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Era a principios de septiembre, un tiempo muy ocupado en el ao para los que levantamos a los muertos.

Halloween pareca empezar ms temprano cada ao. Cada reanimador de Animadores Inc. se preparaba. Yo no era ninguna excepcin, de hecho, me haban ofrecido ms trabajo del que mi capacidad para no dormir me poda proporcionar. El Sr. Leo Harlan debera haberse mostrado ms agradable al conseguir la cita. No pareca agradecido. A decir verdad, no tena aspecto de nada. Harlan era un tipo normal. De altura media, cabello oscuro, pero ni demasiado oscuro ni demasiado claro. De ojos marrones, pero con una sombra indistinguible de color caf. De hecho, la cosa ms notable sobre el seor Harlan era que no haba nada trascendental en l. Incluso su traje era oscuro, conservador. Un traje de empresario del estilo de los ltimos veinte aos, y probablemente todava estara de moda dentro de veinte aos ms. Tena la camisa blanca, corbata perfectamente anudada. Sus manos tampoco eran ni demasiado grandes ni demasiado pequeas, pero, estaban bien cuidadas. Su aspecto me dijo tan poco, que eso en s era interesante, y vagamente inquietante. Tom un sorbo de mi taza de caf con el lema: Si te tomas mi descafeinado, te arranco la cabeza." Me la llev al trabajo cuando nuestro jefe, Bert, nos haba puesto caf descafeinado en la cafetera sin decrselo a nadie, pensando que no nos daramos cuenta. La mitad de la oficina pensaba que tendramos mono en una semana, hasta que descubrimos la trama del vil de Bert. El caf que nuestra secretaria, Mara, haba trado al seor Harlan estaba en el borde de mi escritorio. Su taza era una con el logo de Animadores, Inc. Haba tomado un sorbo del caf, cuando Mara se lo entreg. Haba tomado

caf negro, pero se lo bebi como si no lo hubiera probado nunca, o realmente no le importaba como saba. Aunque pude darme cuenta de que lo haba hecho por cortesa, no por deseo. Beb mi caf instantneo, con mucha azcar y crema, tratando de compensar el trabajo de la noche anterior. La cafena y el azcar, los dos grupos de alimentos bsicos. Su voz era como el resto de l, por lo comn, era extraordinario. Habl sin ningn acento en absoluto, ningn indicio de una regin o pas. - Quiero reanimar a mi antepasado, Sra. Blake. - Si, lo dijo. - Parece que duda de m, Sra. Blake. - Digamos que es escepticismo. - Por qu habra venido aqu para mentir? Me encog de hombros. - La gente ya lo ha hecho antes. - Le aseguro, Sra. Blake, que estoy diciendo la verdad. El problema era que no le crea. Quizs era una paranoica, pero mi brazo izquierdo debajo de la chaqueta azul marino de mi bonito traje, estaba cruzado por cicatrices, desde la cicatriz en forma de cruz torcida por quemadura que el sirviente de un vampiro me haba hecho, a las marcas de las garras en forma de roza que me haba hecho una bruja. Cicatrices de cuchillo, finas y limpias en comparacin con el resto. Mi brazo derecho slo tena una cicatriz de cuchillo, eso no era nada en comparacin. Y haba otras cicatrices ocultas bajo la falda de seda azul marino . A la seda no le importaba si se deslizaba sobre una piel llena de cicatrices o una piel suave y lisa. As que me haba ganado mi derecho a ser paranoica. - Qu planea para su antepasado, y por qu? - Sonre cuando lo dije,

