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QUIMICA AMBIENTAL

Escuela N 4 - 141 Antonio Garbn

17/10/2011

El Impacto Ambiental

La Qumica industrial contribuye en forma permanente a mejorar la calidad de vida de la sociedad. Sin embargo, un aspecto negativo de todas las actividades industriales es la generacin de residuos y el posible riesgo de contaminacin ambiental. Saban que el impacto producido por la actividad del hombre sobre el medio ambiente puede compararse con las catstrofes del pasado geolgico de la Tierra, que ocasionaron cambios climatolgicos y la extincin de numerosas especies? Hace cuarenta aos se consideraba que esta contaminacin poda ser tolerada; sin embargo, hoy sabemos que el tema requiere atencin continua. Es por esto que en la mayora de los pases del mundo existen organismos gubernamentales y no gubernamentales que se ocupan de controlar estos aspectos. En estos equipos interdisciplinarios trabajan los qumicos ambientales, que se dedican a estudiar las distintas causas de contaminacin y las posibles opciones para solucionarla o, al menos, minimizar sus efectos negativos. Pero qu es la contaminacin? La contaminacin es la alteracin del estado de equilibrio de un ecosistema. Desde el punto de vista fsico-qumico, se puede producir de dos maneras: Mediante la adicin de una sustancia txica o un efecto fsico a un ambiente natural; Por el aumento o la disminucin significativos de algn compuesto presente naturalmente en el ambiente. Segn el tipo de agentes contaminantes, se pueden distinguir varias formas de contaminacin: qumica, acstica, trmica y radiactiva. La contaminacin puede afectar el aire, el agua o la tierra, pero es importante considerar que, a largo plazo, los efectos sobre alguno de estos medios repercutirn sobre los otros.

Contaminacin atmosfrica

Cuando se analiza una muestra de aire, adems de las sustancias presentes en condiciones "naturales" se registran dos tipos de contaminantes: Los contaminantes primarios, como el monxido de carbono, el monxido de nitrgeno y el dixido de azufre, que se emiten directamente a la atmsfera como resultado de las combustiones o de otro tipo de reacciones qumicas; Los contaminantes secundarios como, por ejemplo, el ozono, el cido sulfrico y el dixido de nitrgeno, que se forman en el aire a partir de otras sustancias mediante reacciones fotoqumicas producidas por la radiacin solar. En el siguiente cuadro se resumen los principales gases emitidos a la atmsfera y sus caractersticas:

Monxido de carbono (CO): es un gas inodoro, incoloro, inflamable y altamente txico. Puede causar la muerte cuando se respira en niveles elevados. Se produce por la combustin incompleta de sustancias como gas, nafta, kerosene, carbn, petrleo, tabaco o madera. Las chimeneas, las calderas, los calentadores de agua o calefones y los aparatos domsticos que queman combustible, como las estufas u hornallas de la cocina o los

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calentadores a kerosene, tambin pueden producirlo si no estn funcionando bien. Los vehculos detenidos con el motor encendido tambin lo despiden. Si se respira, aunque sea en moderadas cantidades, el monxido de carbono puede causar la muerte por envenenamiento en pocos minutos porque sustituye al oxgeno en la hemoglobina de la sangre. Una vez respirada una cantidad bastante grande de monxido de carbono (teniendo un 75% de la hemoglobina con monxido de carbono) la nica forma de sobrevivir es respirando oxgeno puro.

Dixido de carbono (CO2): es un gas incoloro, inodoro y con un ligero sabor cido. Se genera a travs de los intercambios entre la respiracin de los seres vivos y la atmsfera o bien cuando se quema cualquier sustancia que contiene carbono. Si bien en concentraciones normales no es un gas txico, ayuda a atrapar el calor en nuestra atmsfera; sin l, nuestro planeta sera inhospitalariamente fro. Sin embargo, un aumento gradual de las concentraciones de CO2 en la atmsfera est conduciendo a un calentamiento global, que amenaza con producir estragos en el clima a medida que las temperaturas mundiales promedio siguen aumentando gradualmente.

Metano (CH4): se presenta en forma de gas a temperaturas y presiones ordinarias. Es incoloro e inodoro y apenas soluble en agua en su fase lquida. En la naturaleza se produce como producto final de la putrefaccin anaerbica de las plantas. Este proceso natural se puede aprovechar para producir biogs. Muchos microorganismos anaerbicos lo generan utilizando el CO2 como aceptor final de electrones. Constituye hasta el 97% del gas natural. En las minas de carbn se le llama gris y es muy peligroso ya que es fcilmente inflamable y explosivo. Es un gas de efecto invernadero relativamente potente que contribuye al calentamiento global del planeta Tierra ya que tiene un potencial de calentamiento global de 23. Esto significa que en una media de tiempo de 100 aos cada kg de CH4 calienta la Tierra 23 veces ms que la misma masa de CO2, sin embargo hay aproximadamente 220 veces ms dixido de carbono en la atmsfera de la Tierra que metano por lo que el metano contribuye de manera menos importante al efecto invernadero.

