# SIGNIFICANT DIGITS

The number of significant digits in an answer to a calculation will depend on the number of significant digits in the given data, as discussed in the rules below. Approximate calculations (order-of-magnitude estimates) always result in answers with only one or two significant digits. When are Digits Significant? Non-zero digits are always significant. Thus, 22 has two significant digits, and 22.3 has three significant digits. With zeroes, the situation is more complicated:
a. Zeroes placed before other digits are not significant; 0.046 has

two significant digits. b. Zeroes placed between other digits are always significant; 4009 kg has four significant digits. c. Zeroes placed after other digits but behind a decimal point are significant; 7.90 has three significant digits. d. Zeroes at the end of a number are significant only if they are behind a decimal point as in (c). Otherwise, it is impossible to tell if they are significant. For example, in the number 8200, it is not clear if the zeroes are significant or not. The number of significant digits in 8200 is at least two, but could be three or four. To avoid uncertainty, use scientific notation to place significant zeroes behind a decimal point: 8.200 × 103 has four significant digits 8.20 × 103 has three significant digits 8.2 × 103 has two significant digits Significant Digits in Multiplication, Division, Trig. functions, etc. In a calculation involving multiplication, division, trigonometric functions, etc., the number of significant digits in an answer should equal the least number of significant digits in any one of the numbers being multiplied, divided etc. Thus in evaluating sin(kx), where k = 0.097 m-1 (two significant digits) and x = 4.73 m (three significant digits), the answer should have two significant digits.

1. Writing more digits in an answer (intermediate or final) than

justified by the number of digits in the data.
2. Rounding-off, say, to two digits in an intermediate answer, and

then writing three digits in the final answer.

000122300 still has only six significant digits (the zeros before the 1 are not significant).2300 has six significant digits: 1. 2. 2. The former might be in error by hundreds. 0 and 0.45 has five significant digits (1. • spurious digits introduced. 3. while the population of a country might only be known to the nearest million and be stated as 52.23 then it might be • . 12. 120. for example. Computer representations of floating point numbers typically use a form of rounding to significant digits. 0. Identifying significant digits The rules for identifying significant digits when writing or interpreting numbers are as follows: All non-zero digits are considered significant. or measurements reported to a greater precision than the equipment supports.12 has five significant digits: 1. This convention clarifies the accuracy of such numbers. The term "significant digits" can also refer to a crude form of error representation based around significant-digit rounding. the population of a city might only be known to the nearest thousand and be stated as 52.000. • Trailing zeros in a number containing a decimal point are significant. 0. while 123. In addition. since it handles numbers of different scales in a uniform way. see significance arithmetic. and the latter might be in error by hundreds of thousands. 1. for this use. 2. by calculations carried out to greater accuracy than that of the original data. if a result accurate to four decimal places is given as 12. This reflects the fact that the significance of the error (its likely size relative to the size of the quantity being measured) is the same in both cases. 4 and 5).00 has five significant digits. 91 has two significant digits (9 and 1). For example. Example: 101. but both have two significant digits (5 and 2). This includes all digits except: leading and trailing zeros where they serve merely as placeholders to indicate the scale of the number. but with binary numbers. The number 0. For example. 3. • Leading zeros are not significant. For example. • The concept of significant digits is often used in connection with rounding. For example. • Zeros appearing anywhere between two non-zero digits are significant. for example. Rounding to n significant digits is a more general-purpose technique than rounding to n decimal places.Significant figures The significant figures (also called significant digits) of a number are those digits that carry meaning contributing to its precision.000.000. 1 and 2.00052 has two significant digits: 5 and 2.