encantadora, pero la sonrisa no lleg a mis ojos. Haba empezado a trabajar en conseguir que mis sonrisas llegaran hasta mis ojos. l tambin sonri, pero tampoco afect a sus ojos. Sonri porque sonre, no porque en realidad quisiera hacerlo. Lleg a recoger la taza de caf de nuevo, y esta vez me di cuenta de que haba un bulto en la parte frontal izquierda de su chaqueta. No llevaba una sobaquera, me habra dado cuenta de eso, pero haba algo ms pesado que una billetera en el bolsillo izquierdo. Podra haber sido un montn de cosas, pero mi primer pensamiento fue, una pistola. He aprendido a escuchar a mis primeros pensamientos. No eres paranoico si la gente realmente va a buscarte. Tena mi propia arma escondida debajo de mi brazo izquierdo en una sobaquera. As que las cosas se igualaron, pero no quera armar un tiroteo en mi oficina. Tena una pistola. Quizs. Probablemente. Por lo que saba poda haber sido una caja de cigarros realmente pesada. Pero me habra apostado casi cualquier cosa a que ese peso era un arma. Poda sentarme aqu y decirme a m misma que crea que tena un arma, o poda actuar como si la tuviera. Si estaba equivocada, pedira disculpas ms tarde, si tena razn, bueno, estara viva. Mejor viva, que muerta, grosera o corts. Me interrumpi su charla sobre su rbol genealgico. No haba prestado atencin. Estaba obsesionada con ese peso en el bolsillo. Hasta que me enterara de si era un arma o no, nada ms me importaba. Sonre y obligu a mis ojos a expresar la sonrisa. - Qu es exactamente lo que hace para ganarse la vida, Sr. Harlan? El respir un poco ms profundo, acomodndose en su silla. Fue lo ms parecido que haba visto de tensin en el hombre. La primera reaccin real, un movimiento humano. Las personas se inquietaban pero Harlan no lo haca. A la gente no le gusta tratar con personas que resucitan a los muertos. No me preguntes por qu, pero les ponen nerviosos. Harlan no estaba nervioso, no expresaba nada. Estaba sentado enfrente de mi mesa, fro, con sus ojos en un indescriptible y agradable vaco. Apostaba que estaba mintiendo acerca

de su razn para venir aqu e intua que haba trado un arma de fuego oculta en un lugar que no era fcil de detectar. Leo Harlan me gustaba cada vez menos. Dej mi taza de caf con suavidad en el papel secante del escritorio, sin dejar de sonrer. Liberar mis manos, era un paso. Coger mi arma sera el paso dos, y tena la esperanza de evitar ese paso. - Quiero reanimar a uno de mis antepasados, Sra. Blake. No veo que mi trabajo tenga ninguna relevancia aqu. - Para m s. - Dije, sin dejar de sonrer, pero sintiendo que se deslizaba hacia afuera de sus ojos de hielo. - Por qu? - Dijo. - Porque si no, me niego a tomar su caso. - El seor Vaughn, su jefe, ya ha tomado mi dinero. Acept en su nombre. Sonre, y esta vez de verdad. - En realidad, Bert es slo el gerente de los negocios de Animadores, Inc., ahora. La mayora somos socios en pleno derecho en la empresa, como un bufete de abogados. Bert todava controla el final del negocio, pero no es exactamente mi jefe. Su rostro, si era posible, pareca ms tranquilo, ms cerrado, ms reservado. Era como mirar un cuadro malo, que tena todos los detalles tcnicos, pero an as no parecan reales. Los nicos seres humanos que haba visto comportarse as eran espantosos. - No era consciente de ese detalle, Sra. Blake. - Su voz era un tono ms profunda, pero estaba tan vaca como su rostro. Estaba sonando la campana de alarma que tema, mis hombros estaban tensos por la necesidad de coger mi arma. Mi mano se desliz hacia abajo

