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ACIDOS NUCLICOS

INTRODUCCIN. Las biomolculas son sustancias estrechamente relacionadas con los procesos vitales; como ejemplo de ellas podemos mencionar a los carbohidratos, lpidos y protenas, las cuales al ser metabolizadas producen energa y nuevos materiales celulares. Una cuarta biomolcula son los cidos nucleicos, los cuales no son transformados a energa o nuevos materiales por nuestro metabolismo. Su importancia radica en que participan en la transmisin de los caracteres hereditarios y en la sntesis de protenas. Los llamados cidos nucleicos son dos tipos de molculas: cido desoxirribonucleico o DNA y el cido ribonucleico o RNA. Al DNA lo encontramos principalmente en el ncleo celular, una pequea cantidad en las mitocondrias y en los cloroplastos; el 80% del RNA se encuentra en los ribosomas (Fig. 1).

Fig. 1: Ubicacin del DNA y el RNA en la clula Durante la divisin celular, la cromatina sufre una serie de enrollamientos y acortamientos transformndose en pequeas estructuras llamadas cromosomas, las cuales se ven dobles (Fig. 2). Las clulas humanas presentan 23 pares de cromosomas. Cada cromosoma consiste en dos hebras llamadas cromtidas, las cuales se unen en una regin llamada cinetocoro; el DNA queda en el interior de estas estructuras formando unidades llamadas genes. Nuestra informacin est almacenada en unos 26,383 a 39,114 genes, de acuerdo a los resultados derivados del Proyecto Genoma Humano a cargo de Francis Collins y la secuenciacin realizada por la empresa Celera Genomic a cargo de Craig Venter. Uno de los grandes retos de la Biologa molecular fue el establecimiento de la estructura del DNA, biomolcula que juega un papel importante en el desarrollo del individuo y sus caractersticas, ya que contiene la informacin gentica. Una vez conocida la estructura, a la que se conoce con el nombre de la doble hlice, se pudo explicar como se almacenaba la informacin gentica, como se duplicaba dicha informacin y de que manera se transmita a la descendencia. Una pregunta que nos podemos plantear al hablar de la molcula del DNA es la siguiente: Cmo descubrieron que el DNA era el material de la herencia?

Para resolver este cuestionamiento, se har un bosquejo histrico de la serie de investigaciones que ayudaron a establecer las bases moleculares de la herencia y la relacin gene-DNA-herencia.

Fig. 2: Condensacin de la cromatina, cromosomas y genes

EL DNA: MATERIAL DE LA HERENCIA Este bosquejo lo iniciamos con Friedrich Miescher, un mdico alemn que en 1869 logr aislar del ncleo de glbulos blancos y esperma del salmn, una sustancia a la que denomin nucleina. Miescher no pudo establecer la composicin qumica y la relacin de esta sustancia con la herencia; sin embargo, aos ms tarde, al analizar esta sustancia se encontr que estaba formada por protenas y una sustancia cida a la que se llam cido nucleico; posteriormente se identificaron dos tipos de cidos nucleicos: el cido desoxirribonuleico o DNA y el cido ribonucleico o RNA. En 1880, Wilhelm Roux, propone que la informacin gentica est almacenada en los cromosomas. En 1884 Oscar Hertwing, sugiri que la cromatina de los cromosomas era el material responsable de la transmisin de los caracteres hereditarios. Para 1914, Robert Feulgen, utilizando un colorante llamado fucsina logra teir al DNA, observando que esta sustancia se encontraba en todos los ncleos de clulas eucariticas, especialmente en los cromosomas. En los animales y plantas superiores, el cromosoma es una estructura sumamente compleja, cuyos componente son: 27% de DNA, 66% de protenas y 6% de RNA. La elevada proporcin de protenas en los cromosomas hicieron pensar que las protenas y no los cidos nucleicos eran los responsables de la herencia (Fig. 3).

