entre un coro de ladridos y de carcajadas. Los tres actos de la obra se desenvolvieron con el ritmo previsible, as que el pblico, como era habitual, le prest escasa atencin. En tanto que sobre las tablas se sucedan las frases pintorescas, las mmicas absurdas y los golpes sonoros, prolongbanse en el saln los dilogos amorosos y mundanos, con intervencin de los canes y del simio y mucho crujir de pastas y caramelos entre los dientes. Declara un escritor especializado que, para cumplir su cometido, los actores deban aplicar metforas, metonimias, sincdoques, catacresis, metalepsis, alegoras, prtasis, afresis, sncopas, paragogos, apcopes, anttesis, sstoles, etc., y la comparsa recurri a cuantas astucias arbitraron la gramtica y la retrica (con otras de su personal cosecha) a n de enriquecer el asunto. Por lo dems, cada prototipo representaba siempre la misma parte, y el concurso, con slo verlos evolucionar, saba, sin caer en error, a qu atenerse. El Signore Pantalone (Leonardo) renqueaba y gema, quitndose y ajustndose los anteojos; el Doctor Graziano usaba el dialecto bolos; Arlequn el bergamasco; Scapino tocaba la guitarra; Polichinela multiplicaba las bufoneras; el Capitn Sangue e Fuoco pretenda haber guerreado en las batallas de julio Csar; los enamorados se repetan dulzuras; y el aparato de la comedia funcionaba como un reloj, en el que las horas sonaban a su turno, evitando cualquier imprudencia, cualquier entorpecimiento. De sbito, desde la distancia del Gran Canal o desde la proximidad del ro de San Barnaba, sumbase a las rplicas un largo grito de gondolero -ao!-, y era como si Venecia participase del espectculo. Pero las seoras y sus chichisbeos estaban demasiado pendientes del alambique de su propio lenguaje, para advertir la intromisin. Sin embargo, al promediar el acto tercero, algo aconteci que hizo enmudecer al pblico. Se hubiera odo, como consecuencia, volar una mosca -y se oy no slo a una, sino a muchas moscas, porque las verdes zumbaban doquiera-, y si un retrasado espectador hubiese entrado entonces en el Saln de Baile, hubirase sorprendido ante la callada quietud, tan contraria a lo corriente, con que los invitados escuchaban a los actores. En efecto, los

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huspedes ya no parloteaban, ni trituraban, ni pellizcaban, ni rean, ni siquiera ladraban. Clavaban los ojos en el proscenio; tendan las orejas, desacomodndose las agobiantes pelucas. Ello se deba a que en mitad de una perorata del Signore, haba vibrado, ntido, el apellido Rezznico, y resultaba tan fuera de lugar y de tono que se mentase a los magnos Rezznico de la familia papal, en el curso de una comedia bufa, por la extraordinaria, incomparable dignidad que a los Rezznico enorgulleca, que los concurrentes hicieron de lado toda otra preocupacin, para centrar su vigilancia en el escenario. Se estrechaba all el nudo de la obra. El Signore Pantalone apostrofaba a Horacio, aspirante a la mano de su hija, por la pretensin de enlazar su baja estirpe con la muy alta de los Pantalone. Detrs, Isabella lloriqueaba; el Capitn Sangue e Fuoco blanda su espadn; Arlequn, Polichinela y Scapino, hacan piruetas; meneaba la cabeza el Doctor Graziano. Rezznico? Rezznico? Haban odo bien? No los habra engaado la distraccin? S, haban odo bien, superlativamente bien, pues al dirigirse de nuevo al atribulado Horacio, Pantalone torn a llamarlo Rezznico. Fue entonces como si una cascada, una catarata de insultos brotase de labios del Signore. Sacuda a Horacio y ultrajaba, recriminaba, zahera a los Rezznico. El pobre mozo no acertaba a responder, y los dems intrpretes, desconcertados, permanecan inmviles. El Sior Leonardo se haba arrancado la mscara, y su sonoma se mostr, roja, incandescente. Los demonios fueron los nicos que divisaron a Satans, de pie, a su lado, azuzndolo y sostenindolo. Y el Sior Leonardo zamarreaba al joven y le enrostraba que un Rezznico, sangre de mercaderes, de mercachies del Lago de Como, osara encumbrar su linaje hasta las cspides nobiliarias de Venecia. El Procurador y la Principessa Faustina se haban incorporado, sin otorgar crdito todava a sus rganos auditivos. Estiraban los brazos, resoplando como focas, y no acertaban a hablar. Por n pudo modular Ludovico: -E pazzo! Est loco! -E pazzo! -exclamaron las sobrinas monjas. Y como, en la Serensima Repblica, nadie que se considerase elegante empleaba ms idioma que el francs, aadieron: -II est fou! Monsieur Leonardo est fou! Los grandes Rezznico trataron de avanzar hacia su mayordomo, deteriorada su majestad, pero al Sior Leonardo ya no lo detena ninguno. La desatada clera, que ser diablica y un pecado, pero que siempre encierra una chispa divina, se haba apoderado de l, esplndida. Triunfaba, lo agigantaba, lo converta en un semidis, lo elevaba a la condicin de los hroes mitolgicos circundantes, con ms ttulos que los que los Rezznico podan aducir. Dijrase que de l emanaban centellas. Emanaban en verdad, porque resplandeca. Era un ascua trmula. La ira haca reventar sus aejos agravios. Blanda el puo hacia el escudo de la cruz y las torres, que all arriba planeaba, ave fnebre. Escupa, bramaba, regurgitaba. El demonio de la ira le soplaba palabras hirientes, como un apuntador. La mezquindad de los Rezznico, falsos prncipes, advenedizos, plebeyos, aprovechadores del

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Papa, negociantes, aventureros, compraventeros, prestamistas, deslaba por el tablado, transformando la comedia pueril en stira, en diatriba, en libelo, en vejacin. El Procurador y la Principessa seguan parados, cubiertos de moscas, incapaces de poner vallas a la tormenta. Donna Loredana se ech a rer, haciendo castaetear la dentadura postiza; rieron por imitarla, el Senador, las sobrinas, los "cavaliers servants"; rieron asimismo los cmicos; y quienes rieron ms fueron los abates y sus dos damas, que contemplaban encantados la escena desde la primera la, como quien presencia un encuentro de box desde el ring-side. Pataleaban e incitaban al Sior Leonardo con palabras arameas, babilnicas, persas. Las risas se comunicaron a las mujeres hermosas, a los magistrados pudientes, a los maestros de cmara, a los alabarderos, a los criados. De una parte reverberaba y explotaba el furor, la exacerbacin inmensa, y de la otra le contestaba la hilaridad. En cuanto a los perritos, contagiados del desorden, mordan poradamente al mono. Por Fin, Ludovico Rezznico logr romper las trabas incomprensibles que envaraban su locomocin. Dio dos pasos, tres pasos; enrojeci, pero no como el Sior Leonardo; de un manotazo se despoj de la peluca, exhibiendo una calva sudorosa, reluciente; quiso ascender a las tablas, para propinar al mayordomo lenguaraz su merecido; mas no cont con que ste haba desenvainado la daga de madera. Vacil el Procurador; le volvi la espalda y ech a correr, con la Principessa -a correr gravemente, buscando conservar el empaque-, mientras que los invitados y los demonios, desdeando el juego de la cortesa y de la etiqueta, de los frufres, de los abanicos, de las frases que debieran acompasar los violines, se retorcan en sus asientos, ms que nadie Donna Loredana, que pareca haber rejuvenecido por milagro, y rea abrazada al Senador. Los que mantuvieron la compostura fueron Apolo y los Cupidos que en el techo se asomaban, aunque las araas iluminaron su felicidad. Naturalmente, no bien reaccionaron los circunstantes, el Sior Leonardo fue desarmado y maniatado. Hubo que ponerle mordaza y que taparle los ojos, porque despedan fuego. Lo expulsaron como a un sacrlego, culpable de un delito de leso Pontce. Donna Faustina y Ludovico guardaron cama, hasta que se realiz la esta en obsequio del Duque de York, en la que ni quisieron recordar a la Commedia dell'Arte, a despecho de los reclamos de Donna Loredana. Reeren las crnicas que esa recepcin fue magnca. Empero, hasta que parti el Duque, los Rezznico no recuperaron una relativa tranquilidad. Lo cierto es que no la recobraron nunca. El Sior Leonardo haba desaparecido, bajo la proteccin de Satans, quien lo cubri con sus alas de buitre, y por eso fue imposible enviarlo a la crcel, a que se pudriese en la ttrica prisin de los Plomos. Los del palacio haban ordenado a su gente que estuviera alerta, por si pretenda colarse en el banquete. No lo hizo el iracundo, pero, repetimos, hasta que parti el Duque ingls, los Rezznico no cesaron de ojear en torno; de levantar cortinajes; de espiar bajo los muebles; de observar la estructura de los escudos y de los retratos familiares, especialmente el del Papa; de contar los latidos de sus corazones, temerosos de un desaguisado, de que se presentase el ero espectro acusador. Por esa fecha, haca das que los demonios volaban en el ter. -Qu le pareci Venecia? -le pregunt Satans a Lucifer. -No me alcanz el tiempo para visitarla, pero la considero una ciudad divertida.

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Belceb acarici a Superunda: -Compaeros qu susto se llevaron los Rezznico! piensan que les servir de algo, que se enmendarn? -No, en buena hora, pues eso implicara una contricin y una redencin inatacables le respondi el de la ira-. Tampoco creo que olviden al Sior Leonardo. -Y el Sior Leonardo? qu ha sido de l? Recay en la mansedumbre? -El Sior Leonardo es, para siempre, un recluta de la benca rabia. Le he conseguido un empleo en Mantua, en una fbrica de cohetes. Y cada vez que uno de ellos se lanza a las nubes y estalla, estalla l tambin, ebrio de furia y de alborozo. Ahora se llama Leonardo Mocnico-Contarini-Morosini. Lo gan. Gan tres padres, en lugar de uno.

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ONCE EL VIAJE
A poco de partir de Venecia, haban recuperado a los cuatro chimpancs voltiles, encargados de conducir las andas de la gruesa Belfegor, quienes abandonaran su trabajo en el Empire State Building, cansados de servir de transportes. Retornaron con las cabezas gachas y el aire sumiso. Sus traseros haban cambiado de estructura y de color pues, en vez de los naturales, mostraban la consistencia callosa, agrietada, y los tonos rojos y azules que caracterizan a las asentaderas de los mandriles. Pronto supieron los demonios, por la delegada obrera, que esa mudanza se deba a su presentacin, en el Inerno y "ad referendum Diaboli, del proyecto de estatuto que con Superunda haban redactado, a n de reglamentar sus funciones. Parece ser que el propio Gran Diablo, sin ms instrumento persuasivo que sus pezuas personales, haba operado dicha transformacin en las conmovidas nalgas simiescas. -Han trado la respuesta de nuestro amo, tatuada y cromada en los asientos -expres Lucifer-. El mensaje es claro. Evidentemente, el Seor del Pandemnium no est de acuerdo con el estatuto. -Nosotros -musit entre pucheros Superunda- no cejaremos en nuestras pretensiones. Toda reivindicacin de tipo social exige insistencia y tiempo. -Es difcil -opin Satans- que el Gran Diablo modique una opinin que tiene a los glteos de los monos por exhibida proclama. Lo mejor que pueden hacer stos es quedarse tranquilos y acarrear a Belfegor sin protestas. Por ahora, el hecho de que ostenten en sus moetes posteriores un testimonio palpable de su fsica intimidad con el Diablo, constituye, a mi ver, un gran honor. A transportar, pues! As lo hicieron los muy pateados, y nunca anduvo con tanta comodidad el demonio de la pereza. Los viajeros se remontaron, fabulosamente. Dejaron atrs, lejos, lejos, la estratosfera, y reconocieron las zonas en las que los astros del sistema solar giran con grave ritmo. Vieron pasar por ellas a distintas naves extraterrestres. Una, que apuntaba la proa hacia Marte, les llam la atencin. Numerosas inscripciones informaban, en su casco, de que sus tripulantes realizaban una excursin de placer, con el objeto de asistir a la apertura de la primera sucursal de los Hoteles Hilton, en aquel planeta. Por las ventanillas, pudieron observar que los turistas beban champagne y llevaban ramos de ores. Un gua, provisto de un amplicador, les sealaba el cosmorama externo, la lluvia de las estrellas, la huida de los luceros errantes. Muchos, dentro del pasaje, seran norteamericanos. Desgraciadamente, no estaban en condiciones de captar, a su vez, al grupo volador de los demonios y sus cabalgaduras que, con ser tan ameno el resto, era lo ms atractivo y singular del espectculo. Tambin los siete advirtieron a otras naves, que procedan de Saturno, de Urano y de Jpiter, las cuales conducan a ms curiosos a la inauguracin del Hotel Hilton. Sus ocupantes eran harto diversos, materialmente, de los originarios de la Tierra, y asimismo las ores que exhiban, pero como en el caso anterior, las leyendas alegres que decoraban sus vehculos estaban escritas en ingls o, por ser ms precisos, en yankee. 115