sin pensarlo. No me di cuenta de lo que haba hecho hasta que no vi sus manos levantadas. Los dos estbamos maniobrando para una mejor posicin. De repente, haba tensin, gruesa y pesada como un rayo invisible en la habitacin. No hubo ms dudas. Lo vi en sus ojos vacos, y en la pequea sonrisa en su rostro. Esta era una sonrisa real, no falsa, sin pretensin. En segundos bamos a hacer una de las cosas ms reales que un ser humano puede hacerle a otro. Estbamos a punto de intentar matarnos. Vi, aunque no en sus ojos, sino en la parte superior de su cuerpo, como esperaba a que uno de mis movimientos me traicionara. No haba ms dudas, ambos lo sabamos. En medio de la pesada tensin, su voz cay como una piedra arrojada por un pozo profundo. Tan solamente el sonido de su voz, casi hizo que agarrase mi pistola. - Soy un asesino a sueldo, pero no estoy aqu para matarte, Anita Blake. No quitaba los ojos de su cuerpo, la tensin no decaa. - Por qu me lo dices, entonces? - Mi voz fue ms suave que la suya, casi entrecortada. - Porque no he venido a St. Louis para matar a nadie. Realmente estoy interesado en conseguir que mi antepasado resucite de entre los muertos. - Por qu? - Le pregunt, an mirando su cuerpo, an notando la tensin. - Incluso los sicarios tienen aficiones, Sra. Blake. - Su voz era dura, pero su cuerpo se qued muy, muy quieto. Me di cuenta, de repente, que no estaba tratando de asustarme. Dej la mirada neutra. Ahora era suave, no un vaco natural, sino que tambin tena otra cosa. . . un rastro de humor. - Qu es tan gracioso? - Pregunt.

- No saba que venir a verla era tentar al destino. - Qu quieres decir? - Estaba tratando de aferrarme a ese borde de tensin, pero se desvaneca. Pareca demasiado normal, demasiado pronto, demasiado real, para que dejara de pensar en sacar una pistola y dispara en mi oficina. De repente pareca un poco tonto, y sin embargo... mirando sus ojos muertos, donde el humor nunca llegaba por completo, no pareca tan tonto. - Hay gente en todo el mundo que les gustara verme muerto, Sra. Blake. Hay personas que han gastado dinero y esfuerzo para intentar que suceda, pero nadie lo ha conseguido, hasta hoy. Sacud la cabeza. - Esto no es estar cerca. - Normalmente, estara de acuerdo contigo, pero conoca tu reputacin, as que no llevo una pistola de la forma habitual. Notaste el peso cuando me inclin hacia delante la ltima vez, no? Asent. - Si hubiramos tenido que caer uno sobre el otro, su funda sera unos segundos ms rpida que esta mierda que llevo en el interior de la chaqueta. - Entonces por qu la usas? - Pregunt. - No quera ponerte nerviosa por venir aqu armado, pero no voy a ninguna parte sin armas, as que pens en alguna manera de llevarla sin que te dieras cuenta. - Casi no lo hice. - Gracias, pero ambos sabemos que no funcion. No estaba segura de eso, pero lo dej pasar, no haba necesidad de discutir cuando me pareca estar ganando.

- Qu es lo que realmente quiere, Seor Harlan, si ese es su verdadero nombre? Sonri. - Como he dicho, realmente quiero que mi antepasado resucite de entre los muertos. No ment sobre eso. - Pareci pensarlo durante un segundo. - Es extrao, pero no he mentido en nada. - Pareca perplejo. - Ha pasado mucho tiempo desde la ltima vez que eso fue cierto. - Mi sentido psame, - dije. Frunci el ceo. - Qu? - Debe ser difcil no ser capaz de decir la verdad. S que yo lo encontrara agotador. Sonri, y de nuevo tena esa leve flexin en los labios que pareca ser su sonrisa genuina. - No he pensado en ello en mucho tiempo.- Se encogi de hombros. - Supongo que uno se acostumbra a eso. Era mi turno para encogerme de hombros. - Tal vez Qu planea para su antepasado, y por qu? - Por qu? - Por qu quiere reanimar a este antepasado en particular? - Acaso importa? - Pregunt. - S. - Por qu? - Porque no creo que los muertos deban ser perturbados sin una buena razn.

