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CMO SE EXTRAE?

Las explotaciones a cielo abierto grandes pueden cubrir una zona de muchos kilmetros cuadrados y utilizan piezas de maquinara muy grandes, incluyendo dragas excavadoras (imagen). Fotografa cedida por cortesa de Anglo Coal.

SECCIN DOS

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>> El carbn se extrae mediante dos mtodos: en super cie o a cielo abierto y mediante extraccin subterrnea o de profundidad. >>

La seleccin del mtodo de extraccin viene determinada por la geologa del depsito carbonfero. La extraccin subterrnea supone actualmente el 60% de la produccin mundial de carbn, aunque en algunos pases productores la extr accin de super cie es ms comn. La extraccin de super cie representa el 80% de la produccin en Australia, mientras que en EEUU se utiliza par a obtener el 67% de su produccin.

Extraccin subterrnea
Existen dos mtodos principales de e xtr accin subterr nea: extr accin mediante pilares y la extraccin por tajos largos. En la extraccin mediante pilares, los depsitos de carbn se extraen cortando una red de salas en la veta de carbn y dejando pilares de carbn para sujetar el techo de la mina. Estos pilares pueden suponer hasta el 40% del total de carbn de la veta, aunque este carbn puede, en ocasiones, extr aerse en una etapa posterior. Esto se consigue mediante lo que se conoce como trabajo explotado en retirada, en el que el carbn se extrae de los pilares al retirarse los trabajadores. En ese momento, se permite que el techo caiga y se abandona la explotacin. La e xtr accin por tajos largos supone la extraccin completa del carbn de una seccin de la veta o cara utilizando r afadoras-cargadoras mecnicas.

Una cara de tajo largo requiere una plani cacin detallada par a garantizar que la geologa es favorable en toda la seccin antes de iniciar los trabajos. La cara de carbn puede variar en longitud entre 100-350m. Unas jaciones hidrulicas de avance automtico soportan provisionalmente el techo mientras de extrae el carbn. Una vez extrado el carbn de la zona, se deja que se desplome el techo. Ms del 75% del carbn del depsito puede extraerse de paneles de carbn que pueden extenderse a lo largo de 3 km en la misma v eta. La principal ventaja de la extraccin mediante pilares respecto a la extraccin por tajos largos es que permite el inicio de la produccin de carbn de forma mucho ms rpida, utilizando maquinaria mvil con un coste inferior a los 5 millones de dlares (la maquinaria necesaria para la extraccin por tajos largos puede llegar a costar 50 millones de dlares). La seleccin de la tcnica de extraccin depende de cada lugar, pero siempre se basa en criterios econmicos; incluso se pueden utilizar ambos mtodos en una nica e xplotacin.

Extraccin de super cie


La e xtr accin de super cie, tambin conocida como de a cielo abierto, slo resulta rentable cuando la veta de carbn est cerca de la

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super cie. Este mtodo puede recuperar una mayor proporcin del yacimiento de carbn que la extraccin subterrnea, ya que se trabaja en todas las vetas de carbn, llegndose a recuperar un 90% o ms del carbn. Las explotaciones a cielo abierto grandes pueden cubrir una zona de muchos kilmetros cuadrados y utilizan piezas de maquinara muy grandes, incluyendo: dragas excavadoras, que retiran el material sobrante; excavadoras; camiones de gran tonelaje, para el transporte de material sobrante y carbn, excavadoras de cuba y cintas transportadoras.
De nicin
El material superior es la capa de suelo y rocas (estrato) entre las vetas de carbn y la super cie.