Sin embargo, lo que ms cautiv a los demonios fue un largo cohete en forma de ninfa y adornado con lujo, enviado igualmente desde nuestro suelo, que, de acuerdo con los textos luminosos que lo destacaban, iba a instalar en Venus una cadena de lenocinios. Vibrantes msicas lo circuan; lo llenaban mujeres hermosas y caballeros solemnes. -Dicen -manifest Leviatn- que la atmsfera de Venus es la ms propicia para el orecer de las actividades de la sensualidad. Serios investigadores cientcos han alcanzado a esa til conclusin. -Lo indiscutible -puntualiz Asmodeo- es que el progreso llega a todas partes, y que el hombre tiene el privilegio de ser su abanderado. -Me hubiera gustado, Excelencias, traerlo al Sior Leonardo con nosotros -medit Satans-. Es muy agradable. -Si sigue rabiando as -fue la contestacin de Belceb, no dude de que en breve podr dialogar con l en el Inerno. -Seguir, estoy seguro. Una vez que la estupenda clera rompe el dique, su frentico uir no se estanca. Se torna imprescindible, inevitable, como el alcohol, como el cigarrillo, para quienes los frecuentan. Y es higinica, gimnstica; contribuye al buen curso de la sangre y a la disolucin de las secreciones malignas. -A propsito de cigarrillos... -dijo Asmodeo. Arm uno de los suyos, tan especiales, aspir el humo y lo pas a sus colegas. As, pitando, pitando, enderezaron hacia el mundo terrqueo, porque el reloj daba muestras de inquietud y, aunque no campanilleaba todava, soltaba suaves tintines, precursores del toque denitivo. El globo que la humanidad tiene por precaria hostera, se les ofreci en colchn de nubes. Perdieron ms y ms altura, y divisaron un mar verde, salpicado de escollos. El Almirante Leviatn estir profesionalmente el catalejo: -Volamos sobre el Mar de los Caribes, antropfagos conocidos. Esas son las Indias Occidentales; hacia all, las Islas de Sotavento, y stas, a la derecha, las de Barlovento, las Grandes y Pequeas Antillas. Fue indicando las ltimas: -Santa Luca, la Martinica, Guadalupe, Puerto Rico... Parecan cetceos o sirenas, en el agua espumosa. -Las Antillas -continu el Almirante-... palmeras, sargazos, buenas playas. -Ron -aadi Belceb. -Msica tropical -dijo Asmodeo- y voluptuosidades. Les belles croles... El despertador son, empecinado, pero ni con ello volvi en s el demonio del ocio. Su aguja marcaba el ao 1647. -1647 -observ Satans-... Richelieu muri en 1642, y Luis XIII en 1643. Atravesamos la minora de Luis XIV... Ana de Austria... Mazarino... o sea que nos situamos, histricamente, algo despus de "Los Tres Mosqueteros". Viraron con suave inclinacin, impulsados por el Destino, y siguieron bajando, hasta columbrar una nave que surcaba el estrecho separador de las actuales Cuba y Hait.

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-Tres puentes y gran castillo de popa: un galen -veric Leviatn-. En los mstiles, banderas blancas, sembradas de ores de lis, y banderas rojas con blancas cruces: la Francia real y la Orden de Malta. -Interpreto por la porfa y estruendo de nuestro reloj -dedujo Lucifer-, que ah debe viajar la razn de nuestra prxima etapa. No nos quedan ms que dos chas, las correspondientes a la Pereza y a la Lujuria. Puesto que Su Excelencia Belfegor no se libra de la trampa de Morfeo, le sugiero, Excelencia Libidinosa, que saque la suerte. Asmodeo introdujo en la caja los dedos sensibilsimos: -Me ha tocado a m -comunic-: las Antillas, 1647 y la Lujuria; mezcla picante. -Como la cocina de por aqu -aadi Belceb. -Descendamos, y que el Gran Diablo nos asista. Se situaron, como gaviotas, en la arboladura. Contorneaban, en la Espaola, el cabo de los Locos y el cabo San Nicols. Ensayando equilibrios en el palo de mesana, cant un grumete: -A estribor, la isla de la Tortuga! Y, haciendo pantalla con las manos, mientras respiraban el fresco olor salino, vieron surgir el islote de los libusteros, el baluarte de la Cofrada de los Hermanos de la Costa. -Estamos -sonri Satans- en pleno Stevenson: "La Isla del Tesoro". -Plegue al Inerno que encontremos uno -se relami el demonio de la avaricia.

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DOCE ASMODEO O LA LUJURIA


Hasta Belceb, que aseguraba, ufanamente, no haber posado los ojos en ms papel impreso que en los que traen recetas culinarias y de cocktails, haba ledo "La Isla del Tesoro", de manera que la ubicacin de los demonios dentro de la atmsfera piratera, fue cmoda y general. Sin embargo, advirtieron notables desemejanzas entre la geografa de Robert Louis Stevenson y la correspondiente a la Tortuga. La isla del primero es descrita como un lugar hmedo, aebrado e insalubre, cubierto por una profusin inslita de pinos y de sauces, mientras que la que avistaban, y que deba su nombre a su traza parecida a la del acorazado reptil, se defenda de la pesadez del calor merced a la brisa obstinada del ocano, y se ocultaba bajo un enredo de pltanos, de cocoteros, de tamarindos, de mangos, de caobas, de rboles del pan, de colosales sages y de higueras, ensamblados en extraa cpula por las trepadoras y los bejucos sarmentosos. El galen lanz siete caonazos ceremoniales ("ser para anunciar la presencia de nosotros siete?" -pregunt, por burla, el de la soberbia), y desde los acantilados le respondieron. Todava tardaron una hora en atracar, pues fue menester deslizarse con cuidado por el canal al que sirven de paredes los corales sumergidos. Los demonios aprovecharon ese lapso para descender al puente, conocer a los personajes superiores del navo, y tal vez enterarse de la causa de su traslado a un paraje de apariencia tan pobre. El principal del conjunto era Monsieur Philippe de Lonvilliers de Poincy, Mayordomo de la Orden de Malta, a quien el Cardenal de Richelieu haba mandado como gobernador a la isla, mitad francesa y mitad inglesa, de San Cristbal, y que contaba unos sesenta aos. Tratbase de un seor de escasa estatura, muy delgado, pero de mucho porte, sobre cuyo peto negro se explayaba la cruz nevada de ocho puntas de los caballeros malteses. En un medio de libusteros y de bucaneros, l -que por cierto no lo era, sino lo ms contrario- llamaba la atencin, por ser el nico que disimulaba uno de los ojos bajo un parche oscuro, de tal suerte que, sin jarse en los dems, cualquier lector de novelas de piratera, se hubiera dirigido a este hidalgo, para solicitarle un autgrafo, creyndolo un corsario, y no el Excelentsimo Seor Gobernador, lo que lo hubiese irritado mucho. Verdad es que le faltaban, para completar la clsica gura, la pata de palo y el papagayo sobre el hombro. Asimismo, oponindose a lo que destac a los piratas autnticos, sobresala por las maneras corteses y por el hablar renado, que hasta exageraba un poco, deseoso, probablemente, de marcar bien la disimilitud. Calbase hasta las orejas un sombrero de anchas alas, al que favoreca un plumaje blanquinegro, bajo el cual apareca el tringulo de su cara aguda y sus cabellos, perilla y bigote, que haban dejado de ser grises. En resumen, slo dos colores se conjugaban para combinar su imagen na: el negro y el blanco, y eso contrastaba con la policroma de los circundantes, casi todos hombrachos o mocetones, que se cean las cabezas con pauelos variopintos y que llevaban unas camisas y unas fajas deslumbradoras. Uno, empero, ya cuarentn, se separaba tambin del resto por la calidad de su ropaje, que siendo de tonos

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vivos, evidenciaba una pulcra preocupacin. Era Monsieur de Fontenay, a quien el Mayordomo de Malta llevaba como segundo jefe, en su visita a la isla de la Tortuga. Habanse reunido en la playa todos los pobladores. El galen se detuvo a unas cincuenta brazas de la ribera, en el punto de desembarco. Todava no hemos mencionado la singularidad de ese fondeadero, allende el cual no podan arriesgarse las naos de alto bordo. La suscitaba una otilla, integrada por transportes muy diversos. All veanse dos galeones, de menos calado que el de Monsieur Philippe, y unas cuantas fragatas, corbetas y galeras, que izaban en sus mstiles los pabellones surtidos de Europa (fuera del espaol), mezclados, generalmente, con banderines de calaveras, tibias cruzadas, jabales o esqueletos. Aqu y all, una tripulacin se entregaba a faenas de limpieza o de simplicacin, quitndoles los opulentos adornos dorados, para disminuir su peso. Las casuales marineras no pararon mientes en la dignidad con que Monsieur de Lonvilliers de Poincy, seguido por Monsieur de Fontenay, baj la escalerilla de su nave, y se ubic en un bote, pero desde una de las embarcaciones ancladas, a medida que el frgil bastimento, escoltado por dos otros del galen, cruz entre las proas decorativas, le dio la bienvenida un grupo de msicos discordantes, de sos que llevaban las otas para distraccin de quienes las servan, y para contribuir al barullo, durante los abordajes feroces. De pie en su fala, Monsieur Philippe se quit el sombrero, con amplio ademn cortesano, cuando enarbolaron en la isla la ensea de las lises. As lleg a la playa, donde Monsieur Levasseur, Gobernador de la Tortuga, le tendi una mano para ayudarlo a descender a tierra. Por supuesto, los demonios lo haban acompaado en el nutico recorrido, y no cesaban de sorprenderse de la miseria del territorio adonde iban a parar mltiples y mal habidos tesoros. Efectivamente, ste dejaba mucho que desear, como sitio de placer y de holganza. Lo comprobaron los huspedes, al acceder, con harta fatiga, al pinculo en el que se esconda "El Palomar, casa-fuerte construida por Monsieur Levasseur, para alcanzar a la cual era menester el uso de escalones tallados en la piedra y de peldaos de hierro. Los demonios volaron hasta la cumbre, pero el prcer malts no tuvo ms remedio que valerse de sus acas piernas, protestando contra la aspereza de esas soledades y aorando su castillejo de la isla de San Cristbal, al que trescientos esclavos atendan. Agonizaba la tarde, y en breve titilaron las admirables estrellas del trpico; luego se levant la luna, redonda, teatral, a cuyo claror los siete divisaron las miserables casucas donde los libusteros vivan, y sus tabernas pordioseras. Sublevbanse contra tanta mezquindad y contra los trajes deslucidos de los habitantes, las fantsticas alhajas que lucan stos. Largos collares de perlas, broches de esmeraldas, pendientes de rubes, ajorcas de oro, realzaban aquellas fachas de patbulo, y Monsieur Philippe, al caminar por una senda de cocoteros hacia el fuerte y sus caones, oje con su nico ojo, las joyas, dignas de las mujeres ms bellas del Mundo. Saba que la Tortuga no albergaba ni una sola mujer, pues lo prohiba la severidad de su reglamento, y su puritano espritu se rebelaba contra un lujo al que consideraba testimonio de desorden. Pronto se percataron los diablos de la estrictez intolerante del Excelentsimo Gobernador de San Cristbal. Era acendradamente catlico, en tanto que el Excelentsimo