Esa sonrisa, con la pequea flexin de nuevo. - Hay reanimadores en esta ciudad que levantan zombis todas las noches por entretenimiento. Asent. - Entonces, por qu no fue a uno de ellos? Van a hacer lo que quieras, ms o menos, si el precio es correcto. - Pueden levantar un cadver de casi doscientos aos? Sacud la cabeza. - Fuera de su liga. - Escuch a un reanimador decir que poda conseguir casi cualquier cosa, si estaba dispuesto a hacer un sacrificio humano. - Su voz estaba tranquila. Sacud la cabeza, de nuevo. - No crea en todo lo que oiga, seor Harlan. Algunos reanimadores podran aumentar unos pocos cientos de aos de la edad del cadver con la ayuda de un sacrificio humano. Por supuesto, eso sera un crimen y por lo tanto ilegal. - Existen rumores de que lo has hecho. - Los rumores pueden decir lo que quieran, no hago sacrificios humanos. - As que no puede levantar a mi antepasado. - Hizo una exposicin plana. - No he dicho eso. Sus ojos se abrieron, lo ms cercano a la sorpresa que haba mostrado. - Se puede levantar un cadver de unos doscientos aos de edad, sin un sacrificio humano? - Asent. - Los rumores dicen que, tambin, pero no lo crea. - As que crees que hice el sacrificio humano, pero no que puedo reanimar a un cadver de unos pocos cientos de aos por mi cuenta. Se encogi de hombros. - Estoy acostumbrado a ver gente matando a otra gente, nunca he visto a nadie resucitar de entre los muertos.

- Suerte para ti. Sonri, y sus ojos se descongelaron un poco. - As que levantar a mi antepasado? - Si me das una buena razn para hacerlo. - No se distrae mucho, verdad, Sra. Blake? - Tenaz, esa soy yo, - dije, y sonre. Tal vez me haba pasado demasiado tiempo con gente muy mala, pero ahora que saba que Leo Harlan no estaba aqu para matarme, o a cualquier otra persona en la ciudad, no tuve ningn problema con l. Por qu confiaba en l? Por la misma razn, que no le cre la primera vez. Instinto. - He seguido los registros de mi familia en este pas tan lejos como he podido, pero mi antepasado original no est en ningn documento oficial. Creo que dio un nombre falso desde el principio. Hasta que no tenga su verdadero nombre, no puedo rastrear a mi familia a travs de Europa. Y quiero de todo corazn poder hacerlo. - Le reanimo, le pregunto su nombre real, su verdadera razn para venir a este pas, y lo dejo de nuevo? - Hice una pregunta. Harlan asinti. - Exactamente. - Suena bastante razonable. - As que lo har? - Dijo. - S, pero no es barato. Probablemente soy la nica reanimadora de este pas que puede elevar a alguien de esta edad sin usar un sacrificio humano. Es una especie de mercado de un solo vendedor, entiende lo que quiero decir? - A mi manera, Sra. Blake, soy tan bueno en mi trabajo como t en el tuyo.Trat de parecer humilde y fall. Pareca contento de s mismo, todo eso

lleg a sus ordinarios, y aterradores, ojos marrones. - Puedo pagar, Sra. Blake, no se preocupe. Mencion una cifra escandalosa. No se estremeci. Comenz a mover la mano al interior de su chaqueta. - No. - Mi tarjeta de crdito, Sra. Blake, nada ms.- Sac las manos de su chaqueta y las mantuvo con los dedos abiertos, por lo que poda verlos con claridad. - Puede terminar el papeleo y pagar en la oficina de fuera. Tengo otros asuntos. Casi sonri. - Por supuesto.- Se puso de pie, yo ya lo estaba. Ninguno de nosotros se ofreci a darse la mano. Dud en la puerta, me detuve a una distancia, no lo segu tan de cerca como lo haca normalmente. Margen de maniobra, ya sabes. - Cuando se puede hacer el trabajo? - Esta todo reservado esta semana. Podra buscarle un hueco el prximo mircoles. Tal vez el prximo jueves. - Qu pas con el prximo lunes y el martes? - Pregunt. Me encog de hombros. - Est reservado. - Dijiste, y cito: "Esta todo reservado esta semana." Entonces, has mencionado el prximo mircoles. Me encog de hombros. Hubo un tiempo cuando no era buena mentirosa, aunque ahora no estaba trabajando mucho en ello, pero no por las mismas razones. Sent que mis ojos se ponan planos y vacos, cuando le dije: -Me refera, al decirlo, que estaba reservado para la mayora de los das de las prximas dos semanas.

