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Fuera del tiempo

El duro U.S. Marshal Matthew Hawk necesitaba el toque sanador de la doctora Virginia Greyson. Pero cuando l descubri que era un forastero en este tiempo, se pregunt si el regalo de Navidad de una esposa y una familia era verdaderamente suyo para siempre... Prlogo Nochebuena en Montana, 1889 La nieve caa silenciosa en esa noche de invierno. Los pequeos copos se vean a travs de la ventana de la solitaria cabaa situada cerca de la orilla del pueblo. El hombre tena la mirada fija en un espejo y hablaba para s, mientras introduca los dedos en su pelo, salpicado de canas. Necesito un corte dijo Matthew Hawk, Alguacil en Estados Unidos, haciendo una mueca a su distorsionada imagen. Tambin necesito lavarlo torciendo sus delgados labios con disgusto, Matt se limpi los dedos en la vieja toalla que momentos antes haba arrojado al lavamanos. En son de crtica, entrecerr los ojos y dio un paso hacia atrs para ver su aspecto. El resultado lo hizo fruncir el ceo. Por otra parte, su chaqueta estaba muy arrugada, pues haba sido enrollada y atada a la silla de montar. Su nico par de pantalones presentables se encontraba en las mismas condiciones. Matt haba tratado de planchar las arrugas con una toalla hmeda, sin conseguirlo. Se encogi de hombros y se retir del espejo. Sin embargo, su camisa, aunque usada, estaba ntida e impecable. Su blanca camisa, junto con la corbata de moo negra le daba cuando menos el toque de respetabilidad que Matt buscaba. De cualquier modo, qu importaba? Este pensamiento trajo a sus labios una sonrisa triste. l era un extrao en ese desolado centro minero de las Montaas Anaconda en Montana. Con excepcin del alguacil local y unos cuantos ciudadanos, nadie lo conoca. Al mismo tiempo, por razones que pesaban en el nimo y conciencia de Matt, repentinamente s le importaba. Era Nochebuena, e importaba porque iba a ir a la iglesia. l, Matthew Hawk, cazador de hombres, el solitario alguacil conocido como The Hawk, El Halcn, por sus amigos y enemigos, el fro e introvertido hombre que no iba a la iglesia desde haca veinte aos, se vesta con esmero para asistir a la ceremonia religiosa de Nochebuena en una pequea y rstica casa de culto de un solitario pueblo. Sumergiendo la punta de los dedos en el pequeo bolsillo de su chaleco, Matt sac un reloj de plata. Con un leve toque abri la tapa. Como si estuvieran rezando, las negras manecillas permanecan juntas en el nmero seis. Eran las seis y media. No tardara ms de diez minutos en subir la colina desde su cabaa a la Iglesia. Suspirando, cerr de un golpe el reloj y lo volvi a guardar en su bolsillo. Cmo emplear los veinte minutos restantes? Matt ech un vistazo al pequeo cuarto, buscando algo en que ocupar el tiempo. La habitacin no albergaba nada de inters, slo una cama vieja de metal, con los resortes hundidos, una colcha deforme y una rada sbana. Tambin una mesa y dos sillas. Nada haca juego y muchas de las cosas eran inservibles. Ms all se encontraba el lavamanos, que no soportaba demasiado peso. Y sobre el burdo suelo de madera haba una alfombra hecha a mano, que no llamaba la atencin. Un suspiro de resignacin sali

de sus labios. Matt empez a pasearse por la habitacin y se dio por vencido ante los indeseables pensamientos que empezaban a atormentarlo. Haba matado a un hombre haca menos de veinticuatro horas, y lo hizo a sangre fra y deliberadamente. Matt se estremeci. El hecho de que hubiera cometido ese acto en aras del deber, no lo consolaba. El hombre era un vicioso forajido, pero eso tampoco lo tranquilizaba. Su trabajo como guardin del orden le estaba causando una insatisfaccin muy grande desde haca varios meses. Y ltimamente esa insatisfaccin le era ya intolerable y lo tena al borde de la desesperacin. Tomando como base de partida el lavabo, Matt volvi a pasearse por la habitacin. Absorto en sus pensamientos, ya no le importaba la destartalada casa en que se encontraba. Estaba cansado y su cansancio era ms espiritual que fsico. Estaba harto de perseguir a un forajido desde el centro de Texas hasta las Montaas de Montana, durante casi un mes. Estaba cansado de dormir siempre con un ojo abierto cuidando sus espaldas. Estaba fastidiado de la carnicera, de matar hombres que parecan ms animales que humanos. As era el hombre que Matt se vio obligado a eliminar el da anterior, cuando aqul se neg a rendirse. Matt tena treinta y cinco aos. Pas diez de ellos usando una insignia, siguiendo las huellas de los delincuentes, tratando de hacer cumplir la ley. l bien saba que no pasara mucho tiempo en que su trabajo resultara desventajoso. Saba que alguna vez perdera su agudeza y que sus das estaran contados. Matt estaba familiarizado con la muerte. La haba presenciado en incontables ocasiones, ms de las que hubiera deseado, y no le cost demasiado. Pero extraamente, no tema a su propia muerte. Lo que estaba detrs de su creciente desesperacin era un despierto sentido del valor de la vida, de su vida y la de los dems. Y eso lo tena presente cada vez que deba cumplir su desagradable misin. Durante ms de un ao ese sentimiento fue creciendo en el interior de Matt, era algo que lo pona enfermo cuantas veces se enfrentaba a situaciones que terminaban con la muerte a balazos. Pero era una rida, indmita tierra, qu otra opcin podra haber que no fueran seis balas para imponer el orden de la ley?, se preguntaba Matt deslizando su mano entre su pelo. Haba que imponer la ley para proteger a los ciudadanos de aberrantes que escogan caminar por el lado equivocado. Eso siempre significaba violencia que tarde o temprano desembocaba en la muerte. Matt, estaba cada vez ms convencido de que exista otro camino. Pero no all sino en cualquier otra ocasin, en cualquier otro lugar. Diablos! exclam Matt, interrumpiendo sus reflexiones. Necesitaba respuestas y slo obtena preguntas. La frustracin era un peso que se volva muy difcil de soportar. Era esa tortura psicolgica la que le hizo decidir ir a la ceremonia religiosa de Nochebuena? Una irnica sonrisa se dibuj en sus labios. Pero era ms que un polica. Matt se defenda a s mismo. l era un ser humano, un hombre con necesidades, anhelos y sueos, como los dems. Estaba cansado de vivir sobre el lomo de un caballo. Quera un hogar, una mujer y, si Dios lo permita, un hijo. Quiz era el momento de renunciar, de terminar con todo aquello que tanto lo atormentaba. Necesitaba una segunda oportunidad, un nuevo comienzo, una vida decente. Dado que Matt haba ahorrado una gran cantidad de sus sueldos, la primera parte de su sueo era tener un pequeo rancho, lo cual estaba dentro de sus posibilidades. La segunda era renunciar a su trabajo. Matt mir de nuevo su reloj. Se haca tarde. Slo faltaban cinco minutos para las siete. Si iba a ir, ya era hora. Titubeando, volvi a meter el reloj en el bolsillo. Haba pasado mucho tiempo desde la ltima vez que pis una iglesia. Sera bien recibido? Quiz

no por los lugareos, aunque a Matt le importaba un comino lo que pensaran. Pero... sera bien recibido por el Seor? La respuesta lo hizo recordar una escena de su juventud, sentado junto a su madre, inquieto en un duro banco de la iglesia. Slo que se le haban olvidado las palabras. No poda recordar ninguna, pero lo que s recordaba era que le proporcionaron consuelo y seguridad. "Venid a m, vosotros los que llevis una carga pesada. Yo os aliviar." Decidiendo que el descanso era la primera de sus necesidades, Matt se puso su abrigo de lana y un sombrero Stetson y sali de la cabaa. No se vea alma alguna, por lo que pens que todos los aldeanos estaban ya congregados en la iglesia. Ech un rpido vistazo a las luces que brillaban a travs de las ventanas de la iglesia. Hizo una pausa para subirse el cuello de la chaqueta y empez a subir por la colina. Estaba a la mitad del camino cuando alguien grit, rompiendo el silencio de la noche. Hawk! Se movi antes de que el eco de su nombre se perdiera en el aire fro. Los msculos de sus piernas se flexionaron como si fuera a dar la vuelta. Matt dobl una rodilla y su mano asi la pistola que se haba convertido casi en parte de su cadera derecha. Aunque logr sacar el arma, un disparo de rifle cruz el aire desquebrajando la paz de la noche. El cuerpo de Matt se desplom debido a la fuerza de la bala que golpe su pecho. La oscuridad envolvi su mente. Entonces cay hacia adelante, en movimiento tan lento, que el sombrero permaneci firme en su lugar. El impacto del fro le dio un momento de lucidez. Iba a morir! La realidad lo estremeci a travs de su menguada conciencia tan firmemente como la sangre que escurra sobre su camisa. Su aliento era irregular. Se dio la vuelta hasta que descans sobre su espalda. No sinti ms la mordedura del fro o la nieve. Los copos no se derritieron en su ya fra barbilla. Iba a morir. No habra una segunda oportunidad. Sus labios se torcieron en una amarga mueca. Esa no era exactamente la clase de descanso que tena en mente. A lo lejos, oy el sonido de las campanas de la iglesia. No, no! grit Matt angustiado. No quiero morir. No esta noche. Es Nochebuena, por Dios. Captulo 1 La nieve comenz a caer avanzada la tarde de Nochebuena, para delicia de los nios y desencanto de los padres. Al principio era una llovizna de suaves copos, pero a medianoche, el temporal se dirigi hacia las Montaas Poco no para desencadenar su furia sobre el pequeo pueblo de Conifer, Pennsylvania. Cuando empezaron a sonar las campanas de la iglesia para anunciar a medianoche la llegada de Navidad, quince centmetros de nieve cubran el pueblo. Conducir en esas condiciones era peligroso para el ms experto motorista. La doctora Virginia Greyson estaba cansada, lo cual haca an ms difcil la situacin. Haba sido un da largo para Virginia, que empez a las siete de la maana con la primera de sus tres cirugas. Atendi pacientes en su consultorio hasta las seis de esa tarde. Despus de haber dejado su consultorio, tuvo que correr a su casa para darse una ducha y cambiarse de ropa. Luego sali otra vez para asistir a una cena de compromiso. Al dejar su apartamento, la nieve caa suavemente, creando una brillante escena propia de la estacin. No tuvo dificultad alguna para conducir hacia el apartado restaurante, que era el refugio de moda para el grupo de doctores, abogados y dems profesionales de la localidad. Aunque a ella le gustaba estar sola, su cita era con un importante miembro de aquel selecto grupo y no poda faltar.

A los treinta y tres aos, Richard Quinter estaba firmemente situado entre la lite de Conifer. Descendiente directo de uno de los fundadores del pueblo, era hijo nico y heredero de la fortuna de la familia Quinter, dedicada a la venta de bienes races y negocios de aseguradoras. Como se trataba de un hombre atractivo y soltero, tambin su posicin estaba considerada como el mejor partido no solamente del pueblo de Conifer, sino del condado de Hunter. Por todas esas razones, para Virginia tendra que haber sido una agradable y relajante velada. Era Navidad. Como haba programado un breve descanso para las fiestas navideas, estara libre durante diez das. La nica anotacin en su agenda era una invitacin para la cena de Navidad en la casa de los padres de Richard. A Virginia le gustaba Richard. Le resultaba interesante y divertido estar con l; pero eso cambi en su ltima cita. El tono de la conversacin de Richard cambi repentinamente de informal a serio. Frunci el ceo con disgusto, al recordar el comentario que l hizo durante la reunin. Temo que las condiciones para conducir van a empeorar definitivamente dijo l en cuanto se saludaron al llegar ella al restaurante. No deb permitir que condujeras hasta aqu. No habra sido ningn problema para m haberte recogido en tu apartamento. Virginia estaba convencida que la mayora, o al menos muchas de las mujeres, se habran sentido halagadas por ese inters, pero ella nunca reaccionaba como las dems. No se sinti halagada, por el contrario, le molestaron esas palabras, l no debera haberle permitido conducir? Quin era Richard para prohibirle hacer algo? Como no deseaba comenzar la velada con una discusin, Virginia no se molest en corregirlo; pero su silencio fue un error, pues al sentarse a la mesa, Richard continu con el mismo tono. Te seguir a casa cuando nos vayamos, para asegurarme de que llegars a salvo. Virginia se irrit, pero se las arregl para contestar calmada. Eso no ser necesario. Pero... l empezaba a protestar. Richard, soy perfectamente capaz de conducir hasta mi casa lo interrumpi. l abri de nuevo la boca para discutir el punto. Virginia lo distrajo haciendo una simple pregunta: Crees que podra tomar un vaso de vino? Como un caballero, Richard se apresur a llamar al camarero. Despus de eso, Virginia esperaba que pudieran pasar la noche hablando de las acostumbradas trivialidades; pero se hizo obvio que Richard no iba por ese camino. Su actitud era hasta tal punto posesiva, que Virginia se asust. Aunque a ella le gustaba Richard, no estaba enamorada de l, y, por lo tanto, no haba consentido en ser su amante. Disfrutaba de su compaa, pero no senta inclinacin alguna para profundizar en sus relaciones, ya fueran fsicas o emocionales. Virginia tena treinta y un aos, estaba acostumbrada a su independencia y libertad, y no tena prisa en cambiar. Disfrutaba de seguridad econmica, y no buscaba ni el amor ni la aventura. Pensaba tomarse unas vacaciones de descanso, no embarcarse en un juego emocional de escondidillas. Ahora, a las doce veintisiete de una fra madrugada de Navidad, Virginia decidi que lo ltimo que necesitaba era comprometerse con Richard o cualquier otro hombre. Asiendo con fuerza el volante, apret los dientes y condujo su coche por las calles desiertas. En un cruce, desliz el coche cuidadosamente, dando la vuelta a la derecha. En este instante lament su decisin al ver la intermitencia azul y roja de las luces superiores de dos vehculos de la polica que estaban estacionados a medio camino, obstruyendo la calle. Una medida de precaucin o un accidente serio?, pens Virginia, deteniendo su coche a una distancia prudente de ellos. Por otro lado, caba la posibilidad de que alguien estuviera herido.

Qu hacer? Regresar y continuar a su casa por una ruta diferente, permanecer all hasta que el polica le indicara con la mano que poda continuar su camino o salir de su acogedor coche, saltar entre la nieve y ofrecer ayuda mdica. Sus hombros se relajaron mientras contemplaba sus opciones. Diez segundos bastaron para tomar una decisin. Ella era una excelente doctora y deba prestar ayuda. Suspirando, abri la puerta y sali. Se subi el cuello del abrigo y suspir de nuevo, mientras luchaba contra la nieve. A cada paso que daba renegaba de su traje poco prctico. Rodeando a los policas, dio un paso hacia la intensa luz que irradiaban los faros de las patrullas. La iluminada escena no corresponda a la estacin festiva, de ningn modo. Reconoci a los cuatro hombres uniformados parados en semicrculo. Su alegre sonrisa desapareci al ver un hombre tirado sobre la nieve. Buenas noches, doctora Greyson salud Jeff Klein, el polica. Qu tenemos aqu, Jeff? Un arrollado por exceso de velocidad? pregunt ella notando la ausencia de otro vehculo en la calle mientras caminaba hacia el cuerpo. No! el entrecejo y el tono de la voz de Jeff denotaban consternacin. Hemos recibido una llamada hace quince minutos de una pareja de residentes movi la cabeza para indicar las casas iluminadas a lo largo de la calle, aseguraron haber odo tiros de rifle. Al llegar lo encontramos aqu. Tiene una bala en el pecho. Virginia se acerc a un lado de la inmvil figura que yaca en la nieve. Quin es? Sabe Dios contest Jeff. Lo registramos pero no encontramos nada que lo identifique. Todo lo que conseguimos han sido un par de cosas, un reloj antiguo y una vieja insignia. Raro! murmur Virginia, mirando del oficial a la vctima. El hombre vesta al estilo del oeste, pero su ropa no era moderna. Un sucio sombrero gris cubra su cabeza. El ala ancha enmarcaba su cara. Tena una nariz larga y recta, pmulos prominentes y una mandbula firme. Su pelo necesitaba un buen corte. Un ltimo montas?, pens Virginia, arrojando una mirada profesional a su cuerpo encogido. Abri los ojos sorprendida al ver la pistola enfundada y atada a la esbelta y musculosa cadera derecha del hombre. Un cazador de animales... o quiz de hombres? Fuera lo que fuere, Virginia pens que era una pena verlo tirado ah, tan fro y quieto. El forastero haba sido un hombre atractivo y viril. La observacin se borr de su mente cuando su mirada tropez con la oscura mancha roja que humedeca el atuendo fuera de poca que cubra su pecho, cerca del nombro. Aunque no conoca al hombre, Virginia sinti una repentina e inexplicable necesidad de llorar. Estaba muerto?, se preguntaba Matt, luchando contra las nubes oscuras que envolvan su mente. Esa sensacin de miedo que lo enfriaba hasta los huesos, era la muerte? Matt experimentaba un profundo temblor interno. No senta dolor, pero perduraba ese lgubre sentido de ansiedad y fro. Por alguna razn, siempre pens que la muerte era nada ms un estado de vaco... vaco clido. Pero l estaba fro, en realidad ms que fro. La oscuridad se disip ligeramente, disolvindose en sombras grises. Estaba mojado. Ah... y haba algo ms... en el lmite de su inconsciencia poda or voces. Probablemente no estaba del todo muerto, pens Matt. Quiz flotaba en algn mundo inferior, en el limbo, entre la dulzura de la vida y el vaco de la muerte. Los susurros se oan cada vez ms cerca. Poda percibir no slo las graves voces de los hombres, sino tambin la dulce voz de una mujer. De pronto vio todo ms claro. Haciendo un gran esfuerzo de

concentracin, Matt luchaba para esclarecer el contenido y significado de las palabras confusas de aquellas personas. Tiene los ojos ms fros que jams haya visto observ el oficial Raymond Horsham. Virginia se estremeci al comprobarlo. Bueno, por supuesto que sus ojos estn fros contest Cal Singer, el socio de Raymond. Est muerto! Incapaz de retirar su mirada de los ojos del forastero, Virginia se quit los guantes y se puso de rodillas, junto al cuerpo sin vida. Un sentimiento confuso de desesperanza y cansancio la invadieron cuando puso sus dedos en la garganta de Matt para confirmar que no tena pulso. No estoy muerto! Mezclado con el impacto de sus raros y fascinantes ojos, el spero murmullo de la voz del forastero caus una viva impresin en Virginia. Sorprendida, retir la mano. Estaba vivo! Virginia brinc y rpido asimil su descubrimiento. Sin pensar, se quit el abrigo para cubrirlo. No tena idea de cunto tiempo llevaba all tirado, expuesto a los elementos, pero saba que sufri una fuerte conmocin. Sin importarle la humedad, se arrodill para colocarle su bufanda de lana alrededor del cuello, volvi a tocarle la garganta para sentir su pulso. Su piel estaba fra, pero una repentina carga de calor le recorri de su brazo al hombro, sensacin que fue devastadora. Controlando la urgencia de retirar la mano, Virginia se oblig a concentrarse en lo que haca. Tocndolo de nuevo, sinti que responda a su contacto, lo que le provoc una extraa sensacin. Su mente se qued en blanco y su boca seca ante el conocimiento de que su propio pulso se aceleraba ante el ritmo del de Matt. Qu le estaba sucediendo? Momentneamente congelada, Virginia se qued mirando al hombre. No se dio cuenta del sonido de la sirena que disminua hasta detenerse. Temblando, sorprendida por su reaccin ante alguien que jams haba visto, observ cmo Matt bajaba los prpados lentamente. Cuando los abri de nuevo un instante despus, en su mirada se reflejaba una gran confusin. Ahora eran un duro y vibrante diamante azul. Entonces, tal vez estoy... Matt no era consciente de que hablaba en voz alta. Toda su atencin pareca centrada en el rostro que estaba sobre l. Tena que estar muerto. Seguramente que esa suave mirada, esa hermosa cara, iluminada por una urea dorada, perteneca a un ngel. Estoy muerto y en el ciclo. El sonido de su voz hizo que Virginia volviera a la realidad. Qu diablos le haba pasado?, se pregunt. Ese hombre estaba herido, sangrando. Necesitaba atencin mdica inmediata. Tratando de romper la fascinacin de la mirada fija de Matt, volvi la cabeza ante el ruido de los pasos que se acercaban. La llegada de los enfermeros la hizo reaccionar. Persiguiendo ambulancias, doctora Greyson? le pregunt uno de los camilleros. El personal de la ambulancia la conoca. El Hospital de Conifer era un pequeo centro situado en un pequeo pueblo montaoso. Precisamente por eso todo el mundo se conoca. Virginia no respondi a la irnica pregunta del joven. Se levant, dio un paso hacia atrs y seal al hombre herido con impaciencia. Aprisa, por favor orden en tono imperioso. Este hombre tiene una bala en el pecho y ha perdido mucha sangre. Al instante los hombres empezaron a moverse. Aunque ella se apart para permitirles hacer su trabajo, Virginia observ las maniobras con mirada vigilante y aguda.

Despus de inmovilizar su cabeza, los hombres levantaron al forastero y lo colocaron en la camilla. Matt emiti un quejido profundo y perdi el conocimiento. Inerme ante el peso de sus propias emociones, Virginia permaneci mirando al inconsciente e indefenso hombre. Sinti una gran compasin. No poda morir. Ella no lo permitira. Tratando de aclarar sus confusos pensamientos, Virginia mir a su alrededor, sorprendida, cuando uno de los hombres le extendi su abrigo. Observando en silencio cmo los auxiliares cubran al herido y lo aseguraban en la camilla, rez una ferviente oracin por l y por el buen resultado de la operacin que ella iba a realizar. Virginia se puso el abrigo y camin junto a la camilla rumbo a la ambulancia. Un escalofro recorri su espina dorsal al ponerse la bufanda. Experiment una profunda angustia; estaba ardiendo, como si el abrigo retuviera no slo el calor del cuerpo del desconocido, sino la radiacin protectora de su fuerza, No entenda por qu responda de ese modo ante el forastero vestido de tan rara manera; en realidad no quera saberlo. De cualquier modo, no haba tiempo para examinar sus reacciones. Tena trabajo que hacer. Con ayuda o sin ella, esa bala tena que ser extrada de su pecho. Cuando llamen por radio, por favor, dganle a la recepcionista de emergencia que llame a la cuadrilla de ciruga dijo, dirigindose entre la nieve hacia su coche una vez que la ambulancia cerr la puerta trasera. Ir detrs de ustedes. El movimiento del vehculo sumi a Matt en un estado de semiinconsciencia. Si le hubieran dado a escoger, habra preferido permanecer resguardado en la seguridad de la oscuridad. No tena tanto fro como antes, pero senta un ardiente dolor en el pecho y el hombro derecho. Hubiera preferido el fro. Tambin era consciente de un movimiento hacia adelante. Y esa sensacin lo confunda todava ms. El movimiento era muy suave, tanto que podra tratarse de un vagn, saba que era alguna especie de vehculo, pero... qu clase de vehculo podra ser? La incgnita continuaba inquietndolo. No conoca ningn vehculo tirado por caballos que le proporcionara tan confortable paseo. Reuniendo su limitada fuerza, Matt decidi abrir los ojos e investigar. Pronto descubri que decidir abrir los ojos y hacerlo eran dos cosas totalmente diferentes. Los prpados le pesaban como si tuvieran plomo. El esfuerzo era doloroso y no mereca la pena el resultado. Poda ver muy poco. Era de noche, o estaba parcialmente ciego. El intento no era slo agotador sino frustrante. En dnde diablos estaba? Matt se mova sin cesar. Clmate, amigo, ya casi llegamos. Matt permaneci quieto ante el sonido de la voz que lo animaba. Preguntas sin respuesta cruzaban por su mente. "Casi llegamos". A dnde? Y quines? Quin estaba hablando? De todos modos, en dnde diablos se encontraba? Y por qu senta fuego en el pecho? La ltima pregunta refresc la memoria de Matt. Por un instante sinti de nuevo la mordedura del aire nocturno; experimentaba la sensacin de los turbulentos copos cayendo sobre sus mejillas. En ese instante de lucidez, Matt volvi a or el eco de una voz aguda gritando su nombre. Hawk! El cuerpo de Matt se sacudi. Una vez ms oy las campanas de la iglesia llamando a los fieles. Revivi el impacto de la bala golpeando su pecho, y volvi a sentir el lento descenso de su cuerpo hundindose en el suave manto de nieve. Le haban disparado...

Ese recuerdo lo hizo estremecerse y preguntarse de nuevo si estara muerto. La oscuridad lo ceg y la pregunta qued sin respuesta. Una confusin organizada. Esta frase era la nica forma de describir la actividad que sigui a la llegada de la ambulancia al hospital y del coche de Virginia. Cmo estn sus signos vitales? pregunt Virginia cuando baj del coche. Sobrevive el joven camillero contest sin despegar la vista del herido. Haba en su tono un tono de admiracin. No me pregunte cmo, pero estuvo consciente por un momento, y me ha mirado como tratando de hablar. Este hombre debe tener una constitucin muy fuerte. Dejando la puerta de su coche abierta, Virginia camin hacia la parte posterior de la ambulancia para vigilar el traslado del paciente del vehculo al hospital. Hombre de campo dijo ella, haciendo un rpido juicio al or el comentario de la fortaleza del hombre. Su comentario fue aceptado con un murmullo. Haba muchos hombres de campo en y alrededor de Conifer. Cada uno de ellos estaba a prueba del clima y de la rudeza. Esa raza difcil de morir era motivo de orgullo entre los residentes de la zona. Esa breve conversacin intrascendente fue la ltima que Virginia tuvo durante varias horas. Empez a dar instrucciones en el instante en que las puertas automticas del hospital se abrieron y apareci el personal que esperaba para trasladar al herido al quirfano. Eso era una prueba de la alta estima en que Virginia era tenida por sus compaeros. Sus instrucciones fueron seguidas de inmediato, sin ninguna objecin. Indiferente al coche de la polica que haba irrumpido en el rea de emergencia instantes despus que ella, Virginia se dio la vuelta cuando una mano se pos sobre su hombro. Iba a protestar y se detuvo al ver a un hombre con uniforme azul. S, Jeff. Qu pasa? Necesito un informe. Aunque el tono del polica era escrupulosamente corts, haba en l un dejo de demanda. Un informe? repiti Virginia con enojada sorpresa. Jeff, el hombre est inconsciente. Su vida corre peligro. Bueno... lo s, pero... titube, al ver su fra mirada. Arrepentida, ella cambi de actitud y de tono. Est siendo preparado para entrar al quirfano; si sobrevive, tendrs tu informe. Y si muere? Virginia se sinti enferma ante esa posibilidad, pero ocult sus sentimientos detrs de una aparente calma. Entonces me temo que tendrs un cadver para tu informe. Est bien asinti Jeff con un suspiro. Sin hacer otro comentario, Virginia se alej. Apenas avanzaba, cuando fue detenida de nuevo. En esa ocasin por una ansiosa voz femenina: Doctora Greyson, espere! Reprimiendo una imprecacin, se volvi. S? Qu pasa? pregunt a la recepcionista de la sala de emergencia. Solicitud de ingreso, reglamentos! le dijo excitada la mujer de mediana edad, moviendo en la mano unos papeles. Su paciente, necesito alguna informacin.