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Gobernador de la Tortuga era hugonote sin discusin. Lo raro es que el ltimo fuera de sobra ms indulgente que Monsieur Philippe, de quien, por asuntos de la burocracia borbnica y del escalafn colonial, dependa. No ignoraba Monsieur Levasseur los matices psicolgicos de Monsieur Philippe; lo que s ignoraba, es que vena a reemplazarlo, despojndolo de su oppara prebenda. Por eso lo acogi agradablemente, en su primera visita a la Tortuga, y se esforz por que sta fuese lo ms cordial posible. Se la ofreci en bandeja, como un convite de frutas, y lo dej reposar en la habitacin que le asignara. All, Monsieur de Poincy medit sobre la misin (o el desquite) que le incumba, los cuales, siendo desagradables, no dejaban de ser de su agrado. Esa reexiva actitud, con los planteos retrospectivos inclusos, auxili a los demonios, acechantes en torno del funcionario austero, para formarse una idea cabal de la situacin. Desde que el Cardenal Ministro le con el gobierno de San Cristbal, Monsieur de Lonvilliers de Poincy debi debatirse contra elementos complejos. Los ingleses haban sido sus iniciales ocupantes, en 1623. A n de lograrlo, tuvieron que luchar contra los caribes, sus amos bravos. No les hubiera ido demasiado bien en la empresa, pues los indios, que conocan cada recoveco, menudeaban las estratagemas y escaramuzas, de no haberse presentado, por azar, los franceses. Los comandaba Monsieur Pierre Belain d'Esnambuc, segundn de una familia noble, quien haba probado fortuna, sin xito, en las lides de la piratera, hasta que frente a la isla zozobr su nave. All, Mr. Thomas Warner, el Gobernador ingls, le abri los brazos y le propuso una alianza, que d'Esnambuc acept con regocijo. Juntos, se dedicaron a explotar a San Cristbal, hasta que, al cabo de dos aos, el francs retorn a su patria, opulento. Richelieu lo escuch; valor las ventajas que podan derivar, para la Corona, de su experiencia y astucia; y lo mand de vuelta, con la orden de eliminar a los ingleses y de ocupar la totalidad de las Pequeas Antillas. En lugar de suprimir a su amigo Warner, d'Esnambuc lleg a un acuerdo con l, y el resultado fue la reparticin, entre ambos, de la isla. Empero, un ao ms tarde, el ingls se vio obligado a expulsar a su socio, aplicando a regaadientes ordenanzas venidas de Londres. Reaccion el caballero (quizs de concierto con el britnico), lo atac y lo redujo. Warner parti para su pas, a informar de lo acontecido, y d'Esnambuc qued de absoluto dueo. Hubo entonces una incursin blica de los espaoles, a raz de la cual ingleses y franceses, solidarizados, probaron la acidez de la derrota. Sin embargo, los espaoles se fueron pronto, luego de una intil quemazn, y d'Esnambuc regres a su seoro. Tambin regres Warner, con lo que se restableci la divisin islea, esta vez bajo la gida de sus respectivas naciones. Pese a que los de Francia llevaron adelante el plan que jara Richelieu, y se apropiaron de la Martinica y de Guadalupe, el Cardenal consider que la fraternidad de Warner y d'Esnambuc no condeca con el espritu de sus proyectos, y resolvi descartar a su representante. Consecuentemente, Monsieur Philippe de Lonvilliers de Poincy, designado Gobernador de San Cristbal, entr en escena. Monsieur Philippe era un hombre harto distinto de Monsieur Pierre. Este ltimo dorma en una hamaca, sujeta de dos palmeras, mientras que el nuevo administrador requiri un castillo de dos pisos, rodeado de jardines. En l alberg su soledad altiva, que nicamente abandon para apoderarse, con ejemplar ecacia, de catorce islas ms. Mientras las

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coleccionaba, como un latlico colecciona sellos antillanos, lo circundaron inquietantes rumores relativos a la Tortuga. Viva en ella, a escasas millas al noroeste de la Espaola, un puado de aventureros sin patria, quienes haban constituido una curiosa suerte de repblica, bajo el nombre de Cofrada de Hermanos de la Costa, y practicaban desenfadadamente el prspero libusterismo. No era Monsieur de Poincy un seor a quien arredraban los desmanes. Sin vacilar destac en 1640, para que de la Tortuga se aduease, a Monsieur Levasseur, uno de los curtidos capitanes de d'Esnambuc. Dijimos que Levasseur era hugonote. Al desprenderse de l, el catlico Monsieur Philippe aprovech para deshacerse de otros herejes, quienes acompaaron al presunto conquistador. Levasseur fue muy hbil. En lugar de conquistar la isla, conquist a los piratas, y se hizo elegir gobernador, barriendo con el que desempeaba esas funciones. No obstante, no juzg oportuno anexar la Tortuga a Francia, todava. Levant el fuerte, y en realidad se convirti en un libustero ms, con lo que eso entraa de provecho, ya que percibi tajadas suculentas, de los botines. Al remoto Monsieur de Poincy lo mantuvo alejado con embustes zalameros. Lo ayud la circunstancia de que el nuevo Ministro, el Cardenal Mazarino, valorase los rendimientos que para su poltica procedan de la amistad de los piratas, quienes inigan notables prdidas a los espaoles. Y de Poincy, desterrado, vejado, olvidado en San Cristbal, en tanto Levasseur gobernaba esplndidamente a la Tortuga, enferm de encono. El odio es uno de los supremos motores del Mundo, y Monsieur Philippe aceit al suyo, con prolija pasin, durante aos. Hasta que son su hora. En 1647, las potencias europeas se distribuyeron las Antillas; y la Tortuga no correspondi ni a Francia ni a Inglaterra sino, precisamente -como si Monsieur de Lonvilliers de Poincy hubiese presidido la mesa de las diplomticas deliberaciones- a la Orden de Malta, junto con San Cristbal, San Bartolom y la mitad de San Martn. Tantos santos enardecieron al piadoso Gobernador, espectacular dignatario malts. De inmediato, design a Monsieur de Fontenay, para que relevase a Levasseur, el desleal. Y con l, ebrio de pompa., desplegadas las banderas de Malta entre las de su tierra de origen, ja sobre el pecho la herldica y autoritaria cruz, naveg hacia la Tortuga. A punto de desembarcar, lo hallaron los demonios, cuando rezumaba venganza y orgullo. Ahora fumaba su pipa, en "El Palomar", como si estuviera en la Ciudad Prohibida de Pekn y si este pen no midiese cuarenta kilmetros de largo por ocho de ancho, sino abarcase la magnitud de la China entera. Le brillaban los ojos como el cielo tropical. Se frotaba las manos. Rea. -Es a Monsieur Philippe a quien debe tentar Su Excelencia? -pregunt Mammn. -No lo s -respondi Asmodeo. -Me parece ms propenso al odio que a la lujuria -intervino Lucifer. -Si nuestro jefe escogi a este candidato -aadi Asmodeo-, la lujuria se encargar de Monsieur Philippe. -Ha de ser duro de pelar -suspir Belceb. -No existe hombre demasiado duro para el ariete de la lujuria, Excelencia. A los santos no los cuento; estn hechos de una pasta especial. En mis laboratorios, hemos acondicionado articios interesantes, resultado de investigaciones milenarias. Hay all tcnicos

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muy capaces, cientcos de primer orden. En esta ocasin me propongo no utilizar ms recursos que los que suministra la Tierra, con algn toque propio. Ya veremos. Esa misma noche, el Capitn Levasseur agasaj con un banquete a Monsieur de Lonvilliers de Poincy. Participaron del mismo, adems de Monsieur de Fontenay, varios piratas que se decoraban con la jerarqua de almirantes y con joyas de princesas. -Aqu cualquiera es almirante -los desde Leviatn, que con sus compaeros presenciaba el festn. A los postres, el Capitn brind a la salud del Gobernador de San Cristbal. Monsieur Philippe brind, a su vez, por el Gobernador de la Tortuga. Para agradecrselo, pusironse de pie, simultneamente, Levasseur y de Fontenay. De ese modo original y abreviado, se enter el primero de la modicacin de su destino, lo que le cay muy mal. Se ensombreci, mascull vocablos incomprensibles, y sigui bebiendo. Entre tanto, de Poincy y de Fontenay alzaron sus copas en honor de la Orden de Malta. Ambos eran nobles y catlicos; eso ergua, entre ellos y Levasseur, un espeso muro, enriquecido por el detalle enjundioso de que la victoria estaba de su lado. Los piratas, que aparentemente seguan al de ms xito, les hicieron coro. -Cul de estos tres, si alguno, ser su personaje? -torn a inquirir Mammn, encarndose con Asmodeo. Como contestacin, enmarc a Monsieur de Poincy una aureola de chispas, slo visibles para los demonios. -Le voil, Excellence. El Capitn Levasseur se retir temprano, sin despedirse. Iba, sin duda, a preparar su represalia. Amaneci misteriosamente asesinado, quizs por sus lugartenientes, y el Gobernador de Fontenay mand que le rezaran una misa. Aclarado as el paisaje, Monsieur de Poincy se dedic a recorrer la isla, que se recorra rpido. Vio el mercado de robos, frecuentado por clientes de todo el archipilago; vio las tabernas (sin entrar); elogi los sembrados; alab la ausencia de mujeres; convers con maestros de velmenes, con pilotos, con cirujanos, con artilleros; le maravill que los Hermanos de la Costa pagasen con seiscientas piezas de ocho o con seis esclavos, la prdida del brazo derecho, y con cien piezas o un esclavo, la prdida de un ojo: como l conservaba uno, sobreviviente junto al del parche negro, comput exigua la tasacin. Respiraba hondamente, feliz y tranquilo. Su frialdad adusta se entibiaba al sol del triunfo. Anunci que zarpara, rumbo a San Cristbal, tres das ms tarde. -Excelencia -le dijo Satans a Asmodeo-, si no quiere que viajemos y que esto se estire, tendr que actuar en breve. -Esta noche ser. Solicit el de la libdine la colaboracin del de la gula, pues necesitaba aderezar unas cocciones. Se metieron en la cocina y trabajaron con asiduidad. -La comida -coment Asmodeo- es mi gran aliado. Conoce el "De re coquinaria" de Apicius, un romano del siglo I? -Despus de ..?

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-S, despus de. -Lo ignoro. -Me sorprende, Excelencia. Apicius debiera integrar su bibliografa, porque le corresponde. He aqu las hierbas que, segn l, provocan reacciones sensuales: el comino, el eneldo, el ans, el laurel, la semilla de apio, la alcaparra, la alcaravea, el ssamo, la mostaza, el chalote (o ascalonia), el nardo, el tomillo, el jengibre, el ajenjo, la albahaca, el perejil, el organo, el poleo, el jaramago, el alazor (o crtamo), la ruda, la malva, el ajo, el hisopo y el ligustro. A medida que los nombraba, golpeaba las manos y aparecan, de suerte que la mesa se fue colmando de colores y de sahumerios. -Es absurdo -dijo Belceb- que muchos comestibles que guran en la canasta familiar ms simple, sean considerados por este romano como estimulantes erticos. -Tal vez gracias a su divulgacin y popularidad -le respondi Asmodeo-, se siga poblando el Mundo con entusiasmo inocente. Quin sabe si los problemas que causa la superprocreacin, y que tanto desasosiegan a los confeccionadores de estadsticas, no tienen por motivo al abuso del perejil, del laurel y del ajo! Recurramos ahora a las verduras que aconseja Apicius: la alcachofa, las habas, el esprrago, el nabo, la trufa, la chiriva (o pastinaca), la remolacha, la nueza, el repollo, la achicoria, el pepino, el fenogreco (o alholva), el rbano y la lechuga. -Tambin la ingenua lechuga? -Tambin. Como en la ocasin pasada, las hortalizas desbordaron sobre la mesa, que daba gusto ver. -Vaya, por favor, preparando una ensalada -suplic Asmodeo-. No se quejar de carencia de materiales. Yo, entre tanto, sin abandonar el texto del sabio Apicius, acumular las "frutti di mare" que el "De re coquinaria" propone para el mismo n. Recordemos: los pulpos, los mejillones, los erizos, las ostras, las jibias, los cangrejos y los torpedos (o rayas elctricas). Aqu estn. Con ellos, Su Excelencia conseguir esplendores. Afanbase Belceb, cortando, limpiando, abriendo, mezclando, sazonando, mientras que Asmodeo bata, en un alto recipiente, el brebaje predestinado a inquietar la boca y las entraas de Monsieur de Poincy. -Para la bebida -explic- desamparo a la antigua Roma y me asilo en la India, que pretende, candorosamente, ser inmemorial. Necesito substancias curiosas: la raz de la planta de ucchata y la pimienta de chaba. El resto es sencillo: leche, azcar y orozuz (o alcazuz o regaliz). Los hindes son buenos alumnos mos, en lo que al erotismo atae. Belceb anot la receta, minuciosamente, en un cuaderno lleno de apuntes. Se estremecieron, lbricas, las ollas. El pulpo y el calamar asomaban sus tentculos. Coronaba el laurel a la celebridad del ajenjo. -Ah... -murmuraba el tragn- ah... -Ya me arreglar yo -le manifest su colega-, para que cuando acuda el cocinero de Monsieur Philippe le sirva esto, comparado con lo cual, a pesar de su modestia, el banquete