• Round up by one if appropriate. For example. Rounding To round to n significant digits: Start with the leftmost non-zero digit (e. if rounding 0. for example "20 000 to 2 s. the "1" in 1200.2×10−4. the same rules apply to numbers expressed in scientific notation. Stating the result as 12. Replace the rest with zeros. placeholder leading and trailing digits do not occur. it may not always be clear if a number like 1300 is accurate to the nearest unit (and just happens coincidentally to be an exact multiple of a hundred) or if it is only shown to the nearest hundred due to rounding or uncertainty.[1] • However. • The last significant digit of a number may be underlined. However. is sometimes used. the potential ambiguity about the significance of trailing zeros is eliminated. in the normalized form of that notation. or the "2" in 0. • . Scientific notation Generally. Various conventions exist to address this issue: A bar may be placed over the last significant digit. • The significance of trailing zeros in a number not containing a decimal point can be ambiguous. so all digits are significant.039 to 1 significant digit.0256). and it is often necessary to determine from context whether such trailing zeros are intended to be significant. 0.000122300 (six significant digits) becomes 1. In particular. the result would be 0. so that significant-figures rules do not apply. for example "100.understood that only two decimal places of accuracy are available. and 0.f. If all else fails." indicates specifically that three significant digits are meant. • A decimal point may be placed after the number. • Keep n digits.g. while 1300 to two significant digits is written as 1.3×103. "2000" has one significant digit. as in 20 000 ± 1%. Alternatively. has three significant digits (and hence indicates that the number is accurate to the nearest ten).04.300×103. For example. For example. The abbreviation s. the uncertainty can be stated separately and explicitly.22300×10−4. for example." or "20 000 (2 sf)". these conventions are not universally used. any trailing zeros following this are insignificant. the level of rounding can be specified explicitly. For example. For example.2300 makes clear that it is accurate to four decimal places. 1300 to four significant digits is written as 1.f.00012 (two significant digits) becomes 1.

do not follow these guidelines for intermediate results— keep as many digits as is practical to avoid rounding errors.edu/~vsanni/ph3/SignificantFiguresAndMeasure ments/SignificantFiguresAndMeasurements. Keith B. to round 1. • Arithmetic For multiplication and division. the result should have as many significant digits as the measured number with the smallest number of significant digits. Round half up rounds up to 1.caltech.25. "2" (Textbook).3. R. o If the first non-significant digit is a 5 not followed by any other digits or followed only by zeros.25 to 2 significant digits. 2. Austin. Chemistry. For example. Salvatore. For example.pdf .2. Thomas. when performing a calculation.ligo. 59. ^ http://www. For addition and subtraction. ^ Myers. rounding requires a tiebreaking rule. p. Texas: Holt Rinehart Winston. 1.2459 as the result of a calculation or measurement that only allows for 3 significant digits should be written 1. Contrary to the common practice. round up the last significant digit (away from zero). the result should have as many decimal places as the measured number with the smallest number of decimal places.There are several different rules for handling borderline cases o If the first non-significant digit is a 5 followed by other nonzero digits. Oldham. while Round half to even rounds to the nearest even number 1. ISBN 0-03-052002-9. Tocci.[2] References 1..

Finalmente. El procedimiento seguido en el registro de medidas en un laboratorio debe ir por este camino. puestos a conocer dichas reglas. escriba todos los decimales que la calculadora le ofrece. pero también. Ahora bien. analizar la idoneidad de las mismas respecto de la propagación de errores. Una de las mejores maneras de trabajar consiste en realizar más de una medida y proceder con el tratamiento estadístico de los datos para establecer así un resultado con un buen límite de confianza. respecto de la utilización de cifras significativas. La presentación del resultado numérico de una medida directa. con un tratamiento estadístico que genere un límite de confianza superior al 90%.CIFRAS SIGNIFICATIVAS SU UTILIZACIÓN EN EL CÁLCULO NUMÉRICO Y EN LA EXPRESIÓN DE RESULTADOS En clase de física y química es frecuente que un alumno que está resolviendo un problema numérico pregunte por el número de decimales que debe escribir como resultado de una operación aritmética. También es frecuente que. una vez cumplidos estos objetivos. de la longitud de una mesa. por ejemplo. es decir. . El principal objetivo que se plantea este artículo es recordar las reglas que permiten cumplir con una correcta utilización de las cifras significativas de un número cuando se realizan operaciones matemáticas. se explican las estrategias a seguir. fuera del laboratorio (y en ocasiones dentro) lo más común es utilizar el llamado convenio de cifras significativas. presente un resultado final como 3. correspondiente a la desviación estándar absoluta. aunque lo más normal es que éste sea del 68%. ante la duda. en la resolución de problemas de física o química.0112345 · 10-6. tiene poco valor si no se conoce algo de la exactitud de dicha medida.