Me mir, con suficiente dureza para hacer que retrocediese. Luch contra la urgencia y slo me qued en blanco, con los ojos vagamente amables. - El prximo martes es noche de luna llena, - dijo en voz baja. Parpade, luchando por evitar el gesto de sorpresa de mi cara, y cre haberlo conseguido, pero fall en mi lenguaje corporal. Mis hombros tensos, con las manos flexionadas. La mayora de la gente se fijara en mi cara, no en el resto, pero Harlan sera el hombre que se dara cuenta. Maldita sea. - As es, luna llena, estupendo brinquemos, y qu? - Mi voz sonaba tan segura como poda hacerla sonar. Se le escap una pequea sonrisa - No eres muy buena en ser tmida, Sra. Blake. - No, no lo soy, pero como no estoy siendo tmida, creo que no es un problema. - Sra. Blake, - dijo, casi halagndome, - por favor, no insulte mi inteligencia. Pens en decir, pero es tan fcil, pero no lo hice. En primer lugar, no fue fcil en absoluto, en segundo lugar, estaba un poco nerviosa sobre a donde nos llevaba este interrogatorio. Pero no iba a ayudarle dndole la informacin voluntariamente. Cuanto menos digas, ms irritas a la gente. - No he insultado su inteligencia. Hizo un gesto que creo que era tan sincero como la pequea sonrisa. El verdadero pensamiento de Harlan fue: - Se rumorea que no ha trabajado en la noche de luna llena durante unos meses. - Pareca muy serio, de repente, no de forma amenazante, casi como si hubiera sido descorts, como si alguien me corrigiera por haber olvidado mis modales en la mesa, o algo.

- Tal vez sea Wicca. Sabrs que la luna llena es un da santo para ellas. O ms bien la noche? - Eres Wicca, Sra. Blake? Nunca perda mucho tiempo jugando a cansados juegos de palabras. - No, seor Harlan, no lo soy. - Entonces, por qu no trabajar en las noches de luna llena? - Estaba estudiando mi cara, buscando, como si por alguna razn, la respuesta fuera ms importante de lo que debera haber sido. Saba lo que quera decir. Quera que confesara que era una cambiaformas de algn tipo. El problema era que no poda confesarlo, porque no era cierto. Era el primer ser humano Nimir-Ra, reina de leopardos, de una jaura de seres-leopardos en su historia. Haba heredado a los leopardos cuando me vi obligada a matar a su viejo lder, para evitar que me matara. Tambin era Bolverk de la manada local. Bolverk era ms que un guardaespaldas, y menos que un verdugo. Se trataba, bsicamente, de una persona que haca las cosas que el Ulfric, o bien no poda o no iba a hacer. Richard Zeeman era el Ulfric local. Ya no estaba conmigo, de nuevo, despus de haber sido novios durante un par de aos. En este momento, estaba apartado, muy apartado. Las ltimas palabras que me haba dicho eran - No quiero amar a alguien que est ms a gusto con los monstruos que conmigo.- Qu dices a eso? Qu puedes decir? Que me aspen si lo s. Dicen que el amor lo conquista todo. Mienten. Como Nimir-Ra y Bolverk, haba personas que dependan de m. Me tomaba la luna llena de vacaciones, as que estara disponible. Era realmente simple, y nada de lo que estuviera dispuesta a compartir con Leo Harlan. - A veces toma das personales, Sr. Harlan? Si han coincidido con la luna llena, se lo aseguro, es una coincidencia. - Los rumores dicen que cambiaste hace unos meses, y ahora eres uno de ellos.- Su voz todava era tranquila, pero estaba preparada para esto. Mi cara, mi cuerpo, todo estaba tranquilo, porque estaba equivocado.