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del extinto Monsieur Levasseur ser papilla infantil. Al instante me voy a la cmara de yantar, donde soltar los perfumes lascivos que, para obtener un armnico conjunto, asimismo reclamar a la India. No se resign el goloso a perder ese espectculo. Tras l fuese, y atestigu cmo mixturaba, en una cazoleta de bronce, inclinndose con reverencias rituales y murmurando en snscrito literario, idnticas proporciones de cardamomo, de olbano, de la planta llamada garuwel, de madera de sndalo, de jazmines y de rubiceas de Bengala. Al cabo de minutos, ese saln y la cocina se metamorfosearon en bateras de la concupiscencia alimenticia y aromosa. Sin fuego, arda el casern. -Finalmente -dijo Asmodeo-, falta la msica, el fondo musical: la msica, complemento incitador de las mejores escenas que culminan en el deleite de la carne. Las restantes Excelencias no se negarn, espero, a realizar esa tarea artstica. Conviene la muy suave y lnguida, atravesada, aqu y all, por latigazos, por zarpazos meldicos. Monsieur Philippe de Lonvilliers de Poincy, coma protocolarmente solo, frente al ventanal que abra a la terraza. Zumbaban los insectos luminosos, perseguidos por las moscas verdes de Belceb y aventados por un grumete bizco, que mova una hoja de palmera. Lejanos, oanse estampidos, pero el Gobernador estaba al corriente de qu se trataba, y saba que no era menester preocuparse. Algunos bucaneros jugaban a la pistola. Era un juego barato, cmodo y ecaz: varios se metan en una pequea habitacin; uno de ellos se sentaba en el piso, frente a dos pistolas o trabucos; los dems circulaban, arrimados a las paredes; de sbito, el del centro apagaba las velas y quedaban totalmente a oscuras; tomaba las armas, las cruzaba y tiraba al azar; los gritos sacudan la noche; caan heridos o muertos. Cada uno se distrae como puede y segn sus preferencias. Aburranse los piratas, en su isla sin mujeres, y recurran a fciles procedimientos, en pos de diversin. Sin embargo, la mayora, ms cauta, optaba por emborracharse, y sus disputas, sus cnticos, sus maldiciones y sus eructos, ascendan, entre el gruir y el aullar de las bestias salvajes, famlicas o en celo, hasta la cmara donde Monsieur Philippe atesoraba bocados sorprendentes. No era el Gobernador un gastrnomo. Por lo dems, haca aos que, en San Cristbal, su estricta racin fundamental consista en carne de puerco y sopa de tortuga. Otro, al hacer frente al imposible men romano-ndico que imaginara Asmodeo, se hubiera asombrado. l no. Mientras trituraba e ingera, se limit a pensar que all la culinaria diversidad era bastante mayor que en San Cristbal, y que tal vez le conviniese llevar un cocinero de vuelta. Y sigui saboreando y embuchando. Una sensacin imprevista lo recorri en breve; algo que lo impela hacia la ternura, hacia el comercio de sus semejantes, hacia un intercambio comprensivo. Mir al grumete, y pens que si no fuera bizco, no sera feo, y que aun bizco, tena gracia. Pero al punto su cuidada frialdad, su sequedad congnita, impuso su reaccin, y Monsieur Philippe, como el quelnido al cual la isla deba su nombre, se encerr dentro de s mismo y desterr esas ideas intrusas, tal como el grumete aventaba los insectos. El extrao perfume de la cazoleta pareca ser el aliento nocturno. No llegaba a marearlo, pero de repente suma al Mayordomo de Malta en una dulce debilidad.

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Alrededor, los demonios no se otorgaban descanso. Asmodeo sobrecogi a Monsieur de Poincy, pues le colm la cabeza de citas del Kama Sutra de Vatsyayana Malanaga, de Petronio, del Aretino, del Marqus de Sade, de Maurice Sachs, de "The Pearl", de libritos pornogrcos de sos que venden en Nueva York, en la zona de Broadway, que no haba ledo nunca y que, en ciertos casos obvios, no hubiera podido leer. Apabullado, araado y tironeado por el despertar de emociones que ni siquiera dorman, pues estuvieron siempre ausentes de su nimo, Monsieur Philippe se par. Sacudindose, como un perro empapado de agua turbia, supuso que la isla estaba embrujada, y lo estaba en verdad. En ese momento entr Monsieur de Fontenay con el tablero de ajedrez bajo el brazo, listo para la diaria partida. -Singular aroma -expres, alzando la nariz. El Gobernador de San Cristbal lo recibi con alivio: -No s qu me ocurre. Una opresin... Quizs sea la atmsfera de esta isla hertica. juguemos. El Diablo anda suelto aqu -aadi, sin equivocarse. Se acomodaron. El jengibre, el nabo, el pepino, la mostaza, el ssamo, la raya y el pulpo, se reconocan en los conductos interiores de Su Excelencia, y apresuraban convenios agresivos. Las piezas diseminadas en el tablero, adquiran trazas anormales, sobre todo porque Asmodeo recurra ahora a las ilustraciones de los libros japoneses consagrados a los mltiples montajes del amor. Inesperadamente, sin conseguir evitarlo, Monsieur de Poincy cogi una mano de Monsieur de Fontenay, que levantaba una torre: -Tenis las manos hermosas -le dijo. El Gobernador de la Tortuga se mir las manos, atnito. Eran bastas, cortas. En el anular derecho, el anillo con el escudo de los ocho mirlos de gules se divorciaba de las otras gruesas falanges. -Habis notado -aadi Monsieur Philippe, sealndole al grumete- las caderas de ese pirata? Es raro que haya gente tan na, en estos contornos. Por cortesa, de Fontenay se volvi hacia el papamoscas y comprob su bizquera. -Es bizco -apunt, por decir algo-. Los bizcos traen mala suerte. -Luego sugiri-: Creo que su merced debiera acostarse. Est fatigado. Los trajines fueron excesivos. Y esa muerte... la muerte del Capitn Levasseur... Monsieur Philippe record al asesinado. Lo vio cado, pero desnudo, la piel de ncar. Se pas la mano sobre la frente: -S, me acostar. Monsieur de Fontenay lo escolt hasta su aposento, en alto el candelabro, barruntando que si el seor le rodeaba con el brazo la cintura y se la oprima, era para no vacilar. Le dio las buenas noches, se inclin, cerr la puerta, y lo dej adentro, con los siete demonios. Se fue, deduciendo que los sesenta aos deben ser una edad peligrosa, pero despus concluy que lo son todas las edades. El dignatario de Malta se desvisti, como si soase que se estaba desvistiendo. Quitse el parche, y su cuenca se mostr vaca. Antes de deslizarse entre las sbanas, un espejo, trado

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de quin sabe qu despojo de libustera, lo reej, esculido, huesudo. Le alcanz el tiempo para decirse que, al n y al cabo, fsicamente, no estaba tan mal. Ah, si l hubiera osado, antes...! Pero no. No se atrevi jams. A nada. l haba sido, invariablemente, el riguroso, el spero, el inexible, el intolerante, el perfecto Monsieur Philippe de Lonvilliers de Poincy. Murmur unas vagas oraciones, que se resistan a salir de sus labios. -Msica! -orden Asmodeo. Los demonios, llevando a la prctica lo que concertaran, revistieron unos pantalones negros, apretadsimos, y unas blusas naranjadas, transparentes, de amplias mangas, ceidas en las muecas con oridos encajes. Se proponan improvisar una orquesta antillana, pero como no posean ni la menor idea de su instrumental, decidieron recurrir al banjo, a la marimba, al marimbao, a la maraca, al serrucho y a la guarura, que es una caracola. Cuando apareci el botuto, trompeta de guerra de los indios del Orinoco, Asmodeo lo despidi con ademn imperioso. -A tocar! Suavemente... Fue tal el estruendo, que Monsieur Philippe peg un salto. -Suavemente! -exigi Asmodeo-. Violines y serruchos! Una... una habanera... y canten... con suavidad... Los ejecutantes acataron su mandato y se dividieron en dos grupos, los serruchos por aqu, y los violines por all. Fijas entre las piernas las sierras de alados dientes, las hacan vibrar, sollozantes, dolorosas, y los violines marcaban la cadencia con agudos y bajos gemidos. Les pareci que lo oportuno, puesto que estaban en la isla de la Tortuga, sera entonar una cancin de piratas, y como la nica que conocan era la que Stevenson incluye en "La Isla del Tesoro", la modularon, adelgazando las voces, hasta que sonaron como las de los "castrati: "Fifteen men on the dead man's chest, Yo-ho-ho, and a bottle of rum, And a bottle of rum." Eso, entornando los ojos, contonendose y aproximndose al balanceado ritmo de la habanera. Encaramado en el dosel del lecho, con la cazoleta humeante en una mano y en la otra una batuta, Asmodeo asom la jeta porcina y las orejas de conejo entre los cortinajes, y agit las alas verdosas, de provocante cantrida, hasta desprender unas tenues limaduras que, espolvoreando al yacente cclope, contribuyeron a su enajenacin. Dio dos golpes con la batuta, acentu el tono de falsete, y comenz a cantar: "Cuand... sal de La Habana, brillaba el sol..." Los restantes lo siguieron: "Ay chiquita que s, ay chiquita que no... ay!"

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Monsieur Philippe, en cueros como vino al mundo, pero menos bien, respiraba el espeso olor, y beba la msica y las voces que, entreveradas con el rezongo de los ebrios, simulaban proceder de la campia. Los serruchos maullaban quedamente, remedando el venreo apetito de los gatos; deliraba la fruicin de los violines. Asmodeo vislumbr que Monsieur de Poincy estaba sucientemente adobado para dar principio al gran show. Dej que los musicantes interpretaran, en sordina, algunos bailes con ambicin de exticos -la zamacueca, la conga, el bambuco, la rumba, el cumb-, y lo aprovech para intensicar la presin de la atmsfera, tan extrema que el malts resoplaba con dicultad. Entonces el demonio prob hasta qu punto lo era. De un brinco, se situ en el medio del aposento, encuadrado, como un teatrillo, por las columnas de la cama, y all, sucesivamente, retozando con erudita holgura por encima de los siglos y de los pases, fue una geisha del Japn, un efebo espartano, una hetaira de Corinto, un travesti brasileo, Safo de Lesbos, el amante de Lady Chatterley, una Emperatriz de Bizancio, el Prncipe de los Lirios de Creta, una prostituta de Hamburgo, un paje del Renacimiento, las dos majas de Goya, Lord Alfred Douglas, un hada de "Las Mil y Una Noches", un hermafrodita de cualquier parte, Don Juan y la Bella Otero. La orquesta acompa el aparecer y desaparecer de personajes tan distintos, con compases adecuados que se escalonaron desde "Madama Buttery" (para la geisha) hasta un vals de Strauss (para la Bella Otero), y Asmodeo se ingeni para que antes de esfumarse el uno, el otro surgiera, de modo que desnudeces de tan distinta laya se mezclaron, y que en determinado instante el travesti del Brasil, el amante de Lady Chatterley, Safo y el Prncipe de los Lirios -por citar un pequeo ejemplo-, combinndose, ensamblndose y acoplndose, organizaron la estructura de un humano y voluptuoso pulpo, lleno de posibilidades, que suscit la reaccin afn del pulpo habitante del canal digestivo de Monsieur Philippe, con lo que ambos pulpos, el visible y el invisible coadyuvaron con pasin estrecha en favor de lo que concienzudamente persegua Asmodeo. A de Poincy no le alcanzaba su ojo hurfano. Aoraba los de Argos. La geisha se desat el obi y abri su kimono; el efebo se exhibi como en la palestra, es decir como bajo la ducha; la hetaira evidenci y no evidenci, astutamente, lo que le convena; el travesti conserv apenas cubierto lo que lo hubiese delatado; el de la Lady se descubri el pecho velludo y algo ms importante; la Emperatriz patentiz que el manto, pesado como una dalmtica, era su nica ropa; el Prncipe se encaprich y mantuvo su tocado de plumas, libre del resto; la pecadora de Hamburgo, hizo lo mismo, pero con las medias negras y las ligas de brillantes falsos; el paje se ajust con tal ahnco y habilidad, que no necesit desvestirse; la Maja Vestida copi a su "pendant"; Lord Douglas se limit a sonrer y fue como si se desnudase; el hada lanz a volar sus velos y testimoni que las hadas (las de Oriente) plagian las tersuras de la doncellil anatoma; el hermafrodita reiter la posicin del andrgino del Museo Vaticano, que es la clsica, por poca y por andrgino. Don Juan recalent el ambiente, sin ms calorfero que su presencia; y la Otero tard tanto en despojarse del cors, las enaguas, los calzones y etc., que se qued a mitad de camino de un "strip-tease" ilustre, porque las mutaciones se producan con ladina velocidad.