En números que no contienen ceros. . Reglas para establecer las cifras significativas de un número dado. la última cifra es siempre incierta”.001 y asumir que la última cifra de un número siempre es incierta si éste está expresado con todas sus cifras significativas. la forma más correcta de indicarlo (asumiendo por ahora que la incertidumbre es de ±1 mm). La incertidumbre de la última cifra también se puede poner de manifiesto si realizamos una misma medida con dos instrumentos diferentes. todos los dígitos son significativos.medir con el instrumento. en nuestro caso dos reglas milimetradas. 1 4 1 5 9 5. Regla 1. por tanto. lo más normal es omitir el término ± 0. aunque no tiene por qué ser así pues puede ser superior a dicha cantidad. Es lo que veremos más adelante pues antes es necesario ampliar conceptos y establecer procedimientos. Quedando claro que la última cifra de la medida de nuestro ejemplo es significativa pero incierta. 6 9 4 Regla 2. debemos saber expresar el resultado de las operaciones que hagamos con dichos números con sus cifras significativas correspondientes. Asumiendo que cualquier problema de física o química de un libro de texto nos muestra las cantidades con sus cifras significativas.14159 → seis cifras significativas → 3 . Por ejemplo: 3. Todos los ceros entre dígitos significativos son significativos.001 m No obstante. Este es el llamado convenio de cifras significativas que asume que “cuando un número se expresa con sus cifras significativas.694 → cuatro cifras significativas → 5 . Por extraño que pueda parecer no hay dos reglas iguales y. es L = 0. cada instrumento puede aportar una medida diferente.852 ± 0.

Si un número no tiene punto decimal y termina con uno o más ceros. Para poder especificar el número de cifras significativas. 0 5 4 0. Si el signo decimal no se escribiera. → cuatro cifras significativas → 1 2 0 0 . se requiere información adicional. Por ejemplo: 1200 → dos cifras significativas → 1 2 0 0 1200. los ceros finales a la derecha del punto decimal son significativos. 0 5 4 0 30.054 → cuatro cifras significativas → 2 . dichos ceros pueden ser o no significativos. 0 5 4 506 → tres cifras significativas → 5 0 6 Regla 3. 0 0 Regla 5. dichos ceros no son significativos.0540 → tres cifras significativas → 0 .054 → dos cifras significativas → 0 . Para evitar confusiones es conveniente expresar el número en notación científica.0002604 → cuatro cifras significativas → 0. . Los ceros a la izquierda del primer dígito que no es cero sirven solamente para fijar la posición del punto decimal y no son significativos.Por ejemplo: 2. Por ejemplo: 0. 0 0 0 2 6 0 4 Regla 4. Por ejemplo: 0.00 → cuatro cifras significativas → 3 0 . también se suele indicar que dichos ceros son significativos escribiendo el punto decimal solamente. En un número con dígitos decimales. no obstante.

Ejemplos: · Distancia media Tierra-Luna = 384.Regla 6. Al contar las caras de un dado obtenemos un número exacto: 6.000. Por definición el número de grados que hay en una circunferencia es un número exacto: 360 Notación científica de un número. Los números exactos tienen un número infinito de cifras significativas. todos los demás dígitos irán después del separador decimal multiplicado por el exponente respectivo. El número se escribe como un producto A · 10 n siendo A un número mayor o igual que uno y menor que 10.000 m · Distancia media Tierra-Luna = 3. Un número en notación científica se expresa de manera que contenga un dígito (el más significativo) en el lugar de las unidades. Los números exactos son aquellos que se obtienen por definición o que resultan de contar un número pequeño de elementos. También es muy útil para escribir las cantidades físicas pues solo se escriben en notación científica los dígitos significativos. Ejemplos: − − − − Al contar el número de átomos en una molécula de agua obtenemos un número exacto: 3.84 · 10 8 m (tres cifras significativas) . y n un número entero. Por definición el número de metros que hay en un kilómetro es un número exacto: 1000. La notación científica se utiliza para poder expresar fácilmente números muy grandes o muy pequeños. La notación científica representa un número utilizando potencias de base diez.