- No soy una cambiaformas, Sr. Harlan. Sus ojos se entornaron. - No te creo, Sra. Blake. Suspir. - No me importa si me cree, seor Harlan. Ser un licntropo, o no, no influye en lo bien que levanto a los muertos. - Los rumores dicen que eres la mejor, pero me dijeron que los rumores son incorrectos. Eres realmente tan buena como dicen que eres? - Mejor. - Se rumorea que has levantado cementerios enteros. Me encog de hombros. - Pareces un nio hablando as. - Ests diciendo que es verdad? - Realmente importa? Repito: puedo reanimar a su antepasado, Sr. Harlan. Soy una de las pocas, si no la nica, reanimadora de este pas que puede hacerlo sin recurrir a un sacrificio humano.- Sonre, mi sonrisa profesional, la que era luminosa y brillante y tan vaca de sentido como una bombilla. Podra el prximo mircoles o el jueves, estara bien? Asinti con la cabeza. - Voy a dejar mi nmero de telfono mvil, puede ponerse en contacto conmigo veinticuatro horas al da. - Est en un apuro por esto? - Vamos a decir que nunca s cundo puede aparecer una oferta que encontrar difcil de resistir.

- No es slo dinero,- dije. Puso esa sonrisa de nuevo. - No, no es slo dinero, Sra. Blake. Tengo suficiente dinero, pero un trabajo que tiene nuevos intereses... nuevos desafos. Siempre estoy buscando eso. - Tenga cuidado con lo que desea, Sr. Harlan. Siempre hay alguien ah fuera ms grande y ms malo que t. - No le he encontrado. Sonre. - O es an ms aterrador de lo que parece, o no se ha estado reuniendo con la gente adecuada. Me mir durante un largo rato, hasta que sent que su sonrisa lleg a sus ojos. Encontr sus ojos muertos como los mos. En ese momento, me llen de tranquilidad. Era un lugar tranquilo, el lugar donde iba cuando mataba. Un gran espacio vaco esttico, en blanco, donde nada duele, donde no sientes nada. Mirando a los ojos vacos de Harlan, me pregunt si tena la cabeza blanca, vaca y esttica. Casi le pregunt, pero no lo hice, porque por un segundo pens que haba mentido, mentido sobre todo, y que iba a tratar de sacar la pistola de su chaqueta. Eso explicara por qu quera saber si era una cambiaformas. Por un instante o dos, pens que tendra que matar al Sr. Leo Harlan. No estaba asustada o nerviosa, me preparaba a m misma. Era su eleccin, vivir o morir. No haba nada ms que el eterno y lento segundo donde se hacan las elecciones y se pierde la vida. Luego neg con la cabeza, casi como un pjaro acomodando sus plumas en su lugar. - Estuve a punto de recordarle que soy una persona muy asustadiza, pero no lo har ahora. Sera estpido seguir jugando contigo de esta manera, como mover una serpiente de cascabel con un palo. Me miraba con ojos vacos, que an permanecan en ese lugar tranquilo. Mi voz sali lenta, con cuidado, como se senta mi cuerpo. - Espero que no me haya mentido hoy, Sr. Harlan.

Puso esa sonrisa inquietante. - Yo tambin, Sra. Blake, igual que yo.- Con ese comentario extrao, abri la puerta con cuidado, sin apartar los ojos de m. Luego se gir y sali rpidamente, cerrando la puerta firmemente detrs de l, y me dej sola con la adrenalina drenndose por mis pies como un charco. No era el miedo lo que me dejaba dbil, sino la adrenalina... Levanto muertos para ganarme la vida y era un verdugo de vampiros legal. No era lo suficientemente nica? Tambin tena que atraer a los clientes que daban miedo? Saba que tendra que haber dicho no a Harlan, pero le haba dicho la verdad. Podra levantar a este zombi, y nadie ms en el pas podra hacerlo sin un sacrificio humano. Estaba segura de que si lo rechazaba, Harlan encontrara a alguien ms para hacerlo. Alguien que no tena ni mi capacidad o mi moral. A veces, lidias con el diablo, no porque quieres, sino porque si no lo haces, alguien ms lo har.