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Amonaco (NH3): es un gas incoloro de olor muy penetrante y nauseabundo. Se produce naturalmente por descomposicin de la materia orgnica y tambin se fabrica industrialmente. Se disuelve fcilmente en el agua y se evapora rpidamente. La cantidad de amonaco producido industrialmente cada ao es casi igual a la producida por la naturaleza. El amonaco es producido naturalmente en el suelo por bacterias, por plantas y animales en descomposicin y por desechos animales. Es esencial para muchos procesos biolgicos. La mayor parte (ms del 80%) de lo que se produce en plantas qumicas es usado para fabricar abonos y para su aplicacin directa como abono. El resto es usado en textiles, plsticos, explosivos, en la produccin de pulpa y papel, alimentos y bebidas, productos de limpieza domsticos, refrigerantes y otros productos. Tambin se usa en sales aromticas. Los efectos nocivos en el organismo son: Inhalacin A concentraciones elevadas se produce irritacin de garganta, inflamacin pulmonar, dao vas respiratorias, y ojos. A medida que aumenta la concentracin puede llegar a producir edema pulmonar, o producir la muerte cuando supera las 5000 ppm. Contacto con la piel El amonaco gaseoso puede producir irritacin de la piel, sobre todo si la piel se encuentra hmeda Se puede llegar a producir quemaduras y ampollas en la piel al cabo de unos pocos segundos de exposicin con concentraciones atmosfricas superiores a 300 ppm Ingestin Este compuesto es gaseoso en condiciones atmosfricas normales siendo poco probable su ingestin. Sin embargo; de ocurrir sta, puede causar destruccin de la mucosa gstrica, provocando severas patologas digestivas; pudiendo causar inclusive la muerte.

xido nitroso (N2O): es un gas incoloro con un olor dulce y ligeramente txico. Provoca alucinaciones, un estado eufrico y en algunos casos puede provocar prdida de parte de la memoria humana. No es inflamable ni explosivo, pero soporta la combustin tan

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activamente como el oxgeno cuando est presente en concentraciones apropiadas con anestsicos o material inflamable. Se forma en condiciones anaerbicas a partir de abonos minerales en el suelo. Es un gas que contribuye al efecto invernadero y tiene una permanencia media de 100 aos en la atmsfera. Adems ataca la capa de ozono, reduciendo el ozono a oxgeno molecular y liberando dos molculas de monxido de nitrgeno.

xido ntrico (NO): es un gas incoloro y poco soluble en agua presente en pequeas cantidades en los mamferos. Est tambin extendido por el aire siendo producido en automviles y plantas de energa. Se lo considera un agente txico. No debe confundirse con el xido nitroso (N2O), con el dixido de nitrgeno (NO2) o con cualquiera del resto de los xidos de nitrgeno existentes. Es una molcula altamente inestable en el aire ya que se oxida rpidamente en presencia de oxgeno convirtindose en dixido de nitrgeno. Por esta razn se la considera tambin como un radical libre. A altas temperaturas el nitrgeno (N2) y el oxgeno (O2) moleculares pueden combinarse para formar xido ntrico; por ello las actividades humanas han incrementado en gran medida la presencia de este gas en la atmsfera. Este gas en el aire puede convertirse, ms tarde, en cido ntrico produciendo as lluvia cida. Adems el NO y el NO2 participan en la deplecin de la capa de ozono. Su efecto para con la radiacin solar es doble. Mientras en la baja atmsfera contribuyen al calentamiento global en el alta lo hacen al oscurecimiento global. Dixido de nitrgeno (NO2): es uno de los principales contaminantes entre los varios xidos de nitrgeno. El dixido de nitrgeno es de color marrn-amarillento. Se forma como subproducto en los procesos de combustin a altas temperaturas, como en los vehculos motorizados y las plantas elctricas. Es un gas txico, irritante y precursor de la formacin de partculas de nitrato. Estas llevan a la produccin de cido y elevados niveles de PM-2.5 en el ambiente. Afecta principalmente al sistema respiratorio. La exposicin a corto plazo en altos niveles causa daos en las clulas pulmonares, mientras que la exposicin a ms largo plazo en niveles