media. Durante este proceso, el carbn se separa del resto de impurezas hacindolo otar en un depsito que contenga un lquido de una gravedad espec ca, normalmente una suspensin de magnetita na. Puesto que el carbn es ms ligero, ota y puede separarse del resto, mientras que las rocas y el resto de impurezas ms pesadas caen al fondo y se retiran como material residual. Las fracciones ms pequeas se tratan de diferentes modos, normalmente basndose en las diferencias de masa, como en mquinas de centrifugado. Una mquina de centrifugado es una mquina que hace girar un contenedor a gran velocidad, haciendo que los slidos y los lquidos de su interior se separen. Algunos mtodos alternativos utilizan las diferentes propiedades de super cie del carbn y de los residuos. En la otacin por espuma, las partculas de carbn se eliminan con una espuma producida al insu ar aire en un bao de agua que contiene ciertos reagentes qumicos. Las burbujas atraen el carbn, pero no los residuos, que se eliminan para recuperar las partculas de carbn. Los recientes desarrollos

El material superior del suelo y la roca se rompe primero con explosivos, despus se retira con dragas e xcavador as o mediante e xcavadoras y camiones. Una vez expuesta la veta de carbn, se perfora, fractura y extrae de forma sistemtica en tiras. El carbn se carga en grandes camiones o cintas tr ansportador as para su transporte a la planta de preparacin de carbn o directamente el lugar en el que se utilizar.

Preparacin del carbn


El carbn directamente extrado del suelo, conocido como miner al bruto (ROM), a menudo contiene impurezas no deseadas, como rocas y suciedad, y llega en una mezcla de fragmentos de diferentes tamaos. Sin embargo, los usuarios de carbn necesitan un carbn con una calidad consistente. La preparacin del carbn, tambin conocida lavado del carbn, se re ere al tratamiento del mineral bruto para asegurar una calidad consistente y la mejora de su idoneidad para usos nales concretos.
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DWT Toneladas de peso muerto, que se re ere a la capacidad de un barco, incluyendo su carga, depsito de combustible, agua potable, etc

El tr atamiento depende de las propiedades del carbn y de su uso previsto. Puede requerir un simple triturado o pasar por un proceso de tratamiento complejo par a reducir el nivel de impurezas. Para eliminar las impurezas, el mineral bruto se tritur a y se separ a en fr acciones de diferentes tamaos. El material ms grande se suele tratar utilizando un mtodo de separacin de densidad
La extraccin por tajos largos supone la extraccin completa del carbn de una seccin de la veta o cara utilizando rafadoras-cargadoras mecnicas. Fotografa cedida por cortesa de Joy Mining Machinery.

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Operaciones de extraccin subterrnea


Inst ala ciones de super cie de la explota cin

R afado ra-cargadora de carbn y soportes de techo

Zona de extraccin

Tajo previamente extrado

Cinta t ransportad ora de carbn a la sup er cie Pilar es de car bn conserv ados para sopor te del tec ho Dire ccin de la zona de ext racci n S iguiente ta jo para s u extr acc in E xtr acci ones continuadas Desarrollo de galeras Veta de ca rbn Cinta tr ans portado ra de car bn Zona de ex tra ccin

Ra fado ra-ca rgado ra de carbn y sopor tes de te cho

Diagrama cedido por cortesa de BHP Billiton Illawara Coal

Pilar de carbn

tecnolgicos han permitido aumentar la recuper acin de material carbonfero ultra no.

Transporte del carbn


El mtodo de transporte de carbn depende de la distancia que se va a recorrer. El carbn se suele transportar en cintas transportadoras o en camiones para distancias cortas. Se utilizan trenes y barcazas para recorrer distancias ms largas dentro de los mercados locales, y tambin se puede mezclar el carbn con agua para formar un fango de carbn y tr ansportarlo a tr avs de un conducto.

Los barcos se suelen utilizar par a el tr ansporte internacional, en tamaos que van desde Handymax (40-60.000 D WT), Panamax (sobre 60-80.000 D WT) hasta gr andes buques Capesize (sobre 80.000+ DWT). Alrededor de 700 millones de toneladas (Mt) de carbn se transportaron internacionalmente dur ante 2003, y el 90% de este transporte se realiz por mar. El transporte de carbn puede resultar muy caro; enl algunos casos representa hasta el 70% del coste del carbn transportado.