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"Yo-ho-ho, and a bottle of a rum... Cuand... sal de La Habana..." Desventurado, acribillado Monsieur de Poincy! Las furias ardientes se haban desencadenado y zapateaban, descalzas, sobre su miseria. Todo l era una sola ascua y una sola rigidez. Es justo, entonces, que nos choque, que nos disguste, que recurriese al exclusivo procedimiento que conoca y del cual poda echar mano -ya que aquella comparsa consista en meras sombras-, para desagotar su angustia? A l apel el sexagenario, remontando torpemente el luengo camino que de su adolescencia lo separaba. Qued exhausto, pero fue grande su alivio. Las cosas no terminaron, sin embargo all. Durante dos das, no logr abandonar su cmara, entreabriendo apenas la puerta para recibir algn alimento, y rechazando a Monsieur de Fontenay y a los ociales que acudan, solcitos, y se pasmaban al divisar, por el resquicio vedado, la aca desnudez del Gobernador. Durante dos das, dos das enteros, Asmodeo lo hostig renovando las imgenes, multiplicando las composiciones, azuzando a la orquesta y al cocinero Belceb, obligando al caballero a prolongar su orga solitaria, desembocadura de una vida de rigor, de aislamiento. Y aun en esa ocasin, impuso el Destino cruel que el Mayordomo de Malta actuase bajo el signo de la incomunicacin, y que la que debi ser su pltica amorosa, fuese un monlogo. Por n, la maana elegida para hacerse a la mar, franque Monsieur Philippe el acceso a su alcoba. Con qu espectculo toparon sus gentes! El seor de Lonvilliers de Poincy estaba postrado en el desorden del lecho, plido e inmvil como la misma Muerte, enseando como ella los dientes y las costillas, y mucho ms, tan laxo y destruido que el piadoso Monsieur de Fontenay se apresur a cubrirlo con la capa negra y su cruz de ocho puntas. Lo lavaron, peinaron, trajearon y calzaron. El Gobernador de la Tortuga lo alz en sus brazos fuertes y, mientras rompan la calma los caonazos ceremoniales, lo condujo al galen. El famoso grumete bizco le llevaba el emplumado sombrero. Los pobladores fueron detrs. No imaginaba nadie a qu causa atribuir el desfallecimiento del Gobernador de San Cristbal, quien tartamudeaba y, cuando se lo consegua entender, profera palabras tan obscenas que era mejor que tartamudease. Tambin le dieron escolta los siete demonios, encabezados por el cojo Asmodeo, al que palmoteaban sus cofrades. Inmensas mariposas reverberaban al sol. Lucifer, empero, dijo: -A riesgo de que se me tilde de pesado, por mi insistencia, me permito destacar, seores, que la Soberbia, mi Soberbia, y en ciertos casos la Vanidad, su hermana menor, son la fuente comn de todos los grandes pecados. Por soberbia, sucumbi Madama Catalina de Thouars, en el castillo de Tiffauges; por vanidad, perecieron Nonia Imenea y los dems pompeyanos que, avaramente, no se resignaron, durante la erupcin, a separarse de los testimonios de su prestigio; por soberbia la envidiosa Emperatriz Tzu-Hsi abati al Hijo del Cielo. El ermitao Don Antonino Robles no pec por soberbia, en Potos, mas a su lado resplandeci el terrible orgullo del Capitn General Melgarejo, mientras lo incitaba a caer

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con l bajo la provocacin de la gula. El Sior Leonardo fue una vctima de la vanidad, como lo fueron los Rezznico venecianos, con quienes se ensa su ira. Y en cuanto a Monsieur Philippe quin duda de que su soberbia, disfrazada de cristiana austeridad, lo gui a perderse en las desazones de la lujuria? -Como Su Excelencia comprender -le contest Asmodeo-, estoy algo cansado. No me exija que arguya ahora. -Permtame, Excelencia... Lejos de m pretender menoscabar su trabajo, que ha sido magnco. Las pruebas sobran all. Y Lucifer seal al Mayordomo de Malta, que abandonaba el bote y ascenda la escalera del galen, transportado por Monsieur de Fontenay. Volvi en s en la toldilla, y casi no le bast el aliento para ordenar' que el grumete se incorporara a la tripulacin. Sentronse los demonios en unas peas y permanecieron largo espacio, fumando y observando las maniobras. Izaban las velas; levaban anclas; soltaban estampidos; saludaban estandartes. Se iban, se iban ya. La nave gan el viento, vir, revir, sotavente, gui, escapul, e hizo otras cosas de nave. -Partamos nosotros tambin -invit Satans-. Aqu llegan nuestros transportes, esta vez ntegramente eles. Cmo? el toro Asurbanipal se afeit la barba. Nos queda por remachar nuestra obra, con el episodio del ltimo pecado. Le ha correspondido a la Pereza, como era lgico, afanarse cuando no hay ms remedio. -Yo debo confesar -dijo Belceb- que deploro que nuestro viaje se aproxime a su n. -Yo tambin -lo apoy Asmodeo-. Comparto la opinin del Gran Diablo, segn el cual Toms de Aquino se qued corto, al reducir a siete los pecados capitales. -Por ejemplo -intervino Lucifer- se me ocurre que el resentimiento (que no es la envidia) es un pecado bastante peor que la gula. -No me menosprecie, Excelencia -rog Belceb. -Y la adulacin? -pregunt Satans-. No es peor que la pereza? -Y la hipocresa... que no es la mentira? -pregunt Mammn. -Y el odio... que no es la clera? -pregunt Leviatn. -A se lo han tenido en cuenta -le contest Lucifer-. Recuerde aquello de "amars a tu prjimo", etc. Hubiera sido una distraccin imperdonable. Desplegaron las alas y subieron, saturados de elegancia. Abajo, cabeceaba el galen. -El Gobernador de San Cristbal -concluy Asmodeo- lleva consigo un lbum en colores, del cual no se separar hasta la conclusin de su vida. Lo seguir hojeando, hojeando, manipulando, noche a noche. No creo que viva demasiado.

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TRECE EL VIAJE
Por capricho o por instinto, ascendieron exageradamente. Fraternizaron con las galaxias. Lucifer, henchido de vanidad, dejaba otar y abrirse su manto inmenso, que los cubra a todos, como un delgado velamen, de modo que podan imaginar que viajaban en el galen de Monsieur Philippe, bajo una tela restallante, translcida. Asmodeo quiso saber por qu se haba afeitado Asurbanipal. El toro asirio pareca disminuido, sin su venerable apndice. Coronado e imberbe, el poderoso cuadrpedo de fuertes ancas era difcil de clasicar, y permita valorar la importancia que siempre se acord (Sansn, los reyes francos, los que recurrieron a la peluca), al elemento piloso, smbolo de vigor viril. No lo hubiesen admitido as, por falso, en el Museo del Louvre. Explic la sirena: -Es una consecuencia del conicto bsico de las generaciones. Observe, seor Asmodeo, a nuestro hijo: cada da tiene ms barba, que ya le alcanza al pecho, aunque todava lo amamant. El toro ha tratado, sin xito, de que Supernipal se rasurase y pretendiese ser lampio, para marcar de esa manera la distancia que media entre la impericia infantil y la experiencia que otorga la madurez. No lo ha conseguido; entonces se ha resignado a sacricar su propia y esplndida barba. Asurbanipal, como buen primitivo, otorga mucha signicacin a los emblemas, y para l, ahora, la barba, contra la costumbre, es testimonio de mocedad. Piensa el babilonio que ha inaugurado una moda, desbarbndose y armando as su preeminencia, y est contento. A m me parece que le queda bien. Lo rejuvenece... pero yo no se lo dira por nada, sino le repito que junto al barbn lactante que tiene por hijo, se ve que l es el patriarca, el gran toro sin pelos largos en los moetes. -A m no me gusta en absoluto cmo le queda -replic Asmodeo-. En una poca, se us que los servidores ostentasen anchas patillas. La barba de Asurbanipal representaba para m, que soy su amo, las patillas de los antiguos matres-d'htel. Afeitado, no reconozco a mi servidor. Se me parece demasiado. -Ya no hay servicio, Excelencia -le record Satans-. Hacen lo que quieren. Si le exige que deje crecer su barba o sus patillas, se ir, y reeditaremos la comedia del estatuto. Adems, reclamar indemnizaciones. Olvdese de la barba y adptese a los tiempos. Imagine, al revs, a un mucamo de luenga barba, entrando en el comedor con la fuente, y dgame si eso conferira dignidad a la diaria ceremonia. -S -refunfu Asmodeo-, ahora quien debera dejarse la barba soy yo. Rieron los otros, concibiendo la gura de una mezcla de cabrn y de cerdo. Los distrajo de estas frusleras la presencia de un cometa, que pasaba a velocidad loca, trazando su parbola, su hiprbole o su elipse, y exhibiendo, jactancioso, sus tres elementos: la estrella del ncleo, la nebulosa de la cabellera, y la dilatacin atemorizante de la cola. -Los cometas -dijo Leviatn- anuncian la muerte de los reyes. -Esa es una invencin de los reyes -dijo el populachero Belceb-. Quieren creer que los astros estn pendientes de sus biografas, y los astros prosiguen sus evoluciones, inmutables. 130

En cambio es cierto que los cometas ejercen una inuencia notable sobre los vinos. El primer "grand cru" del Chteau-Latte se vincula con el cometa de 1811. Me consta.