Virginia se detuvo unos segundos y manifest nerviosa. No puedo dar informacin alguna del paciente porque no la tengo aspir profundo y continu ms calmada: El hombre est herido, est muriendo. Debo llevarlo a ciruga! La mujer la mir aturdida. Pero, doctora, quin pagar la operacin? Yo! dijo alejndose hacia los ascensores. Su expresin era una seria advertencia, suficiente para desanimar a cualquiera que se atreviera a entorpecer su trabajo. Virginia lleg a la sala de operaciones para encontrarse con el cuerpo mdico que la esperaba. Un sentimiento de satisfaccin borr su irritacin. En unos minutos pas a la sala de esterilizacin y de pie ante un lavabo se lav las manos y los brazos. Dnde encontr a su paciente, doctora? le pregunt a sus espaldas una voz femenina. En una zona de vaqueros y pistoleros de Hollywood? Sorprendida, Virginia restreg el cepillo sobre sus nudillos. Frunciendo el entrecejo, ech una mirada sobre sus hombros a la pequea mujer que estaba parada en la puerta. Tratas de provocarme un ataque al corazn, Sally? pregunt. La mujer sonri con la familiaridad de una larga y permanente amistad. Rally Wentworth era la jefe de enfermeras de la unidad de cuidados intensivos y la mejor amiga de Virginia. Su pequea y frgil apariencia era engaosa. Sally era una verdadera fuente de energa, flexible y resistente como el acero. Tambin era la mejor enfermera con quien haba trabajado. Lo siento dijo Sally, sonriendo, arrepentida. No quera molestarte, pero la curiosidad es ms fuerte que yo. Virginia le pregunt maliciosa: Curiosidad? Y qu es eso de vaqueros y pistoleros? Tu paciente Sally movi la cabeza en direccin de la sala de operaciones. Parece salido de una pelcula de vaqueros. Ah, s contest Virginia, terminando de lavarse. La polica lo encontr tirado en mitad de la calle con un balazo en el pecho. Interesante! el comentario de Sal indicaba su carcter apacible. Quin es? No s contest Virginia encogiendo los hombros. La polica no ha encontrado su identificacin. Tienen alguna idea de quin le ha disparado? Virginia suspir. Hasta donde yo s, no tienen ninguna pista. Recibieron una llamada de los residentes del vecindario, quienes han afirmado haber odo unos disparos. Todava ms interesante! coment Sal. De hecho es un misterio. Puedo vivir sin esta clase de intrigas contest Virginia con determinacin. Crees que podrs salvarlo? Virginia meti manos y brazos en el agua caliente para un ltimo enjuague. Voy a hacer el mximo esfuerzo prometi. La sonrisa de Sal era suave y confiada. En ese caso, preparar una cama para el vaquero. Levantando sus manos hmedas, Virginia sonri a su amiga con gratitud por confiar en su habilidad. Era exactamente las dos menos cuarto de la madrugada de Navidad, cuando Virginia, dando un profundo suspiro, camin hacia el hombre que estaba en la mesa de operaciones.

Captulo 2 El ngel haba regresado. Abriendo los ojos con gran esfuerzo por los efectos de la anestesia, Matt fij la vista en el angelical rostro que vea flotar ante l. Las preguntas se agolparon en su nebulosa mente. En dnde estaba? Estaba muerto? En el cielo o en el infierno? Cmo se senta? Qu senta? Los prpados le pesaban. Cerrando los ojos, hizo un esfuerzo de concentracin. Se senta cmodo. No haba sensacin de dolor. No tena fro ni calor. La conclusin era obvia. Estaba muerto! Al ver que la mujer le sonrea, pens que deba estar en el cielo. En dnde ms puedo estar?, pens. Esa serena y encantadora cara no poda pertenecer al infierno. Un ngel, puro y simple. Sera su propio ngel guardin? Matt esperaba esto fervientemente porque no quera perderlo de vista. Cmo se siente? Le dio un vuelco el corazn ante el suave sonido de su voz. Haba en su tono una evidente compasin. Los ngeles hablan? Ella le habl en voz alta, o lo imagin? Pens que oy bien pero... dud. Extrao Matt apenas reconoci el sonido grave de su propia voz. La mujer sonri en seal de comprensin: Es la anestesia dijo ella. Pronto pasar. Anestesia? Matt pareca confundido. Por todos los cielos, qu me ocurre? La suave voz continu: Imagino que tiene sed. En ese instante Matt se dio cuenta de que su boca y su garganta estaban secas. S contest. Entonces estoy vivo! Una vez ms, la suave voz lo sac de su distraccin. Tenga, esto le ayudar. Un escalofro recorri todo su cuerpo cuando Matt sinti deslizarse una mano debajo de su cabeza. Ella lo estaba tocando! Matt estaba perplejo. Y su mano era suave y clida... y sorprendentemente fuerte. Entonces lo asalt otra consideracin. Su cuerpo! Todava tena cuerpo! Todava senta que algo suave y slido se introduca entre sus labios! Ahora, despacio, slo uno o dos sorbos. Obedecindola sin pensar, Matt sorbi de un objeto como tubo. Agua fra humedeci su boca y refresc su garganta. Sinti una humedad celestial. vidamente aspir del tubo de nuevo y protest cuando le fue retirado de los labios con cuidado. Calma le advirti la suave voz. Es suficiente por ahora. Tendr ms despus. Todava sediento, trat de protestar, pero no tena suficiente energa. Nuevamente la oscuridad se cerni sobre l. Sintiendo que iba a sumirse otra vez en la inconsciencia, busc con una mano hasta encontrar la mano de ella. Apenas sinti que la mujer era real. Haciendo un esfuerzo antes de perder el conocimiento, murmur una splica. No me deje! No lo har! respondi ella como un murmullo en la oscuridad. Durante dos horas, Virginia permaneci sentada en una incmoda silla colocada a un lado de la cama del forastero. No tena opcin: su mano estaba prisionera entre sus fuertes dedos. Se encontraba sentada todava cuando entr Sally a decirle que ya se iba. Virginia se sobresalt al sentir el ligero toque en su hombro. Su primer pensamiento fue para el paciente, despej su cabeza y se qued mirando su cara dormida.

Se est recuperando extraordinariamente. Un suspiro de alivio sali de los labios de Virginia ante la voz susurrante de Sal. Volvindose a su amiga, Virginia le sonri. Me debo haber quedado dormida un momento. No me sorprende observ Sal en tono comprensivo y compasivo. Cunto tiempo ha pasado desde que dejaste tu apartamento y tu cama? Virginia se encogi de hombros. Creo que desde las cinco de la maana de ayer... Si es que hoy es la maana de Navidad. As es contest Sal en voz baja y divertida. Qu hora es? pregunt Virginia, sin poder evitar un bostezo. Exactamente las siete y seis minutos. Movindose con cuidado para no despertar a su paciente, Virginia arque su espina dorsal para desentumecer los msculos de la espalda. Ya te vas? pregunt levantando la mano que tena libre para cubrir otro bostezo. S Sal le sonri con cario. Pero no me ir sin desearte antes Feliz Navidad. La expresin de Virginia se suaviz. Gracias, Sal, lo mismo te deseo yo. Sal ri. No creo que est para fiestas; estoy molida. Pasar una Navidad muy tranquila. Mir a Virginia y sonri. Y t pareces como si estuvieras lista para ser enterrada. Lo que necesitas son diez horas de sueo, Estoy bien murmur Virginia. He descansado durante una hora despus de la operacin, en el estudio del doctor. Maravilloso Sal movi la cabeza: De cualquier modo, Hopalong Skipspurs estaba muy bien cuando hice mi ronda hace quince minutos. Virginia sonri burlona al darse cuenta de que Sal ya haba examinado a su paciente antes de irse. Hopalong Skipspurs? S! Sal seal con la cabeza al hombre que estaba en la cama. Sus signos vitales son buenos y duerme con toda normalidad. Por qu no lo dejas al cuidado del excelente personal del turno de da y te vas a dormir a tu casa? Por dos razones. Virginia mostr los primeros dos dedos de su mano libre. En primer lugar le promet no dejarlo movi el segundo dedo. Y en segundo, estoy atrapada le indic con la cabeza los nudosos dedos cerrados con firmeza alrededor de su mano. Ah, ya veo Sal entorn los ojos. Bueno, para tu consuelo, imagino que pronto despertar. As lo espero contest Virginia. Esta silla empieza a ser una tortura. Ah, casi lo olvido exclam Sal, y dando media vuelta, recogi una nota del pequeo gabinete situado junto a la cama y se lo dio a Virginia. Hablando de torturas, me pidieron que te diera esto. Virginia no necesitaba ver lo que contena el papel, saba lo que significaba. Papeles de admisin murmur con un cansado suspiro y desliz el tablero hacia los pies de la cama. Reglamentos, doctora! Virginia hizo un gesto. Querrs decir una patada en... Sal la interrumpi.

Es esa la forma de hablar? Sobre todo en Navidad? No te da vergenza? No respondi Virginia. En realidad estoy muy cansada para preocuparme por algo. Yo tambin puedo hablar de cansancio respondi Sal dando un bostezo. Ha sido una larga noche, y estoy lista para irme a la cama. Y si tienes sentido comn, ser mejor que sigas mi ejemplo. Lo intentar le asegur Virginia, agregando: tan pronto como sea posible. Est bien contest Sal no muy convencida. Ya oigo el ruido de las bandejas del desayuno en el vestbulo, pronto tendrs el placer de drselo como un ngel misericordioso. ngel! Como el molesto zumbido de los mosquitos en el verano, Matt haba estado oyendo el murmullo de voces durante varios segundos. En realidad no haba entendido gran cosa de lo que hablaban, hasta que se pronunci la palabra "ngel". Estara todava all? La pregunta entusiasm a Matt al mismo tiempo que lo asust. Tena miedo de abrir los ojos y convencerse por s mismo de que el bello ngel rubio todava estaba con l. Trat de abrir los prpados. Cuando consigui ver con claridad, Matt fij la mirada en una mujer de pelo oscuro, vestida de blanco, que sala por la puerta. En dnde estaba ella?, se pregunt. Otro ngel? Matt conserv su mirada en la espalda de la mujer. Pero, de pronto, otra figura de blanco llam su atencin. Esta mujer, mucho ms delgada y de pelo gris, llevaba algo que pareca bandeja de servicio y se diriga hacia l. Un ngel anciano? se dijo Matt, olvidndose de la mujer anterior. Probablemente era la madre superiora de un convento. La anciana le sonri bondadosa y se detuvo junto a l. El trat de corresponderle con otra sonrisa, pero una punzada en el pecho hizo desaparecer todo intento de sonrisa en l. Su paciente est despierto. Paciente? Despierto? En ese momento Matt se dio cuenta de que estaba tendido en una cama y no en una nube. Acaso esas mujeres que a l le parecan ngeles eran enfermeras? Y si estaba muerto, qu necesidad haba de enfermeras? Y si no estaba muerto y estaba en el cielo... En dnde diablos estaba? Matt se movi inquieto. Un dolor surgi en su hombro derecho. Diablos! El... Bueno, qu tal? La suave y familiar voz paraliz a Matt, excepto sus ojos, que se dirigieron al rostro femenino. Ella estaba all y se inclinaba sobre l, sonrindole. Cmo se siente ahora? Me duele el hombro contest Matt, impresionado por su dbil e insegura voz. Me temo que le doler durante algunos das su sonrisa era dulce y compasiva. Ella quiso librarse de la mano que oprima la suya. Podra soltar mi mano, por favor? No! dijo Matt, oprimindola con fuerza. Pero la necesito dijo ella paciente. Por favor. Para qu la necesita? dijo l con voz sospechosa. Ella ri. El la mir y despacio le solt la mano. Gracias! De nada! Matt no tena idea del profundo desagrado que denotaban sus ojos, ni del miedo que delataba su voz.

Va usted a volar ahora? Ella abri los ojos, sorprendida. No, por supuesto que no me voy a ir. Lo voy a examinar. Examinarme! exclam Matt con voz ronca, experimentando una sensacin de disgusto y alarma. Qu quiere decir? Usted es... se interrumpi entrecerrando los ojos, cuando ella tom un instrumento que colgaba de su cuello. Qu es eso? Esto? Virginia frunci el ceo mientras insertaba sus terminales en los odos: Es un estetoscopio explic. Seguramente ha visto usted alguno antes. No admiti Matt. Para qu sirve? Me permite or los latidos de su corazn dijo ella colocando el otro extremo de los tubos en su pecho. Matt tembl. Qu oye? pregunt con curiosidad. Tiene un buen ritmo respondi ella, deslizando el aparato hacia otro lado del pecho. Y sus pulmones estn perfectamente. Ella le sonri mientras separaba el estetoscopio de sus orejas. De hecho, est mejor de lo que esperaba. Se siente cmodo? Tengo sed Matt sinti de pronto una sensacin de vaco que lo confunda. Tal vez no estaba muerto, despus de todo... o s? Aquella situacin era ms que extraa, reflexion. La expresin de la mujer se ilumin. Esa es una excelente seal. Le dar un poco de agua, pero me temo que tendr que esperar un poco antes de comer. Ellos lo movern muy pronto, Me movern? Matt sinti pnico. Lo iban a alejar del cielo? Y de ella. Moverme a dnde? De dnde? frunci el entrecejo. Dnde estoy ahora? En Postop UCI. Aunque la respuesta fue rpida, sta aument su confusin. Matt pudo sentir que su expresin era de intriga. Qu postop UCI? pregunt. Unidad de cuidados intensivos postoperatorios contest ella. Est usted en el hospital... en donde ha sido sometido a una intervencin quirrgica de cinco horas para extraer la bala del pecho. Al mencionar la palabra bala, empez a recordar. Hawk! El eco de la voz que grit su nombre reson en su cabeza. Record que era Nochebuena, que estaba nevando, la luz de bienvenida y redencin que brillaba a travs de las ventanas de la iglesia en la colina. Y tambin record el disparo en medio del silencio de la noche. Al revivir el incidente, Matt desliz su mano derecha hacia su cadera. Sinti un fuerte dolor en el brazo y en el pecho, pero ignor darse cuenta de que su cadera estaba desnuda. Su pistola haba desaparecido. La sospecha lo invadi. Alguien haba tomado su arma. Sin ella l era vulnerable. Incapaz de defenderse. Su mirada de pronto se volvi fra y mortal y se dirigi a la mujer. En dnde est? La mujer, muy sorprendida, dijo: No entiendo. Qu es lo que busca? Mi pistola.

Ah, eso contest, sin poder evitar un ligero estremecimiento. Est con el resto de sus cosas, que le sern devueltas. Contestaba con anticipacin la pregunta que iba a hacer. Matt gru en respuesta. Su mente se estaba aclarando. Era ms consciente de lo que pasaba a su alrededor y dentro de s mismo. Qu diablos es esta cosa? su mano se movi desde su cadera hasta el tubo sujeto al dorso de su mano izquierda. No toque el IV! la mujer le apart la mano para retirarla. Y no mueva su brazo derecho, podra volver a abrirse la herida! Matt entrecerr los ojos an ms. Qu querra decir la mujer con esas iniciales? IV? Tubo intravenoso, por supuesto el tono de Virginia traicionaba su paciencia contenida. Matt no entendi, pero en realidad, no entenda nada desde que se despert. Abri los labios con la determinacin de obtener respuestas claras e hizo una pregunta directa: Es usted un ngel enfermero? ngel enfermero? por un momento se sorprendi, despus se ri; produciendo un alegre sonido que afect a Matt con el poder de una bala. Crame, no soy enfermera, ni ngel. Entonces no estoy muerto... ni en el cielo? Su risa se desvaneci para ser reemplazada por una suave sonrisa, de compasin? No, definitivamente no est muerto. Matt experiment una extraa sensacin. Moviendo la cabeza con intencin de disipar la confusin, suspir y pregunt: Entonces, en dnde estoy y quin es usted? Como le dije, est en la sala de recuperacin de un hospital contest en tono clido, y yo soy la doctora Virginia Greyson... la cirujano que le extrajo la bala del pecho. Un estremecimiento recorri su espina dorsal, pero por una razn enteramente distinta. Abri an ms los ojos, luego los entrecerr de nuevo. Usted es doctora?... Cirujano? Su sonrisa era irnica. S, soy cirujano contest. Levantando las cejas, Virginia aadi con tono reprobatorio: No me diga ahora que nunca ha visto una mujer mdico, Matt iba a contestar, cuando de repente fij su atencin en dos mujeres y un hombre que rodeaban la cama. Es hora de levantarlo y moverlo, vaquero dijo el hombre vestido de blanco. Pensando en lo que deca el hombre, Matt dirigi una mirada suplicante a Virginia. Lo van a trasladar a otra sala dijo ella. Al no encontrar un motivo lgico, Matt protest; Por qu? Qu tiene de malo esta habitacin? Nada dijo ella, dirigiendo una severa mirada a los dems, pero esta sala es para pacientes recin operados que necesitan un constante cuidado sus msculos se relajaron. Usted est ya fuera de peligro, Qu quiere decir eso? protest Matt sintindose estpido y odioso. Significa que va a ser trasladado y dirigindose a los otros, agreg: Inmediatamente. Yo no quiero... comenz a protestar. Ella confirm su argumento con una oferta conciliadora. Si coopera, har que alguien le d algo de comer tan pronto como est instalado.

Matt decidi cooperar, no sin antes obtener una concesin de ella. Ir usted conmigo? El no se dio cuenta de las sonrisas burlonas de los otros tres. Toda su atencin estaba centrada en la sonrisa de Virginia y en su voz indulgente. Est bien. Matt se qued perplejo cuando empezaron a moverlo. Fue levantado con cuidado y colocado en lo que pareca una cama estrecha. Unos barandales de metal como los que usan los bebs fueron colocados y entonces Matt, la camilla y los aparatos fueron conducidos por un ancho e iluminado corredor. Cada msculo del cuerpo de Matt se puso tenso cuando la camilla lleg a lo que pareca ser un cuarto pequeo con puertas corredizas. Su estmago pareca salrsele cuando el compartimiento empez a descender suavemente. Bombardeado por la sorpresa del cuarto movible, tambin estaba fascinado por todas las cosas que se hacan y miraba para todos lados, tratando de no perder detalle de todo lo que ocurra a su alrededor. Aunque el trayecto de uno a otro piso no era demasiado largo, a Matt se le figur que era una eternidad en espacio y en tiempo. Cuando lo instalaron en otra cama en su nueva habitacin, se senta terriblemente cansado. Pero le gustaba su nuevo entorno y se lo dijo a Virginia cuando los otros tres salieron. Es agradable admiti. As es su tono resultaba divertido. Maravilloso! S. Advirtiendo la sonriente expresin de Virginia, Matt le dirigi una mirada de reproche y le dijo: Usted piensa que esto es muy divertido, doctora. Ella movi la cabeza y se mordi los labios. Lo siento. Me prometi pastura... darme de comer le record. Y siempre cumplo mis promesas dando la vuelta se dirigi a la puerta. Regresar en un minuto con su... bocado. Matt abri la boca para protestar, pero era muy tarde, ella ya haba salido. Disgustado, Matt empez a reconocer la habitacin, y se dio cuenta, confundido, de la limpieza y lo alegre que era. l nunca estuvo en un hospital, pero haba odo hablar de ellos y nada de lo que le contaron se poda comparar con lo que estaba viendo. Lo que saba era que este grande y nuevo edificio se encontraba situado en un lugar apartado, al pie de las colinas de las Montaas Anaconda, en Montana. Absorto en sus pensamientos, su mirada lo recorra todo y se fij en una caja con cristales colocada sobre un gabinete en la pared. Qu diablos sera eso?, se pregunt exhalando un suspiro cansado. Para qu servira? De repente sinti dolor de cabeza. Matt reclin la cabeza sobre la almohada y continu mirando la caja con detenimiento. Diablos! musit medio dormido; cerrando los ojos, decidi hacer a su doctora una docena de preguntas cuando regresara con su comida. Pero en unos segundos se qued dormido. Con la bandeja de los alimentos en las manos, Virginia permaneci junto a la cama observando a su paciente dormido. El forastero pareca indefenso y vulnerable. Sus largas pestaas suavizaban las lneas de sus mejillas y su firme mandbula. La palidez de su rostro era visible, a pesar de su

bronceada piel. Una ligera sonrisa cruz por los labios de Virginia cuando puso a un lado la bandeja. El forastero era un paciente difcil y en ese momento, nada limpio, y an haba algo en l que la conmova de una extraa e inexplicable manera. No lo conoca, pero eso no importaba. Desde el instante que ella clav su mirada en sus cristalinos ojos azules, dese que viviera con desesperacin. Y ahora estaba ausente, sumido en un profundo sueo natural, pero iba a sobrevivir. El sentimiento de alivio que Virginia experimentaba la dej exhausta. No entenda nada respecto a las emociones que experimentaba, pero se encontraba muy cansada para analizarlas. Por el momento bastaba saber que sobrevivira, gracias a su habilidad como cirujano, y quiz a sus secretas y fervientes oraciones. Virginia movi la cabeza, con irnica sonrisa. Rezar... ella? Increble. Era ella la que siempre juzg como actitud hipcrita acudir a Dios slo en situaciones de angustia? Acaso no conoca pacientes que desafiaron la realidad con curas repentinas? Exista siempre la posibilidad de un suceso inexplicable, de un milagro ocasional. Ahora, cansada hasta la mdula, Virginia se encogi de hombros. Y lleg a la conclusin final. Quin saba las respuestas? Si no existan pruebas concretas para demostrar la existencia de un Creador, tampoco haba pruebas concretas de que no existiera. Caramba! En verdad estaba cansada, pens Virginia, retirando su mirada del rostro del forastero. As que dio la vuelta y sali de la habitacin. Menos de cinco minutos necesit Virginia para deshacerse de su uniforme y ponerse el vestido que llevaba puesto para cenar. Haba transcurrido en realidad slo una noche? Ponindose el abrigo, se dirigi hacia la doble puerta de cristal de salida. Doctora Greyson! Espere un momento. La llamada de atencin provena del escritorio de la recepcionista. La mujer haba aparecido de entre un grupo de visitantes que preguntaban por nmeros y direcciones de algunas habitaciones. Suspirando y alzando las cejas, Virginia volvi la cara hacia la otra mujer. S? pregunt. La recepcionista, con nerviosismo, humedeci sus labios al notar el tono impaciente de Virginia; pero aadi: Acerca del hombre que vino por urgencias anoche... S? se oy el tono decidido de Virginia. Qu pasa con l? Yo, mmm... la recepcionista moj nuevamente sus labios: No tenemos sus papeles de admisin. "Caramba con los reglamentos y los papeles de trabajo!", murmur Virginia para sus adentros. Cansada hasta el punto de apenas sostenerse en pie, se contuvo al recordar que la recepcionista slo cumpla con su trabajo. Lo s! contest ella. Pero no ha estado consciente para obtener alguna informacin de l. Sonri irnica. Le gustara que enviara a alguien a obtener la informacin en cuanto despierte el paciente? La desagradable voz de la recepcionista sac a Virginia de su abstraccin. No le contest con sequedad. Regresar ms tarde y entonces conseguir la informacin y le sonri en actitud de conspiracin. Cree usted que podra esperar hasta entonces? Mezclar las hojas de admisin con otras. Todava regodendose, Virginia empuj la puerta de cristal: El aire fro golpe su cara. Alcanz a or "Feliz Navidad, doctora". Respondiendo agradecida, dio un paso hacia afuera. Despus de arrojar treinta y cinco centmetros de nieve sobre la superficie, la tormenta se disipaba. El sol empezaba a

brillar. Deslumbrada, Virginia se subi el cuello del abrigo y camin hacia el estacionamiento del hospital confiando en que alguien hubiera recogido su coche cuando lo dej a la entrada de emergencia. Encontr su coche, limpio de nieve, en el primer cubculo que deca "Reservado para doctores". Feliz Navidad, doctorale dijo el anciano vigilante en la garita de admisin, mientras ella esperaba que levantara la barrera. El saludo le trajo a la memoria su promesa de asistir a la cena de Navidad en la casa de los padres de Richard. Ante el recuerdo de ese compromiso, protest en voz alta. Richard ira a recogerla en su apartamento a las seis de la tarde. Por otra parte, prometi regresar al hospital ms tarde. Qu poda hacer? A Virginia le preocup el asunto como a un perro un hueso. Hablara con Richard para que la recogiera en el hospital ms tarde? O se debera disculpar argumentando que primero es el deber que el placer? Pero... qu deber? Y que placer? La pregunta la abrum al abordar el ascensor y caminar por el corredor hacia la puerta de su apartamento. Mientras daba la vuelta a la llave, se imagin al desconocido tumbado en la cama, al tiempo que percibi el tono posesivo de la voz de Richard durante la cena anterior. Lanzando su abrigo y su bolsa sobre la silla ms cercana, Virginia empez a desvestirse al dirigirse hacia su habitacin. Estaba muy cansada y no poda pensar. Necesitaba dormir al menos durante doce horas. Ella necesitaba un mnimo de cinco horas de descanso. Haba pasado mucho tiempo desde que Virginia aprendi a tomar las cosas como vinieran, no como las deseara. Encogi los hombros y levant el auricular del telfono. La primera llamada que hizo fue al servicio de despertador para solicitar que la despertaran a las cuatro de la tarde. La segunda no era tan sencilla. A Richard no le agradara que cancelara la cita. Lo siento, Richard coment con ms sinceridad de la que realmente senta. Como recordars, siempre te he dicho que mis pacientes son primero en Navidad o cualquier otra fecha. El objet. Ella dio una corts despedida. Minutos ms tarde, Virginia estaba dormida, ajena a lo que ocurra en el mundo, como su paciente. Captulo 3 Cielos! Matt mir entre atontado y sorprendido a la rubia que caminaba hacia su cama. Haba experimentado una serie de emociones desconcertantes desde que despert una hora antes. Pero la aparicin de esa mujer era lo ms sorprendente e interesante de todo. Sin duda era la misma que haca poco le pareci un ngel. Ella se present como Virginia Greyson, mdico y cirujano. Llevaba el pelo suelto, atractivamente despeinado por el viento. Sus seductores labios estaban pintados de rojo y se vea muy arreglada. Unos arillos de oro adornaban sus lbulos. En lugar de la mujer discreta que l conoca, sin maquillar, all estaba una mujer sensual. Era la joven ms hermosa que jams hubiera visto. En respuesta, su cuerpo se sinti atrado hacia ella y baj los ojos, experimentando una enorme impresin al recorrer su cuerpo. La primera vez que la vio, al despertar de la anestesia, su pelo estaba recogido detrs de su plido rostro y llevaba puesta una arrugada bata deforme. Ahora pareca otra persona. Estaba vestida con un traje rojo de dos piezas, una chaqueta corta encima de su elegante blusa y una falda que apenas cubra las rodillas, lo cual impresion a Matt. La mir escandalizado, admirando sus bonitas piernas y sus reducidos tobillos, y abri los ojos desmesurados al ver los delgados tacones de sus zapatos negros, que jurara tendran varios

centmetros de alto. Por instinto la mir a la cara y frunci el ceo. Le molesta algo? pregunt ella con voz seductora. Hay un endiablado montn de cosas que me molestan replic Matt con voz seca, sin mencionar que su cercana era lo que ms desazn le causaba. Bueno, quiz pueda ayudarle a aclarar algunas de esas cosas que le molestan aadi Virginia, sonriendo mientras acercaba una silla para sentarse a su lado. Probablemente contest Matt, sin poder evitar un ligero estremecimiento. Ella guard silencio un momento, esperando. Luego arque las cejas de una manera tan atractiva que Matt no supo qu decir. Bueno? Distrado, se limit a mirarla. Bueno qu? Ella se ri con un suspiro. No est usted muy amable, verdad? no esper la respuesta y continu: La enfermera me ha dicho que est progresando de una manera sorprendente, y que se levant de la cama un momento al despertar. S murmur. De acuerdo con sus rdenes. Virginia tuvo que sonrer ante su tono de disgusto. Eso es verdad. Haba dado instrucciones para que los ayudantes lo pusieran de pie. Como le ha ido? No se lo han dicho? S, por supuesto le contest de la misma manera. Ahora quiero or su versin. El se encogi de hombros, pero admiti: Me senta un poco dbil, vacilante. No me gust la sensacin. A nadie le gusta dijo ella, de manera que l se enoj an ms. Permaneci un momento en silencio y luego aadi: Y cmo se siente ahora? Hambriento! Ella se sorprendi ante la respuesta. Pero creo que ya le han trado la comida. Matt emiti un sonido ronco. Probablemente la gente de por aqu le llama comida a una taza de caldo, un t ligero y una cucharada de algo pegajoso, como gelatina. Pero le aseguro por todos los diablos que eso no es comer contest rpido. Despus de una operacin, debe seguir una dieta le explic. Por qu? Por la anestesia le sonri, pero Matt continu con la expresin amarga. Ella encogi ligeramente los hombros. Algunos pacientes sienten nusea y hasta vomitan. Yo no dijo con sequedad, y aparentemente convencido. Matt deba admitir que la doctora tena carcter y tambin admiraba la forma en que se enfrentaba a su conducta. Qu le gustara? pregunt ella, levantndose de su silla, sin la menor discrecin. Algo en lo que pueda hincar los dientes contest, buscando las ms vulnerables partes de su cuerpo con una clida y lasciva mirada.