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Dique con pendiente como muro acstic o y para la conte ncin del polvo

Suel o superior y subsu elo vacia do mediant e rafad ora s-cargado ras y almace nado cuidadosame nte

Mat erial s uperi or reti rado con exc avador as y camiones c on volquete

Mat erial s uperi or excavad o mediant e una mquina de dragado

Vetas de carbn

Material superior

Excavacin mediante mquina de dragado

Operaciones de extraccin de super cie y rehabilitacin de explotaciones

Se toman medidas en cada etapa del transporte y almacenamiento del carbn par a minimizar el impacto medioambiental (vase la Seccin 5 para obtener ms informacin acerca del carbn y el medio ambiente).

Seguridad en las explotaciones de carbn


El sector del carbn se toma el asunto de la seguridad de forma muy seria. La e xtr accin subterrnea de carbn implica un riesgo de seguridad mayor que la extraccin de carbn a cielo abierto. No obstante, en las explotaciones modernas de carbn existen procedimientos de seguridad rigurosos, normas de higiene y seguridad y educacin y formacin del personal, que han supuesto una mejor a signi cativa en los niv eles de seguridad tanto en la e xtraccin subterrnea como en la de a cielo abierto (v ase el gr co de la pgina 11 par a acceder a una compar acin de niv eles de seguridad en las extracciones de carbn en EEUU respecto a otros sectores industriales). An existen problemas dentro del sector. La mayora de accidentes y muertes en explotaciones de carbn se producen en China. La may ora de los accidentes se producen en pequeas explotaciones, a menudo ilegales, en las que las

Las celdas de otacin de Goedehoop Colliery se utilizan para la preparacin del carbn. Fotografa cedida por cortesa de Anglo Coal.

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Pila de es combro Cubeta de dragado ra en proces o de descarga

Material de Relle no de dragado ni velad o zanjas c on con bulldozers material super ior

Restitucin y conf orma cin del subsu elo y del suelo sup erior

Hierba y rbol es

Tras restituir el suelo en la se cuencia ad ecuada, est preparad o para su com pact aci n, culti vo y fertiliz acin

tcnicas de extraccin se basan en la mano de obra y utilizan un equipamiento muy bsico. El gobierno chino est tomando medidas para mejorar los niveles de seguridad, incluyendo el cierre forzoso de estas pequeas e xplotaciones y todas aquellas que no cumplan las normas de seguridad estndar.

ndices de accidentes por sectores en EEUU, 2003 (por cada 100 trabajadores a jornada completa)
Fuente: O cina de estadsticas laborales, Ministerio de Trabajo de EEUU

Ofe rta de servicios Ocio y Acogida Comercio, Tr ans porte y Servi cios Formacin y S erv icio s san itar ios Ex tra ccin de car bn Agric ultura, Explo tacin for estal, P esca y Ca za Fabri cac in Construccin

Extraccin de carbn y la comunidad


La e xtr accin de carbn suele tener lugar en zonas rurales en las que la minera y las industrias asociadas suelen ser la principal fuente de trabajo de la zona. Se estima que el sector del carbn emplea a ms de 7 millones de personas en todo el mundo, el 90% de las cuales se encuentran en pases en desarrollo. No slo las e xplotaciones de carbn emplean directamente a millones de personas en todo el mundo, generan ingresos y empleo en otros sectores de la industria regional dependiente de la extraccin de carbn. Estos sectores proporcionan bienes y servicios par a la extraccin de carbn, como combustible, electricidad y equipos, o dependen del gasto generado por los empleados de las e xplotaciones de carbn. Las e xplotaciones de carbn suponen una fuente

signi cativa de ingresos locales en forma de salarios, programas para la comunidad y apoyos para la produccin de la economa local. No obstante, la minera y la gener acin de energa puede provocar con ictos sobre el uso de la tierra y di cultades en las relaciones con vecinos y comunidades. Muchos de estos con ictos pueden resolv erse arguyendo que las explotaciones mineras son temporales. La rehabilitacin de la explotacin signi ca que la tierra puede volver a utilizarse para otros nes tras el cierre de la explotacin.

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