El cementerio Lindel era uno de los nuevos y modernos, donde todas las lpidas son bajas, de suelo, y no se permite plantar flores o plantas naturales. Esto hace ms fcil el mantenimiento, pero tambin lo convierte en un espacio vaco y deprimente. Nada ms que un terreno llano, con pequeas formas alargadas en la oscuridad. Es tan vaco y montono como el lado oscuro de la luna, y apenas alegre. Prefiero un cementerio con tumbas y mausoleos, ngeles de piedra que lloran en los retratos de los nios, la Virgen Mara orando por todos nosotros, con los ojos en silencio mirando al cielo. Un cementerio debe tener algo para recordar a la gente que lo visita que hay un cielo, y no slo un agujero en el suelo con roca sobre l. Estaba aqu para reanimar a Gordon Bennington, para levantarlo de entre los muertos, porque Fidelis is Insurance Company esperaba que su muerte hubiera sido un suicidio, no una muerte accidental. Haba en juego una pliza de seguros de millones de dlares. La polica haba descartado la muerte accidental, pero Fidelis no estaba satisfecha. Opt por pagar mis honorarios, bastante sustanciosos, con la esperanza de salvar millones. Mis servicios eran caros, pero no tan caros. En comparacin con lo que podan perder, yo era una ganga. Haba tres grupos de automviles en el cementerio. Dos de los grupos estaban separados por lo menos quince metros, porque tanto la seora Bennington como el abogado jefe de Fidelis, Arthur Conroy, tenan rdenes de alejamiento contra los otros. El tercer grupo de dos coches estaba aparcado en medio, entre ambos. Un coche de la polica y un coche de la polica sin identificacin. No me pidis que explique cmo saba que era un coche de polica sin identificacin slo haba que mirarlo.

Dej el coche en la parte trasera del primer grupo de coches. Sal de mi nuevo Jeep Grand Cherokee, lo compr en parte con el dinero que obtuve del seguro por mi ahora difunto Jeep Country Squire. La compaa de seguros no quera pagar hasta que reclam. No se crean que los sereshienas haban atacado mi coche. Se envi a algunas personas a tomar fotos y medidas, para ver las manchas de sangre. Finalmente no solo pagaron, sino que tambin anularon mi pliza. Estoy pagando mes a mes a una nueva aseguradora que me conceda una pliza completa, si y slo si, no destruyo otro coche durante dos aos. Una gran oportunidad. Mis pensamientos fueron para la familia de Gordon Bennington. Por supuesto, era difcil tener simpata por una compaa de seguros que estaba tratando por todos los medios dejar de pagar a una viuda con tres hijos. Los coches ms cercanos a m resultaron ser los de Fidelis Seguros. Arthur Conroy vino hacia m con la mano extendida. Era bastante alto y delgado, con el cabello rubio, peinado de forma que intentaba tapar su calvicie, como si eso lo escondiera, gafas de montura de plata sobre sus grandes y circulares ojos grises. Si las pestaas y las cejas hubieran sido ms oscuras, sus ojos habra sido su mejor caracterstica. Pero sus ojos tan grandes y sin ningn adorno me hicieron pensar que tena un aspecto vagamente similar a una rana. Tal vez mi reciente desacuerdo con mi compaa de seguros me haba hecho poco caritativa. Quizs. Conroy estaba acompaado por un muro casi slido de dos hombres vestidos de oscuro. Estrech la mano de Conroy y mir detrs de l a los dos hombres de ms de seis pies. - Guardaespaldas?- Pregunt. Conroy puso los ojos como platos. - Cmo lo sabes? Sacud la cabeza. - Se ven como guardaespaldas, Sr. Conroy. Le di la mano a las otras dos personas de la compaa Fidelis. No me ofrec a darle la mano a sus guardaespaldas. La mayora de ellos no daban la mano, incluso si se les ofreca. No s si era por dar imagen de severidad o slo