La forma en que ella pestae, le indic que su silencioso mensaje haba dado en el blanco. Yo, ah... ella dio un paso hacia atrs. Ver qu puedo hacer. Virginia se detuvo en el corredor y se reclin contra la pared. Le faltaba el aliento y estaba temblando de excitacin. Qu era lo que la afectaba tanto de ese hombre?, se preguntaba sorprendida, mirando incrdula el temblor de sus dedos. l era un paciente ms entre muchos, con el pelo lacio, la mandbula barbuda y su descuidada apariencia. Contrario a muchas de sus conocidas, Virginia siempre prefera a un hombre limpio y afeitado. Sin embargo, ese hombre en particular, que se atrevi a mirarla con los increbles ojos azules entrecerrados, haba provocado desazn en ella, as como su sonrisa, que no le permita pensar. Mientras estaba parada tratando de serenarse, Virginia era incapaz de pensar en otra cosa que no fuera l. Perdida, doctora? Virginia empez a formular una respuesta a la enfermera que no haba visto aproximarse. Este... no, estaba pensando Virginia movi la cabeza ante la posibilidad de encontrarse "perdida" ante la misteriosa atraccin del forastero. Algn problema con su paciente? pregunt la joven mujer de nuevo, sealando la habitacin de Matt. En realidad, s dijo Virginia, con irnica sonrisa. Pero no de carcter clnico; tiene hambre. La enfermera frunci el entrecejo, sorprendida. Se le sirvi el almuerzo hace un momento. Se queja de que la comida dej mucho que desear. La primera comida despus de una operacin siempre es as. La enfermera ri. Pero la cena ser servida en menos de media hora. Virginia ech una mirada a su reloj y luego a la puerta de la habitacin de Matt. No le gustaba la idea de tener que decirle que faltaba otra media hora para la cena. Me temo que no le va a gustar la demora dijo con un suspiro. Tenemos un pastel de frutas en la cafetera aadi la enfermera. Le puedo dar una rebanada y una taza de caf para l. Bueno, qu estamos esperando? contest Virginia, indicando la sala de enfermeras. Vamos por ello. Virginia volvi a entrar en la habitacin de Matt un momento despus, con una humeante taza de caf en una mano y un papel plateado, en el que haba un trozo de pastel de frutas, en la otra. Eso es una comida? Reprimiendo el impulso de derramar el caf caliente sobre su enmaraado pelo, al recordar la debilidad de Matt, Virginia mantuvo su sangre fra apretando los dientes. No, no es una comida dijo arrastrando las palabras. Pero ser suficiente hasta que traigan la cena. Virginia esperaba or un gruido de Matt; sin embargo, ste torci los labios divertido. Pero la sonrisa se convirti en una mueca cuando trat de sentarse sin ayuda, lanzando una maldicin. Virginia no se impresion al orlo. Ya haba odo de todo, o al menos casi todo. Los pacientes acostumbran maldecir, hombres y mujeres, mientras estn bajo sedantes. No se mueva orden Virginia, poniendo el caf y el pastel en la bandeja que estaba cerca de la cama. Levantar la cama. Virginia puls el botn para enderezar la cama, y de pronto se qued mirando a Matt fascinada

ante su expresin de sorpresa cuando la cabecera iba subiendo. Diablos!exclam, araando la colcha. Qu clase de artefacto es este? Completamente confundida por su reaccin, Virginia pase la mirada de la cara de Matt a la cama y volvi a mirarlo. No entiendo murmur: Es una simple cama de hospital. El la mir, con aparente desconfianza. No es nada comn! Nunca ha visto una cama automtica de hospital? pregunt Virginia con escepticismo. Nunca he visto la mayora de las cosas endemoniadas que he visto en este lugar respondi, soltando la colcha. Se acomod y tom el pedazo de pastel. Cmo qu, por ejemplo? pregunt Virginia, revisando todas las cosas comunes que haba en la habitacin. El termin de masticar un gran bocado del pastel y trag un sorbo de caf antes de contestar. Como eso, por ejemplo y seal el televisor empotrado en la pared. Qu es? Un receptor de televisin respondi Virginia. Y para qu sirve? Virginia se arm de paciencia. Se est usted divirtiendo? Ahora fue l quien frunci el ceo. Qu quiere decir? Me est tomando el pelo, no es as? Tomndole qu? repiti l, aumentando su enojo. Jugando conmigo dijo ella molesta. Burlndose de m. Su expresin se acentu, pero enseguida la reemplaz por un gesto de mxima confusin. Por qu habra de burlarme de usted? pregunt con tal sinceridad que Virginia se vio obligada a creerle. Honestamente, no sabe usted lo que es un televisor? su voz era suave, su tono doloroso. La voz de Matt estaba al borde del pnico. Seora, no conozco las cosas que hay en esta habitacin, ni s para qu sirven. Caramba! dijo Virginia, mirndolo extraada. Realmente ha estado usted en las montaas mucho tiempo, no es as? S pero todava pareca escptico. Es que... No importa lo interrumpi ella. Tome su pastel y beba su caf antes que se enfre. Responder todas las preguntas que quiera cuando haya terminado. Virginia no se desanim ante la tarea a la que deba enfrentarse, regres a su silla y su mirada se clav en el tablero que estaba al pie de la cama. Suspir suavemente. Sucede algo malo? pregunt l entrecerrando los ojos. No contest ella, recogiendo el tablero. Promet llenar estas fichas de admisin y entregarlas esta tarde. Qu fichas? pregunt l al levantar la taza y llevrsela a los labios. Para qu sirven? Son los papeles de admisin le respondi. Y se refieren a la informacin que el hospital necesita sobre usted. Deberan haber sido llenadas antes de ingresar. Papeles! sus labios se curvaron. Virginia sonri ante el tono burln. Exactamente afirm ella. Pero son las normas ella entorn los ojos. Y, como no hay escapatoria, terminemos con ellos de una vez.

Ella ley la primera lnea de la solicitud. Nombre? pregunt, mirndolo con ms curiosidad de la que ella quera admitir. Matthew M. Hawk. A Virginia le gust el nombre, le pareci que se ajustaba a su personalidad. Qu significa la midial? Los labios de Matt se torcieron en actitud inquisitiva. M contest con expresin rgida. Ella se vio obligada a sonrer. Hay algo raro o inusual en su nombre intermedio? La pregunta se mezcl con una sonrisa severa. Mi madre era una mujer muy devota. Lea la Biblia todos los das contest, levantando las cejas apresuradamente. Puede usted creerlo? Virginia no tuvo que creerlo. Lo saba. Mark? Me temo que s. No es triste? Virginia rompi a rer, disminuyendo la tensin que le estaba alterando los nervios. Oh, no lo s observ. Pienso que ms bien es agradable. Slo a otra mujer le parecera as observ l en tono seco, terminando su caf. Mir hacia la puerta y luego a ella. Cundo dijo que traeran la cena? Pronto le asegur sonriendo y moviendo la cabeza. Mientras, podemos seguir con esto? Dispare! l se encogi de hombros. Direccin de su casa. Fort Worth. La cabeza de Virginia se irgui. Texas? Hay alguna otra? Pero... empez, protestando. Podemos terminar con esto? interrumpi l con irritacin. Claro! contest ella. Ocupacin? Alguacil respondi de inmediato. De veras? Virginia se le qued mirando sorprendida. La forma en que Matt hizo una mueca la alarm. Ahora, doctora. Es usted la que se est burlando? Increble! contest ella. No tena ni idea de que el gobierno de los Estados Unidos contratara a expertos idiotas como alguaciles. Matthew Hawk no pareci sentirse insultado, en cambio la mir con cierta curiosidad. Qu es un experto idiota? Virginia levant las manos al aire en seal de impaciencia. Oh, no importa grit. Fecha de nacimiento? Trece de junio de mil ochocientos cincuenta y cuatro. Basta! se dijo Virginia disgustada. No estaba dispuesta a ser el blanco de su humor por ms tiempo. Levantando la cabeza, lo mir y se dispuso a llamarle la atencin, pero las palabras se detuvieron en sus labios cuando lo mir. l no estaba bromeando! Al darse cuenta de eso, se le eriz el pelo y tuvo la sensacin de que algo sobrenatural la haba

arrojado en medio de una zona crepuscular. Tratando de controlarse, Virginia se aclar la garganta. Quiere usted decir mil novecientos cincuenta y cuatro, no es as? le pregunt como suplicndole que le dijera que estaba en lo cierto. Novecientos cincuenta y cuatro? Matt rompi a carcajadas. Seora, est usted loca? Virginia tuvo una sensacin de irrealidad en la que no quera pensar. l estaba bromeando, seguramente, o burlndose. O estaba loco. S, eso es, estaba loco. Un escalofro recorri su cuerpo cuando algunas escenas acudieron a su memoria, escenas de la forma en que l estaba vestido cuando lo vio por vez primera, escenas de la forma en que reaccion al despertar de la anestesia. Record tambin su expresin asustada cuando quiso saber lo que haba hecho con su pistola. Lo mir a los ojos. l le devolvi una mirada interrogante. Ella empez a temblar. Pero no era posible. l tena el aspecto y la madurez psicolgica de un hombre de unos treinta aos. A menos que hubiera descubierto la fuente de la juventud. Me est usted diciendo que tiene ms de cien aos? le pregunt con angustia. Cien aos? mirndola, sorprendido, aadi: Seora, usted no est chiflada, est loca de remate. Virginia movi la cabeza lentamente. Ya no entiendo nada. Bueno, no crea que es usted la nica, yo tampoco entiendo nada desde que abr los ojos. El corazn de Virginia lata tan acelerado que ella apenas poda respirar y mucho menos hablar. Est bien dijo ella con dificultad. Veamos si puedo aclarar el misterio. Empecemos por el principio. Quiero que me diga exactamente cmo sucedi su accidente. Accidente? Diablos! exclam. Me emboscaron! En medio de la calle? le grit. No! ahora l movi la cabeza: Iba camino de la iglesia, en la cima de la colina. Qu colina? Virginia record la calle en donde lo haban encontrado. Dnde? Aqu! el movi su brazo, para sealar no solamente la habitacin sino toda el rea. Precisamente aqu, en las Montaas Anaconda, en Montana. Virginia se qued an ms sorprendida. Usted fue herido en Montana? No, yo fui herido en el pecho contest con irona. Pero yo estaba aqu, en Montana, en ese momento. El humor de Matt la sac de quicio. Usted puede hacer bromas si quiere, seor Hawk, pero siento mucho tener que decirle que usted no est en ningn lugar cercano a Montana. Usted est en un hospital en el poblado de Conifer, Pennsylvania. El humor desapareci de los ojos de Matt, que se puso serio. Usted est loca! No, no lo estoy contest Virginia, y para su informacin estamos en la ltima dcada del siglo veinte. Ah, no me diga respondi Matt furioso. Usted es Ann Oakley? Por supuesto que no! Belle Starr? Virginia haba llegado al lmite de su paciencia. Ya basta! le dijo, irguindose y cerrando de golpe la carpeta. Qu clase de juego est jugando?

Juego? Es eso? Es eso un juego para usted? sus ojos se entrecerraron mientras retiraba las sbanas. Estoy herido y usted quiere jugar. Ya veo, doctora, gracias. No, yo no quiero jugar. Y a dnde cree usted que va? El sonri con dolor y se desliz a la orilla de la cama. Voy a salir de esta casa de locos dijo con determinacin. No! grit Virginia alcanzando a detenerlo. Usted no est en condiciones de salir. La mano de Virginia roz el brazo de Matt, y se sobresalt por el repentino calor que ella sinti en la punta de los dedos. Su palma se humedeci y su garganta se sec. Se va a volver a abrir la herida. No importa contest l, sacando una pierna de debajo de las sbanas. La corta camisa del hospital que llevaba dej al descubierto su pierna desde el pie desnudo hasta su larga y musculosa cadera. Diablos! En dnde estn mis pantalones? gru, mirando a su alrededor. Y en dnde estn mis cosas? Mi ropa y mi pistola? Distrada y confusa, Virginia mir su desnuda cadera y retir la mano para ir al guardarropa, al otro lado de la cama. Supongo que aqu dijo ella, hacindose a un lado e insistiendo. Pero no puede irse ahora, no est usted bien. Los labios de Matt dibujaron una cruel y fra sonrisa. Quin me va a detener, seora? Virginia pens por un instante en el personal de seguridad del hospital e incluso en la polica, pero descart la idea. En su lugar, tembl y se retract. Mire usted, siento haberlo trastornado levant sus manos con intencin de detenerlo. Por favor, seor Hawk, qudese en la cama, y vamos a terminar con esto de una vez por todas. El titube y la mir con cautela. Quiero mis cosas su voz era suave y su tono firme. Me las traer usted si permanezco en cama? Tomndolo como una pequea concesin, ella asinti con la cabeza. Si usted insiste en verlas... As es movindose lento, apretando los dientes para soportar el dolor del hombro, se coloc en el centro de la cama y titube una vez ms. Adems... Virginia se puso tensa y en guardia. Adems qu? pregunt con cautela. Me llamo Matt el aire retenido inconscientemente haba secado su garganta. Virginia no supo qu contestar, pero nunca hubiera esperado que l le pidiera usar el diminutivo de su nombre. Una sensacin de alivio la hizo estremecerse. Est bien... Matt. Y yo te llamar Ginnie. Como no le gustaban los sobrenombres, Virginia hizo un gesto de indiferencia. Prefiero Virginia dijo, haciendo una extraa mueca. Yo prefiero Ginnie l esper un momento su reaccin con la mitad del cuerpo fuera de la cama. Ella volvi a encoger los hombros. Como quieras. Matt le dirigi una sombra mirada. Eso es un est bien?

S, Matt, eso es... se detuvo cuando una enfermera entr en la habitacin con una bandeja. Siento que la cena se haya retrasado dijo la enfermera con voz alegre, pero no creo que le moleste cuando pruebe la comida especial de fiesta que va a tomar desliz la bandeja en una mesita junto a la cama. Entonces se volvi hacia Virginia y la salud. Hola, doctora Greyson. Hola, Marsha dijo Virginia devolviendo el amable saludo a la joven enfermera, mientras en silencio ayudaba a Matt a colocar la bandeja lo ms cerca posible. La enfermera se volvi para retirarse y cuando llegaba a la puerta pregunt: Desea que traiga algo para usted, doctora? Caf o t? Virginia iba a declinar el ofrecimiento, pero el aroma que emanaba de la bandeja le causaba una sensacin en el estmago que le record que no haba tomado nada desde la noche anterior. Sali de su apartamento slo un momento para examinar al paciente, resolver el problema de los papeles de admisin, suponiendo que le tomara poco tiempo y podra regresar en menos de una hora. Como haba cancelado su compromiso con Richard para cenar con sus padres, pensaba tener el resto del tiempo para ella, tomar una comida ligera, y ponerse cmoda frente al televisor y disfrutar de una pelcula de terror. Virginia pens en todo eso y suspir. Adems, como haba dicho que ella se hara responsable de los gastos del hospital, y por lo que estaba viendo, pareca que as sera, pens que podra tener derecho a recibir algo a cambio de su generosidad, aunque fuera slo una frugal comida. S, gracias replic al fin. No he comido, te agradecera una bandeja con la cena. Enseguida la traigo dijo Marsha, al salir de la habitacin. Regres un momento despus con otra bandeja, mientras Virginia acercaba su silla a la cama. Se sent, puso las manos en su regazo hasta que la enfermera volvi a salir de la habitacin. Observaba fascinada cmo Matt escudriaba la bolsita de plstico que contena los cubiertos y se entristeci al comprobar que l no los haba usado. Enseguida, abri la bolsita y sac cuchillos, tenedores y cucharas. Una torcida y despreciativa sonrisa se desprenda de los labios de Matt, pero sigui su ejemplo al pie de la letra. Cuando sac los cubiertos, solt la servilleta que estaba alrededor de ellos, puso los cubiertos a un lado y se puso la servilleta alrededor de su cuello colgando de su pijama. Esperando que l empezara a comer, Virginia se qued perpleja al ver que no se atreva a tocar el plato sino que permaneca sentado mirndola a ella fijamente. Pasa algo? pregunt la doctora, desviando su mirada de su bandeja a la cara de Matt. No, seorita. Entonces, por qu no comes? Mi madre me ense buenos modales cuando yo estaba todava en paales dijo, apuntando con la cabeza hacia la bandeja. Estoy esperando que empieces. Ese detalle hizo que a Virginia se le iluminara el rostro. l estaba herido y enojado, y un poco confundido y desorientado, adems de hambriento, y todava tuvo la delicadeza de esperar por ella para empezar a comer. Ella no conoca a ese hombre, pero en ese instante no le importaba. Su mente estaba llena de preguntas, pero podan esperar. Desarmada, pero consciente de lo que haca, sonri y empez a comer. Captulo 4 Te sientes mejor? pregunt Virginia sonriendo y echando una mirada casual hacia las bandejas. Los platos de l estaban vacos, pero ella comi menos de la mitad. Mmmm asinti Matt, mientras se tomaba el caf. Es un buen caf dio un sorbo y frunci el

ceo. Luego mir a Virginia con un brillo profundo en sus ojos. Te apetece un poco ms? S! apur el contenido de la taza y la puso en la mesa. Por favor. Ella le dirigi una mirada irnica, pero se levant y sali del cuarto, regresando momentos despus con la cafetera de cristal de las enfermeras, medio llena. No es bueno para ti, bien lo sabes le dijo ella, llenando las dos tazas con el humeante lquido. Por qu no? frunci el ceo de nuevo. Por la cafena, por supuesto se irgui para agregar un poco de leche y azcar en su taza, altera los nervios. Yo no estoy nervioso olfate durante unos segundos. Huele bien! Levantndose, Virginia coloc los platos en las bandejas. Las enfermeras hacen buen caf. No estaba hablando del caf dijo l preparndose a dar otro sorbo. Aunque tambin el caf huele bien. Virginia sinti un escalofro. A qu te refieres? tuvo que preguntar aunque instintivamente saba la respuesta. A ti, a tu perfume o a lo que uses murmur. Tu aroma me llega hasta lo ms profundo. El escalofro que recorri la espina dorsal de Virginia se intensific, causndole tambin un angustioso calor. La voz de Matt se volvi rasposa. Me hace pensar en noches oscuras y habitaciones an ms oscuras. Me gusta... el aroma y el sentimiento entre fro y caliente que me produce. Decidida a no pensar en noches oscuras y habitaciones an ms oscuras, se sent en la silla junto a la cama. Un sonido de sorpresa irrumpi de su garganta cuando l levant la mano y cerr sus dedos alrededor de su mueca. T lo sientes tambin. No es as? su voz era an ms profunda que antes. No! exclam Virginia, enfatizando su negativa con un efusivo movimiento de cabeza. No s lo que quieres decir contest sintindose alarmada, pero extraamente excitada. No? insisti Matt, an sonrindole, mientras terminaba su caf de un par de sorbos y dej la taza junto a la de ella en la bandeja. La punta de sus dedos roz la suave piel de la mueca de la chica y su voz se hizo ms normal. Ven a la cama conmigo y te lo demostrar. El pulso de Virginia se aceler y su boca se resec. La presencia de aquel hombre, peligrosamente atractivo, la desconcertaba. Aunque deseaba aceptar la atrevida proposicin, deba ignorarla. Hacindose reproches por su juvenil reaccin hacia l, Virginia recuper el control haciendo un esfuerzo. Ella haba tenido proposiciones similares de otros pacientes y se haba redo de sus pretensiones. Convencindose de que ese hombre no era diferente a los otros, Virginia se las arregl para tratar de sonrer. Yo paso, gracias le dijo, tratando una vez ms de librarse de sus dedos... Eso es un no? Desde luego! contest Virginia con una mirada de reproche: No ests en condiciones de emocionarte ni de hacer el amor bajo ninguna circunstancia; de manera que suelta mi brazo, por favor. Aunque Matt la miraba con enojo, retir la mano de su mueca. Qu quieres decir con que no estoy en condiciones? pregunt Matt. Acrcate y vers...

Probablemente se volver a abrir la herida dijo Virginia, mantenindose fuera de su alcance. La mueca le arda, pero haba resistido la tentacin de restregar su mano contra la mancha rojiza que l le produjo al oprimirla con fuerza. No se abrir la herida dijo l. He estado herido varias veces y jams he dejado de hacer el amor a una mujer por eso. Has sido herido con anterioridad? pregunt Virginia. Dos veces asinti Matt. Una vez en la pierna y otra en un costado. Pero eso es increble dijo Virginia. No tanto dijo Matt. Soy un hombre de la ley. Su terminologa volvi a desconcertar a Virginia. Hombre de la ley? La ltima vez que ella escuch la expresin fue en una pelcula del oeste que vio en la televisin. Mmm, eso explica todo. Seguro! dijo Matt. Adems me he sentido muy bien todo el tiempo. La comida ha ayudado a mi restablecimiento. Entonces, te gust? Ha sido la mejor cena de Navidad que he comido desde que dej mi casa. Virginia de repente se interes: Cundo fue eso? Cuando tena diecisiete aos, el verano del setenta y uno sonri. Mil ochocientos setenta y uno. Su voz y su tono asustaron a Virginia. Debido a que la tensin entre ellos se disip durante la conversacin que sostuvieron mientras coman, la sensacin fue ms impresionante. Ella le dirigi una mirada suplicante. Por favor, Matt, no empecemos de nuevo Virginia se sobresalt al notar que habl ms como una mujer que como una profesional. Empezar qu? pregunt con evidente cautela. Esa tontera sobre las fechas! grit Virginia. Para m no es una tontera replic Matt. Conozco el ao en que nac y el ao en que dej mi casa. Tambin s cuando y dnde fui sorprendido. Fui herido anoche, Nochebuena de 1889. Virginia era un cirujano, no psiquiatra, y no estaba segura de cmo manejar su aparente trastorno mental; sin embargo, sinti que deba hacer algo a pesar de que Matt pareca encontrarse bien. Actuando por instinto, dio la vuelta y se dirigi hacia la puerta. Adonde vas ahora? pregunt Matt. Por pruebas contest ella sin interrumpir sus pasos. Volver en un momento. Como Virginia haba imaginado, haba un peridico doblado en el apartamento de las enfermeras. Despus de obtener permiso, tom el peridico en sus manos como un arma, atraves el corredor y entr en la habitacin de Matt. Aqu est! seal la parte superior de la pgina. Esta es una edicin especial de fiesta, del peridico de hoy y continu sealando la fecha del peridico con su dedo. Por favor, fjate en la fecha. Despus de dirigirle una fra mirada, Matt baj la vista hacia el peridico. Un estremecimiento, visible e intenso, recorri su cuerpo. Palideci. No entiendo! Eso es lo que nos pasa dijo Virginia. Tomando en cuenta todo lo que has dicho, no s de dnde sacaste la idea de que estamos en 1889, y que estabas en las montaas de Montana cuando fuiste herido.

Virginia volvi a poner los dedos sobre el peridico. Como puedes ver, este peridico no solamente tiene la fecha correcta sino el lugar. La polica te encontr tirado en medio de la calle y ests ahora en el Hospital de Conifer, Pennsylvania. Matt no mir al peridico, sino que continu mirndola fijamente, mientras mova la cabeza con lentitud. Polica... en la calle... Penssylvania? murmur l en arrebatos descontinuados. S! aunque tranquilo, el tono de Virginia era firme, inequvoco y directo. Sus anchos hombros se irguieron antes de desplomarse sobre la almohada. Se qued quieto durante unos segundos, como tratando de asimilar las aseveraciones de Virginia. Cuando la mir de nuevo, aadi, con aparente convencimiento: Crees que estoy loco y necesito un psiquiatra! No es as? No del todo contest Virginia, con lo que ella esperaba ganar tiempo Creo que tu mente probablemente ha sufrido un impacto debido a la herida. Pero sabes, doctora, que s perfectamente lo que sucedi y dnde y cundo sucedi murmur Matt. La nica cosa que me confunde es lo que ha ocurrido desde que despert. Pero... crees que es Navidad? Matt le dirigi una impaciente mirada. S, s que es Navidad. Y precisamente hemos terminado de comer la cena de Navidad su voz era segura y sus gestos tensos. Se sent derecho y extendi sus hombros en un renovado propsito . Tambin s que fui herido anoche, Nochebuena de 1889 sus pestaas se movieron sobre sus brillantes ojos. Lo que no s, es cmo llegu desde Montana hasta aqu, o por qu no estoy muerto. El suspiro de Virginia mostr su creciente frustracin. La forma en que introdujo sus dedos entre su pelo acentu cada lnea. Por cualquier razn, Matthew Hawk estaba seguro de pertenecer a otro lugar y otro siglo, y a menos que ella lo convenciera de enfrentarse a la realidad, y pronto, iba que haba pocas opciones y lo tendra que dejar en manos expertas de un psiquiatra. Virginia tena en alta estima a la psiquiatra y a sus colegas que trabajaban en ese campo. En cualquier otra ocasin, o con cualquier otro paciente, no habra titubeado en buscar su ayuda. Aun ahora, tena justificaciones para titubear en sus consideraciones. Ella haba notado el inaudible temblor de la voz de Matt, ley correctamente su lenguaje facial y corporal cuando le pregunt si crea que estaba loco. Como profesional, Virginia pens que Matt reaccionara ante el examen de un psiquiatra de la misma manera que si se le enroscara una serpiente. Por este motivo, decidi que al menos por el momento ella lo atendera, pero, por dnde empezar? Mirando sus desconfiados ojos, pens que el camino fcil sera una prdida de tiempo para l. Era obvio que Matt era muy testarudo y, en su opinin, igual se comportara si lo sometan a electroshock. Para probar su teora, tom el mando de la televisin y apret el botn para encenderla. Un coro de voces exaltadas se levant, y Virginia se qued fascinada ante la reaccin de Matt. Sus ojos se abrieron desmesurados por la evidente impresin; sonriendo, asustado, Matt retrocedi temblando. Como si intentara escapar del peligro, empujaba el respaldo de la cama contra la pared. Su respiracin era irregular, y se puso muy tenso. Diablos! exclam, mirando fijamente la pantalla con una expresin de incredulidad. Cmo cupo toda esa gente en esa caja? En otras circunstancias, su reaccin podra haber sido divertida, pero el miedo que se reflejaba en su incredulidad no dej lugar al humor. El miedo y la sorpresa que mostraba su fuerte rostro no era cosa de risa. Intuitiva y racionalmente, Virginia se dio cuenta de que l no finga, sino que su reaccin era un fiel reflejo de lo que l senta en realidad. Entristecida, la joven doctora reconoci que todo lo que

l cont acerca de su origen y de l mismo era la verdad. Por salud mental, ella se resista a creerlo, pero lo senta. No hay gente en esa caja respondi ella con calma, y l le dirigi una mirada confusa. Entonces, cmo puedo verlas? Cmo funciona? Buena pregunta! Cmo trabaja exactamente? Virginia se senta ignorante. Sus conocimientos sobre la tecnologa que produjo la televisin eran limitados. Simplemente haba aceptado ese nuevo avance como uno ms de la ciencia moderna. No s cmo funciona dijo ella, molesta ante su propia ignorancia. Pero eso no importa ahora, la cuestin es... Me ests escuchando? le pregunt en voz alta para desviar su fascinada atencin del programa especial de Navidad que era transmitido por uno de los canales de televisin. Cmo? Matt volvi la cabeza y la mir parpadeando. Oh. S, has dicho que no sabas cmo funciona se encogi de hombros. Est bien, yo no s tampoco cmo funciona el sistema de vapor de los automviles, pero s que existen. Yo vi uno levant las cejas. Los has visto t? Un automvil? pregunt ella. La mir de manera que indicaba que estaba actuando de una forma extraa, y Virginia insisti: Yo tengo uno. Un escalofro de miedo recorri el cuerpo de Virginia cuando se dio cuenta otra vez de que Matt no estaba jugando. Hablaba en serio. Quiz, se dijo con cierta desilusin, sera mejor buscar consejo psiquitrico, despus de todo. Por qu me miras de esa manera? le pregunt Matt. Qu est pensando esa linda cabecita tuya? Ante eso, lo primero que cruz por su mente fue si realmente pensaba que era bonita. Esa reflexin sigui inmediatamente otra, y se sinti ridcula. Qu diferencia habra en que pensara si era bonita o no? No tena nada que ver esto con el asunto. Sin embargo, Virginia se sinti halagada con el cumplido. Tratando de olvidar con un gesto el efecto que sintiera, le contest en tono obstinado. No estoy ideando nada. Si te miro de esta manera es porque no s qu esperas ganar alegando que fuiste herido en Montana en 1889. Matt se irgui para mirarla. No trato de ganar nada contest con voz dura. Estoy tratando de esclarecer este absurdo asunto. Virginia sinti una salvaje ansiedad que la recorri hasta los dedos de los pies. De repente le asust la idea de estar tratando con un luntico, e hizo un gesto tranquilizador con la mano. Est bien, clmate le dijo tratando de mantener su voz tranquila. En realidad l se estaba burlando de ella. No soy un beb a quien todava le dan papilla sus ojos, echaban chispas. Dame mis cosas. La exigente demanda acab con la paciencia de la chica. Qu? Mis cosas! grit en tono desagradable. Por qu? Porque las quiero... ahora. Virginia ni siquiera trat de negarse. De hecho no se detuvo a reflexionar. Se levant de pronto y fue hacia el armario que estaba frente a la cama. Encontr sus ropas colgadas en l, su sombrero y sus botas estaban en el suelo, debajo de ellas, y sus efectos personales en una bolsa de plstico en la repisa. No se detuvo a examinarlas. La bolsa era enorme y pesada. Enojada, la dej caer sobre la cama.