Fig. 3: Composicin qumica de los cromosomas


Con el descubrimiento de Miescher y las aportaciones posteriores de otros investigadores como Roux y Feulgen, se inician los trabajos encaminados a encontrar "quien" o "que" era el responsable de la herencia. Probablemente, el punto de partida fueron las ideas que prevalecan en ese momento:

Los cromosomas estn relacionados con la herencia. En la composicin qumica de los cromosomas intervienen protenas, DNA y RNA. Alguna de estas tres sustancias debe ser la responsable de la herencia. Quien resulte responsable debe ser capaz de duplicarse a si mismo. Esta sustancia debe transmitirse a la descendencia. Hasta este momento no se haba establecido una relacin entre la molcula de DNA y la herencia. Para lograr tal relacin, fueron necesarias las aportaciones de varios investigadores, entre ellos: Fred Griffith, Osvald Avery y colaboradores, Phoebus Aarn Levene, Erwin Chargaff, Alfred D. Hershey y Martha Chase, James Watson y Francis Crick, adems de Matthew Meselson y Franklin W. Stahl, entre otros. PHOEBUS AARON LEVENE En 1920, Levene, un investigador ruso, haba establecido que en la composicn qumica del DNA se encontraban: cuatro bases nitrogenadas (adenina, guanina, citosina y timina), una molcula de azcar (desoxirribosa) y un grupo fosfato. FRED GRIFFITH La bacteria neumococo, asociada a una enfermedad denominada neumona, jug un papel importante en el descubrimiento del papel gentico del DNA; de esta bacteria se conocen dos formas mutantes. Una de ellas, la forma lisa o "S" (smooth= liso, uniforme) estaba bordeada por una cpsula delgada y brillante de polisacridos que era esencial para que la bacteria pudiera causar neumona en los humanos y otros mamferos (fig. 4); la otra, era la forma rugosa o "R", la cual no tena cpsula por lo tanto no produca la enfermedad.

Fig. 4: Streptococo pneumoniae


En 1928, Fred Griffith al trabajar con estas bacterias descubri que los neumococos rugosos, no patgenos, se podan convertir en neumococos lisos que causaban la neumona. El experimento que le permiti descubrir este hecho se describe a continuacin: 1. Inyect neumococos "S" vivos a un grupo de ratones, los cuales murieron a causa de la neumona. Al analizar la sangre de los ratones muertos encontr neumococos "S" vivos.

2. Tom un segundo grupo de ratones a los cuales inyect neumococos "R" vivos, estos permanecieron sanos y al analizar su sangre, encontr neumococos "R" vivos.

3. Posteriormente inyect neumococos "S" muertos por calor a un tercer grupo de ratones, estos permanecieron sanos y al analizar su sangre encontr neumococos "S" muertos.

4. Finalmente inyect una mezcla de neumococos "R" vivos y "S" muertos a un grupo de ratones; los ratones murieron a causa de la neumona. Al analizar la sangre de estos ratones, encontr neumococos "S" vivos. Los neumococos "R" no patgenos, se convirtieron en neumococos "S" patgenos.