-Sera interesante probarlo -propuso Lucifer. -Probar qu? -Probar el "grand cru". Belceb no necesit que se lo reiterasen. Manifest copas y botella y, en la inconcebible altura, los demonios se alborozaron, merced al Chteau-Latte de 1811, que les recalentaba las venas diablicas. Sucedieron a esa botella, otra y otra y varias ms. -Admirable, admirable! -paladeaban los viajeros. Por bondad de Belceb, los transportes participaron de la invitacin. Pronto oscilaron en el espacio; giraron sobre s mismos, como derviches del aire; emprendieron carreras dementes; se dejaron caer con saltos de trapecistas. Hasta las moscas zumbaban con distinto acento. -Declara Asurbanipal -expres Superunda, entre dos hipos- que se dejar nuevamente la barba. -No... no... -protest Asmodeo-, yo... yo me la dejar. Mueran el jabn, la brocha y la rapadura! -El vino -proclam Belceb- es el mejor amigo del hombre.. . -Mejor que el caballo... que el perro? -inquiri Mammn. -Mejor, mucho mejor. Los suple, los sobrepasa. Si hubiera bastante vino en el Mundo, se eliminaran las guerras. No comprendo cmo no estudian ese asunto los gobernantes y los enlogos. -Siempre habr guerras, Excelencia -suspir Mammn-. En ese caso, estallara la guerra entre los fabricantes de armamentos y los fabricantes de vino. Eufricos, se abrazaron Asmodeo y Asurbanipal, a riesgo de que el primero saliese de la grupa y de que no lo sostuvieran sus alas entumecidas. Psose a sonar el reloj, devolvindoles una cticia sobriedad, lo que certicaba los mritos alcohlicos del "grand cru". Ley Lucifer el ao: 2273. -El Tiempo... -hocique Asmodeo- venimos y vamos... vamos y venimos... Se precipitaron como echas, aguijonandose en carrera vertiginosa. Despertronse los vientos, y pretendieron detener su galope, engarndose en sus ropas, en sus alas, en sus cabellos chiados. Bramaba el motor del Vellocino. Asmodeo pudo desplegar el mapa y vio que se encenda en la parte correspondiente a la ciudad de Bt-Bt, ubicada en el corazn de Siberia. Luego la rabia de Eolo se lo arrebat. Parti el planisferio volando, azotando el aire, doblndose, desdoblndose, feliz porque nalmente lograba vida propia. Lo dejaron retozar. No lo necesitaban. Lucifer, ms por hbito que por requerimiento, pues quedaba en su interior slo una cha, abri la caja del japons. Extraamente, envolva un papel a la pieza restante, tan no que no se lo notaba al tacto. Lo consigui desplegar, reconoci la zarpa

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caligrca del Diablo Supremo, y lo pas a Leviatn, quien le dio lectura: "Cuidado con Belfegor". Se ingeniaron para sacudir al de la pereza, con auxilio de sus monos, que hicieron bambolear las andas. Lo dicultaban la celeridad de la caida, la clera de los torbellinos, la lucha contra los carrillos inados de Austro y Breas, de Siroco y Mistral. Pellizcaron, cachetearon a la durmiente; agitaron su caparazn. Ya se distinguan, en la llanura, las luces interminables de Bt-Bt. Ya suba el humo de sus chimeneas sin lmite. Ya los rozaban, como peces ciegos, los aerstatos de toda laya que vigilaban y puricaban su atmsfera. -Belfegor! Belfegor! Abri los ojos la hija del Sueo y de la Noche, por n. Su bostezo fue comparable a la oscuridad decorada de las cavernas famosas, con pinturas rupestres. Toda ella bostezaba, repentinamente hueca y troglodtica; toda ella, hasta la cncava coraza de tortuga, hasta las alas de piel de marmota, que se curvaban y dilataban y bostezaban tambin. Desgarr el tejido de telaraas que la envolva, y se incorpor.

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CATORCE BELFEGOR O LA PEREZA


Mucho se hablaba en el inerno, de la ciudad de Bt-Bt, fundada el ao 2250. Los demonios numerosos que la atendan, cuando regresaban para disfrutar de sus vacaciones en el seoro del Diablo, difundan noticias entusiastas acerca de los triunfos de su espritu progresista. All no se perda ni un centmetro de espacio, y trabajaba todo el mundo. La higiene ms severa haca espejear sus distintos barrios y sectores, cada uno de los cuales haba sido concebido, luego de importantes estudios, por ingenieros, arquitectos, paisajistas y tcnicos sesudos, de acuerdo con un modelo especial, que repeta en l las construcciones uniformes, las plazas, el laberinto de los refugios subterrneos, las avenidas, carreteras y dems, hasta que se pasaba al distrito siguiente, fruto a su vez de otro modelo, el cual haba sido planeado y logrado con similar parejura, simetra, ecacia y rigor. De acuerdo con las exigencias de cada agrupamiento, prevalecan en l las chimeneas, torres y conductos de determinado tipo, que vomitaban gases de colores inditos, pues los proyectistas haban concentrado, en los sucesivos cuarteles, iguales o anes manufacturas, desembuchantes de uidos iguales o anes, de modo que era fcil saber en qu zona de Bt-Bt se encontraba uno, por el tono de los areos residuos, y por el tufo que stos producan. Sin embargo, los cientcos haban conseguido equilibrar casi plenamente esos hedores, y haba que ser muy sutil para diferenciarlos, pues los reemplazaba la presencia de un perfume comn, al cual era menester habituarse. Por otra parte, salvo la excepcin de los encargados de la vigilancia, nadie abandonaba su propia seccin, dentro del vasto prodigio de Bt-Bt: tenan demasiado que hacer en sus correspondientes demarcaciones, y el trabajo no consenta vagabundeos inslitos. Los das de descanso, los habitantes ponan en marcha los sencillos mecanismos individuales que les permitan remontarse en la atmsfera y emprender paseos cortos, pero aun entonces solan permanecer arracimados en la altitud de sus propias divisiones ciudadanas, impulsados a hacerlo por la polica que gobernaba el trnsito superior. Y cuando les tocaba los perodos escalonados de tregua de las actividades, en general los llevaban en mnibus inmensos, a distantes planetas amigos, donde los aguardaban ciudades semejantes previstas para el metdico placer. En consecuencia, Bt-Bt ofreca la imagen recortada, cuadriculada y particularizada, que brota del orden perfecto. Era suciente all que una persona declarase en qu barrio moraba (cosa que no necesitaba hacer, en realidad, pues se infera de su ropa y escarapela de identicacin), para que de inmediato se dedujese cules eran su situacin social y sus responsabilidades, y de qu robots dependan sus tareas. Los habitantes se trasladaban en masa a sus ocupaciones y a sus residencias, a sus recreos y a sus reposos. Para ello no requeran ni silbatos, ni sonoros articios, ni silentes llamamientos a sus conciencias, porque ellos mismos, espontneamente, lo cumplan, tan habituados estaban, desde la poca fetal, a enfrentarse con sus inamovibles deberes. Armados en esbeltas torres, los demonios vieron deslar, segn lo impusiese la diaria evolucin, a sus batallones unnimes, superuamente dirigidos por atentos guardias mecnicos, y se admiraron de la excelencia de su disciplina. 133

-Comprendo -coment Leviatn, envidioso- las alabanzas y el fervor que suscita BtBt a nuestros colegas destacados aqu. -Maravilla tanto esta ciudad ideal -dijo Lucifer-, que por su orden, su poder y su capacidad prctica, slo admite ser comparada con... -El Inerno -lo intercept Satans. -Eso es, con el Inerno. -Con el Inerno! con el Inerno! -aprobaron los otros, respirando a sus anchas. -He ah -continu Lucifer- a dnde conduce el til, el custodiado adelanto. En el ao 2273, el hombre logra, como resultado de sus investigaciones estupendas y de una reglamentacin que es un paradigma, reproducir, sobre la Tierra, el arquetipo magistral que, con su sabidura sistemtica, ofrece el Inerno. Hay que felicitarlo. Y, a guisa de saludo, se toc la diadema de diamantes. Los dems repitieron su gesto con venias respetuosas. -Excelencia, Seora -dijo Mammn a Belfegor, que lo miraba con ojos como huevos duros-, es imposible sentir celos de su posicin, en estos instantes. En Bt-Bt no hay lugar para la pereza. Funcionarn, tal vez, ciertos pecados. La pereza no. No cabe. Supongo que la gran mayora de los pobladores ir a dar al Limbo. Perezosos, seguramente no hay aqu. El Diablo nos esperaba, al nal, con una treta de mala ley. -Quien critica al Diablo, escupe al Cielo... quiero decir al Inerno -declam Belceb. Los recorridos de Bt-Bt, que los das siguientes efectuaron, conrmaron sus apreciaciones superciales. Vieron a los distribuidores de alimentos sintticos, repartirlos con iscrona regularidad, en las casas gigantescas. Como se haban suprimido los achaques de la salud, grandes diversicadores, los naturales de Bt-Bt podan (y deban) realizar comidas gemelas, las cuales cambiaban diariamente, segn un horario jo, de modo que si alguien presenciaba el almuerzo de un bt-btino, tena la certidumbre de que el resto de la poblacin almorzaba esas comprimidas viandas, que eran inexorablemente, las que l se aprestaba a almorzar. Y como la moda variaba ao a ao, para brindar a los de Bt-Bt la oportunidad de una distraccin en el atuendo, en cuanto se anunciaba la nueva ropa, el pblico aua a los mercados, feliz de regresar a su hogar (o ms propiamente dicho residencia), luciendo atavos amantes y homogneos a los de sus vecinos. Siberia haba sido calefaccionada con exacta medida, utilizando para ello el calor interno de la Tierra, que se extrajo con poderosos y exquisitos motores, as que no se conoca la variacin que separa al invierno del verano, merced a lo cual ni el comer, ni el vestir, ni el ritmo de la existencia, se modicaban en el transcurso anual; y como haca ya ocho centurias que se haba aniquilado la institucin de la familia, las nicas obligaciones que en Bt-Bt continuaban funcionando eran las muy estrictas de trabajar, alimentarse, fecundar, descansar y dormir, dentro de un cuadro de horas preestablecido. Lo que enumeramos -y mucho ms, acerca de lo cual guardamos silencio, para que no se nos tache de fastidiosos, pero que armoniza inexiblemente con este panorama- interes sobremanera a los demonios. Sin embargo, se alter su impresin primera, que asimil a BtBt con el Inerno, y que result ser frvola. Lo nico que s, fuera de discusin, era infernal -

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y en ello convinieron los siete-, fue la evidencia de que en Bt-Bt trabajaban todos, y que all se llevaba una vida prolijamente regimentada. Eso, por un lado, satiszo los anhelos igualitarios de Belceb, mientras que por el otro lo dej perplejo y contrito la certeza de que en aquella ciudad haban anulado a la dulce gula. Pareca, asimismo, que ni la ira, ni la soberbia, ni la avaricia, ni la lujuria, ni la envidia, estaban en condiciones de actuar all. Y qu decir de la pereza, la ms extirpada de las tentaciones! Demonios locales, con quienes conversaron, les hicieron saber que Bt-Bt no era ms que una muestra de lo que aconteca en el Mundo entero, lo que los avergonz mucho, al rermar la razn que haba tenido el Diablo cuando los calic de intiles, puesto que -por haberse autojubilado en el Inerno, de cualquier preocupacin- ignoraban asuntos tan substanciales. Acusronse entre s de vanos matadores del tiempo e indignos de su ttulo de prncipes, y de no hallarse entre ellos el arrogante Lucifer, quien les levant el nimo con argumentos que le sugera el innato e invencible orgullo, se hubieran dejado arrastrar por la hipocondra, hasta caer en la postracin ms destructora. Felizmente, deban realizar una faena complicadsima, lo cual les infunda una suerte de saludable exaltacin, efecto del remordimiento, de la vanidad y del desafo. Y lo que ms los asombraba era la actitud de la rechoncha Belfegor quien, en tanto se paraban delante de las vidrieras equivalentes, entraban en los montonos comedores, o visitaban los intercambiables establecimientos fabriles, si bien segua lentamente sus pasos, acompaada por los cuatro monos que le sostenan la concha de tortuga o le daban apoyo, con ftiles pretextos se sentaba en los umbrales, en el csped de las plazas, donde fuera, o se dejaba conducir por las aceras mviles, hasta desaparecer y reanudar su ntimo dilogo con el sueo. Corra el tiempo, entre el turismo, los estudios sociales y la postergacin del esfuerzo profesional, lo que patentizaba que ese episodio haba sido colocado bajo el signo de la holgazanera. Infructuosamente estimularon a Belfegor, para que iniciase su obra. El demonio-demonia echaba a ambular sobre ellos sus grandes y vagos ojos verdes, que hubieran sido hermosos, de no mediar las estras, secuela del mucho dormir, ramicadas en la niebla de su interior, y no les responda, reducindose a reacomodar la posicin desganada. Y los diablos se consuman y alborotaban, temerosos de que por ella fracasase, a punto de coronarlo, el empeo comn. Le hablaban, le suplicaban, la zamarreaban, la acusaban, la insultaban, sin provecho. Belfegor demostraba, con curiosa porfa, que la pereza es ms fuerte que la soberbia y que la clera. Haba renunciado a caminar, recurriendo de nuevo al uso de las andas, y en ellas, transportada por los chimpancs y circuida, como por una pequea corte, por la sirena, el toro, el grifo, la serpiente y el sapo -que no se cansaban de examinar vidrieras-, segua fastuosamente a sus compinches. Volvan stos a menudo sobre sus pasos, para codearla e inquirir si todava no haba hallado un subterfugio y si no tena rdenes que darles, y Belfegor les sonrea con una mansedumbre tan ausente que eso contribua a enfurecerlos. Hartos de dilaciones, reunironse en consejo los demonios mientras su indiferente asociada dorma, y resolvieron proceder por su cuenta, pero presto se vio, a travs de su disputa, que no disponan de los resortes psicolgicos propios de la pereza, pues cada uno propuso, para salir adelante, una poltica inherente a su individual pecado, lo que quizs