Gracias le dijo Matt con sarcasmo. De nada contest Virginia en el mismo tono. Te importara decirme qu intentas hacer con ellas? S, claro, te lo dir le respondi. Pienso vestirme y largarme de aqu. Pero no puedes! grit ella. No? sus labios se torcieron en una sonrisa sarcstica. Mrame! Ella no dud ni un instante. Saba que si l deca que iba a hacer algo, lo hara. Tambin saba que tena que detenerlo. Tu herida! le dijo tratando de dar autoridad a su voz. No ests en condiciones de salir del hospital. Matt flexion su hombro, sonriendo, y haciendo un gesto. He viajado en peores condiciones sus ojos cambiaron de expresin y la mir con malicia. Nada me hubiera gustado tanto como conocerte mejor... mucho mejor! suspir. Pero encogi los hombros de nuevo, pero todo se ir al diablo si te permito llamarme mentiroso. No lo he hecho! neg Virginia acalorada. Una sensacin extraa creca en su interior al ver la mirada sensual que le diriga Matt. S lo has hecho! gru Matt. O quiz no directamente, pero no soy estpido sonri. Crees que soy un mentiroso o un loco suelto... no es as? No, ya te lo he dicho antes movi la cabeza. Creo que ests sufriendo los efectos de... se interrumpi ante el movimiento de la mano de Matt. No estoy aturdido le dijo. Tengo la cabeza despejada y estoy pensando como es debido alcanz sus ropas, que estaban amontonadas a los pies de su cama. Me voy de aqu. A dnde? su pregunta fue deliberada con objeto de detenerlo, y lo logr. La mano de Matt se detuvo sobre la pila de ropa, y levant sus consternados ojos hacia ella. Me ests diciendo la verdad? Este lugar realmente es Pennsylvania? su voz denotaba un dejo de incertidumbre que llegaba directo al corazn de ella. Virginia suspir. Ya no estaba tan segura de quin de ellos estaba desequilibrado. De lo que s estaba segura era de que no poda soportar el tono inseguro de su voz. Aquella situacin era una locura, y la sobrecogi el deseo de reafirmar la seguridad de Matt en s mismo, slo para borrar la irritacin de sus ojos y la sequedad de su voz. Yo no soy ms mentirosa de lo que t eres, Matt le dijo con suavidad. La expresin oscura de sus ojos se pos en ella. Cmo sucedi esto, Ginnie? Ante su tono suplicante, Virginia levant sus manos y las dej caer en seal de impotencia. Cmo puedo contestarte? le grit. Tanto t como yo estamos en la oscuridad. El abri la boca para hablar, pero ella le hizo callar con un movimiento de su cabeza. No estoy sugiriendo que seas un mentiroso le sonri con un hondo suspiro. Mira, por qu no empezamos desde el principio y me cuentas lo que pas exactamente? Comenzaremos a partir de all ella sonrea convincente. Est bien? El suspir hacindole eco. Est bien. La historia le llev casi dos horas. En un cansado tono, sin inflexiones en la voz, Matt empez su exposicin con el da de su nacimiento, en junio de 1854. Mordindose la lengua para tratar de no interrumpirlo, Virginia escuch asombrada cmo Matt dibujaba brevemente, pero en un vibrante relato, las condiciones azarosas en que vivi y creci en el indomable Oeste durante la ltima mitad del siglo diecinueve.

Contra toda su voluntad y sentido comn, la historia empez a cautivar a Virginia. Ella estuvo all con l, compartiendo los mismos sentimientos de desesperacin y desamparo cuando presenci la muerte de su padre, bajo los cascos de un caballo enloquecido. Lloraba internamente con el nio de siete aos que trataba de ayudar a su madre sobrellevando parte de la carga que la esforzada mujer llevaba sobre los hombros, quien pronto envejeci tratando de aumentar la produccin de un pequeo rancho improductivo que les permitiera vivir. Y Virginia estaba all, a su lado, languideciendo en la intensa claridad brillante del sol de verano. Mientras Matt trataba de conciliar la agona de su alma, cuando estaba de pie, a un lado de la fosa, observando cmo su madre descenda hacia su ltima morada. Con voz inexpresiva, y una profunda pena, Matt le revel la frustracin que sufri al darse cuenta de la poca ayuda que haba podido dar a su madre, desde que se convirti en un hombre, a los quince aos, hasta su muerte. Ella aguardaba en silencio, y sin aliento. Observaba la tensin en los tendones de su recia garganta cuando l tragaba el caf. Cuando Matt resumi su historia, ella tuvo la extraa sensacin de captar realmente la amargura que ensombreca su voz. Involuntariamente, Virginia se acerc a l, cuando le contaba que llevaba la placa de Alguacil de Estados Unidos, en pos de los delincuentes. Ella se dio cuenta de que la historia estaba llegando al final, al referirse a su ltima comisin persiguiendo a un asesino en las Montaas Anaconda de Montana. Era tan vvida la descripcin de Matt de esa Nochebuena, y de la desesperacin y repulsin que sinti ante la necesidad de matar al asesino fugitivo, que Virginia tambin temblaba y senta en carne propia el malestar y la depresin de Matt, quien no dejaba de mirarla. Yo estaba... tan endiabladamente cansado de esa vida errante, cuidando mis espaldas, que haba decidido renunciar y alejarme tanto como pudiera de los trabajos de la ley. Qu chistoso resulta ver cmo cambian las cosas! Una irnica sonrisa curv sus delgados labios. Iba camino de la iglesia, en la cima de la colina, para asistir a los servicios religiosos de Nochebuena. Iba a pedirle al Seor un nuevo comienzo y una vida decente un nuevo estremecimiento recorri su cuerpo. En lugar de eso, recib una bala en el pecho sus cejas se arquearon en un gesto burln. Aviso del Seor, probablemente. Su ltima observacin hizo pedazos los rescoldos de la objetividad de Virginia. No! grit ella en seal de protesta. Ests aqu! Ests vivo! S, estoy aqu y estoy vivo! replic Matt. Pero, por qu estoy aqu, en este lugar? no le dio tiempo de responder. Y diablos! continu, por qu estoy vivo? Estaba muriendo, saba que estaba muriendo, pero... por qu no mor? Virginia lo record hacindose la misma pregunta con anterioridad. Al orsela repetir, tambin record la primera vez que lo vio tirado en mitad de la calle, cayndole la nieve y la respuesta de uno de los policas a su compaero, al referirse a los ojos de la vctima: "Por supuesto que sus ojos estn fros, est muerto!". Ella misma haba credo que estaba muerto, record Virginia, temblando repentinamente. Qu significaba? No haba sentido. Nada tena sentido, pero se encontraba all, vivo, aunque al parecer, fuera de su poca. Virginia apostara su reputacin profesional a que Matt no estaba actuando, ni menta o alucinaba. Qu significa esto?... Sabes t? Virginia se asust. Tema reconocer la inaceptable respuesta: Fuera de su poca! La frase daba vueltas en la cabeza de Virginia, mientras miraba fijamente la cara del forastero,

del hombre tenso y expectante sentado sobre la cama. Era eso posible?, se pregunt, mientras la certeza de esa posibilidad era cada vez ms evidente. Pero, como?, se preguntaba en silencio, desesperada. Mientras haca conjeturas o buscaba explicaciones, oy otra vez murmurar a Matt: Una respuesta? Yendo a pedir al Seor por un nuevo da y una vida decente! Virginia trag saliva al sentir una repentina sequedad en su garganta. El Seor haca ese tipo de milagros? Su parte racional y lgica del cerebro rechaz la hiptesis de inmediato. Cosas de esa ndole simplemente no pasaban, no poda suceder... no en el siglo veinte. Matt estaba realmente muy enfermo. Sin embargo, no deba desanimarse. Habla odo hablar de enfermos desahuciados que acabaron recuperndose. Estaba concentrada en sus pensamientos, cuando, impaciente, la spera voz de Matt la sac de su introspeccin. Bueno, di algo. Diablos! Qu quieres que diga? grit ella. Has odo mi historia su cuerpo estaba temblando. Me crees? S, te creo! El aspir profundo, como si hubiera estado reteniendo el aire mucho tiempo. Has dicho que probablemente podramos llegar a una explicacin de lo que ha pasado. Tienes ya alguna idea? Sin detenerse a considerarlo, Virginia emiti en voz alta lo que tena en mente. Crees posible que hayas sido transportado a otra poca? Captulo 5 Que diablos quieres decir? Olvdalo Virginia movi la cabeza como si al hacerlo regresara a la realidad. Olvdalo. Olvidarlo? repiti Matt sorprendido. Cmo puedo olvidarlo? No s qu est pasando. Virginia movi nuevamente la cabeza. Es una locura, una idea ridcula. Qu es eso de una idea ridcula? Matt se pas la mano por el pelo e hizo una mueca ante el brillo del aceite que le qued en la palma de la mano. Virginia fij la vista en el pelo de Matt. Lo tena largo, lacio y revuelto. Pareca un hombre que haba estado persiguiendo a un criminal durante ms de un mes. Precisamente como las fotografas que vio de hombres del viejo oeste de mil ochocientos. Haca ms de un siglo. Ridcula? repiti Virginia para s misma. S, por supuesto que aquella situacin era ridcula. Ella se sobresalt cuando Matt se estir en la cama para tomarla de la mano, que no dejaba de temblar ante su fra expresin. Diablos, Ginnie, dime lo que ests pensando! su voz contena una angustiosa splica que le lleg al corazn. Estoy perdido, aydame! Su ruego fue decisivo para Virginia. Era inconcebible, pero lo nico que tena sentido. Est bien se rindi, suspirando. Le dirigi una mirada de alerta.Me temo que te va a parecer una locura. Matt se encogi de hombros. Por ahora todo me parece una locura. Sonri, tratando de relajarse. En ese momento le solt la mano y le entrelaz los dedos Aun la ms loca explicacin es mejor que ninguna.

La calidez de sus dedos entrelazando los suyos le produjo un estremecimiento que interrumpi sus pensamientos. Aunque slo se estaban tocando las manos, ella sinti en cada partcula de su cuerpo una extraa y misteriosa sensacin. Ginnie? la voz de Matt la hizo volver a la realidad. Qu? le contest como despertando de un sueo. Ah, s, mi idea hizo una pausa para tomar aire. Es algo malo? No neg ella haciendo un movimiento con la cabeza para aclarar sus pensamientos. Se me estaban ocurriendo... ideas peligrosas. Los dedos de Matt se extendieron por un momento. Irguindose acerc su boca a la de ella. Su voz se volvi un susurro, seductora. Pensabas en m? su aliento acarici sus labios. Con los ojos muy abiertos por la sorpresa, Virginia pudo estudiar detenidamente el rostro masculino. Tambin poda sentir el olor ligeramente selvtico del hombre. Su particular fragancia se le subi a la cabeza, filtrndose en sus sentidos y derribando sus defensas. Ginnie susurrando su nombre, avanzaba cada vez ms cerca de su boca. Matt! su nombre era ms que un anhelante susurro. Virginia entreabri los labios para recibir los de l. Para responderle con la misma pasin. La respuesta de Matt fue inmediata y avasalladora. Su lengua se introdujo en su boca, profundamente, convirtiendo el beso en un juego ertico evocativo de una posesin ms completa. Virginia se estremeci. Con descuidado abandono, ella tambin explor el interior de la boca varonil. Cuando l se dio por vencido, abandonando su boca con obvia renuencia, su respiracin era tan desapacible y violenta como la de ella. Por qu, por qu has hecho esto? Sonriendo, Matt se llev a los labios los dedos de ella. Porque quise le dijo con sinceridad, besndole las yemas de los dedos. He tenido el deseo de besarte desde que abr los ojos esta maana y te vi all, en esa habitacin de la llamada UCI. De veras? Virginia se sinti tonta al hacer la pregunta, pero no le import. De hecho, nada le importaba, en ese momento. En los lmites de su cerebro, saba que actuaba y reaccionaba de una manera poco usual, pero tampoco le importaba. Lo que realmente le importaba era la sensacin producida por la lengua de Matt en las yemas de sus dedos. S dijo Matt, pasando la lengua alrededor de su dedo y llevndoselo a la boca. Y desde esta maana continu, ese anhelo ha ido creciendo con fuerza. Aunque su voz era gruesa e ininteligible, ella entendi cada una de sus palabras. Y... de qu manera? Virginia ya lo saba pero necesitaba or la respuesta. Su risa era ronca, excitante. De todas formas imaginables replic mirndola cndido a los ojos. He deseado romper tu precioso y provocativo vestido y arrojarte en mi cama. Quiero sentirte, clida y suave, debajo de m. Virginia volvi a estremecerse. Desvi la mirada hacia su ropa y asinti. Ciertamente su blusa y su traje eran bonitos, pero no demasiado provocativos. Provocativo? repiti extraada. Qu tiene de provocativa mi ropa? Matt dirigi su mirada a sus piernas y hacia sus rodillas y tobillos. No me estoy quejando, entiende le dijo. Una suave sonrisa curv sus labios cuando volvi a mirarla.

Llevas una falda muy corta y nunca haba visto unos tacones tan altos en los zapatos de una dama. Al or la palabra "dama", Virginia se sobresalt. Realmente eres del siglo diecinueve le dijo en tono burln. No es as? Su pregunta le caus un inmediato y decepcionante efecto. Todo el fuego y la pasin desaparecieron y se qued exhausto y desolado. Suspir profundo. S, vengo del siglo diecinueve replic Matt, en tono tal que se le rompi el corazn. Juro que todo lo que te he dicho es verdad, Ginnie. Nunca he dudado de tu seguridad respecto a todo lo que has dicho, Matt contest Virginia suavemente. Pero yo... Ella se derrumb y se sorprendi ante la repentina y violenta maldicin que solt Matt. Diablos, Ginnie, no estoy loco! exclam enfurecido y alcanz sus pertenencias, que estaban al pie de la cama. Quiero que veas todo esto, que lo examines, y luego me dices si estoy loco. Virginia sufra por l como jams lo hizo por nadie en el mundo. Matt, nunca he dicho que estuvieras... El la interrumpi de nuevo, y, con expresin autoritaria, aadi: Mira esto, demonios! Un extrao impulso la oblig a obedecer. Con un sentimiento de incredulidad y sorpresa, se dio cuenta de que era miedo. Matt la miraba con expresin amenazadora, y pareca tan enfadado que se asust. Con incredulidad, incapaz de pronunciar palabra, ella cogi un peridico y lo hoje cuidadosamente para conformarlo. Mira esto! le orden, levantando el pesado abrigo. Y esto continu, ensendole una chaqueta y unos pantalones, ambos hechos del mismo rudo material. Despus de haber comprobado esa maana que su ropa pareca ser de una vieja poca, Virginia asinti en silencio aprobando las maldiciones de Matt. Diablos! Esa era mi mejor camisa. En las manos tena una camisa blanca con un agujero y una mancha de sangre en la parte superior derecha del pecho. Ya no sirve murmur tomando otra vez el abrigo y la chaqueta. Y tampoco estos movi la cabeza con disgusto, meti la mano en uno de los bolsillos del abrigo y sac un maltratado paquete y unos papeles. La humedad dio al traste con mis efectos personales. Todo est hecho una sopa! murmur con tristeza. Efectos personales? repiti Virginia. Matt le dirigi una mirada impaciente. Mi tabaco y mis papeles! Estn empapados, inservibles. Podras creerlo? Precisamente cuando necesito fumar. La respuesta de Virginia fue inmediata: No deberas fumar. No es saludable. Matt la mir fijamente y aadi: Primero el caf, ahora el tabaco sonri con irona. Despus me dirs que el sexo tampoco es saludable. No, no dira eso. Virginia se guard la respuesta y volvi la atencin a sus pertenencias. Las botas y el sombrero estaban muy usados. Qu hay en la bolsa? le pregunt, mirndolo a los ojos. No mucho contest Matt, encogiendo los hombros. Viajo con poco equipaje asi la bolsa y procedi a vaciar su contenido sobre la cama.

Haba ropa interior, un par de gruesos calcetines sucios, una insignia de oficial con las palabras "Alguacil de los Estados Unidos grabadas en la orilla y un gran reloj de plata de bolsillo, en cuya tapa llevaba dibujada una bella locomotora. El ltimo artculo era el ms grande y aterrador de todos. En opinin de Virginia, una pistola y su funda no eran muy agradables a la vista. Qu cosas tan feas! dijo ella con un estremecimiento. Matt hizo una mueca, desviando su mirada de ella a la funda y viceversa, mientras repeta, indignado: Fea? Tendrs que saber que es una funda hecha a mano de acuerdo con mis indicaciones para este Colt Peacemaker. Despus de decir eso, sac la pistola de la funda de piel y la retuvo para inspeccionarla. Virginia retrocedi como si sostuviera una bomba a punto de estallar. No me gustan las pistolas exclam. Matt hizo un gesto irnico, pero devolvi la pistola a su funda. La pistola no te har dao murmur. Solita no puede hacer nada. Ya he odo eso antes protest ella. Aun as, no me gustan las pistolas replic, tratando de controlar otro estremecimiento. Te agradecera que la volvieras a guardar en la bolsa. Enseguida prometi Matt, sonrindole dbilmente. La vaina lleva muy pocas cosas adems de artillera y voltendola la acomod en un ancho cinturn. Virginia, observndolo, le pregunt: Por qu la llamas vaina? Porque eso es contest Matt, mirndola como dudando de su inteligencia. Yo s que as se llaman las que guardan rifles, pero nunca he odo ese trmino al referirse a una pistola respondi ella, reprimiendo su irritacin. S? Qu extrao; de donde yo vengo les llaman vainas. No le llaman funda? insisti ella. Algunos respondi Matt. No todos. Observndolo mientras l continuaba registrando la parte interior del cinturn, Virginia pens que Matthew Hawk poda ser una vivida y emocionante leccin de historia sobre la vida y poca del Viejo Oeste. Intrigada por las posibilidades que se presentaban, no puso mucha atencin en los objetos que sacaba de los pequeos compartimentos del cinturn y brinc cuando l lanz una exclamacin de alegra y satisfaccin. Hey, aqu estn! anunci Matt, arrojando sobre la cama un puado de brillantes monedas de oro ante los ojos de Virginia. Te agradecera que tomes algunas y me compres una camisa nueva. Algunas de aquellas? contando las monedas, Virginia dio un salto de sorpresa. Las monedas de oro parecan ser de reciente acuacin... todas llevaban la fecha de 1889. Haba un total de 275 dlares. Para empezar, ella no poda saber el valor de esas monedas como un numismtico. Dnde las obtuviste? pregunt ella sin pensar. Bueno, puedo jurar que no las rob respondi rpido. Me pagaron un momento antes de salir de Texas, para buscar al gran viajero. No pensaba que las hubieras robado protest Virginia. Y qu es un gran viajero? Un forajido dijo Matt. Y qu has pensado acerca de las monedas, entonces? Virginia se sinti como si le hubieran clavado un pual. Nada dijo ella en tono suave. Slo me he sorprendido. Tienes idea de lo que valen estas monedas? Claro. Doscientas setenta y cinco dlares le contest, molesto.

No dijo Virginia moviendo la cabeza con vigor. Eso valan en 1889. No sabra determinar su valor, como un numismtico, en el mercado actual. Un... un qu? Nu-mis-m-ti-co silabe ella. Un experto que colecciona monedas raras. Bueno. Qu chistoso! murmur l, sonriendo para sus adentros sin dejar de contemplarla. Entonces, piensas que estas monedas son valiosas? S respondi ella, confusa y curiosa ante su enigmtica sonrisa y actitud. Virginia entrecerr los ojos y pregunt. Qu ests pensando? Ahorita, en este momento? S! Estoy pensando en que tengo que irme se movi haciendo un gran esfuerzo, y mir a su alrededor. Si me pusieras en la direccin correcta, te lo agradecera mucho detenindose, empez a acercarse a la orilla de la cama. Espera! Virginia levant un brazo para detenerlo. El se desliz de la cama y se irgui... a una altura que ella pens sera de al menos uno ochenta. No tienes que levantarte! Llamar a la enfermera para que traiga un orinal. No, gracias, seorita Matt hizo un corto y decidido movimiento de su enmaraada cabeza. La enfermera lo trajo esta maana se estremeci. No voy a pasar por eso otra vez. Dime en dnde est y yo saldr. Salir? Virginia se qued pensando. Cuando se dio cuenta de lo que realmente l quera decir, se sonroj. Por Dios santo, no tienes que salir levantndose de un brinco, se dirigi hacia el bao. Empujando la puerta, ella le indic con la mano. All est! El lo mir con expresin amenazadora. Deba haberlo sabido. Aun en mis tiempos ya haba odo algo de ellos. Virginia frunci el ceo. De veras? S, de veras protest dirigindose hacia ella. La bata oficial del hospital que llevaba, apenas cubra su esbelto y musculoso cuerpo. Consciente de su vido inters por ver sus anchos hombros, la estrechez de su cintura, caderas y largas piernas, Virginia desvi su mirada, pero volvi a mirarlo cuando oy una carcajada. No me digas que ver a un hombre semidesnudo te perturba. Eres una doctora, seorita. Lo que Virginia pudo haber contestado era que la vista de un hombre casi desnudo no la preocupaba desde que ella estaba en su segundo curso de medicina, sino que era precisamente el cuerpo de l lo que la perturbaba. Por supuesto que no le dijo nada de eso. No pronunci palabra alguna. Tratando de parecer superior, le indic nuevamente con la mano que entrara en el bao. Virginia lo sigui hacia adentro. l se volvi a mirarla y ella le ofreci una dulce sonrisa. Necesitas alguna explicacin sobre las instalaciones? Hazlo rpido! Virginia as lo hizo. Estar junto a la puerta por si me necesitas dijo ella retirndose. Luchando ante las persistentes imgenes del cuerpo masculino, mientras intentaba convencerse de que no senta nada por l, por si la necesitaba se qued parada fuera de la habitacin. Oy el ruido del agua del inodoro y el ligero ruido de la tapa y se sorprendi cuando de repente Matt abri la puerta.

Qu es este aparato? pregunt Matt con un gesto ante una caja de plstico que tena en las manos. Es un estuche para artculos personales. Esa bolsa contiene todo lo que un paciente pudiera necesitar bsicamente le inform Virginia. S? Pero qu es? Para qu sirve? pregunt arqueando las cejas. Con divertida tolerancia, Virginia sac los artculos que contena la bolsa y los fue nombrando uno a uno. Cepillo de dientes, para lavrselos. Eso ya lo saba replic l sacando uno de los pequeos tubos Y esto? Pasta de dientes respondi ella. Matt miraba impresionado. Yo siempre uso sal. Sac otro frasco. Gel para el bao y la ducha. Como jabn? S. Qu es una ducha? Te lo mostrar en un momento. Qu sigue? Shampoo, para el pelo. Qu tiene de malo el jabn? Es ms spero. Matt sonrea burln. Y esto? tena en la mano un pequeo spray. Desodorante! Antes de que l tuviera oportunidad de preguntar, ella se adelant a explicarle: Despus de quitarle el tapn, pulsas el botn le dijo demostrndolo mientras hablaba. Perfume? pregunt indignado. No, es un antitranspirante agreg Virginia. Bueno, tiene un poco de fragancia. Virginia disimul una sonrisa. Estoy segura de que reconocers el peine y el cepillo. Alguna otra pregunta? Qu es una ducha? Ella irrumpi en carcajadas. Eres como un perro con el hueso. Est bien, pon atencin. Caminando delante de l, abri las cortinas para mostrar la baera y la ducha. Inclinndose, dio la vuelta a los grifos. Mezclas la fra y la caliente para que tengas el agua a la temperatura que desees. Entonces le das vueltas a este grifo y all tienes la ducha terminando de decir esto sali el agua. Gracias dijo Matt, corts. Ahora, sal de aqu. Qu? dijo Virginia, enderezndose y mirndolo fijamente. Por qu? Porque voy a probar la ducha. Oh, no, nada de eso. Oh s, claro que s le dirigi una sonrisa para agregar: Te gustara probarla conmigo? No, gracias replic Virginia, pensando en que los hombres siempre son iguales. Vas a empapar la venda de la herida. El se ri.