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bajos de dixido de nitrgeno puede causar cambios irreversibles en el tejido pulmonar similares a un enfisema. cido sulfhdrico (H2S): se encuentra naturalmente en el petrleo crudo, gas natural, gases volcnicos y manantiales de aguas termales. Tambin se puede encontrar en aguas pantanosas, lagunas o aguas estancadas, desages, estanques de harina o aceite de pescado, barcos pesqueros y alcantarillados. Se han producido muertes en lagos o lagunas detenidas cuando el cido sulfhdrico borbota desde las profundidades alcanzando a personas en su superficie. Como este cido es ms denso que el agua, se producen fraccionamientos por diferencia de densidad. Generalmente es por descomposicin anaerobia de restos orgnicos. Tambin puede ocurrir como resultado de la degradacin bacteriana de materia orgnica en condiciones anaerbicas. Se genera en refineras de petrleo. El cido sulfhdrico (H2S) es un gas inflamable, incoloro con un olor caracterstico a huevos podridos. Se lo conoce comnmente como cido hidrosulfrico o gas de alcantarilla. La gente puede detectar su olor a niveles muy bajos. Es uno de los principales compuestos causantes de las molestias por malos olores. Por esto se han desarrollado diferentes procesos de desodorizacin que lo eliminan de la corriente contaminada, como por ejemplo los procesos de tratamiento de gas con aminas en la industria o la utilizacin de nitrato clcico en aguas residuales. El cido sulfhdrico es extremadamente nocivo para la salud, bastan 20-50 ppm en el aire para causar un malestar agudo que lleva a la sofocacin y la muerte por sobrexposicin. Debido a su toxicidad, est ubicado directamente abajo del cido cianhdrico (HCN). Es habitual que obreros del sector portuario sean afectados con resultados fatales cuando se introducen a bodegas que han transportado productos derivados de la pesca. Dixido de azufre (SO2): Es un gas incoloro con un caracterstico olor asfixiante. Se trata de una sustancia reductora que, con el tiempo, el contacto con el aire y la humedad, se convierte en trixido de azufre. Es el principal causante de la lluvia cida ya que en la atmsfera es transformado en cido sulfrico. L es una forma de contaminacin originada a partir de la combinacin del aire con contaminantes
durante un largo perodo de altas presiones (anticicln), que provoca el estancamiento del aire y, por lo tanto, la permanencia de los contaminantes en las capas ms bajas de la atmsfera, debido a su mayor densidad. Existen dos tipos de esmog.iberado en muchos procesos de combustin

ya que los combustibles como el carbn, el petrleo, el disel o el gas natural contienen

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ciertas cantidades de compuestos azufrados. Por estas razones se intenta eliminar estos compuestos antes de su combustin por ejemplo mediante la hidrodesulfuracin en los derivados del petrleo o con lavados del gas natural hacindolo ms "dulce". Si a pesar de estos esfuerzos an se generan cantidades importantes del gas se pueden aplicar lavados bsicos p. ej. Con leche de cal para retenerlo del aire de salida o transformndolo conjuntamente con sulfhdrico en azufre elemental (proceso de Claus). Tambin los procesos metalrgicos liberan ciertas cantidades de este gas debido a que se emplean frecuentemente los metales en forma de sulfuros. En la naturaleza el dixido de azufre se encuentra sobre todo en las proximidades de los volcanes y las erupciones pueden liberar cantidades importantes. Ozono (O3): es un gas de olor acre y generalmente incoloro, pero en grandes concentraciones puede volverse ligeramente azulado. Si se respira en grandes cantidades, puede provocar una irritacin en los ojos y/o garganta, la cual suele pasar luego de respirar aire fresco por algunos minutos. Clorofluorocarbonos (CFC): es cada uno de los derivados de los hidrocarburos saturados obtenidos mediante la sustitucin de tomos de hidrgeno por tomos de flor y/o cloro principalmente. Los CFC son una familia de gases que se emplean en mltiples aplicaciones, siendo las principales la industria de la refrigeracin y de propelentes de aerosoles. Estn tambin presentes en aislantes trmicos. Los CFC poseen una capacidad de supervivencia en la atmsfera, de 50 a 100 aos. Con el correr de los aos alcanzan la estratosfera donde son disociados por la radiacin ultravioleta, liberando el cloro de su composicin y dando comienzo al proceso de destruccin del ozono. Aunque se crea que la aparicin del agujero de ozono, a comienzos de la primavera austral, sobre la Antrtida estaba relacionada con la fotoqumica de los Clorofluorocarbonos (CFCs), componentes qumicos presentes en diversos productos comerciales como el fren, aerosoles, pinturas, etc., los ltimos estudios cientficos apuntan a que las causas del mal llamado agujero son de origen dinmico, principalmente debido a los rayos csmicos galcticos. Segn el estudio de Q.-B.Lu, del Department of Physics and Astronomy, University of Waterloo, Waterloo, ON, N2L3G1, Canada: Este estudio informa sobre confiable informacin durante el perodo de 19802007 cubriendo dos ciclos completos de 11 aos de rayos csmicos (RC), mostrando claramente la correlacin entre los RC y la disminucin del ozono, especialmente la prdida de ozono polar (agujero) en la Antrtida.

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