Por tanto. al aplicar el convenio de cifras significativas la tendencia sería asumir que la incertidumbre del resultado en el caso (c) es de ±0. En un producto o una división el resultado debe redondearse de manera que contenga el mismo número de dígitos significativos que el número de origen que posea menor número de dígitos significativos.1 cuando en realidad es del doble. Si.25 en el ejemplo (c). Por ejemplo: (a) (b) (c) En los tres ejemplos expuestos el menor número de cifras significativas de los diferentes factores que intervienen en las operaciones es dos: se trata concretamente del número 24 en los ejemplos (a) y (b) y del número 0. en la multiplicación o la división el número de dígitos significativos de las cantidades que intervienen en la operación sí es el criterio a la hora de determinar el número de dígitos significativos del resultado. Analicemos de nuevo con mayor profundidad las consecuencias de la aplicación en este caso de la regla 8. a diferencia de la suma o la resta. Cifras significativas en productos y cocientes Regla 8. según el convenio de cifras significativas. Por tanto los resultados se deben redondear a dos cifras significativas.(b) (c) Luego. asumimos que es incierto en una unidad el último dígito de cada número que .

Número Incertidumbre Incertidumbre relativa (a 24 ) 4.01 0.25 2. las incertidumbres absolutas y relativas son las que aparecen en la tabla nº 1.001 En el caso (c) 3.14159 representa al número π.352 0.0 1 0.00001 0. que se puede tomar con un número de decimales suficiente para que no sea precisamente este número el que determine las decisiones a tomar respecto a las operaciones en las que interviene.01 0.0 (b 24 ) 4. Según la teoría de propagación de errores la incertidumbre del resultado de una expresión como la siguiente: es .52 100. Tabla 1.01 0.1 1 0.02 100.14159 0.1 1/24 1/452 1/10000 1/24 1/402 1/10000 1/25 1/2352 (c) 3.interviene en cada operación.

aunque en ningún caso el valor de dicha incertidumbre sea la unidad. Δy.08 en lugar de 1.4618 · 0. y.04 Es decir.5477747 ≌ 0. Regla 10.548 .0369 ≌ 0. pero el ejemplo (a) no lo está ya que debería redondearse a tres cifras significativas (1.0403 ≌ 0.53 = 0. y. … Al igual que ocurría en el caso de la suma o diferencia. Veamos unos ejemplos con logaritmos de base 10: (a) log 3. ….0848 · 0’0417599 = 0.9648 · 0.04 (b) Δq = 0.0417755 = 0. … son las incertidumbres absolutas de x.08 = 0. εy. y. aleatorios. teniendo en cuenta los datos de la tabla 1. son las incertidumbres relativas en tanto por uno de x. para poder aplicar esta expresión las medidas x. en los tres ejemplos la incertidumbre en el resultado está en el dígito correspondiente a la centésima.0453 ≌ 0. En el antilogaritmo de un número se deben mantener tantos dígitos como dígitos hay a la derecha de la coma decimal del número original. Cifras significativas en logaritmos y antilogaritmos Regla 9. En los ejemplos anteriores.donde Δx. En el logaritmo de un número se deben mantener tantos dígitos a la derecha de la coma decimal como cifras significativas tiene el número original. … Además. Según estos resultados los ejemplos (b) y (c) sí están bien redondeados a dos cifras significativas. las incertidumbres de los resultados serían: (a) Δq = 1.1). εx.04 (c) Δq = 0. … deben ser independientes y sus errores.