Tienes razn, pero mi doctora podr ponerme otra seca cuando termine. Despus de tratar durante aos con distinta clase de pacientes, Virginia saba cundo discutir y cundo darse por vencida. Como Matt se quitaba la bata con la mayor indiferencia, ella opt por salir. Matt permaneci bajo la ducha media hora, durante la cual Virginia retir sus ropas y pertenencias y sac una bata limpia y luego se pase por la pequea habitacin. En ese momento record de que eran las ocho de la noche y que el sonido de un timbre anunciara que las visitas se haban terminado. La espera vali la pena. Cuando Matt sali del cuarto de bao, era otro hombre. Se haba afeitado y se lav el pelo. Resultaba realmente atractivo. Ha hecho usted un buen trabajo, seorita le dijo levantando su mano hacia el lado superior derecho del pecho. Me ha cosido muy bien la herida. Virginia se inclin ante la descripcin. Yo soy la que debe juzgar eso. Ven a la cama y sintate, echar una mirada le orden en un tono muy profesional. Muy bien, seorita le contest, subiendo sus pies descalzos a la cama. Dirigindole una mirada burlona, Virginia hizo a un lado la bata. Al ver la herida, ella estuvo de acuerdo con l. Estaba cicatrizando muy bien. Trabajo con esmero dijo ella dirigindose al casillero que estaba junto a la cama y sac una venda esterilizada. Y yo me siento como un hombre nuevo. Sentado a la orilla de la cama, l le sonrea mientras ella le apartaba la bata para ponerle una nueva venda sobre la herida. Matt, si no estoy equivocada, s creo que eres un hombre nuevo... en un nuevo lugar. Qu quieres decir? le pregunt transformando su sonrisa en una mueca. Ests hablando de la distorsin del tiempo? S asinti Virginia. Sus ojos se volvieron fros y su voz firme. Es hora de que me lo expliques. S, as lo creo. Deslizndose en la silla que estaba junto a la cama, ella empez: Yo no s mucho de estas cosas, pero tratar de explicarlo lo mejor que pueda. Hizo una pausa para ordenar sus pensamientos. El asinti: Dispara, estamos perdiendo el tiempo. Bien, he odo algunas historias sobre personas que, atrapadas de alguna manera en un fragmento del tiempo, son transportadas de un perodo de tiempo al otro, tanto hacia el pasado como hacia el futuro. A esto se le llama comnmente "viaje en el tiempo". Por supuesto que estas historias no han sido documentadas ni confirmadas. T crees que son posibles estos viajes en el tiempo? le pregunt Matt. No Virginia suspir profundo antes de contestar. Al menos hasta hoy. Matt guard silencio unos minutos pero al fin aadi: Quieres decir que he sido transportado de otra poca a esta? No lo s, Matt le contest suavemente. Pero no tengo otra explicacin. Mmm murmur Matt, moviendo la cabeza. De repente le pregunt serio: Y t crees que esto podra volver a pasar? Es decir, que podra ser transportado de aqu para all otra vez? A Virginia le dola la cabeza por lo que al contestar se llev las manos a la frente.

No lo s, como te dije, s muy poco acerca de eso. Hasta hoy, he credo que la teora sobre el viaje en el tiempo era ficcin. Matt pareca tan desesperanzado como ella. Movi la cabeza en seal de asentimiento, pero dijo: Todava estoy aqu. S su tono contena una gran emocin. Despus sigui un largo silencio durante el cual los dos se sumergieron en sus propios pensamientos. Matt rompi el silencio diciendo con voz suave, en un angustiado lamento: Qu voy a hacer, Ginnie? No puedo retroceder cien aos... o s? No! exclam Virginia, angustiada, al imaginar un hogar lleno de nios. Matt, has estado casado alguna vez? El hizo un rpido movimiento con la cabeza y contest: Nunca he estado en un solo lugar el tiempo suficiente hizo una pausa y aadi: Es chistoso, pero una mujer, una esposa, era una de las razones por las que iba a ir a la iglesia anoche. Esa noche corrigi. No entiendo Virginia sinti un dolor agudo, como si le clavaran un pual en el corazn. Quieres decir que ibas a la iglesia a encontrarte con una mujer? No, yo no conoca a ninguna mujer en ese pueblo contest Matt. Pero iba a renunciar a mi placa inconscientemente mezcl las pocas. Estoy cansado de eso... de cazar y de matar hombres. Estaba pensando que debera haber otra forma mejor para conservar la paz y una mejor forma de vida. En su mirada se reflej una profunda tristeza. Estaba pensando en una vida decente, empezar con un rancho para criar caballos; un rancho pequeo. Su sonrisa era triste y ella sinti compasin. Supongo que le iba a pedir al Seor una segunda oportunidad, que me concediera un lugar de mi propiedad, un hijo y una mujer. Lanz una irnica carcajada. Y en lugar de eso, me encuentro en un lugar extrao, en otra poca, con una caja con personitas dentro de ella y una mujer que cree que estoy loco. Estaba a punto de llorar. Virginia tom impulsiva su mano. No, Matt, yo no creo eso, de verdad que no. Hasta entonces ella tena slo una vaga idea de lo desorientado que estaba, pero al conocer la seriedad del problema dijo: No ests solo, Matt, yo estoy aqu! Los ojos de Matt se aclararon y le sonri. Te agradezco tu comprensin, pero no es estar solo lo que me molesta, he estado solo durante mucho tiempo, estoy acostumbrado a ello moviendo la cabeza despacio, ech un vistazo a la habitacin. Sus dedos apretaron los de ella cuando se fij en la televisin, que brillaba y se animaba en su gabinete. Yo no entiendo ni la mitad de lo que he visto y odo desde que despert. No puedo regresar y no conozco mi lugar en tu poca ni en tu espacio. La mir desolado Ginnie, cuando yo salga de aqu no tendr a dnde ir. Mientras l continuaba hablando, ella buscaba una solucin al dilema. Te equivocas, Matt. S tienes un lugar a donde ir cuando salgas del hospital. Adonde? Virginia ya se arrepenta de su impetuosidad, sin embargo, contest con voz firme:

Puedes venir a mi casa. Captulo 6 Ahora que ya lo tena. Qu iba a hacer con l? Pensando en si haba perdido la razn, Virginia cerr la puerta y se reclin en ella. Con la cabeza descansando en el suave panel, miraba al hombre que estaba de pie en el centro de la sala. Qu la indujo a ofrecerle su casa? l era un extrao, no slo para ella, sino para el resto de la comunidad. Virginia se arrepinti de inmediato de haberle hecho la oferta, pero no tena corazn para retractarse. Mientras reflexionaba sobre la situacin, al mismo tiempo que lo observaba, Matt se familiarizaba con el apartamento de Virginia. Su reaccin al verlo all era desalentadora, l pareca achicar su espacio privado. Treinta horas haban pasado desde que ella hizo su impulsiva oferta a Matt. Treinta horas en las que estuvo en constante vigilia, dispuesta a darle todo lo que necesitara. La respuesta de Matt ante su ofrecimiento fue inmediata. Acept sin dudarlo un momento y le pidi dejar el hospital lo antes posible. l haba visto su herida cuando ella la cur y saba que el proceso de cicatrizacin iba bien. Alegando que se senta "lo bastante fuerte como para contender con un len", la presion para que lo diera de alta. Desde su punto de vista profesional, ella opinaba lo mismo, e hizo un trato con l dictndole que le dara de alta si se portaba bien un da ms. Matt le dio su palabra y ella se fue dispuesta a cumplir su promesa, pensando que dadas las circunstancias, cuanto antes lo tuviera instalado en su casa, fuera de las miradas de los curiosos, sera mejor. Virginia se enfrent al primero de esos curiosos cuando sala del hospital, alrededor de las nueve de la noche de Navidad; se trataba de Jeff Klein el joven polica que estuvo presente en el momento del advenimiento de Matt al siglo veinte. Voy a ver a su paciente dijo Jeff. Vine esta maana, antes de que terminaran mis obligaciones, pero la enfermera me ha dicho que estaba dormido. Necesito alguna informacin para hacer mi informe. Espero que est despierto. Lo siento, Jeff, vengo precisamente de su habitacin y estar inconsciente durante esta noche Virginia invent la mentira haciendo una silenciosa plegaria de perdn. Quiz yo pueda ayudarte le mostr los papeles. Tengo toda la informacin pertinente acerca de l, pero debo advertirte que no es gran cosa. Veremos dijo Jeff, revisando la ficha y sacando una libreta de notas de su bolsillo para tomar algunos datos. Ha dicho algo que merezca tomarse en cuenta sobre lo sucedido? pregunt Jeff, esperanzado y volviendo a guardar su libreta. Debido a que ella y Matt ensayaron lo que diran, Virginia se dispuso a contestar. S, pero te repito que no es gran cosa. Algunos policas tienen ms suerte suspir Jeff. Est bien, escucho. Dispare cuando est lista. Virginia se dio cuenta de que el polica estaba familiarizado con armas. Matt haba dicho algo parecido. Ella no entenda, pero pensaba en alguna asociacin psicolgica masculina. Probablemente discutira la idea con el psiquiatra residente del hospital, que era coleccionista de armas. Olvidndose de la extraa ocurrencia, Virginia se dispuso a contar la historia que ella y Matt inventaron.

Bueno, de acuerdo con la poca informacin que l me ha dado, presumo que Matthew es un barco a la deriva, una persona sin rumbo fijo, como se desprende de la forma de admisin; l es originario de Texas... Fort Worth, y vagaba por Conifer cuando ocurri el accidente. Accidente? inquiri Jeff, arqueando las cejas escptico. As es asinti Virginia. El seor Hawk insiste en que el tiro que le dieron fue accidental, ya que no conoce a nadie por esta zona y no ha estado por aqu durante mucho tiempo como para tener enemigos. El sugiere que quiz el accidente fue causado por algn jovencito que portaba el arma de un adulto. Virginia retuvo el aliento cuando termin, temiendo que el polica refutara la teora. Para su sorpresa, l no lo hizo. Es posible dijo Jeff pensativo. Y por aqu, ms que posible suspir una vez ms. Llevaba alguna identificacin que yo no vi cuando lo encontramos, carnet de conducir, o su nmero de seguridad social? Cualquier cosa. No, nada. Todo lo que tenemos es lo que l me ha dicho. Virginia trag saliva. En realidad, Jeff, yo creo que t puedes considerar esto como un accidente causado por alguna persona o personas desconocidas y olvidarlo. El llevaba una pistola, doctora! exclam Jeff. Y me he estado recriminando todo el da por no habrsela decomisado cuando pude hacerlo! Oh, vamos, JeffVirginia se ri forzada. Cualquier hombre en esta comunidad es dueo de una pistola, y la usa o la carga de vez en cuando. S asinti Jeff. Aun as, voy a tratar de investigar sobre l en Fort Worth y Washington, en caso de que sea buscado en alguna parte. Mucha suerte, pens Virginia irnica, y ya en voz alta manifest que su precaucin era muy correcta y sabia. Hzmelo saber si encuentras algo acerca de l agreg ella, con ms inters de lo que Jeff podra imaginar. Virginia durmi muy mal la noche de Navidad. Al llegar a su casa, encontr tres mensajes de Richard en la grabadora. Escuch el sonido de su dolida voz y, sin ms, borr la cinta, la volvi a colocar en la mquina y se meti en la cama. No poda dormir. Su cansada mente daba vueltas con fragmentos aislados de los acontecimientos del da, el primer da de sus vacaciones. Qu regalo de Navidad!, pens Virginia lanzando una histrica carcajada. Viaje en el tiempo! Sencillamente era demasiado sobrenatural, irreal. Quin lo creera? Ella misma se resista a hacerlo. Pero Matt era real. Lo era? Su beso vehemente lo atestiguaba. Todava ardan los labios de Virginia, sus sentidos an vibraban en respuesta a su sensual manifestacin de realidad. Pero, viaje en el tiempo? Imposible, debera haber otra explicacin. El concepto de viaje en el tiempo era simplemente una ficcin. Pero, cmo explicar el evidente desconcierto de Matt? Cuando Virginia al fin se qued dormida, muchas preguntas sin respuesta aun perturbaban su mente y el sabor de un hombre del siglo diecinueve permaneca en sus labios. Cuando despert, an era temprano. Sorprendida por el sueo en que se transportaba volando a travs del espacio y el tiempo mientras oa la voz de Richard llamndola para que regresara, se levant arrastrndose de cansancio, se ech un vistazo en el espejo y decidi que se pareca a las sobras de la comida de Navidad. Y en ese momento, mirando en silencio a Matt, cmo ste observaba su nueva indumentaria,

Virginia sonri y se felicit en seal de aprobacin por la seleccin de la ropa. Con su tarjeta de crdito y las medidas que ella haba tomado de su viejo traje, sali de su apartamento temprano el da anterior para ir de compras. La excursin fue exhaustiva pero vali la pena el esfuerzo. Las prendas de vestir que escogi para l eran idnticas a la ropa de invierno que la mayora de los hombres residentes usaba, vaqueros, camisas de franela y una chaqueta para salir. Tambin compr calcetines y ropa interior de manera que Matt pudiera parecer como cualquier otro hombre del pueblo. Pero no lo pareca, y la diferencia no poda ser atribuida slo al sombrero texano colocado ligeramente sobre su frente o a las botas usadas. No, la diferencia entre Matt y cualquiera de los dems hombres que Virginia conoca, no era slo de apariencia, aunque la forma en que llevaba la ropa tena mucho que ver. En suma, la ropa de Matt no significaba una cuestin de moda, sino el reflejo de un hombre de su tiempo. Las ropas le ajustaban, lo nico que faltaba era su cinturn para la pistola que estaba guardada en una bolsa de papel que l puso en el suelo, cerca de sus pies. Observando cmo se quitaba distrado el sombrero y la chaqueta, Virginia concluy que Matt pareca un hombre de negocios de la ciudad, slo que cien aos antes. La imagen de uno de esos hombres de negocios vino a su mente. Concentrada, intent hacer una comparacin entre Matt y Richard Quinter, lo cual era intil, porque no exista; aunque Richard era a no dudar un hombre bien parecido y vestido a la ltima moda, palideca de insignificancia junto a la magnfica presencia de Matthew Hawk. Qu raro! Ella siempre consider a Richard como el prototipo de la masculinidad... Los pensamientos de Virginia se desvanecieron en el momento en que Matt se volvi a mirarla. Es todo, todo!... la voz de Matt se ensombreci al no encontrar las palabras adecuadas para describir sus sentimientos. Es todo tan difcil de creer! S Matt le dirigi una sonrisa irnica. He debido de sufrir un shock despus del paseo. Al recordar su expresin cuando salieron del hospital y ver por primera vez su coche, Virginia se ri. No parecas impresionado, a fin de cuentas. De hecho hubiera jurado que has disfrutado del paseo inmensamente. Los ojos de Matt brillaron, Claro que lo he disfrutado. Es mejor que cuando se te hiela el trasero sobre el lomo de un caballo se ri. Es endiabladamente ms rpido y ms cmodo tambin. El sensual tono de su voz envolvi su corazn. En un esfuerzo por combatir la creciente familiaridad de la calidez que la envolva, Virginia lo mir con aparente desagrado. Maldices demasiado dijo ella en un fro tono de reproche. No es as? Desde luego. Sonri, mostrando sus dientes, testimonio de las tres ventajas del siglo veinte a las que l se estaba aficionando. Le encantaba la pasta de dientes, permanecer de pie bajo la ducha y sentarse frente al televisor. He debido aprender de gente con quien convivo. Con quien acostumbrabas a convivir dijo Virginia, recordndole que ya no estaba en el viejo oeste. S! suspir. Aunque lo que he visto durante los pasados das, todava es difcil de creer. Lo s. Supongo que para ti tambin es demasiado difcil de entender. S!

Su sonrisa se redujo a una mueca y moviendo la cabeza hacia la espalda de Virginia, dijo: Me pregunto si la ests sujetando o te ests protegiendo. Qu? La puerta! frunci el ceo. Ests demasiado cansada para moverte, o ests reclinada en ella para escapar rpido en el caso de que yo avance en la direccin equivocada? Recordando a su vez el beso que se dieron en la noche de Navidad, Virginia sinti de repente una rfaga de calor. Ambos se haban sorprendido, volvindose cautelosos ante la evidente sensualidad de esa calidez y de su propia respuesta. Ella haba evitado un contacto ms estrecho desde entonces. Qu iba a hacer ahora, estando instalado en su apartamento? Era una pregunta que an no poda contestar. No, por supuesto que no neg ella, enderezndose y caminando hacia el interior de la habitacin. Te estoy dando tiempo para que te acostumbres al apartamento. Sus ojos parpadearon, llamndola mentirosa en silencio. Esto es todo? pregunt l mirando a su alrededor. No contest Virginia, quitndose el abrigo mientras caminaba junto a l. Esta es la sala; permteme colgar tu chaqueta y sombrero en el guardarropa, y sgueme. Daremos un paseo por el lugar y te mostrar tu habitacin. El apartamento era espacioso, equivalente en tamao a una casa. No era una vivienda alquilada, sino propia. Contena una cocina con un pequeo comedor anexo, la sala, tres habitaciones, la ms pequea de ellas la haba convertido en un estudio, un bao central y medio bao que daba acceso a la habitacin ms grande. Todo estaba amueblado con buen gusto. Era el lugar ideal donde una mujer o un hombre podan descansar despus de un pesado da de trabajo. Matt estaba impresionado por todo lo que haba all. Esto es todo tuyo? pregunt cuando regresaron a la sala. Vives aqu sola? S ri Virginia. Esta es mi casa. Frunci el ceo por la sorpresa. Es tuyo? Matt preguntaba con franca incredulidad. Te pertenece? Es mo Virginia sinti una oleada de justificado placer y orgullo por lo que ella consideraba el fruto de sus capacidades y profesionalismo. Diablos! respondi Matt con franqueza, recorriendo la habitacin con la mirada. La casa donde crec era la mitad de esta y menos bonita volvi su mirada hacia ella, sorprendindola con su admiracin. Es usted una dama impresionante, doctora! Halagada por el cumplido, Virginia tartamude: Por qu?... Gracias!.. Yo... Yo soy No estaba tan segura de lo que quera decir. Se dio cuenta de ello por la luminosidad de los ojos de Matt, y cambi de conversacin. Ah, supongo que debers instalarte improvis ella, recogiendo una de las bolsas que contenan sus cosas. Si traes las dems... el repentino sonido del telfono la interrumpi. El sonido del timbre sorprendi a Matt. Movi la cabeza y sus ojos se abrieron ante un posible peligro. Aunque l haba tenido un telfono en el hospital junto a su cama, y Virginia le explic su funcionamiento, no haba sonado ni una sola vez durante su corta estancia. El instrumento podra ser una maravilla, pero no hasta el punto de transmitir una llamada desde Montana en 1890, pens Virginia, compadecida. Slo es el telfono, Matt dijo ella con voz calmada. Si me disculpas, estar contigo en un... Adelante la interrumpi Matt. Sus labios se curvaron en una sonrisa burlona. Yo puedo encontrar mi camino.

Devolvindole una rpida sonrisa, Virginia corri a contestar el telfono de la cocina. Matt recogi las bolsas y se dirigi a la habitacin que ella le haba asignado. Sus fuertes pisadas se mezclaron con la voz sin aliento de Virginia cuando l atraves el arco de la cocina. Hola, Richard! La irritacin envolvi a Matt, mientras caminaba por el corto pasillo hacia el dormitorio. Richard?, pens Matt, abriendo la puerta de su habitacin con mayor fuerza de la necesaria. Quin diablos sera Richard? No haba forma de contestar a su pregunta. l no saba prcticamente nada acerca de Virginia, ni de su vida privada. Frunci el ceo al darse cuenta de que en realidad no saba nada del nuevo mundo en el cual se encontraba. Atravesando la habitacin, dej los bultos sobre la cama. Entonces se detuvo a contemplar su nuevo hogar. Aunque Virginia se haba disculpado por el escueto mobiliario que haba en la habitacin: una cama sencilla, un tocador y una mesa de noche, a Matt le gustaba. Estaba muy limpia y luminosa, y mejor amueblada que cualquier otra habitacin que l hubiera ocupado antes. En realidad le gustaba todo el apartamento, con los objetos y utensilios que le intrigaban an. Pero lo que ms le gustaba era Virginia, y pensaba investigarla hasta el fondo de su alma. Virginia. Slo de pensar en su nombre le herva la sangre y le causaba dulce y dolorosa sensacin. La aparicin de ella en su habitacin la maana de Navidad, llenaba su pensamiento. Alta, esbelta, conteniendo respiracin, con su resplandeciente pelo rubio flotando alrededor de sus hombros y sus preciosas piernas expuestas a su ansiosa mirada. Cuando la vio por vez primera pens que estaba muerto y que era un ngel, pero cuando fue a su cuarto ms tarde, con la cara maquillada y recelando sus piernas, la compar con las mujeres aventureras que l conoca, ya no le pareci un ngel, sino una prostituta. Matt era inteligente y en seguida se dio cuenta, a travs de la televisin, que el atuendo de Virginia y su maquillaje eran normales en esa poca. Virginia se pareca a cualquier otra mujer que vea en la televisin, slo que mejor, indiscutiblemente mejor. Desde el principio, ella le provoc un dolor profundo. Ms que todo lo que haba deseado en su vida, l deseaba a Virginia, pero slo recibi grandes dosis de frustracin, porque la mujer se mantuvo alejada desde la noche de Navidad. El la bes una sola vez, y ese beso encendi la llama del deseo en su insaciable apetito por obtener ms. El sabor de Virginia no le era suficiente, necesitaba con cierta urgencia devorarla como un exquisito manjar, empezando por su sabrosa boca y terminando por las partes ms ntimas del cuerpo. Matt se estremeci y suspir por un cigarrillo. Diablos, cmo deseaba que Virginia le hubiera comprado algunos Cmo no se lo pidi cuando compr el resto de sus cosas? Virginia... Para Matt era ms importante que el tabaco del estado que llevaba su nombre. Y su necesidad de ella era mucho ms fuerte que su deseo de fumar. En un intento por librarse de los dos deseos, Matt se puso a guardar sus pertenencias en los cajones de la cmoda. Como las bolsas se vaciaron rpido, la medida no fue muy eficaz para lograr sus propsitos. Al terminar su trabajo, Matt se sent en la cama y, para olvidar sus apetitos, se puso a examinar su situacin. Cmo fue que lleg all?, pensaba, mirando alrededor de la habitacin, cien aos alejado de su propia poca. Aunque Virginia le explic lo del viaje del tiempo, l apenas poda creerlo y aceptar su explicacin. Y todo lo que haba visto desde que volvi de su inconciencia, confirmaba que no era

precisamente el mismo momento que viva antes de perder el conocimiento. Concentrado, record todos los sucesos desde la Nochebuena. Estaba cansado, desesperado. Iba camino a la iglesia buscando redencin con la intencin de rogar a Dios otra oportunidad, una vida decente... Los pensamientos de Matt se fragmentaron, y los fue reuniendo para reconstruir el proceso de aquellos ltimos momentos antes de perder el conocimiento. El haba estado pensando en que no tendra una segunda oportunidad, ni vida decente, ni mujer, ni un hijo propio. Y entonces grit, invocando el nombre de Dios, llorando en silencio, y cuando recuper el conocimiento, abri los ojos y vio a Virginia. Sin salir de su asombro, la mente de Matt se qued en blanco por un instante. Cuando volvi a la realidad, sus pensamientos se desvanecieron, sintiendo que la vida se le escapaba despus de haber sido herido; Matt sinti, saba que iba a morir. Y all estaba, no muerto, sino vivo. Acaso Dios le dio una segunda oportunidad? Una mano generosa lo transport desde las colinas de Montana hasta las montaas de Pennsylvania, precisamente en el camino de esa mujer tan particular. Matt movi la cabeza como un novillo a quien le dan un puntillazo en la parte posterior de la cabeza. Qu loca realidad, se dijo. Y an ms loca la idea de Virginia de una distorsin del tiempo. Por qu el Todopoderoso lo lanz cien aos hacia el futuro? Entonces, qu era el tiempo para Dios? Era evidente que el Seor trabajaba de forma extraa y misteriosa. Matt continuaba sentado en la cama, pensando en los extraos y misteriosos caminos de Dios, cuando se oy un leve golpe en la puerta y la suave y encantadora voz de Virginia se escuch. Matt, puedo pasar? Claro! contest Matt en un tono lacnico que revelaba la ansiedad que lo consuma. Estaba de pie junto a la cama cuando ella entr, con una expresin interrogante en la cara. Ya ests instalado? su sonrisa provoc un vuelco en su corazn. Quin es Richard? Matt hizo la pregunta sin apenas darse cuenta. La sonrisa de Virginia desapareci. Un amigo contest. Un amigo especial? su tono sugiri una deliberada intimidad. Cmo dices? T sabes lo que quiero decir la reprendi con suavidad. No! contest Virginia en tono fro y distante. Me temo que tendrs que explicrmelo. Repentinamente, Matt tuvo la conviccin de que su sospecha era correcta, pero no estaba tan seguro de querer or su confirmacin. Todava, en tono ntimo y con ojos diablicos quiso saber: Han estado juntos? En el sentido bblico? pregunt ella con tono fro. Matt explot. Claro, demonios! Virginia levant la barbilla y lo mir a los ojos. Eso, seor Hawk, no es de su incumbencia. Con paso lento, se acerc a ella. S es de mi incumbencia! En el momento en que l camin hacia ella, Virginia retrocedi hasta que su espalda toc la puerta. El la aprision poniendo sus manos sobre los marcos, una de cada lado. Ahora murmur l, cuando ella qued atrapada: Has estado con l?

Indefensa pero firme, le sostuvo la mirada aparentando enojo. l la haba respetado antes y esa sensacin la hizo estremecerse. Eres un husped en mi casa dijo ella mordaz. Y no tienes derecho a hacerme preguntas acerca de mi vida amorosa o cualquier otra cosa. Oh, pero s tengo este derecho, Virginia la corrigi bajando la cabeza y rozando con sus labios los de ella. Qu derecho? pregunt Virginia sin poder evitar un ligero estremecimiento. Oh, no lo sabes? Matt levant su cabeza y le sonri. T eres la respuesta de Dios a mis plegarias de Navidad! Captulo 7 Que has dicho? pregunt Virginia, que no poda creer lo que haba odo. He dicho que tengo derecho porque t eres la respuesta de Dios a mis plegarias de Navidad repiti Matt. Eso es lo que he odo murmur, pensando en que quiz ella debera haber consultado con un psiquiatra, despus de todo. Pero, t realmente no crees eso, verdad? Seguro! afirm Matt. Esa es la nica explicacin que tiene sentido. Bueno, eso no tiene sentido para m exclam ella. Por qu crees eso? Recuerdas que te dije que iba camino a la iglesia cuando fui herido? l levant la vista para ver su desconfiada mirada. S, lo recuerdo, pero... Pero espera la interrumpi Matt. No te he dicho todo hizo una pausa, sus ojos se nublaron como haciendo memoria. Pens que me ira, saba que estaba muriendo movi la cabeza. Y saba que no iba a tener una segunda oportunidad. La oportunidad de una vida decente, un lugar propio y una mujer propia. Sus ojos se aclararon y brillaron con profunda conviccin. Un momento antes de morir, implor a Dios que no me dejara morir la miraba con fijeza. Cuando volv en m, t fuiste lo primero que vi sonri. Mi primer pensamiento fue que t eras un ngel. Ahora, creo que eres la respuesta de Dios a mi agonizante plegaria. Virginia experiment un ligero estremecimiento al darse cuenta de que estaba sola con un hombre que crea que ella era la respuesta de Dios a sus plegarias. Todo se hizo ms real al sentir la boca de Matt en la suya y la certeza del deseo que la consuma. Qu pasara si l decidiera poseerla en ese momento? Este pensamiento tuvo un efecto desalentador en Virginia, y su corazn dio un vuelco. Sus sentidos estaban desatados, demandando toda clase de tentaciones, de placeres prohibidos. La intensidad de su involuntaria respuesta alert su raciocinio, acudiendo a su sentido comn. Deba luchar, limitarse a mantener con ese hombre una relacin profesional. No deba comprometerse emocionalmente con Matt dada la situacin en la que ste se encontraba. Obedeciendo a su excelente reflexin, pretendi ser corts. Qu te hace estar tan seguro de que soy la respuesta a tu plegaria? Ya te lo he dicho, es lo nico que tiene sentido. Virginia recurri a un gesto impaciente en busca de una respuesta ms razonable. Pues ya ves que para m no tiene sentido. Yo no entiendo y quiero que me lo expliques. Yo quiero besarte. No pienso que eso sea muy razonable dijo ella, dirigindose tanto a s misma como a l. Ella era la nica que escuchaba, l miraba fijamente su boca.