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provocara la envidia, la avaricia, el furor, etc. de los bt-btinos, mas nunca lo que se buscaba. Impotentes y rabiosos, tascaban los frenos. Y entretanto la ciudad de Bt-Bt continuaba marchando, como un inmenso reloj, cuya esfera reejaba las automticas maniobras militares de su pueblo, y presentndoles una imagen resumida de lo que aconteca en la totalidad del Mundo. Perdieron en conclusin la cabeza y, aunando sus saas, arremetieron simultneamente contra la impasible, con la complicidad de sus transportes. La serpiente aprision la blandura de su cuerpo; el toro se le plant encima; el grifo la picote; la escupi el sapo; la apalearon los monos; y ellos, no obstante el respeto que experimentaban ante su condicin fraternal de princesa, la aporrearon desesperadamente, disgustados como si se aporreasen a s mismos. Tal suma de voluntades, dio su fruto. Cuando recuper la conciencia, le reclamaron que por lo menos ensayara de inducir a un bt-btino, a uno solo, a cualquier bt-btino, a caer en la muelle trampa del ocio, asegurndole que para ello dispona de su colaboracin ms franca. Ronrone Belfegor que lo hara y que, presentado el caso, impartira sus disposiciones. Desde ese momento, durante las dos semanas siguientes, no la vieron ms, y hasta sospecharon que haba regresado al Inerno, sin decirles agua va y dejndolos en la estacada, pero no se arriesgaron a partir, hasta no alcanzar la seguridad plena de que no les restaba ms solucin que tomar ese camino. Comenz la indolente por reducir su peso, dentro de lo posible. Jams consigui una silueta equiparable a las de las mujeres, viejas o jvenes (muy parecidas), oriundas de Bt-Bt. Le sobraban, irremediablemente, accideces y kilos. Empero se ubic dentro de uno de los vestidos uniformes que todos llevaban; se procur una falsa documentacin, y as provista ingres en una manufactura de cojines sentimentales. stos certicaban el ingenio, aplicado por los hombres de ciencia de Bt-Bt, a asegurar la felicidad de la vida ciudadana. Consistan en unos almohadones, en los cuales bastaba posar los pies para que emitiesen sonidos que supriman las nostlgicas inquietudes. Por ejemplo, si acaso, al retornar a su habitacin vaca, aquejaban a una persona las aoranzas del antiguo orden familiar (demasiado metido en su sangre, por milenios de hbito, para que el nuevo rgimen lo hubiese sacado ya de raz), era suciente que colocase los pies sobre el cojn, y en seguida el mecanismo le ofreca el llanto de un nio, el ladrido de un perro, el maullido de un gato, el gorjeo de un canario, el repicar de cacerolas, y as, al innito, porque era factible modicar los sones, de acuerdo con la necesidad, y la riqueza del almohadn encerraba desde una fuga de Bach hasta el hervir de una pava, y desde una declaracin amorosa hasta el estrpito de una cortadora de csped. nicamente los rezagados en su evolucin, los ms dbiles, los adquiran, pero haba que tenerlos en cuenta, si se deseaba que Bt-Bt se desarrollase con sentido armnico. Calculaban sus constructores que, poco a poco, se lograra excluir tambin esos almohadones, y por lo pronto se consideraba como una victoria del concepto actual, el hecho de que quienes abrigaban an sntomas de ausencia, los curasen con dosis iguales de iguales remedios. En una fbrica de bencos cojines, entr pues Su Excelencia la Seora Belfegor. Por supuesto, tratbase de un establecimiento pequeo, si se lo comparaba con los destinados a la

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gran industria, ya que estaba dedicado a un pblico restringido y especial. Entr y entr a trabajar, algo para ella tan desconcertante, tan enemigo de su idiosincrasia, que le cost vencer la repulsin de la servidumbre laboriosa que se impusiera. Al n y al cabo, hay que valorar lo que signica que un demonio princesa, distinguido por la circunstancia particularsima de ser, adems, el demonio y la princesa de la haraganera, llegara cotidianamente a la fbrica de cojines sentimentales, y se entregara, en el curso de largas, consecutivas horas, a rellenar almohadones. Integraban el personal dos mil obreros y obreras, cuyos sexos eran difciles de discriminar -cuando se lograba-, tan bien haban alcanzado a unicarlos los mtodos de Bt-Bt. Lo primero que llam la atencin del personal con referencia a Belfegor, fue la disparidad de su volumen. Nadie pesaba lo que ella, no obstante la disminucin que se haba impuesto. A esa curiosidad se sum la que derivaba de varios aspectos de su actitud. Trabajaba, trabajaba conscientemente, pues de otra suerte no hubiera podido permanecer en la manufactura, sin incurrir en sanciones muy graves, mas supo introducir en su modo de encarar la tarea, una languidez sutil -que no era, en realidad, al principio, ms que una sombra, apenas un matiz delicado de la languidez-, cuya presencia, suave, melindrosa, tierna, meliua, pero constante, suscit la sorpresa de sus compaeros ms prximos. No se les haba ocurrido que eso, ese retoque, esa variacin liviana y tenaz del ritmo comn, pudiese existir. Era algo tan extrao, que ellos tambin aminoraron la afanosa cadencia, para observar su quehacer. Observaron luego que, durante los breves espacios de descanso, en lugar de permanecer tiesa en su sitio y de tomar sellos o recibir masajes, para acumular vigor, la principiante gorda se tumbaba y dorma. Esto ltimo era fantstico. Que a alguien se le ocurriese dormir, en el lapso corto que separa a una tarea de su prosecucin, era fantstico. Y Belfegor (quin sabe si con un ojo abierto porque, cuando dorma, lo haca slidamente) osaba sestear en dichas ocasiones. Primero fue una; despus fue otro; hubo una tercera; hubo un cuarto que encogidamente al comienzo, y ms adelante con ahnco, se atrevieron a copiar a Belfegor. Y no slo eso: el ejemplo de su ojedad, de su enervacin, de su "laisser aller", cundi en la fbrica. Los jefes intervinieron tarde: la fbrica entera dorma; la fbrica entera trabajaba cada vez menos... cada vez menos... Hasta que la fbrica se inmoviliz, en torno de Belfegor amorrongada. Era tan misterioso, tan potico, el espectculo que ofreca esa manufactura poblada por lirones, que los capataces, los empleados, los del directorio, los vigilantes y los abandonados robots, sucumbieron asimismo ante su soporoso inujo, como si los solicitasen centurias de sueo, y a ellas se rindiesen. Y puesto que muchos utilizaban, para apoyar las frentes o las nucas, los cojines sentimentales, la fbrica se colm de arrullos, de nanas, de arrorrs, lo que coadyuv a generar una calma de tan hondo aletargamiento, que ya nadie se levant, ni despert, ni comi, ni se fue a su casa, sino prosiguieron cabeceando y roncando. En el ao 2273, las noticias corran a travs del Mundo, ms veloces que la luz. Las transmitan mentes aleccionadas al efecto. De inmediato se supo, doquiera, lo que aconteca en Bt-Bt. Y el Mundo se pasm. No hubo ni motines, ni discursos incendiarios, ni atentados, ni horribles crmenes, ni herticos que reclamaban la instalacin de una libertad

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fundada en la violencia. Hubo sueo, mucho sueo. Sueo en los cinco continentes naturales, en los dos cticios, en el submarino y en el areo. La gente se ech a dormir en los laboratorios, en las ocinas, en los anteatros y, ms que en ningn sitio, en las fbricas. Dorma con la ingenua placidez con que los muertos duermen. Una estupenda calma se apoder del globo. Repentinamente, corroborando cunto se la aguardaba y apeteca, la divinizada Pereza estableci su imperio mstico. Se hizo presente, iluminadora, consoladora, con el podero de una revelada religin. Apareci y se difundi; arrebat a las turbas, hambrientas de asuetos independientes, como un medio original para redimir y justicar la existencia, en esa sociedad que haba escamoteado a las religiones viejas y que reemplazaba los templos remotos por grandes edicios vacantes, alumbrados por verdes lmparas, donde se repeta un rito muy arcaico, merced a la inuencia de arquelogos y telogos -el juego del billar-, que la gente del tercer milenio practicaba con ceremoniosas inclinaciones y un ir y venir de carambolas geomtricas, concentrndose para ello hasta inefables honduras. El antiguo evangelio del billar demostraba ser insuciente; no subvena a las precisiones sobrenaturales del pueblo. Lo desbancaba el eterno dogma de la pereza, y eso, como a la pereza conviene, sin la intervencin cruel de guerras religiosas, obedeciendo a la lgica madura de los tiempos. Mientras se multiplicaban raudos, sincrnicos, acontecimientos espirituales de tanta monta, con su mencionada repercusin fsica, los demonios estaban en la Amrica del Sur, tomando apuntes, ya que, obviamente, Belfegor no los necesitaba. Viajaban por placer, tras hacerlo por obligacin. All los sobrecogieron las constancias de una anormalidad incomprensible. La gente dorma, como si viviese para dormir, como si la vida del sueo fuese la real, y no la otra, la del rutinario ajetreo. Y como la idea del sosiego total era inseparable de la esencia de Belfegor, las conectaron; temieron que algo monstruosamente extraordinario estuviera ocurriendo en Bt-Bt, y a Bt-Bt se volvieron, dando espuela y nafta a sus transportes. De paso, en tanto regresaban, pudieron comprobar que el Mundo se dorma. Dijrase que lo haban pulverizado con lquidos hipnticos, con beleo autoritario. Se empantanaban las aguas de los ocanos; se frenaba el uir de los ros; se anquilosaban los vientos y las brisas; se paraban las nubes; la lluvia se congelaba y entumeca, antes de caer; los animales se echaban; no haba humo en las chimeneas, ni fuego en los colosales hornos; se detenan las bolas de billar, propicias a la meditacin; nada, nada se mova. nicamente ellos volaban, diligentes, en medio de una Tierra que gozaba de una parlisis de extrema dulzura. Llegaron a Bt-Bt y buscaron a Belfegor. Para ello, se desparramaron en los seis sectores de la ciudad, y recorrieron de puntillas un museo de estatuas roncantes. El silencio, que apenas acompasaban los diversos ronquidos, se extenda sobre la urbe. Pero no, entrecortando la roncadora calma, un tmido coro de canciones de cuna otaba sobre la metrpolis, ayer trmula de febril sonoridad. Hacia l se dirigieron, juntos, teniendo por gua a las voces mecedoras. Y fue como si se internasen en un palacio encantado. O ms bien en una catedral, colmada de adoradores del reciente culto. Cara al suelo o a las bvedas cristalinas, dorman y respiraban broncamente, los obreros y las obreras. Dorman y soaban y sonrean, plcidos, columpiados por las pieles de gato dormiln de los cojines sentimentales.