Los resultados de este experimento le permitieron a Griffith concluir que: los neumococos "S" muertos transmitieron algn agente a los neumococos "R" vivos para transformarlos a "S" vivos; a este agente transformador de las bacterias, Griffith le dio el nombre de principio transformador. Aun cuando Griffith no pudo establecer la naturaleza qumica de este principio, sienta un precedente importante que conducira al descubrimiento del papel gentico del DNA. AVERY, McCLEOD y McCARTY En 1944, Oswald Avery, Colin McLeod y Maclyn McCarty, fraccionaron el extracto celular de neumococos "S" muertos y agregaron cada uno de estos componentes a cultivos de neumococos "R". Ellos observaron, que el fenmeno de transformacin solo se presentaba cuando a los neumococos "R" le agregaban la fraccin de DNA de los neumococos "S"; esto los llev a concluir que el principio transformador descubierto por Griffith era el DNA y por lo tanto, el DNA es el material de la herencia. Esta es la primera vez que se relaciona experimentalmente la herencia con una molcula qumica, el cido desoxirribonucleico, estableciendo as el papel gentico del DNA. El descubrimiento de Avery, McLeod y McCarty, genera nuevas inquietudes, entre ellas: Cmo es la estructura qumica del DNA? En que parte de su estructura est contenida la informacin gentica? Cmo est organizada esta informacin? A qu se refiere la informacin contenida en el DNA? Cmo se transmite esta informacin de padres a hijos? ERWIN CHARGAFF Entre 1949 y 1951, utiliz una nueva tcnica para analizar la composicin de las bases nitrogenadas de diversas fuentes de DNA tales como: humanos, ternera, ovejas, ratas, gallinas, levaduras, staphylococcus aureus, etc. Los resultados obtenidos le permitieron llegar a las siguientes conclusiones: En todo tipo de DNA la cantidad de adenina es igual a la de timina (A = T), mientras que la cantidad de guanina es igual a la de citocina (G = C). El DNA de tejidos diferentes de la misma especie, tiene la misma composicin de bases nitrogenadas. La composicin de bases nitrogenadas vara de una especie a otra.

La composicin del DNA de una especie, no cambia con la edad o con la nutricin. JAMES WATSON Y FRANCIS CRICK En 1953, Watson y Crick postularon un modelo tridimensional para explicar la estructura del DNA, actualmente a este modelo se le conoce con el nombre de la doble hlice (Fig. 5). Para lograrlo, se apoyaron en los trabajos de cristalografa de rayos X de Rosalind Franklin y Maurice Wilkins, as como en las leyes de equivalencias de bases nitrogenadas de Erwin Chargaff.

Fig. 5: Estructura tridimensional del DNA Posteriormente, Watson y Crick establecieron un modelo para explicar la forma en que el DNA puede duplicarse; as mismo, participaron en el desciframiento del cdigo del DNA o cdigo gentico. MARTHA CHASE Y ALFRED HERSHEY En 1952, un ao antes del descubrimiento de la estructura del DNA, idearon un experimento a travs del cual confirmaron el papel gentico del DNA. Ellos trabajaron con el bacterifago T2 el cual infecta a una bacteria llamada E. Coli; observaron que al cabo de pocos minutos, la bacteria reventaba y liberaba una gran cantidad de nuevos virus (Fig. 6).

Fig. 6: Ciclo reproductivo del bacterifago T 2

Dado que el bacterifago est formado nicamente por protenas y DNA, era lgico suponer que alguno de estos dos componentes obligaba a la bacteria a producir nuevos virus, en lugar de nuevas bacterias. Con ayuda de una tcnica radioactiva que permita marcar las protenas y el DNA del bacterifago T 2 confirmaron que el DNA inyectado por el bacterifago era el responsable de los cambios sufridos por la bacteria. Con este experimento se confirmaba el papel gentico del DNA (Fig. 7).

Fig. 7: Representacin del experimento de Martha Chase y Alfred Hershey con el bacterifago T 2