A Virginia se le agolpaba la sangre al tiempo que el corazn le lata apresurado. Su pulso se haba acelerado y tena seca la garganta. Presionando la cabeza contra la puerta la mova en un gesto negativo. Matt, escchame su voz apenas se oa. Creo que debemos hablar acerca de... Yo creo que t hablas mucho murmur l, hacindola callar con un beso. Virginia resisti la tentacin de los sedientos labios de Matt durante tres segundos. Despus todos sus esfuerzos se desvanecieron abandonndose a su propia necesidad; sucumbi a la irresistible presin de la boca y el cuerpo que la ahogaba. Levantando los brazos, le rode la cintura. Temblando por la avalancha de sensaciones que experimentaba, se abraz a l, absorbiendo su fuerza y ahogndose en su sabor. Matt acarici su cadera con sus enormes manos. Virginia gimi cuando l arque el cuerpo hacindola consciente de toda la pasin que ella era capaz de provocarle. Trag saliva cuando l introdujo la lengua en su boca en prueba de una ms completa posesin. Ella arda, l tambin. Virginia pudo sentir la vibracin de su piel a travs de la tela de la camisa. No poda respirar, no poda pensar y no le importaba, y tampoco quera hacerlo. Ella deseaba continuar besndolo. Cuando Matt empez a moverse, ella hizo lo mismo. En ese momento Virginia se dio cuenta de que l tambin temblaba. Parpade y murmur una dbil protesta cuando se separaron. Ginnie, ven a la cama conmigo! la voz de Matt estaba ronca y su frente cubierta de sudor. Pero fue la palidez de su bronceada piel la que hizo recobrar a Virginia el sentido comn. Matt, sientes algn dolor? pregunt volviendo a su papel de mdico, y tocando la cara de Matt con la palma de la mano. Estoy bien dijo l, rechazando su mano. O lo estar si vienes a la cama conmigo. Con el simple roce de la mano, Virginia sinti que tena fiebre. No Matt, te vas a la cama, pero solo contest Virginia decidida. Has estado bajo una gran tensin y tu herida no est completamente cerrada ella se detuvo cuando l se tambale. Qu te pasa? Ests... Matt! exclam, cuando vio que sus brazos caan exanges a los lados de su cuerpo. El trat de sonrer, pero ms bien hizo una mueca. Me duele el hombro respir hondo. No s aadi, moviendo la cabeza. Me siento muy chistoso. Deslizando un brazo en su cintura, Virginia lo condujo a un lado de la cama. No es nada raro dijo ella, quitando la colcha y las sbanas con la mano libre. Creo que ser mejor que te acuestes antes que te caigas. Haciendo gala de su fuerte carcter, se resisti ante la ayuda de ella. Estar bien en un minuto, slo necesito recuperar el aliento. El esfuerzo que l haca y la ansiedad que le sigui acabaron con la paciencia de Virginia. Diablos, Matt! Mtete en la cama! le orden, dndole un ligero empujn. Matt se tambale un poco pero permaneci de pie. Lo har si te acuestas conmigo rechin los dientes. Los nervios de Virginia estaban a punto de estallar. En silencio, luchando contra su obstinacin y admirando su fuerza de voluntad, ella lo mir desalentada. Matt, escchame. Necesitas descansar. Te necesito a ti, junto a m. Ella pudo haber insistido a pesar de todo, pero el tono de Matt la dejaba indefensa y sucumbi con un suspiro. Est bien, Matt, pero es hora de tu medicina dijo ella refirindose a los antibiticos prescritos para prevenir una infeccin. Desndate y acustate, regresar dentro de un momento.

Matt le tom la mano al darse la vuelta, y ella la retir por instinto. Necesitas que te ayude a desnudarte? No, te necesito a ti musit. Volver enseguida prometi, armndose de valor. Sali de la habitacin en busca de su maletn, en el que haba guardado la medicina cuando dej el hospital. Lo encontr en la mesa de la cocina. Momentos despus, con un poco de agua, el antibitico y dos aspirinas para combatir la fiebre, Virginia volvi a entrar en la habitacin. Encontr a Matt en camiseta y calzoncillos, sentado en la orilla de la cama, con la cara congestionada por el esfuerzo al quitarse las botas. Acercndose, puso el vaso delante de l y le dijo: Tmate esto abri la mano para mostrarle la cpsula y la aspirina. Me encargar de esto aadi sealando las botas. Virginia se dio cuenta de que era ms fcil decirlo que hacerlo al tratar de quitarle las botas, que se resistan, a pesar de su esfuerzo. Tena los pantalones enrollados el extremo de las botas. Y sus piernas estaban desnudas. Mientras Virginia trataba intilmente de descalzarlo, ech una mirada a su plida piel y sus velludas piernas y not el temblor de la fatiga en sus slidos muslos, detenindose fascinada en la prenda de algodn azul marino que envolva sus caderas. No tena idea de cunto tiempo haba pasado mirndolo, ni cunto ms podra continuar hacindolo; de pronto el hechizo se rompi al mover l su brazo para alcanzar el vaso de agua y llevarlo a sus labios para tragar las pldoras. Virginia baj la vista hacia las botas. En el nombre del cielo, qu es lo que andaba mal con ella? Por qu se castigaba tratando de quitarle las botas con renovado esfuerzo? Ella haba visto toda clase de hombres desnudos; jvenes, viejos, flcidos, delgados, y lo haba hecho sin pestaear. Era mdico, una profesional y la ltima vez que se sinti incmoda ante un cuerpo desnudo fue en el segundo ao de la escuela de medicina. Ahora, con este hombre turbulento y demandante, ella se senta diferente, confundida. Ridculo! un enojado tirn y sac la primera bota. Absurdo! otro tirn y la segunda bota tambin sali. Pero cierto! Exhausta, Virginia se fue de espaldas, junto a las botas. Gracias! dijo Matt con una dbil sonrisa. Cre que iba a dormir con esas endiabladas cosas puestas. Haran juego con las malditas sbanas contest Virginia devolviendo la sonrisa. Te ests contagiando de mis malos hbitos dijo Matt metiendo sus dedos entre su enmaraado pelo, Pero est bien, aun as me gustas. Cerrando los ojos, se tir en la cama y se estir. Un suspiro escap de sus labios. Qutate la ropa y ven conmigo, Ginnie, te necesito junto a m. Todava sintindose incmoda ante la desnudez de Matt, Virginia iba a negarse, pero l fulmin su resistencia apelando a su lstima. Tengo fro y me siento solo. Virginia era muy acertada en sus diagnsticos. A juzgar por sus sntomas, estaba segura de que l no representaba ningn problema si se acostaba a su lado, pero tambin era cautelosa y no deseaba desnudarse ante la mirada masculina. Titube por un momento y luego mir su falda y su blusa estilo camisero. Seguramente su ropa se arrugara, pero no importaba. Encogindose de hombros en un cansado ademn, se tendi en la cama. Matt rode su cintura con el brazo un instante despus de que ella se deslizara bajo la sbana

junto a l. Permaneci tensa como un palo. l, murmurando su nombre, la acerc ms y la estrech contra su cuerpo que irradiaba un fuerte calor. La compasin y otros sentimientos ms profundos rompieron su resistencia. Durmete, Matthew Hawk, Alguacil de los Estados Unidos del siglo diecinueve murmur Virginia tratando de borrar las profundas huellas de su cara con un ligero toque de sus dedos. Virginia Greyson, mdico y mujer liberada del siglo veinte, te cuida. Sonriendo de manera inusual, Virginia meci el tembloroso cuerpo de Matt y bes su hmeda frente. En un momento, Matt y Virginia se quedaron profundamente dormidos con los cuerpos enlazados. Estaba anocheciendo cuando el chirriar de unos neumticos en el estacionamiento, debajo de su ventana, despert a Virginia. La oscuridad casi era total. Por un momento se sinti desorientada y confusa y no se dio cuenta de dnde estaba, cuando un ronquido de Matt la hizo volver a la realidad. Su primer pensamiento fue para l, quien pareca estar en un profundo sueo. Virginia le toc la cara y el cuello. Estaba fro. Conteniendo el aliento se desliz fuera de la cama, liberndose del pesado brazo que la aprisionaba a lo largo de sus caderas. Matt gru pero sigui durmiendo. Suspirando con alivio, ella sali de puntillas de la habitacin. Como estaba un poco adormilada, se meti debajo de la ducha y volvi completamente a la realidad. Una vez reconfortada, se puso un suter de punto de color rojo y unos estrechos vaqueros negros. Luego, se cepill el pelo, que recogi sobre los hombros, y se dirigi a la cocina, en busca de algo que consolara su demandante estmago. La sopa se estaba calentando mientras Virginia cortaba filetes de pollo fro para hacer unos emparedados. La inesperada voz de Matt la hizo saltar. El cuchillo afilado por poco le rebana el dedo. Llevas pantalones de hombre! exclam Matt con voz adormilada. Dejando caer el cuchillo sobre la mesa, Virginia se dio la vuelta y se enfrent a Matt. Por Dios Santo, me has asustado. He estado a punto de cortarme el dedo. Diablos, Ginnie! Llevas pantalones de hombre repiti, como si su atuendo fuera ms importante que su propia persona. Virginia baj los ojos para mirar sus ropas. Bueno, y qu? contest con sequedad. Ella lo miraba con expresin irnica y se conmocion al descubrir la forma en que l la contemplaba. Acababa de salir de la ducha y estaba fresco, con el pelo todava hmedo; grandes gotas de agua le corran por la nuca mojando el cuello de la camisa. Su tostada piel se vea radiante despus de un ligero afeitado. Por casualidad, l tambin llevaba unos vaqueros negros y una camisa roja y negra. El efecto que le produca no le permita ordenar sus pensamientos, as que regres a la conversacin. Estamos en el siglo veinte, Matt. La mujer usa pantalones habitualmente. Su garganta estaba seca y su voz se quebr antes de terminar de hablar. Lo observ durante un momento, mientras l la inspeccionaba y sus ojos abarcaron la amplitud de sus pechos. Ests muy guapa de rojo dijo Matt, con voz suave y sensual, obedeciendo a los pensamientos que se agolpaban en su mente. Las piernas de Virginia temblaban hasta el punto de tener que suspender trabajo. Pareca perder la respiracin de un golpe. Ah, gracias! respir y guard silencio al darse cuenta de que la voz se le enronqueca. Ginnie! Matt dio un paso hacia ella, pero se qued inmvil, negando con la cabeza al or sonar el telfono. Lo ms probable es que sea ese Richard otra vez dijo. Virginia dese que no tuviera razn, no quera hablar con Richard, no despus de su ltima conversacin. El haba insistido en pasar a verla, pero ella trat de convencerlo de que estaba muy

ocupada. Se estaba gestando un enfrentamiento entre ellos, lo saba, pero no quera hacerlo en ese momento. Afortunadamente, no era Richard. Cuando levant el auricular, Jeff Klein respondi a su precavido saludo. Hola, Jeff dijo con un suspiro de alivio. Matt protest pero ella lo ignor. Averiguaste algo? No mucho replic Jeff. No lo buscan por ningn lado. De hecho, la nica informacin existente desde Washington hasta Fort Worth acerca de Matthew Hawk se refiere a un viejo archivo sobre un alguacil de Estados Unidos con ese nombre, pero el dato est fechado en mil ochocientos ochenta y nueve, el ao en que el alguacil desapareci, y se presume que pudo haber sido asesinado por un fugitivo a quien persegua en Montana. La voz de Jeff reflejaba una profunda decepcin. Si este Matthew Hawk fuera un descendiente de aquel... de todas maneras no hay nmero de seguridad social, ni datos de servicio, nada. Hasta donde a las autoridades concierne, ni siquiera existe. Era verdad!, pens Virginia. Cada una de las palabras de Matt eran ciertas. Temblando ante este descubrimiento, hizo acopio de toda su fuerza de voluntad para guardar la compostura lo suficiente para hacerle una ltima pregunta. Y hasta dnde te interesa a ti? Para m no existe. Ella se mantuvo firme hasta el momento de dar las gracias a Jeff y colgar el auricular. Entonces, temblando, cerr los ojos; ni siquiera oy a Matt moverse hacia ella, hasta que l le rode la cintura con su brazo. Ginnie, qu pasa? pregunt en tono de ansiedad e inters. Qu te dijo ese hombre? Ella tom aire, intentando aclarar sus pensamientos. Su fresco aroma masculino se le subi a la cabeza. Necesitando alejarse de l, y un espacio para respirar, retir su apoyo protector y se dirigi a la estufa. Ese hombre era Jeff Klein, uno de los policas que estaban en el lugar en donde te encontraron esa noche le contest. Ha llamado para decirme los resultados de su investigacin acerca de ti que consigui en Washington y Fort Worth. Y? la inquietud de Matt traicion su repentina tensin. Virginia le repiti la informacin que se haba obtenido y se le qued mirando como si fuera un fantasma. Es verdad, Matt, te hirieron en Montana hace un siglo y algo te ha trado hasta aqu, a Pennsylvania, en el siglo veinte. Matt guard silencio por un momento, entonces se dirigi hacia ella; una lenta y satisfecha sonrisa curv sus labios. Te he dicho que eres la respuesta de Dios a mis plegarias, no es as? dijo frunciendo el ceo. Su aseveracin an estaba latente en su mente. El estaba convencido de que ella le perteneca por decreto divino. Oh. .. la cena! dijo Virginia volviendo a la realidad; meti una cuchara a la sopa y le dio vueltas con firmeza. Yo no s t, pero yo me estoy muriendo de hambre. Estoy hambriento! El tono malicioso de su voz sensual la hizo mirarlo otra vez. La pasin brillaba en sus ojos, una dbil pero frustrada sonrisa mostraba su fastidio en la comisura de sus labios. Virginia no necesit una explicacin de lo que ello significaba y l se cuid de hacerlo. Comer algo tambin. El hombre era imposible, pens Virginia. Y ella era una nufraga. Cundo perdi el control de la

situacin?, se preguntaba, moviendo la sopa. Ignorando sus pensamientos, se dio la vuelta para ver la sopa en el momento en que sta se derramaba de la olla. Cuando oy el chirriar sobre la panilla elctrica, sus labios formaron una lnea recta. Apag el fuego y con voz determinante se enfrent a su verdugo. Puedo ofrecerte sopa de lata y emparedados de pollo fro dijo con firmeza. Matt no era lento de comprensin. Su expresin lo revelaba. Haba entendido perfectamente; sin embargo aventur otra pregunta: No hay postre? Virginia contest con impaciencia. Panecillos con mantequilla! Eso? Eso! repiti Virginia con decisin. Lo tomas o lo dejas. Matt encogi los hombros. Lo tomar y haciendo un gesto agreg: Siempre hay un maana. No, si quieres permanecer bajo este techo dijo Virginia apretando los dientes. Qu quieres decir? dijo Matt arqueando las cejas. Te dir las reglas mientras comemos. Mientras tomaba la sopa y morda el pollo, enumer las reglas. Lo instruy acerca de la conducta de un husped, al menos un husped en esa casa. Sin embargo, ella no estaba segura de poder cumplir dichas normas. En otras palabras, mantn las distancias o te encontrars en mitad de la calle, solo, bajo tu propia responsabilidad. Y te recuerdo que no sabes nada del mundo al terminar tuvo que enfrentarse a una mirada desconcertada: De acuerdo? Por qu, Ginnie? Hace unas horas estabas ansiosa de mi boca. Si yo no hubiera titubeado, hubiramos estado uno encima del otro, juntos, en esa cama. Y t lo sabes. Qu ha cambiado desde entonces? El recuerdo de su propia respuesta ante sus besos la hizo ruborizarse, pero logr mantener su tono fro y distante. Como profesional te dir que mi conducta fue una simple reaccin a la presin sufrida por tu repentina aparicin en mi vida aunque la explicacin le pareci demasiado cerebral, continu. Y ahora que las tensiones han disminuido, la avalancha de ese exceso de emociones se ha detenido. Y qu significa eso exactamente? pregunt con sequedad. Perd la cabeza por un momento admiti ella. Matt la mir confundido. Pero disfrutabas plenamente de todo lo que he hecho, por qu no?... Ella no le dej terminar. No tengo tiempo para comprometerme emocionalmente, Matt y antes que pudiera interrumpirla, agreg: Desde que tengo memoria, lo que ms he deseado es ser mdico, un cirujano para ayudar a los dems con la esperanza de poder curarlos. Todo mi tiempo est programado. Mi vida es plena y estoy satisfecha. Y no necesito, ni quiero, a un hombre en mi vida que me distraiga. Y qu hay de ese hombre con quien has estado hablando antes? Ese tal Richard... qu? Richard es mi amigo, nada ms eso le record que tambin deba aclarar su situacin con Richard. Se apellida Quinter. Puedo ser tu amigo tambin? No slo sorprendi a Virginia el requerimiento de Matt, sino que casi la desarma. Ese hombre estaba completamente solo. Ella entenda su deseo de atarse a alguien, pero ella no poda ser ese

alguien. No poda relacionarse con l, ya que se senta demasiado atrada. Tena que guardar su distancia, mantenerlo lejos, su independencia dependa de ello. Resistindose a tomar su mano por encima de la mesa, le sonri. Por supuesto que podemos ser amigos dijo ella. Siempre y cuando recuerdes que los amigos no se presionan uno al otro. Obviamente Matt no estaba satisfecho con su respuesta, pero asinti. No tengo otra alternativa, o s? No, no la tienes. Aunque l acept respetar las reglas del juego, sus ojos reflejaban una profunda tristeza. Diablos, Ginnie, qu voy a hacer todo el da mientras t ests lejos, cumpliendo con tu horario? No lees? No soy analfabeto, fui a la escuela! explot Matt. Por supuesto que s leer! Virginia suspir. Yo no te he preguntado si sabes leer, Matt, te pregunt si acostumbras a leer y le sonri con tolerancia. Hay una gran diferencia, t lo sabes. Oh, s murmur. Me gusta leer, pero nunca he tenido el tiempo suficiente o los libros para hacerlo. Por qu? Por qu? repiti Virginia. Por si no te has dado cuenta, hay toda clase de libros en mi estudio aadi con sequedad. Y como t tienes un siglo de historia por aprender, podras hacerlo mientras yo trabajo. Arruinada su ltima jugada, Matt se reclin contra el respaldo de la silla dijo: Bueno, dada mi situacin, creo que ser un largo y fro invierno. Captulo 8 A pesar de que la nieve de la ltima tormenta de la temporada, acaecida durante la semana anterior, todava cubra las calles, el aroma de la primavera se senta en el aire. Calentaban los rayos del sol. La brisa era agradable y animaba a la gente cansada del invierno. El hombro de Matt estaba cicatrizado por completo. Su paso era ligero debido a su ltima adquisicin. Virginia los llamaba zapatos "deportivos". El los llamaba cmodos y... caros. Matt era consciente de los precios que tenan en las tiendas. Se dio cuenta de ello la primera vez que fue de compras con Virginia. Afortunadamente, gracias a la fabulosa cantidad que Virginia recibi a cambio de sus monedas de oro, Matt poda pagar ahora sus propios gastos. El precio de los zapatos lo impresion, pero estaba contento de haberlos comprado. Los "deportivos", tan distintos de las botas que le hacan caminar con dificultad, eran una mnima revelacin en comparacin con la cantidad de informacin que haba recogido durante los ltimos tres meses. A principio del ao, empez a explorar la ciudad de Conifer y sus alrededores, despus de que Virginia regres a trabajar al trmino de sus diez das de vacaciones. El haba aprendido mucho en esas semanas acerca de la vida, la historia y del pequeo pueblo en las montaas de Pensilvania. Buenas tardes, seora Matt sonri, llevndose la mano respetuosa hacia el sombrero, al tiempo que daba paso a una seora de mediana edad, quien lo mir durante un instante. Despus, respondi a su saludo. Matt sigui su camino sonriendo irnicamente. Se estaba acostumbrando al inicial titubeo de la gente al responder a un forastero. Y aunque ya haba pasado algn tiempo desde la Navidad, segua siendo un forastero, no solamente en el pueblo sino en el mismo siglo veinte. Pero haca grandes progresos. Ya no se sobresaltaba ante el sonido del telfono, ni ante el escandaloso ruido de una

bocina de auto. Y tampoco ante el vuelo de un avin; al contrario, ahora hablaba con Virginia por telfono como si lo hubiera hecho durante toda su vida, y estaba ansioso por conducir un coche o por volar, preferentemente en uno de esos grandes jets acerca de los cuales haba ledo mucho. Tambin ya tena resueltos los misterios de la lavadora, la secadora, el horno microondas y aprenda a manejar un computador personal. Y cuando paseaba con Virginia, llevaba puesto bajo el sombrero, que ella haba limpiado y arreglado, los audfonos de una pequea grabadora. Se negaba a ir sin sombrero. Slo permiti que un peluquero le arreglara su largo pelo. Adems de todos los cambios que se haban operado en l, dej de fumar, gracias, en parte, a la opinin de Virginia, pero principalmente porque no le satisfacan los cigarrillos modernos, sin sabor alguno. Para sorpresa de Virginia, Matt prefera la msica rock a la msica del Oeste, aunque sta todava le gustaba. Pero lo que ms le agradaba eran las grabaciones de msica clsica que tena Virginia. Tambin lea con avidez libros de historia y ficcin. Los sucesos que ocurrieron desde 1889, le sorprendan, pero en especial lo que haba acontecido y se invent durante la ltima mitad del siglo veinte. Le resultaba increble que el hombre hubiera puesto un pie en la luna. De cualquier forma, segn la opinin de Matt, la gente no haba cambiado mucho, despus de todo. Crea sinceramente que toda la gente era decente, y le resultaba aberrante, como antes, que hubiera personas al margen de la ley. Su gran desilusin fue descubrir que, a pesar de todos los intentos, la ley no hubiera cambiado mucho. Todava existan los buenos en contra de los malos, con excepcin de que las armas eran mucho ms sofisticadas. Eso era para Matt sobrecogedor y confuso, pero al mismo tiempo excitante y estimulante. Y haba algo que an le molestaba ms. l y Virginia leyeron todo lo que se relacionaba con la teora del viaje en el tiempo, ya fuera en libros de la biblioteca o de las libreras. Haban encontrado poca informacin concreta al respecto. En la biblioteca encontraron libros de gnero romntico, interesantes e imaginativos, pero difcilmente se aproximaban a lo cientfico. As, aunque Virginia continuaba buscando material de este tipo, todava no haba encontrado nada que los iluminara realmente. De esta manera, los das eran ms bien cortos, los pasaban leyendo y estudiando. Adems de la obtencin de conocimientos, l haba desarrollado habilidades que jams hubiera soado. Decidido a ganarse el sustento, como l deca, Matt se hizo cargo del trabajo de la casa. Se volvi un experto en la limpieza y hasta estaba dispuesto a cocinar. No se senta devaluado en lo ms mnimo al hacer estos trabajos, tal vez porque nadie se lo haba hecho notar. Virginia estaba encantada con que esa tarea significara un incentivo para Matt. Y como bien dijo el da que sali del hospital, ese fue un largo y fro invierno. Matt apenas miraba la ropa de primavera que se mostraba en los escaparates, cuando caminaba a lo largo de la calle principal del pueblo, reviviendo lo ocurrido en las anteriores semanas. Ahora, observa con cuidado lo prevena Virginia. Cuando la manzana llegue a la base del poste, la multitud enloquecer. Estaban sentados en el sof uno junto al otro, viendo un programa especial en la televisin. Virginia haba comprado una botella de champaa para la ocasin. Saboreando el vino, lo cual era una nueva y deliciosa experiencia para l. Matt no quitaba la vista de la pantalla. Cuando la manzana lleg al fondo y apareci un letrero luminoso que deca "Feliz Ao Nuevo", su inters aument. No era tanto el ruido y agitacin lo que llamaba su atencin como el hecho de que todo el mundo se besara. Por qu hacen eso? le pregunt a Virginia. Ella haba mirado la escena algo turbada, pero haba contestado:

Besarse se ha convertido en una forma tradicional de recibir el Ao Nuevo. Me gusta le dijo sonriendo y, haciendo a un lado el vaso, se acerc a ella. Matt, recuerda lo que te dije acerca de mantener tus manos lejos de m haciendo un gesto, movi la cabeza y trat de evitar sus brazos. Pero l fue ms rpido que ella. La asi de los hombros cuando empezaba a levantarse del sof. No podemos romper la tradicin murmur, reprimiendo el dolor de hombro. Podramos tener todo un ao de mala suerte. Aunque Virginia se resisti al principio, luego correspondi a aquel beso clido e intenso. Apretndola con todas sus fuerzas, Matt desliz una mano hacia su seno, levantando la ropa que la cubra. Sinti un ardiente calor y le trasmiti ese fuego a su propio cuerpo. Necesitndola, querindola, l introdujo su lengua en los dulces senderos de su boca. Absorto en las nuevas sensaciones, Matt levant la guardia y Virginia aprovech el momento para separarse. El recuerdo de aquel fragante y sensual beso, ms intoxicante que el vino, atorment a Matt durante cada una de las fras y vacas noches desde entonces. No se haba repetido la escena. Mientras el cuerpo de Matt arda en su deseo de ser parte de ella, Virginia se mantena alejada. Los labios de Matt se pusieron tensos al recordar otra escena desagradable: la noche en que Richard Qunter apareci inesperadamente en la puerta. Por qu, Richard? Qu haces aqu? Matt haba odo la pregunta de Virginia desde el estudio, en donde se encontraba cautivado por el manual de instrucciones de un programa de informtica que estaba escrito en un lenguaje extrao que ella llamaba "computarizacin". Al or el nombre del visitante, hizo a un lado el libro. Dira que la respuesta es obvia contest Richard en un tono de voz que molest a Matt. Este entrecerr los ojos mientras el hombre continuaba. He venido a verte, por supuesto, y a descubrir por qu me has estado evitando durante un mes. Richard, por favor, no quiero discutir ahora. Estoy... Pens que nos entendamos dijo Richard interrumpindola con sequedad. Richard, yo nunca... empez a decir Virginia, slo para ser interrumpida de nuevo. T nunca has salido con otro hombre. Yo, mis padres, nuestros amigos nos consideran una pareja su voz tena un tono posesivo y Matt sinti una profunda angustia. Nunca hemos sido pareja corrigi Virginia al inesperado visitante, con exasperacin. Trat de explicarte esto cuando hablamos por telfono en Navidad. T dijiste que los paciente son primero replic Richard. Supongo que tu paciente estar curado o ya se habr muerto agreg enojado. Matt haba odo suficiente. Sin hacer ruido, entr a la sala. Dificultades, querida? Mientras Richard lo miraba fijamente con incredulidad, Matt camin hacia Virginia y desliz un brazo en su cintura en un gesto tan familiar como posesivo. Como una actriz con experiencia, Virginia se acerc ms a Matt y murmur; No, cario, en absoluto. Richard slo ha pasado a saludarme. Entonces sugiero que diga adis replic Matt, y dirigiendo a Richard una fra sonrisa y una helada mirada, agreg: Es hora de ir a la cama. Richard haba cado en el engao. Pareca ofendido. Mir a Virginia disgustado y sali precipitado. Virginia se liber de los brazos de Matt, un minuto despus de que Richard hubiera salido. Con las mejillas encendidas procedi a dar a Matt las gracias por su intervencin. El la escuch por un momento, pero en seguida la interrumpi.