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Y en el centro de la grey horizontal, Belfegor, vertical y retrada, seera diabla-diosa de la pereza reconfortante, recuperado el caparazn y teniendo por soportes, como a cuatro caritides, a sus cuatro monos, triunfaba. Excepcionalmente, no dorma. Dorman los dems. No requera dormir, porque ella era el sueo, y lo hilaba con sus manos regordetas, con tan paradjica ecacia que su telaraa cubra ya al vasto Mundo. Una majestad serena emanaba de su apostura, y los demonios (hasta Lucifer soberbio) no titubearon en postrarse: ms que ninguno de ellos, mereca ese homenaje, porque vena a ser, al n de cuentas, la magna y procua laboriosa. Canturriaban los almohadones, inmemoriales versos: "Durmete mi nio, durmete mi sol..." Como nios dorman, nios y ancianos. Y una paz sin precio descenda sobre la humana desazn. Salieron a la calle los siete, precedidos por la lentitud de la gran dama. La afona y la inercia ganaban tal intensidad, que no haba quin ni qu los resistiese. Por eso provoc un petardeo disonante y anim ecos destemplados, el irreprimible saxofn atulento de Belfegor, despreciativo de la dignidad del silencio, y que acaso aspiraba a producir clarinadas victoriosas. No pudieron reprochrselo sus colegas, en la hora de los laureles. Confusiones de mayor importancia los aigan, pues creyeron advertir que el Mundo, el propio Mundo, reduca la gil diligencia de sus rotaciones. Era cierto: el Mundo se estacionaba; el Mundo se detena; el Mundo pareca dar sus ltimas vueltas, como un caduco y extenuado bailarn. Iba a dormirse y quizs a morir, el Mundo. Se comprende la alarma de los prncipes. Si en Pompeya se les haba ido la mano cmo tasar lo que acaeciera en BtBt? Ay! seran ellos capaces de aguantar e impeler a la Tierra, de obtener que reanudase su marcha habitual y evitar una destruccin que iba contra los intereses del feudo del Diablo, puesto que, sin ella, quin se encargara de su humano abastecimiento? Pero no fue preciso que emprendiesen una operacin, sin duda superior a su energa. Otro, otros, asuman ya ese compromiso considerable. El cielo impvido se incendiaba de fulgores, de centellas, de armas amgeras, de metales blandidos, como los techos del palacio veneciano que evocaban tan bien. Dos masas supersnicas daban la impresin de converger en las alturas, cual dos radiantes ejrcitos de la aerosfera. Los tentadores dieron impulso a sus alas; aletearon sus bestias serviles; y hacia all subi su columna, en vuelo de inspeccin. Presto vericaron que de dos ejrcitos se trataba. ngeles y demonios acudan, conjuntamente, para salvar a la Tierra, su almacn de almas discutibles. Venan por un lado escuadrones celestes, comandados por San Miguel; y por el opuesto, milicias infernales, bajo la jefatura del propio Diablo. De una parte, las huestes blancas; de la contraria, los piquetes rojos. El casco del Arcngel era de esmeralda, como el de San Jorge, el de San Sebastin y el de San Gabriel; de oro losofal, eran los yelmos del Diablo, de Azazel, su portaestandarte, y de Moloch, su espa, quien seguramente le dio aviso de lo que perturbaba a la esfera indcil. Abrase la cola de pavo real de Adramalech, Gran Canciller del Bratro, como una bandera ms. Se agitaban en el espesor de las nubes siberianas las alas multicolores, las espadas, los

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escudos, como cuando rieran las potencias enemigas, en ocasin clebre. Pero no lidiaron esta vez. Idnticos intereses los excitaban. Cada grupo ignor que el antagonista vena con igual motivo: por eso, brevemente, San Miguel y el Diablo clavaron los ojos en sus caras respectivas. El Arcngel irradiaba blica hermosura, ms el Diablo -que se haba quitado el traje de franela gris y vesta, para el caso, una armadura bermeja- tena dos rostros, no lo olvidemos, uno en el vientre, que asom bajo la falda de acero, lo que duplicaba el podero de su visin. Se estudiaron y llegaron a la conclusin de que ninguno iba en son de guerra. Entonces se precipitaron al suelo, entremezclados blancos y rojos. Sumronseles los siete demonios, maravillados de esa alianza casual, originada por uno de ellos. Conferenciaron el Diablo y San Miguel; pusironse de acuerdo Azazel y San Sebastin, Moloch y San Jorge. Lanzaron a sus legiones sus rdenes militares, y remontaron vuelo, en pos de la corteza terrestre. La encontraron, la palparon, comprobaron que, ciertamente, amenguaba su mpetu, y todos a una, diablos y ngeles; ngeles y diablos; tronos y dominaciones del Paraso y prncipes y capitanes del Averno; forcejearon por apalancar (realizando la docente fantasa de Arqumedes) y empujar al Mundo remoln. -Hop! hop! hop! arriba! -gritaba San Miguel. -Hop! hop! hop! arriba! -gritaba el Diablo. Con las manos, con los hombros, con los pies, propulsaban, atropellaban, apechaban al Mundo. Los ngeles enrojecieron, y palidecieron los demonios; sus alas, que se revolvan y encrespaban, como en una ria de gallos, adquirieron pronto el mismo color, as que fue vano pretender diferenciar a los equipos. Hundan los brazos hasta los codos, en la costra universal, en sus arrugas, en sus depresiones. -Arriba! -gritaba Jorge de Capadocia, el que se ve a caballo en las esterlinas de oro. -Arriba! -gritaba Asmodeo de Persia, el que halaga los msculos de los desvelados por la lujuria. Belfegor simulaba dar empellones; Adramalech cuidaba su plumaje; San Sebastin prohiba que le rozaran el puercoespn de echas. Salvo excepciones tan acreditadas, Cielo e Inerno colaboraron, hasta que la Tierra les obedeci; vacil, se estremeci, aceler el giro y retom su cadencia justa. Rotaba, rotaba, como debe ser. Los tropeles adversarios, que se haban acalorado al unsono, y que haban conseguido asegurar el avituallamiento de territorios que el mortal no conoce hasta que deja de serlo (y en ese caso, conoce a uno solo), se separaron. Quedaban atrs, los momentos de transitoria camaradera. Agrupronse los ngeles, albos, plateados, callados, impolutos, severos, fros; y se agruparon los demonios, barrocos, charlatanes, policromos, con trompa de elefante, con testa de buey, de ciervo, de rana, de crustceo, de basilisco, de bho. Volaron hacia el norte y hacia el sur, sin despedirse. A sus pies, la naturaleza y la gente despertaban. -Signica esto -pregunt la envidia de Leviatn al desapego de Belfegor- que el trabajo de Su Excelencia ha sido intil? Belfegor dign contestarle, como si hablara de muy lejos, del corazn de un bosque sonmbulo:

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-No, Excelencia, no... La holganza y la huelga son primas. Yo le mostr al Mundo que puede ir a la huelga de brazos cados, de piernas cadas, de estmagos cados, holgando, y que en el derecho a la pereza reside el derecho a la libertad. Lo saban all antes; ahora tornan a saberlo... y no lo olvidarn. Han reconquistado a la pereza, don sublime, y la felicidad regresa al Mundo. Han pecado... no han pecado? Se han liberado, tal vez pecando, y entonces el pecado, mi pecado, es una evasin... una manumisin... Recuerde que yo soy... el ms libre de los demonios... pero no me haga hablar... no me fatigue... Volaban rumbo a la laguna Estigia. Los siete rodearon al Diablo, que se lamentaba. Lo alabaron, lo adularon, como suelen hacer los cortesanos con sus jefes. Para distraerlo, psose Lucifer a ensearle las fotografas que la mquina tom durante el viaje, a manera de los turistas que agobian con sus "slides": -ste, Seor, es el castillo de Tiffauges. Aqu est la sala principal, que mal se distingue, por las telaraas que la ahogan. Aqu estoy yo, arengando elocuentemente a Madama Catalina, junto a Belfegor, quien hace, ignorndolo, el papel de obispo, de Monsignore Belfega. Aqu nos hallamos en Pompeya, leyendo a Lord Lytton. Me ve Su Majestad, desnudo? Asmodeo me analiza, se inspira, y esculpe la preciosa gura de un fauno danzante. Y aqu bailamos y soplamos, alrededor del Vesubio: s, s, ste soy yo. Esta otra foto es curiosa, artstica; habra que titularla: "El sueo de la Emperatriz Viuda". Encarnamos a emperadores, a prncipes del Mundo. Yo represento muy bien al Zar de Rusia. Fjese: ac nos encontramos en Potos, y formamos una pirmide humana, como saltimbanquis, para fascinar al dictador Melgarejo. No, no soy el que corona la pirmide, soy el que la sostiene; la pirmide reposa sobre m. Nos ve ahora, reunidos en Nueva York, en la altura del Empire State Building? Note cmo me inclino. Fue cuando Belfegor tuvo que viajar sostenido por globos prolcticos... ya sabe a qu me reero. Ac, foto de conjunto: el pblico reunido en el Saln de Baile del palacio Rezznico, mientras se ofrece una comedia. ste es Ludovico, Procurador de la Serensima; sta, su mujer, la Principessa; y la ta Loredana Savorgnan... yo, de abate veneciano, muy gracioso. Observe, observe!... en la isla de la Tortuga, entre piratas. Monsieur de Lonvilliers de Poincy, Gobernador de San Cristbal... el grumete bizco... una geisha... Lord Alfred Douglas... Don Juan... un hermafrodita... Yo, en la orquesta antillana, haciendo vibrar el serrucho. Ah, la msica! Y, por n, Bt-Bt. No, a m no me encontrar, Seor Diablo. Yo investigaba la Amrica del Sur, y la mquina se neg, tonta, a acompaarnos. Son imgenes de gente que duerme... gente que duerme... gente que duerme... Circularon las fotograar, odorferas, parlantes. Satans, Asmodeo, Mammn, Leviatn, Belceb, hasta Belfegor, pugnaron por recobrarlas, para indicar su posicin en las cromadas cartulinas, pero no lo consiguieron, porque ya andaban por las las diablicas, de garra en garra, de pezua en pesua, de antena en antena, de pinza en pinza, de tentculo en tentculo, alentando risas y bromas. El pavo real Canciller torca el lente y las desestimaba. Algunas escaparon, cayeron, revolotearon y fueron recogidas despus por las astronaves, a las que plantearon problemas de inters cientco, promoviendo adivinanzas en Pars; caricaturas en Londres; gastos en la UNESCO; becas en los Estados Unidos; mesas redondas en Buenos

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Aires; religiones en frica; premios en Estocolmo; proclamas en China; expediciones en BtBt, y aguzando la bella nocin de que la atmsfera es un nido de impenetrables misterios. As, entre las protestas de unos, la vanidad de otros, la admiracin de escasos, la burla de los ms, regresaron al pas de los hielos y de las llamas. Humeaban sus chimeneas; sus fuegos heran: todo funcionaba a la perfeccin. -We are home again -se alegr Satans. -Sweet home... sweet home... -cant la brigada. Tambin enton la cancin de las juventudes. Ladr su bienvenida Cancerbero; bram el toro asirio, oliscando las pasturas ardientes del Trtaro; la sirena se zambull, con su nio cerdudo, en las aguas del Aqueronte. -Debo ver a Francesca y Paolo -anunci Asmodeo-. Les llevo una postal. -Yo a los soberbios. -Yo a los iracundos. -Yo a los avaros. -Yo a los envidiosos. Qu bien se siente uno aqu! -Yo me encierro en las cocinas. Traigo recetas nuevas, Seor Diablo. Su Majestad se lamer las extremidades; mientras come con la boca superior, con la inferior beber. Con quin nos mand espiar, Majestad Suprema? -Es un secreto. Top secret. De no haber sido gracias a l, por un pelo, por una crin, por una pestaa, por una pelusa, hubisemos perdido a la Tierra nutricia -rezong el soberano-. Qudense en el Inerno, Excelencias. No les conar ms misiones extramuros. Qu razn tuve, cuando les previne que tuviesen cuidado con Belfegor! Por culpa de ustedes, a punto estuvimos de que nos fusionasen con los ngeles y quin puede predecir cul hubiera sido entonces nuestro destino comn? Qu haramos, mancomunados, ngeles y demonios? Qu? qu sera de m... Santo Dios? -Caramba, Majestad, y nosotros que proyectbamos el turismo pecador en gran escala! Belfegor nada dijo. Dorma, hilvanaba ensueos. Soaba con un Mundo inmvil, hermossimo, denitivamente independizado de pasiones, de angustias, un Mundo que otara en los espacios innitos, como una difana pompa de jabn. Los monos, que haban llegado a amarlo, aventaron las moscas de Belceb, lo cobijaron con una manta prpura, en el combo lecho de carey, y lo acariciaron, empleando, cada uno, sus cuatro manos sabias. Cruz Chica, 25 de abril - 25 de octubre de 1973

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