EXPERIMENTOS QUE DEMUESTRAN QUE EL ARN ES EL MATERIAL HEREDITARIO EN EL VIRUS DEL MOSAICO DEL TABACO (TMV) Fraenkel-Conrat y Williams (1955) demostraron que despus de separar la cpside y el ARN del virus TMV era posible volver a reconstruir el virus con capacidad infectiva. Fraenkel-Conrat y Singer (1957) comprobaron que era posible separar el ARN y la cpside de dos tipos de virus TMV diferentes y reconstruir virus con la cpside de un tipo y el ARN de otro tipo. Cuando estos virus hbridos con cpside de un tipo (tipo 1) y ARN de otro tipo (tipo 2) se utilizaban para infectar hojas de tabaco, los virus descendientes de la infeccin mostraban siempre un tipo de cpside (tipo 2) coincidente con el tipo de ARN (tipo 2) utilizado en la infeccin. Fraenkel-Conrat y colaboradores (1957) y Gierer y Schramn (1956) comprobaron que al infectar plantas de tabaco solamente con el ARN aislado de partculas del virus TMV, se provocaban los sntomas normales de la infeccin y adems era posible recuperar virus TMV completos a partir de las hojas de tabaco infectadas. Conclusiones de los experimentos de Fraenkel-Conrat y colaboradores: Infectando solamente con el ARN del virus TMV es posible obtener virus TMV completos con cpside y ARN, y cuando se infecta con virus hbridos los virus descendientes poseen siempre una cpside coincidente con el tipo de ARN empleado para infectar; se deduce que la molcula portadora de la informacin, la que determina que aparezca la cpside del virus TMV es el ARN.

Infeccin de hojas de tabaco solamente con ARN de TMV

Reconstruccin de virus hbridos de TMV

Infeccin de hojas de tabaco con virus TMV hbridos

ACIDOS NUCLEICOS Los cidos nucleicos son las sustancias qumicas que enlazan a las generaciones, pues a travs de ellos se transmite la informacin gentica; esto fue demostrado por Oswald Avery, Colin McLeod y Maclyn McCarty en 1944. Para comprender la funcin que realiza cada uno de los cidos nucleicos, estudiaremos su composicin qumica partiendo de lo establecido por Phoebus Aaron Levene y Erwin Chargaff. NUCLETIDOS Phoebus Aaron Levene demostr que la unidad estructural de los cidos nucleicos era el nucletido, el cual estaba formado por la unin de tres compuestos qumicos: a) Una base nitrogenada que puede ser derivada de las purinas o de las pirimidinas (Fig. 1)

Fig. 1: Bases nitrogenadas presentes en la estructura de los cidos nucleicos.

b) Una molcula de azcar de 5 carbonos que puede ser ribosa o desoxirribosa (Fig. 2)

Fig. 2: Ribosa y desoxirribosa. c) Un grupo fosfato, derivado del cido fosfrico (Fig. 3)

Fig. 3: Grupo fosfato. Cmo se unen estos tres componentes para formar el nucletido?

El grupo fosfato y la base nitrogenada se unen a la molcula de azcar de una manera especfica, el grupo fosfato se une a la molcula de azcar a travs del carbono 5, mientras que la base nitrogenada lo hace a travs del carbono 1. En figura 4 podemos observar la estructura de los nucletidos de adenina y timina.

Fig. 4: Nucletidos de adenina y timina. El nombre del nucletido depende de la base nitrogenada que este contenga en su estructura, de acuerdo a esto, en los cidos nucleicos estn presentes los nucletidos de: timina, adenina, guanina, citosina, timina y uracilo.

POLINUCLETIDOS

La estructura de los cidos nucleicos es bastante complicada ya que se forman por la unin de varias unidades de nucletidos; a la estructura resultante se le conoce con el nombre de polinucletido. La unin de los nucletidos ocurre entre el grupo -OH del carbono 3 de la molcula de azcar de uno de los nucletidos y un grupo -OH del fosfato que est unido al carbono 5 de la molcula de azcar del siguiente nucletido; esto lo podemos representar utilizando frmulas o figuras (Fig. 5).

Fig. 5: Representacin de un polinucletido. Tanto el DNA como el RNA son polinucletidos cuyos componentes se enlistan en la siguiente tabla (Tabla 1):
CIDO NUCLEICO 1.- DNA 2.- RNA NUCLETIDOS Adenina, Guanina, Citosina , Timina Adenina, Guanina, Citosina, Uracilo AZCAR Desoxirribosa Ribosa

Tabla 1: Componentes qumicos de los cidos nucleicos.