Es la sombra de un jinete. Ms enojada de lo que l la haba visto jams, Virginia lo mir y le pregunt: Qu diablos es la sombra de un jinete? Divertido por su creciente tendencia a maldecir cuando estaba enojada, Matt disimul su sonrisa y comenz a darle una explicacin. La sombra de un jinete es el trmino usado para describir a un vaquero presumido. Un hombre tan envanecido de s mismo que podra encontrar atractiva a su propia sombra arqueando las cejas agreg: Este trmino es muy adecuado para Richard. No es as? Virginia sostuvo su obstinada expresin por unos segundos, y luego rompi a rer. S admiti. El trmino le queda a la perfeccin. Este recuerdo lo hizo sonrer y aliger el paso. Haba momentos en que extraaba el chirriar de la silla de montar y el cuerpo del caballo debajo de l, pero esos momentos cada vez estaban ms lejos. Considerando las circunstancias, era evidente que no le haba costado demasiado adaptarse a una nueva vida y a todo lo que sta conllevaba. Si le dieran a escoger entre regresar a su propio tiempo o permanecer en el siglo veinte, Matt escogera sin titubear permanecer donde estaba. A pesar de la contaminacin, el temor a los efectos de invernadero, de las tensiones internacionales y de la devastacin nuclear, l prefera la comodidad del presente. Y lo ms importante de todas estas consideraciones era que Virginia resida en el presente. Virginia! Matt estaba ardiendo. Siempre que pensaba en Virginia le ocurra lo mismo. Su cuerpo y su mente se convertan en fuego. Estaba enamorado de ella, y aceptara su amor con todas las consecuencias. A pesar de los obstculos que se interponan entre los dos, Matt estaba convencido de que se pertenecan. El destino los haba unido a travs del tiempo. El largo encierro en el apartamento de Virginia puso de manifiesto su compatibilidad. Eran fuertes, decididos y les gustaba la soledad, y los dos se haban enfrentado a la necesidad de compartir su espacio. A veces tenan diferencias, como era de esperar de dos individuos fuertes de carcter, pero esos incidentes no tenan importancia en comparacin con las ocasiones en que ellos rean juntos. Al llegar a la esquina, apresur el paso. Despus de tres meses saba cul era el camino. Tena un hogar, y para l un hogar significaba Virginia, en cualquier siglo. Ella le haba dado una llave de su apartamento. Matt entr, se quit la chaqueta y se dirigi a la cocina. Cuando Virginia no estaba, le pareca que la casa se encontraba vaca. Puso la radio para distraerse mientras se dispona a preparar la cena. Solo con sus pensamientos, prepar un plato y lo meti al horno. Luego ech una mirada a su alrededor, buscando algo ms que hacer para matar el tiempo. Pero no vio nada, todo estaba limpio y ordenado. Miraba el reloj y suspir. Virginia no llegara por lo menos hasta dentro de una hora. De pronto, se dirigi hacia el amplio ventanal que le permita ver la colina al fondo. Observando el escenario cubierto de nieve, ms all de la ventana, su mirada descans en un grupo de pinos. Una sonrisa disip la rigidez de sus labios al recordar los resultados de uno de los perodos de descanso de la chica. El hombre de nieve no era precisamente una obra de arte, pero l y Virginia se divirtieron mucho mientras lo modelaron despus de la ltima tormenta de la semana anterior. Juntos. La palabra vagaba por su mente. Matt tom su chaqueta y sali del apartamento. Momentos despus estaba en el claro, juntando nieve para arreglar al mueco, el hombre de nieve de Virginia. Virginia y l se pertenecan. Estaban destinados a permanecer juntos. Lo saba.

Su problema era convencerla de eso. Matt pensaba en el problema mientras arreglaba el mueco de nieve. Virginia estacion su coche en el lugar que tena asignado en el conjunto habitacional. Todava no haba oscurecido y eso la alegr. La primavera llegaba. Los das eran ms largos, y no lo haba notado hasta ese momento. Por supuesto, era ms temprano que de costumbre. Por un golpe de suerte, los dos pacientes que estaban citados llamaron para cancelar sus citas. Cerrando los ojos, Virginia aspir profundo. El inequvoco aroma de la primavera estaba en el aire fro de la tarde. El aroma se infiltr en su ser, intensificando sus sentimientos. El aroma?, se pregunt, o el hombre que la estaba esperando dentro del edificio? Matt! Su nombre afectaba a sus sentidos causndole ms excitacin que cualquier aroma de la primavera. Matt la estaba esperando. Un temblor la recorri, al entrar en el edificio se apresur a tomar el ascensor. Despus de tres meses de tenerlo en su apartamento, no poda imaginar que l no estuviera all, esperndola. Estaba enamorada de l, por supuesto. Despus de una feroz batalla interior, Virginia finalmente admiti la realidad de sus sentimientos. La asustaba. Enamorarse no entraba en sus planes. A ella le gustaba su trabajo, su independencia, su libertad. No quera enamorarse de ningn hombre y menos de un hombre del siglo pasado. Y Matt haba probado ser un hombre de su tiempo. Fuerte, clido, sin tomar ventaja de su situacin, como manifest en ocasin del incidente con Richard, cuando ste haba aparecido repentinamente en la puerta. El recuerdo del incidente provoc una sonrisa en Virginia. La primera vez le caus un estremecimiento que recorri todo su cuerpo. Casi haban pasado tres meses, durante los cuales ella haba evitado cuidadosamente cualquier acercamiento fsico con Matt, aunque an conservaba su sabor en los labios, y necesitaba con urgencia sentir el contacto de su boca y sus manos. Esto era suficiente para hacer que una mujer fuerte, de carcter, como ella, llorara. No quera estar enamorada de Matthew Hawk. No quera que su pulso se acelerara cuando pensaba en l o percibiera el olor de su cuerpo a distancia. Sin embargo, el poder de su corazn era mayor que el de su mente y su razn. Cuando entr en el apartamento, el apetitoso aroma de la comida que haba en el fuego la envolvi en el momento que traspas el umbral. Sonriendo con expresin de agradecimiento, se dirigi hacia la cocina para saludar a Matt. Sin embargo, la encontr vaca. De hecho el apartamento estaba vaco. Matt no estaba all. Pensando dnde podra haber ido, Virginia entr en su habitacin a cambiar su atuendo de trabajo por unos cmodos vaqueros y un suter. El todava no haba llegado cuando abandon su dormitorio quince minutos despus. Pensando que quiz habra decidido tomar una siestecita, fue a su habitacin. La puerta estaba abierta y el dormitorio vaco, como el resto de la casa. Extraamente intranquila, Virginia vagaba sin rumbo fijo de una habitacin a otra. En dnde estara?, se pregunt ansiosa. Siempre estaba all, esperndola, cuando ella llegaba. Virginia empez a angustiarse. Haba desaparecido. De pronto record uno de los libros de ciencia ficcin que haba ledo sobre el tiempo. En la novela, la herona, que provena de otra poca, desapareci al final, sin avisar. Era ficcin, se dijo Virginia, rodeando con sus manos su tembloroso cuerpo. Intentando tranquilizarse, volvi a ir de habitacin en habitacin. Al atravesar la puerta del

dormitorio de Matt, el corazn le dio un vuelco, el llanto se agolpaba en su garganta. Ella lo amaba, y si l se haba ido, lo haba perdido para siempre, y l nunca sabra lo mucho que lo necesitaba. Matt! Al pronunciar su nombre en voz alta, inconscientemente, se asust. Qu hara si l hubiera desaparecido, como una bocanada de humo en la brisa?, se pregunt, cmo iba a soportar el vaco que l dej en su vida? En ese momento, habra dado todo lo que importaba en su vida. Su trabajo, su independencia, su libertad, slo por or el timbre de su voz, o de su risa. Sintindose perdida, angustiada, se paseaba por la sala. El delicioso aroma de la comida emanaba de la cocina. Las lgrimas le inundaron los ojos, nublndole la vista. Controlando el temblor de sus brazos, fue hacia la ventana. La luz del da se estaba desvaneciendo. Pronto oscurecera. Acordndose del mueco de nieve, ella limpi la ventana y dirigi la mirada hacia el claro del pinar. Matt! en esta ocasin su nombre fue una explosin en su garganta. Tan real como la vida, Matt estaba en el claro apuntalando los lados del mueco de nieve. Se qued paralizada durante un momento, devorndolo con la vista. La tranquilidad y la alegra que experiment, provocaron en ella una amplia sonrisa. Se dio la vuelta, fue al guardarropa y, sacando su impermeable, sali corriendo del apartamento. Matt! grit Virginia mientras corra desde el edificio hasta el claro. El se dio la vuelta y la salud. Hola! le respondi sonriendo con evidente placer. Has llegado temprano, verdad? S! replic, detenindose frente a l. Se han cancelado dos citas agitada y sin aliento, ella lo mir a los ojos y le cont sus temores. No te encontraba. Estaba preocupada. Las lneas de los ojos de Matt se pronunciaron cuando ri. Temas que hubiera huido con la plata? No! Virginia ya no poda contener sus emociones ni sus lgrimas. Tema que te hubieras... ido murmur. Matt hizo un gesto, y la mir fijamente. Irme? A dnde? De regreso Virginia solloz, sin importarle lo que l pensara. Ginnie, ests llorando! exclam, abrazndola, Qu pasa? Qu est mal? pregunt. Y qu significa eso de regresar? Sollozando, ella le rode el cuello con sus brazos y lo abraz con fuerza. No le importaba que los vecinos la vieran. No le importaba revelar sus sentimientos. Todo lo que le importaba era que lo tena en sus brazos. Abrzame! le suplic. Por favor, abrzame. Oh, Matt, estaba tan asustada! Los brazos de Matt rodearon su cuerpo. Ginnie, tenas miedo de que hubiera regresado a mi poca? S! exclam, ahogando un sollozo en su chaqueta. Como no estabas all y no te poda encontrar... pens... Tena miedo. Aqu estoy los msculos de sus brazos se flexionaron. Ginnie, no llores, cario, estoy aqu! Ninguno de los dos se dio cuenta de cunto tiempo pasaron all, abrazados, como dos nios perdidos y asustados. De pronto Matt sinti el fro aire de la noche, al ver que Virginia temblaba. Ests helada! dijo l, dando un paso hacia atrs para mirarla. Una sonrisa temblaba en sus labios. De hecho yo tambin. Qu estamos haciendo parados aqu, cuando adentro hace calor?

Virginia aspir y le devolvi la sonrisa. Huele muy bien adentro, adems. Oh, diablos! exclam Matt. Se me haba olvidado la comida. Tomndola de la mano corrieron hacia el edificio. Virginia se vio obligada a seguir su paso. La comida no se haba quemado. Pero para entonces, no hubiera importado mucho si as hubiera sido. Aunque ellos estaban frente a los platos, ninguno prob la comida. Sus miradas delataban el deseo ardiente que los consuma, y del cual estaban hambrientos. Antes de terminar de comer, Matt empuj su plato y se puso de pie. Sin decir una palabra, tom la mano de Virginia. Esta, inconscientemente, dej su tenedor en la mesa y se levant, colocando su mano en la de l. Entonces, en silencioso acuerdo, caminaron hacia el dormitorio. Cuando entraron, Matt se detuvo junto a la cama doble y retuvo a Virginia en sus brazos. Respondiendo a su ruego silencioso, ella le ofreci su boca. El beso empez como una suave reverencia, pero rpido se transform en una fuerte demanda. Ella devolvi el beso con ansiedad nacida de una pasin despierta. Las manos de Matt la recorrieron incansables hasta que se detuvieron en sus senos, y ella se estremeci de placer. Ginnie, Ginnie! la voz de Matt reflejaba un profundo deseo. Eres tan bella murmur mientras la desnudaba con delicadeza. Y t eres tan increblemente guapo contestaba Virginia en un susurro, mirndolo llena de admiracin ante la magnificencia de su desnuda masculinidad. Ella se refugi en sus brazos como si estuviera acostumbrada a hacerlo, y se metieron en la cama como si fueran uno solo. Matt le hizo experimentar sensaciones desconocidas, que tambin eran nuevas para l. Matt no poda sufrir ms el dulce tormento. Sus manos se asieron con fuerza a sus esbeltas caderas y se movi lento hasta poseerla por completo. El hizo un gesto de extraeza cuando sinti resistencia y, arquendose, empuj hacia adelante. Ginnie? la voz de Matt reflej sorpresa. Eres virgen? Virginia recobr el aliento antes de contestar. S, es eso un pecado? lanz una suave carcajada. Te estoy lastimando y haces bromas? Ella acarici con la palma de la mano los msculos contrados de su trasero. Soy mdico, Matt recuerdas? Saba lo que me esperaba lo atrajo con sus manos. El dolor ha desaparecido ahora y la tensin se est atenuando. Matt asinti. La rigidez del cuerpo de Virginia iba desapareciendo y en su lugar quedaba una excitante tensin. La pasin aflor de nuevo y el empez a moverse otra vez agitndose dentro de ella con suaves tirones. S, s! gritaba Virginia, clavando las uas en la piel de Matt cuando ella se arqueaba para ir a su encuentro. mame, Matt! Mustrame que de veras eres real. Soy real, cario! le contest con voz firme y recia. Ya vers! inclinndose hacia ella, presion su boca abierta sobre la de Virginia y ajust los acompasados movimientos de su lengua al ritmo creciente de su cuerpo. Virginia se sinti empapada en sensaciones. Su cuerpo arda. Jams hubiera imaginado experimentar emociones semejantes. Cuando llegaron al clmax, no pudo evitar un grito de placer. Un momento despus, oy un gemido de satisfaccin de Matt y advirti que estaba temblando. Dios! dijo Matt, estirndose junto a ella sobre la cama. No haba experimentado nada igual en mi vida respir hondo, tomando aire varias veces y dijo: Maravilloso! Eres maravillosa!

La cobij en sus brazos, junto a su agotado cuerpo. Siento mucho haberte lastimado le dijo, besndola con profunda ternura. Nada de eso! murmur ella tocando su labio inferior con la punta de la lengua. He disfrutado cada segundo de nuestro amor. El sonido de la alegre risa de Matt llenaba el dormitorio oscuro. Estaba equivocado dijo, dejando de rer. No eres maravillosa, eres diablicamente fantstica! Podra decir lo mismo de ti respondi Virginia, y agreg bromeando: Pero no quiero arriesgarme a que te conviertas en un presuntuoso. Presuntuoso? Yo no soy presuntuoso, soy un hombre excitado. Tan pronto? Virginia lo mir, sorprendida. En realidad lo ests? Desde luego! dijo Matt torciendo los labios. No tena precisamente deseos de ti, Ginnie, estaba muerto de hambre! Ests hablando en serio? le pregunt con inocencia, cayendo en su trampa. Sus ojos se entrecerraron maliciosos cuando l sonri con picarda.Pas tanto tiempo? Ms de cien aos. Captulo 9 Eres un demonio! Virginia golpe su hombro con la palma de la mano, ri y enredando su pelo entre sus dedos lo atrajo ofrecindole sus labios. Y t un ngel! murmur Matt, cubrindola de besos. Saba que eras un ngel desde el primer momento en que te vi, de pie ante m. Oh, Matt! con lgrimas en los ojos, ella le acarici las mejillas. No te quiero aterrorizar, Ginnie le dijo apoderndose de sus labios. Pero te amo, lo sabes, y ahora que te tengo, no te dejar ir. El contacto de la boca masculina la enloqueca. Sintiendo que perda el control, Virginia presion su cara mantenindolo quieto. Matt, espera le dijo cuando l trataba de alcanzar sus labios. Debo decrtelo. Hazlo rpido contest. No puedo esperar mucho tiempo, te quiero besar, amarte otra vez. Eso es lo que quiero decirte dijo ella, quedndose sin aliento porque su boca estaba cada vez ms cerca. Yo te amo tambin, no quera, pero as es. S que no queras le dijo interrumpindola. Pero gracias a Dios lo has hecho. Su boca reclam la de ella con renovada pasin. Virginia estaba perdida, pero no le importaba, porque se encontraba entre los brazos de Matt, sumida en su gentileza, su urgente posesin, su irrefrenable amor. Deliciosamente cansados, se durmieron. La cabeza de Virginia anidaba en su amplio pecho, y los brazos de Matt retenindola muy cerca. Virginia despert al sentir el golpe de los dedos de Matt en su espalda. Qu hora es? pregunt ella arquendose sensual ante su contacto. Quin sabe? replic Matt, masajeando la base de su espina. A quin le importa? Abriendo un ojo ella alcanz a ver el reloj digital sobre la mesilla de noche y dijo en voz alta, Son las siete y cuarenta y seis. Se arque de nuevo, oprimiendo sus pechos contra l. Mmm! Qu placer murmur ella, acariciando el vello de su pecho, besando su cauda piel. Eso es! dijo l suspirando mientras se acercaba an ms a ella.

Diablo goloso! aadi Virginia, movindose al mismo ritmo que l. Seguro! susurr Matt, que puso una mano en su trasero. Como te dije, ha sido... No contines lo interrumpi ella, ahogando la risa contra el sedoso vello de su pecho. Sus carcajadas se confundieron. Riendo, provocndose, jugando, se atormentaban el uno al otro, hasta caer de la cama al suelo, sobre una montaa de mantas. Ninguno sinti la cada. La risa ces y de nuevo se entrelazaron y se fundieron en un solo cuerpo, mente y alma. Tengo hambre dijo Matt ms tarde, arrastrndose junto a ella en la cama y extendiendo los brazos como un gato satisfecho. Retirndose el pelo que le cubra la cara, Virginia lo mir con inocente sorpresa. Ya? De alimentos, mujer le dijo Matt. Oh! gru Virginia. Y, qu vas a hacer al respecto? Nada! contest ella. T ests a cargo de la cocina. Recuerdas? Matt protest: S, y es una lata. Uh, uh asinti ella. T has podido siempre con la cacerola. Ugh gru Matt. No tienes hambre? La sonrisa de Virginia era dulce. No, si tengo que cocinar mis alimentos yo misma. Te tengo muy consentida. Y me encanta. Y qu hay acerca de m? Me encantas tambin dijo Virginia suavemente. T ganas dijo Matt desperezndose. Me dar una ducha y har el desayuno dijo, dirigindose hacia el bao, y, detenindose en el umbral, agreg: Pero t haces la cama. La risa de ella lo acompa hasta la baera. Cundo te diste cuenta por primera vez de que estabas enamorada de m? Se encontraban sentados en la mesa de la cocina. Una vez que Matt sali de la ducha y se dispuso a preparar huevos revueltos con tocino, ella hizo la cama. Oh, no mucho despus de que salieras del hospital, creo contest ella con un suspiro. Desde entonces? pregunt Matt con el tenedor suspendido cerca de la boca. Hizo una pausa y luego aadi: Diablos, Ginnie! Me has vuelto loco durante tres meses tratando de pensar en la forma de lograr que me amaras. Por qu no me lo has dicho? Porque yo no quera enamorarme de ti contest ella con sincera honestidad. Porque se trata de m? Por mi extraa procedencia? No, por supuesto que no neg Virginia rpido. No se trata de ti, no quiero estar enamorada de nadie... Pero... por qu? la mir sorprendido. He tratado de explicarte todo esto antes, Matt dijo ella rompiendo en pedacitos el pan tostado que tena en la mano. Tengo un programa estricto. No he tenido el tiempo suficiente para desear reorganizar mi vida junto a un hombre. Chispas! dijo Matt con sequedad. Ech hacia atrs la silla y se levant. Has cumplido siempre tu programa desde que estoy aqu aadi; levantando su taza de caf, la vaci y la llev junto con su plato al fregadero. Su expresin era imperturbable. Y no creo que las cosas cambien

mucho ahora... excepto que dormiremos juntos en lugar de separados. Lo haremos? Virginia lo ret arqueando las cejas. T sabes que lo haremos Matt sonri. Y no trates de cambiar el tema. Qu tema? T y la razn de que an eras virgen. Virginia hizo a un lado el plato con la comida sin terminar por segunda vez consecutiva. No entiendo qu es lo que quieres decir con eso de mi virginidad exclam, aplastando el pan tostado en el plato, en seal de enojo. Es acerca de ti dijo l. Has terminado? inclin la cabeza para sealar el plato. Cuando ella asinti recogi las cosas y continu como si no hubiera habido pausa: Y tu temor a los hombres. Virginia lo mir sorprendida. No tengo miedo a los hombres. Me he comportado como si te tuviera miedo? S, ahora que lo pienso replic Matt, trayendo un pao para limpiar la mesa. El primer da que estuve aqu, cuando me hablaste de las reglas de la casa, no estabas enojada, estabas muy asustada, por qu? Realmente, Matt... empez a decir. Por qu, Ginnie? murmur, echando el trapo en el fregadero. Al ver que ella permaneca en silencio, insisti: Dmelo! Virginia lo mir. El sonri con suave paciencia. Su sonrisa la desarm. Ella suspir y movi los hombros en seal de rendicin. En realidad, no temo a los hombres, Matt dijo ella en tono suave y cansado. Es simplemente que desde que tengo edad suficiente he visto cosas que les suceden a las mujeres cuando se enamoran. Qu les pasa? pregunt Matt. Ella alz los hombros de nuevo. Como su imagen es frgil, el hombre acrecienta su ego para minimizarlas. T sabes, el macho y su pareja. Ella hasta puede ganar ms dinero que l, pero no te olvides, l es el hombre de la casa, no importa que cuando el hombre de la casa est con un mnimo resfriado se vuelva ms nio que el hijo menor de la familia. De tal manera que slo para conservar la paz, la mujer reprime su propia individualidad, convirtindose no en el potencial de su propio yo, sino en su esposa, en la madre de sus hijos, en su eco y en su sombra. Una dbil sonrisa apareci en la comisura de sus labios antes de continuar: Y cuando tena quince aos de edad decid que eso no me pasara a m. Supe lo que quera hacer y lo que quera ser y decid que ningn hombre tendra la oportunidad de jugar con su fantasa de ser mi dueo y seor. Matt la mir pensativo un momento, luego dijo: Amo y seor, uh, uh. La idea encaja, puedo verla ahora continu, abundando en el tema. Yo, anhelante de deseo y t, desnuda por supuesto, consintiendo mi ego, estimulando mi propia imagen, golpeando mi... Ya basta, Matt! protest Virginia. El lanz una carcajada. Cario, debo admitir que estoy muy contento de que hayas sido tan decidida para resistir a otros hombres los ojos de Matt brillaban con una alegra interior. Pero djame decirte que no te imagino sucumbiendo a cualquier macho. Su sonrisa se convirti en una mueca. Diablos, si pensara que eso podra suceder, me dara un tiro.

No funcionara Virginia sonri irnica. Por supuesto que no. Matthew Hawk, ests loco ri la chica. No, cario el brillo divertido de sus ojos se desvaneci, debido a un serio intento: Estoy muy contento de estar vivo... y de estar aqu, contigo. Oh, Matt! extendi los brazos hacia l, y ste la abraz. Sabes?, la primera vez que te vi con claridad, en la tarde de Navidad, cuando entraste en mi habitacin, cre que eras... bueno, algo as como una mujer de la vida. Haban regresado a la cama. Matt estaba apoyado en la cabecera, con una mano sostena una taza de caf caliente, y la otra la tena alrededor de Virginia. Una qu? ella levant la cabeza para mirarlo sorprendida. Matt se movi, hizo un gesto, la taza se lade y se derram un poco de caf, cayendo en su mano. Una mujer de la vida es... bueno... es algo como una mujer fcil. Algo como una mujer fcil? Matt sonri. Bueno, est bien, como una prostituta. Una pros... Matt Hawk! exclam Virginia. Cmo pudiste pensar algo como eso? Yo... yo... Clmate cario. Con riesgo de quemarse la mano, Matt la hizo callar con un beso. Slo despus de que su boca reclam la de ella, se dio cuenta de que Virginia, en vez de enfadarse, estaba riendo a carcajadas. El beso termin cuando el caf volvi a derramarse. Diablos! murmur, poniendo la taza en la mesilla de noche Mira lo que me has hecho hacer. Virginia se ri en su cara. Te lo mereces! Una mujer de la vida. Qu expresin!, me encanta. Bueno, de todos modos, para ti no es apropiada gru Matt. Y por qu pensaste que s? pregunt ella. El encogi los hombros. Ibas muy pintada, llevabas un traje muy corto, y nunca en la vida haba visto a una dama usar tacones tan altos. Pintura? Traje corto? Tacones? Virginia apenas poda contener la risa. Oh, Matt, eso es un chiste! Debes recordar que yo no saba dnde estaba! la expresin de indignacin de Matt se convirti en una ligera sonrisa. Y entonces yo te dije que podras quedarte en mi casa! dijo ella a punto de volver a rerse. Debiste de creer que habas muerto y estabas en el cielo le dirigi una radiante mirada. An no puedo entender por qu te quedaste tan asombrado al descubrir que an era virgen. La expresin de Matt cambi, volvindose seria y preocupada. Ests lastimada, Ginnie? Quiero decir, mucho? Virginia levant la mano para borrar las amigas de su cara. Estoy bien, un poco sensible, eso es todo. Pero... Ella desliz los dedos sobre sus labios. Matt, soy mdico y he hecho mi diagnstico... el paciente vivir! Magnfico! murmur Matt a travs de sus dedos. Me alegro! Esa noche sent precedente para las siguientes semanas. Los das continuaron como siempre, con Virginia trabajando y Matt aprendiendo y caminando. Pero sus noches habian cambiado. En lugar de

sentarse frente a la televisin o enfrascarse con los libros, Virginia y Matt pasaban la mayor parte de su tiempo en la cama, en la cama de Virginia, haciendo el amor y conversando, no necesariamente al mismo tiempo. Durante la primera noche de conversacin, trataron del riesgo que corra Virginia. Por supuesto, estoy dispuesta a tomar la pldora, pero no puedo empezar a hacerlo hasta el prximo mes dijo Virginia, despus de explicar las diferentes formas de control de la natalidad que existan. De manera que hasta entonces... su voz se ensombreci cuando arroj un paquete envuelto en la mano de Matt. No te importa? No, no me importa replic Matt. Mir el paquete primero y luego a ella. Sus ojos brillaban profundamente. Pero no me importara ver crecer un hijo mo dentro de ti tampoco. Emocionada, Virginia le rode el cuello con los brazos y dijo: Oh, Matt, te quiero mucho y me encantara sentir a tu hijo dentro de m. El paquete fue guardado en el cajn de la mesilla de noche y la receta de las pldoras permaneci en el bolso de ella. Era demasiado tarde para cualquiera de las dos cosas. Te he contado casi toda mi historia dijo Matt una noche de la siguiente semana. Pero t no me has dicho mucho acerca de la tuya. Virginia casi nunca hablaba de su pasado, pero acurrucada contra el clido cuerpo masculino, satisfecha y relajada, Virginia estaba dispuesta a ser comunicativa. No hay mucho que contar dijo. Nac y crec aqu en Conifer. Fui a la universidad en Filadelfa y regres a terminar en el Conifer General. La familia? insisti Matt, deseando saber ms. Tuve una. Ginnie! Ella se encogi de hombros y le oy tomar aliento cuando la apret contra s. Mis padres sufrieron mucho. El suyo fue un matrimonio desdichado. Ella era una reprimida. El un hombre aburrido dijo con monotona. Finalmente se divorciaron hace un par de aos, y volvieron a casarse. Mi madre vive en California; su esposo trabaja en una empresa de bienes races. Y mi padre vive en la parte alta del estado de Nueva York. Su nueva esposa es exactamente lo que l siempre quiso... una adoradora sumisa. Ests amargada? No, soy realista. Matt se enderez para mirarla. Nuestro matrimonio no ser as, mi amor. Ella frunci el ceo. Nos vamos a casar? El la mir fijamente. Acaso no? S. S repiti l. Sonri y agreg consternado: Si podemos. No tengo identificacin de ninguna clase. Como... empez a decir. Virginia lo interrumpi: No te preocupes. Mientras estaba cumpliendo la residencia conoc toda clase de gente. Recuerdo a un hombre que tena identificacin bajo tres diferentes nombres sonri al recordarlo . Y me dijo que si alguna vez necesitaba algo, un certificado de nacimiento, cualquier cosa, que no dudara en llamarlo su sonrisa desapareci. Oh, s, hay formas de conseguir una identificacin.