el número de decimales que tiene su solución es tres. como se ha venido haciendo hasta ahora. El número del ejemplo (b) tiene cuatro cifras significativas y su logaritmo se expresa con 4 decimales.9 = 10 8.9208188 ≌ . por tanto.4.200 · 10 -5 ) (c) 8.9 = 7.200 · 10 -5 = .9 = 7.53 es de tres y.1 0. En cuanto a los antilogaritmos de los ejemplos (c) y (d). Con objeto de analizar cómo es la precisión de los resultados expresados por aplicación de las reglas 9 y 10.53 ) (b 1.94328 · 10 8 ≌ 8 · 10 8 (d) Anti log 8.900 ) 0. Según la teoría de propagación de errores. para un .9 (d 8. el segundo tiene tres cifras decimales y tres son las cifras significativas del resultado.01 1/353 Como vemos.4.(b) log 1.9208 (c) Anti log 8. el primero tiene una sola cifra decimal y su solución se expresa con una cifra significativa.94328 · 10 8 ≌ 7.900 = 10 8. Número (a 3. en la tabla nº 2 se recogen las incertidumbres absolutas y relativas de los números de partida Tabla 2.94 · 10 8 En el ejemplo (a) el número de cifras significativas del número 3. se asume que la incertidumbre absoluta de los números de partida está en el último dígito y en una unidad de dicho dígito.001 1/89 1/8900 10 -8 1/1200 Incertidumbre Incertidumbre relativa 0.

empezaremos por los logaritmos: donde Δx y εx son.001 (b) Δq = 0. En el caso que nos ocupa.…. si los errores son aleatorios. y.00123 ≌ 0.0004 . Así... w) entonces. el error de q es la suma en cuadratura De esta expresión general derivan las expresiones utilizadas en los casos anteriores. teniendo en cuenta los datos de la tabla nº 2 tenemos que las incertidumbres de los resultados expresados son: (a) Δq = 0. Δw. cuyos errores o incertidumbres absolutas son Δx. y que son utilizadas para calcular la magnitud q de forma que q = f(x.0003619 ≌ 0. w. y.…. las incertidumbres absoluta y relativa en tanto por uno de x. Δy.conjunto de medidas independientes. en los ejemplos anteriores.. respectivamente. x..

En el ejemplo (b) habría que redondear hasta la décima de millar.829 · 10 6 ≌ 2 · 10 6 Por tanto la última cifra incierta en el ejemplo (c) es la centena de millón y en el ejemplo (d) la unidad de millón.829 · 10 8 ≌ 2 · 10 8 (d) Δq = 1. Así. que es considerar en una unidad la incertidumbre del último dígito de un número. -------------------------------------------------------------Conclusión Como hemos visto. siendo correcta la aplicación de la regla 10. En el caso de los antilogaritmos: Teniendo en cuenta los datos de la tabla nº 2. Es claro . el convenio de cifras significativas no es del todo satisfactorio. las incertidumbres en los resultados de los ejemplos (c) y (d) son: (c) Δq = 1. como se ha hecho en realidad al aplicar la regla 9. la realización de operaciones aritméticas con cifras significativas hace que en ocasiones aumente la incertidumbre respecto a lo esperado.Vemos que en el ejemplo (a) la incertidumbre está en el tercer decimal que es precisamente hasta donde se ha redondeado el resultado.

4142136… → 1.142 . → 2. dicho dígito y todos los que le siguen se eliminan y se aumenta en una unidad el número que quede. dicho dígito y los que le siguen se eliminan y el número que queda se deja como está. tal como se ha visto en algún caso.4494897. pero siguiendo unas reglas que se deben aplicar al primero de los dígitos que se desea eliminar. los siguientes números se han redondeado a cuatro cifras significativas: π = 3. Incluso. por tanto.que este aumento de la incertidumbre será tanto mayor cuanto mayor sea el número de operaciones que encadenemos y. sería conveniente determinar el valor de la incertidumbre si se quiere estar seguro de conocer la progresión del error cometido en las operaciones realizadas. Si el primer dígito que se va a eliminar es inferior a 5. Es decir. Redondeo de números La aplicación práctica de las reglas anteriores ha requerido del redondeo[1] de números para ofrecer el resultado con el número de cifras significativas estipulado.1415927… → 3. Por ejemplo. en el proceso de redondeo se eliminan los dígitos no significativos de un número. la omisión de este estudio para la simple aplicación de las reglas aquí establecidas puede llevarnos a la pérdida de cifras significativas.4494897..414 2.. o si es 5 seguido de dígitos diferentes de cero. los siguientes números se han redondeado a 4 cifras significativas: 1.→ 2. Por ejemplo. Regla 11.4142136… → 1.. Si el primer dígito que se va a eliminar es superior a 5.1415927… → 3.449 Regla 12..