Ninguna de ellas es legal, por supuesto, pero... su voz se fue apagando. Haremos lo que tengamos que hacer termin diciendo Matt. Y as lo hicieron. Semana y media ms tarde, Matt tena el documento de identificacin que necesitaba, y todo a su propio nombre. Poco despus, lleg la primavera con toda su fuerza. El sol brillaba y calentaba. El csped cambi de color; estaba completamente verde. En los rboles comenzaron a aparecer las flores. Y Virginia tambin pareca exuberante. A finales de abril visit al gineclogo del hospital y le confirm su propio diagnstico. Virginia guard la noticia en secreto hasta la noche, cuando Matt yaca junto a ella, exhausto y contento. Matt? Mmmm contest abrazndola. Recuerdas la discusin que tuvimos el pasado mes referente al control de la natalidad? le pregunt con voz suave. S murmur otra vez. Por qu? Recuerdas lo que dijiste en esa ocasin? Matt permaneci quieto y pensativo durante un momento. S, dije que no me importara usar algo contest lentamente, pero que tampoco me importara ver crecer... de pronto se interrumpi. Su pregunta la contestaba la mirada de Virginia . Ginnie, ests tratando de decirme que ests embarazada? La sonrisa de Virginia era trmula, incierta. Su voz era menos que un susurro. S estir los brazos, cruzndolos hacia l. Cario, eso es maravilloso la bes efusivo y volvi a preguntar: no es as? su expresin era esperanzada, su voz titubeante. Virginia se ri y grit al mismo tiempo: S, Matt, creo que es maravilloso. Tenemos que casarnos dijo l, completamente despierto y exuberante. Cuanto antes, mejor. Esta noche? pregunt ella, sonriendo tmida. No contest serio. Para esta noche tengo otros planes. De veras? Como qu? Virginia crea saber la respuesta, pero se equivoc. El futuro replic Matt, sorprendindola. He estado pensando en discutirlo contigo. Virginia se acomod cambiando de posicin. Est bien, soy toda odos. Hablemos. Oh, cario dijo Matt, deslizando su mano para estrechar sus caderas. Creme, eres la mujer ms maravillosa del mundo y... Matthew lo interrumpi en un tono clido. Deja de sentir y empecemos a hablar. Nogru l. De todas formas, he estado pensando acerca de lo que voy a hacer conmigo mismo, cmo voy a mantener a mi... le dirigi una feliz sonrisa, a mi creciente familia. Virginia se abstuvo de decir que tena un excelente salario y algunos ahorros. Pero saba que Matt era un hombre orgulloso. El le haba pagado a su modo e insisti en que guardara lo obtenido con las monedas de oro. Recordando esa escena y su obstinacin, le pregunt con cierto inters: Has decidido algo? S! Ella suspir con impaciencia. Me lo vas a decir? O debo adivinar?

Matt se ri. Bueno, antes, necesitar algn dinero. Muy bien, tengo algunos ahorros. Cunto crees que necesitars? El la mir sorprendido. No quiero tu dinero. Pero has dicho que necesitaras algo le record exasperada, Por qu no aceptas? Porque yo tengo el mo. Captulo 10 -Tu propio dinero? No entiendo. Pens que todo lo que tenas eran aquellas monedas de oro. Eso era todo lo que traa conmigo cuando me dispararon asinti Matt. Pero tengo ms. Ella se sinti confusa, en tanto Matt se senta seguro. Monedas de oro? Por supuesto dijo l. Siempre me han pagado en oro, y siempre he guardado algo. Virginia sonri al recordar que l le haba dicho que las monedas que llevaba en el cinturn eran su salario. Suponiendo que l hubiera recibido su salario mensualmente, como era la costumbre en ese tiempo, Matt ganaba 275.00 dlares mensuales. Cunto podra haber ahorrado? Y para qu habra de ahorrar? Para complacer a las damas que estaran esperndolo cuando regresara a su pueblo? Curiosidad? O quiz algo de celos? Ella enred su dedo en el vello del pecho de Matt y dijo distrada: Has estado ahorrando para algo en particular? Por supuesto! dijo, suspirando profundo. Pero si lo quieres saber deja de jugar con ese peligroso dedo. Ella retir su mano enseguida y se disculp; Estaba ahorrando para comprar una propiedad algn da, quiz despus de haber muerto dijo con evidente irona. Por supuesto, no pens llegar tan lejos. Virginia estaba confundida. Qu clase de propiedad? Y qu significa eso de "despus de haber muerto"? Significa que si yo no hubiera sido un pice ms rpido que el hombre a quien persegua aadi pasndole una mano sobre las costillas, ahora no estara aqu. Ella record su herida en el pecho. Tranquila, cario, todo ha terminado. Estoy vivo. Su voz denotaba sorpresa. Diablos! Que me hayan herido es la mejor cosa que ha podido pasarme. Por eso te encontr a ti. Virginia se estremeci de nuevo. Odio las pistolas dijo con vehemencia. Y me molesta la idea de pensar en esa pistola que tienes guardada en el armario. Me gustara que te deshicieras de ella. Olvdalo el tono de Matt era firme, spero, definitivo. T no sabes cundo podra necesitarla. Matt, vivimos en el siglo veinte! grit Virginia. Los hombres ya no necesitan llevar pistola para protegerse. S, ya he notado eso contest irnico. Puedo decirte lo protegida que ha estado toda esa buena parte que, segn los reportajes de los peridicos y la televisin, han sido asesinadas, heridas o secuestradas. Olvdalo, cario, guardar el Colt. Virginia guard silencio durante un rato pensando en algn argumento que lo convenciera de lo contrario, pero ante la irrefutable respuesta de Matt, se limit a preguntar.

Y qu clase de propiedad esperabas comprar? El pas suavemente su mano sobre las costillas de ella en seal de gratitud ante su silencio. Un pequeo terreno, un lugar para criar caballos... y nios le contest sin dejar de acariciarla. Gracias contest ella, poniendo su mano sobre la de l como respuesta. Virginia no tena idea de cunto podra costar un pequeo rancho, y le entristeci pensar en que quiz sus pequeos ahorros no le alcanzaran para adquirirlo. Y cuanto tienes ahorrado? pregunt ella determinada a que Matt comprara su propiedad, sacando sus propios ahorros. La ultima vez que los revis, seran un poco ms de tres mil dlares. Virginia dio un salto, retirando su mano de su cuerpo. Ms de tres mil dlares? repiti atnita. En monedas de oro? Exactamente Matt sonri. S pudieras venderlas al mismo precio que las otras, podras ver un total de... Ella hizo clculos mentales, pero estaba tan excitada que dej de hacerlo y grit: Una fortuna! El sonri malicioso. Eso, cario, eso es lo que me imaginaba. Matt, es maravilloso para ti. Me alegro. De pronto se le ocurri algo que la hizo entristecerse. Matt, esto fue hace ms de cien aos. No sabes si tu cuenta en el banco todava existe. Banco? Matt estaba intrigado. Cario, has odo alguna vez hablar de los asaltantes de bancos? Nunca confiara mi dinero a un banco. Entonces, en dnde lo guardaste? No te preocupes, cario se suaviz. Est en un lugar seguro. Virginia suspir. Dnde? Lo enterr en un pozo de la tierra que hered de mi madre cuando muri. Oh, Matt Virginia se derrumb. Estirando su brazo, Matt atrajo a Virginia hacia l, de nuevo. Qu hay de malo, Ginnie? Te has olvidado de que han pasado ms de cien aos dijo, entristecida. No he olvidado nada, mi amor contest rozndole la sien con sus labios. No te preocupes, el dinero est a salvo. Ese pozo fue construido para permanecer all ms de cien aos. A menos que hayan construido un edificio dijo ella desanimada. O un pueblo entero. Oh, diablos exclam l. Eso mismo digo contest Virginia. Bueno, slo hay una forma de saberlo aadi Matt. Tendr que ir a comprobarlo por m mismo. Cmo vas a ir? pregunt Virginia. En avin su voz abrigaba una ligera esperanza. El 727 tom la pista. Acomodado en el asiento de la ventanilla, junto a Virginia, Matt estaba erguido, con un brillo de expectacin en los ojos. Dos semanas haban pasado desde la noche en que tom la decisin de regresar a Texas. Matt haba querido ir inmediatamente, pero Virginia se obstin en acompaarlo y tuvo que esperar a que ella arreglara varias cosas antes de marcharse.

Los motores del avin rugieron, y en seguida despeg. Los largos dedos de Matt oprimieron los de Virginia, con profunda tensin, cuando la nave dej la pista, elevndose haca el cielo. Diablos! exclam Matt excitado. Esto es maravilloso. Compartiendo esa excitante experiencia con Matt, el vuelo fue ms agradable para Virginia que cuando ella hizo su primer vuelo. Observndolo, amndolo en silencio, se dio cuenta de repente de que haba estado experimentando diferentes sensaciones durante los meses anteriores, encontrndolo todo nuevo y emocionante. Cuando el avin tom altura suficiente, Virginia se reclin en el respaldo del asiento para relajarse durante el resto del trayecto, que pareca ser algo aburrido. Matt no estaba aburrido, todo le interesaba. Abrumaba a Virginia con preguntas y hasta disfrut de la comida de a bordo, tomndose hasta la ltima migaja de su racin y la mitad de la de ella. Afortunadamente, el descenso y el aterrizaje del avin fueron muy suaves, aunque Virginia dudaba de que Matt se hubiera dado cuenta de ello, ya que tena la nariz pegada contra el cristal de la ventana. Matt estaba sorprendido de la multitud de viajeros y del ir y venir de la gente en el Aeropuerto de Dallas, y pasmado ech la primera mirada de cerca a una ciudad. Sentado junto a Virginia en el coche qu ella alquil al llegar y que ya los estaba esperando, el alguacil miraba a uno y otro lado mientras ella conduca el automvil por la autopista que los llevaba a Fort Worth. A pesar de los cambios tan obvios, Matt reconoci Fort Worth, slo porque los corrales de ganado todava estaban all. Como cualquier otro turista, admir la estatua de bronce de los cuernos largos de Texas y del vaquero esculpido por T.D. Kelsy, pero pareca tranquilo cuando corran a lo largo de Exchange Avenue. Ahora todo debe ser muy extrao para ti murmur Virginia, indicndole los escaparates de los comercios con un movimiento de su mano. S, todo ha cambiado mucho asinti sonrindole, tambin est ms limpio. Echando una ltima mirada a su alrededor aadi: He visto suficiente, ahora vamos por mi dinero. Encontrar el rancho fue ms fcil de lo que esper Virginia. Despus de estudiar un mapa detallado que compraron en una tienda de turistas, Matt marc la zona, situada a cierta distancia al suroeste de Dallas. Le dijo a Virginia que dejaran la carretera y tomaran un camino secundario y luego otro. Entonces, con el instinto natural de un rastreador, le orden que tomara un camino ms angosto y sucio que estaba visiblemente desierto. Conduce despacio un kilmetro o dos, ms o menos le dijo Matt, escudriando el terreno. Te dir cundo debes detenerte. Cuando l le dio la seal, Virginia fren y contempl en silencio, durante unos segundos, la tierra desolada. Ese pedazo de tierra era su herencia?, pens ella, sintiendo una profunda compasin. Es horrible, no? dijo Matt al ver su expresin. Esta porquera mat a mi padre y a mi madre suspirando, empuj la puerta del coche y baj. Esta vista me oprime la garganta. Vayamos por mi dinero y salgamos de aqu. Virginia tuvo que andar ms deprisa para alcanzar a Matt. A poca distancia, ella lo sigui rodeando los restos de un edificio derribado. Entonces Matt brinc dando un grito de sorpresa. Eureka! Qu te dije, cario? grit. Aprate y mira, el pozo todava est all. Y all estaba. Inmvil, Virginia clav la mirada en una circular pared de piedra. Parte de la misma estaba desmoronada, pero todava permaneca en pie.

Fascinada, observ cmo Matt miraba el pozo. Ella contuvo el aliento al ver que se agachaba, y se mordi el labio inferior cuando empez a mover una enorme piedra hacia atrs y hacia adelante hasta que pudo quitarla. Ahora, reza dijo Matt, mientras introduca la mano en el hueco. La excitacin y la espera la hicieron sentirse enferma. No quitaba la vista de la pared y grit cuando Matt detuvo la mano. Sus dedos sostenan la punta de un bulto voluminoso, una bolsa de piel. Ella se senta exhausta. Todo est aqu! le inform, respirando agitado. Tal como lo dej hace cien aos. Ahora podrs obtener lo que queras dijo Virginia parpadeando y conteniendo las lgrimas. S! le contest caminando hacia ella. Matt la sostuvo en sus brazos. Ahora, puedo criar caballos... y nios! Virginia permaneca completamente inmvil. Todo pareca un sueo. Desde el momento en que ella tuvo edad suficiente para tomar sus propias decisiones, haba decidido no mezclarse con ningn hombre y, sin embargo, ahora pareca dispuesta a aceptar el compromiso que ese misterioso alguacil le propona. Podra manejarlo? Este pensamiento cruz por su mente mientras miraba fijamente el brillo de sus ojos azules. Llevaba dentro de s el hijo de Matt, pero su embarazo no implicaba necesariamente compromiso por s mismo. Virginia se preparaba para convertirse en madre soltera. No, el hecho de llevar un nio en sus entraas no representaba ningn peso en sus consideraciones. El nico aspecto a dilucidar era si ella podra aceptar un compromiso con ese hombre. Una sombra de inseguridad apareci en los ojos de Matt, que frunci el ceo, despertando las emociones de Virginia. Esta jams haba conocido a un hombre que la alterara con el mnimo gesto de su expresin. Definitivamente, Matt era un hombre de su tiempo, una confusa, excitante, exasperante mezcla de oculta ternura y obvia tozudez. El se haba adaptado extraordinariamente bien a su nuevo ambiente, pero conserv ciertas cualidades que lo distinguan de otros hombres, Virginia supo, sin dudarlo, que Matt siempre sera el mismo hombre que cien aos antes. Crecera, ya haba empezado a hacerlo, y madurara en lo emocional. El proceso ya haba comenzado. Sobre todo, saba que bsicamente Matt sera siempre Matt, un hombre contento con su masculinidad y seguro de s mismo. Y en ese momento, Virginia supo que sera el nico hombre con quien se comprometera. Estaba loca de amor por l, pero adems de eso, intuy que sus almas eran gemelas y destinadas a permanecer juntas. Matthew Hawk haba viajado a travs del tiempo y el espacio para estar con ella. Ambos se pertenecan. Sus temores se disiparon, pero no se atreva a hacer la nica pregunta que tena en la mente. Despus de unos momentos de silencio, al fin se decidi: Has pensado en algn lugar en especial? Bueno, haba pensado en la falda de las colinas cerca de las montaas de Anaconda, en Montana. La emocin se clav en el corazn de Virginia, pero l no haba terminado. Levantndole la barbilla con un dedo, Matt le sonri con comprensiva ternura. Pero las colinas son las colinas murmur, y las que rodean Conifer, Pennsylvania, me parecen las ideales y arqueando las cejas, pregunt: Qu dices t? Lgrimas de alivio y felicidad rodaron por sus mejillas. Virginia susurr: Tambin me parecen las mejores. Bajando la cabeza, Matt bes sus hmedos ojos, sus mejillas y sus temblorosos labios, y dijo con una amplia sonrisa en los labios:

Vamos a casa. Virginia y Matt se casaron el sbado siguiente a su regreso de Texas. La ceremonia fue muy sencilla. Acurrucados en la habitacin de Virginia disfrutaron de un da de luna de miel. Despus, Virginia regres a trabajar. Antes que la primavera diera paso al verano, vendieron las monedas de oro a una docena de ricos coleccionistas. Sus ganancias fueron, como Virginia pronostic, una fortuna. Casi todo el tiempo libre de Virginia lo pasaban alrededor de las colinas, buscando una propiedad que estuviera en venta. La mayor parte de ellas eran o muy grandes o pequeas. Haba dos que a Virginia le parecieron adecuadas, pero Matt estaba convencido de que encontraran lo que buscaban. A finales de agosto, cuando ya estaban desanimados, fueron a ver una pequea granja. La situacin de la misma era perfecta; se encontraba slo a quince minutos del hospital. Adems, para su sorpresa, la propiedad era an mejor de lo que les haban dicho. Situada en un valle a orillas de las colinas, la granja era una autntica maravilla. A Virginia le encant enseguida. Sus ojos brillaban. Mir a Matt y percibi una profunda emocin en su mirada. Necesitar algunos arreglos dijo Matt lacnico. Si no te molesta contest Virginia como si no le importara. Riendo, Matt la estrech en sus brazos. Es nuestra, y t lo sabes. La bes en los labios y aadi: La tendr lista para cuando el beb llegue. Virginia no crea realmente que fuera posible tanta felicidad. Se dedic con pasin al exclusivo cuidado de su esposo, quien, como era sabido, no tena problema con su propia imagen. Matt era todo un hombre, en el amplio sentido de la palabra. Ella estaba sana y disfrutaba de su embarazo. Continuaba trabajando, y como el beb no nacera hasta Navidad, decidi seguir trabajando hasta el Da de Accin de Gracias. Era la mujer ms feliz del mundo. Para entonces el verano haba dado paso al otoo. Matt haba terminado de hacer todas las renovaciones en la granja, con excepcin de la chimenea de piedra que estaba instalando en la estancia. Despus del Da de Accin de Gracias, Virginia fue al gineclogo y de compras. Mientras Matt trabajaba alrededor de la casa, ella compraba cosas para transformarla en un hogar. En una de sus salidas a los centros comerciales, en busca de un regalo de Navidad para Matt, al regresar a casa, se detuvo en una librera de libros viejos. Durante los once meses que hablan pasado desde que Matt apareci, ella continu buscando libros referentes al viaje en el tiempo. Ya haba visitado esa librera antes, as que se fue directo hacia los libros de temas paranormales. Despus de hojear varias revistas, encontr un libro delgado, de pasta dura, entre dos pesados tomos. Se titulaba Llegar y luego desaparecer y dicho ttulo apareca grabado en letras negras sobre el lomo. Intrigada, sac el libro y ley el prefacio. Empez a temblar cuando ley los tres prrafos de la introduccin. El libro era una compilacin de diez distintos ejemplos que podran ser explicados como sucesos reales de viajes en el tiempo. Excitada, Virginia pag el libro y corri a su casa a leerlo. Varias horas despus, cuando acab la lectura, su felicidad se hizo aicos y su alegra desapareci. Aunque trataba de refutar las conclusiones del periodista que reuni los casos, la incertidumbre la torturaba.

Aunque cada uno de los casos de que hablaba el libro sucedieron en diferentes lugares y diversas ocasiones, haba una similitud entre ellos. El periodista recab la informacin en diez estados diferentes a lo largo de la costa oriental. Los sucesos se referan a personas diferentes que aparecan repentina e inexplicablemente; algunos eran hombres, otras, mujeres. Todos ellos decan estar confusos y desorientados, e insistan en que ellos no estaban donde deberan estar. En ocho de estos casos, los protagonistas aseguraban pertenecer a un tiempo cercano anterior, los otros dos casos venan del futuro. El periodista manifestaba que los diez casos fueron analizados por expertos y los protagonistas gozaban de buena salud fsica y mental. Y ms adelante, el periodista mantena que cada uno de los referidos volva a desaparecer, exactamente al ao de haber aparecido. Matt lleg con retraso esa tarde, y encontr a Virginia sentada en una esquina del sof, plida y temblando. Ginnie? le pregunt arrodillndose en el suelo ante ella. Virginia no contestCario, pasa algo malo? aadi mirndola a los ojos. Es el beb? Te encuentras bien? No, no dijo Virginia moviendo la cabeza. Yo... es el libro, Matt. Es este libro se lo puso en las manos. Lelo, Matt, y dime despus que todo es mentira, que no es cierto. Un libro? dijo Matt extraado. Cario, qu es esto? Slo lelo, Matt, y despus hablaremos. Pero no hablaron despus de que l termin de leerlo. Al menos no verbalmente. Se limitaron a mirarse a los ojos asustados y totalmente confundidos. Por consentimiento mutuo, decidieron no cambiarse a su nuevo hogar hasta despus de que el nio naciera. La razn que se daban uno al otro era la cercana del hospital, pero los dos conocan el verdadero motivo. Empez a nevar cerca del amanecer un da antes de Navidad. Virginia entr en labores de parto poco antes del anochecer. La aparente coincidencia en el tiempo la aterrorizaba, aunque Matt estaba constantemente junto a ella, vigilndola, animndola, incluso bromeando. Slo sus ojos traicionaban el miedo que se negaba a demostrar o mencionar. A las 10.25 de la noche, su hija vino al mundo armando un gran escndalo ante la indignidad de todo. Exhausta, Virginia cerr los ojos y se aferr a la mano de Matt. Te quiero mucho murmur desde el fondo de su corazn. No me dejes, por favor no me dejes. No lo har en la voz de Matt se reflejaba una profunda tristeza. T sabes que nunca te dejar. Eres mi vida. Empez a quedarse dormida cuando lo oy decir: Te amo, Ginnie, gracias por darme esta hija, es muy bonita, como su madre. Cudala por m en caso de que yo... La voz de Matt se perdi lejos. Virginia se haba quedado dormida. Sintiendo la necesidad de estar solo en el caso de que desapareciera, Matt camin a un lado de la camilla en que llevaron a Virginia a su habitacin. De pronto, se dio la vuelta rumbo a la sala de visitantes. La sala estaba vaca. Encima de una mesa haba un juego de rompecabezas sin terminar. Matt observ los pedazos diseminados y suspir. Todo pareca demasiado normal. Estaba cansado y tena miedo. Se dej caer en una silla junto a la ventana, dobl los brazos sobre el ancho soporte de la misma y se qued mirando los copos de nieve que caan en el exterior. Matt revivi en su memoria los acontecimientos de su primer ao en el siglo veinte. En este corto perodo l haba visto y hecho cosas que nunca hubiera soado en su propio tiempo, pero lo ms

importante de todo lo sucedido era que encontr el amor. Inclinndose hacia adelante, Matt descans la cabeza sobre sus brazos doblados y cerr los ojos. Era Nochebuena, casi Navidad. En un corto tiempo todo lo que l haba querido lo consigui. Una vida decente, una hija preciosa y el amor de Virginia. Su propia mujer. Haba encontrado todo, slo para perderlo de nuevo? Rezando por Virginia, por su hija y por l mismo, Matt se qued dormido. Despert al or el sonido de las campanas de la iglesia, que anunciaban la llegada de Navidad. Sonaban exactamente como aquellas que oy en las colinas de Montana. Por un instante tuvo miedo de abrir los ojos. Flexion los dedos, tocaba una superficie spera, no la fra nieve. Aspirando profundo, levant la cabeza y abri los ojos. No estaba tirado en el suelo en medio de un charco de sangre. Era la maana de Navidad. Estaba en la sala de visitas del hospital. Haba pasado el ao. Estaba vivo. Ya no era un extrao. Virginia! Saltando de la silla, Matt se dirigi hacia su habitacin. Entr con cautela para no molestarla. Ella estaba despierta, llorando. Ginnie! Cruz la habitacin corriendo, se sent en la orilla de la cama y la abraz. Matt! Oh, Matt abrazndose a l, solloz contra su pecho. Estaba tan asustada. Pens que te habas ido... que habas desaparecido, que habas regresado a tu tiempo. Lo s... Con las lgrimas corriendo por sus mejillas, Matt la estrech con ms fuerza y murmur una silenciosa oracin de gracias. Pero estoy aqu, y no me voy a ir! Feliz Navidad, mi amor! Estoy en casa! Eplogo Virginia se detuvo en el arco de la sala. Una sonrisa curvaba sus labios al echar una ojeada a su alrededor; era un bello cuadro, no muy diferente de aquellos de las tarjetas navideas. Un alegre fuego chisporroteaba en la enorme chimenea de piedra. La repisa estaba adornada de guirnaldas de grandes hojas color verde oscuro. Delante del gran ventanal de la pared de enfrente estaba el enorme rbol que Matt llev al principio de la semana. Los adornos del pino brillaban con las luces de colores. Ms all de la ventana, los copos de nieve brillaban con el reflejo de las luces del rbol. Vestido en estrechos vaqueros, Matt estaba sentado en el suelo, cerca del rbol; sus dedos jugaban con la cinta dorada del pequeo paquete envuelto para regalo que tena en la palma de la otra mano. Como si sintiera su presencia levant la mirada y sonri. Todo tranquilo? S, finalmente dijo Virginia, movindose en la habitacin. Por un momento pens que Amanda no se tranquilizara durante toda la noche. Dale una oportunidad a la nia, es su cumpleaos. Matt sonri recorriendo con mirada de aprobacin el rojo camisn que Virginia llevaba puesto. Haba sido un regalo de l. En segundo lugar murmur, sintate aqu y dame una oportunidad a m. Ests muy sensual. Hablando de sensualidad respondi Virginia suavemente sentndose junto a l, has olvidado ponerte la camisa? Matt sonri malicioso. No la he olvidado! Qu es lo que tienes en mente?

Tengo un regalo para ti. Eso imaginaba respondi Virginia. Riendo. Matt se inclin para darle un beso rpido. Ese regalo vendr ms tarde murmur, esto es primero y le puso en la palma el pequeo paquete. Pero Matt, ya me has dado este camisn y apenas es Nochebuena. Este es especial, en honor de la ocasin dijo con tono misterioso. Anda, brelo! Su curiosidad despert y Virginia quit cuidadosamente la cinta y el papel; despus levant la tapa del negro estuche de terciopelo. Oh, Matt! murmur con los ojos llenos de lgrimas y mirando la resplandeciente pieza de oro que yaca sobre el blanco raso del interior del estuche. Con dedos temblorosos, tom la moneda, murmurando otra vez cuando vio que sta llevaba la fecha 1889, y colgaba de una cadena, tambin de oro. Oh, cario, gracias. Es precioso, me encanta y te amo. Y ahora podremos tener el mejor regalo de todos. La tendi con suavidad en el suelo y le dijo: Como no lo he hecho con suficiente frecuencia, djame demostrarte lo mucho que te quiero. Desde el ms lejano rincn de la habitacin, el antiqusimo reloj dio la hora anunciando la Navidad. La boca de Matt reclam la de Virginia y lo ltimo que vio antes de cerrar los ojos, fue el solitario adorno de la repisa de la chimenea. Colgando de un gancho dorado estaba un desgastado cinturn de piel, portando un revlver Colt Peacemaker. Joan Hohl - Fuera de tiempo (Harlequn by Mariquia)