porque queran mantener sus manos libres para las armas. De cualquier manera, no me la ofrecieron, y tampoco yo a ellos. Sin embargo, el guardaespaldas de cabello oscuro, con hombros casi tan amplios como alto era, sonri. - As que usted es Anita Blake. - Y usted es...? - Rex, Rex Canducci. Levant las cejas hacia l. - Rex es realmente su nombre? Se ech a rer, me sorprendi su estpida y tan masculina risa, la tpica carcajada producida, por lo general, a expensas de una mujer. - No. No me molest en preguntar cul era su verdadero nombre, probablemente algo vergonzoso, como Florencia, o Rosie. El segundo guardaespaldas era rubio y silencioso. Me miraba con sus pequeos y plidos ojos. No me gustaba. - Y usted es...? - Pregunt. Parpade como si mi pregunta le sorprendiera. La mayora de la gente ignora a los guardaespaldas, unos por miedo a no saber qu hacer, porque nunca han conocido a uno, otros porque han contratado alguna vez a alguno y piensan que son como muebles, para ser ignorados hasta que se necesite su servicio. Vacil y luego dijo, - Balfour. Esper un segundo, pero no aport nada ms. - Balfour, es un nombre, como Madonna o Cher? - Pregunt con voz suave. Sus ojos se entornaron y sus hombros mostraron una pequea tensin. Haba sido demasiado fcil de alterar. Tena la mirada hacia abajo y esa sensacin de amenaza, pero era slo msculo. Asustaba verlo, lo saba, pero tal vez no mucho ms. Rex intervino, - Pens que sera ms alta.- Hizo una broma, con su voz ligeramente feliz.

Los hombros de Balfour se relajaron y la tensin fue desapareciendo. Haban trabajado juntos antes, y Rex saba que su compaero no era la galleta ms estable en la caja. Encontr los ojos de Rex. Balfour sera un problema si las cosas se descontrolaban, reaccionara de forma exagerada. Rex no. O voces acercndose, una de ellas de una mujer. Mierda. Le haba dicho a los abogados de la seora Bennington que se mantuvieran alejados del cementerio. O bien me haban ignorado o haban sido incapaces de resistirse a los ruegos de la seora Bennington. El simptico polica de paisano estaba hablando con ella, su voz era tranquila, como lo explican en los libros de la academia de polica, en voz baja, casi sin palabras, como un rumor, ya que, al parecer, estaba tratando de que mantuviera sus cincuenta pies de distancia con Conroy. Semanas atrs ella haba abofeteado al abogado, y l le devolvi la bofetada. Despus, ella le peg tal puetazo en la mandbula que le sent de culo. En ese momento fue cuando el tribunal intervino. Haba estado presente en todas las fiestas, porque yo era parte de la transaccin judicial, o algo as. Esta noche se decidir la cuestin. Si Gordon Bennington resucitaba de la tumba, y deca que haba muerto por accidente, Fidelis tendra que pagar. Si admita el suicidio, entonces, la seora Bennington se quedaba sin nada. La llamaba seora Bennington por su insistencia. Ya que cuando me refera a ella como la Seorita Bennington, intentaba morderme la cabeza. No era una mujer liberada. Le gustaba ser esposa y madre. Me alegr por ella, significa ms libertad para el resto de nosotras. Suspir y cruc el camino de grava blanca hacia el sonido de las voces en aumento. Pas a un polica uniformado apoyado en su coche. Asent y dije, Hola. l asinti con la cabeza hacia atrs, sus ojos estaban, sobre todo, en los del seguro, como si alguien le hubiera dicho que era su trabajo asegurarse de que no se acercaran ms. O tal vez simplemente no le gustaba el tamao de

Rex y Balfour. Ambos hombres le superaban por cien libras. Era delgado para un oficial de polica y por su aspecto pareca tener poca experiencia, como si no llevara mucho tiempo en ese trabajo, y todava no hubiera decidido si quera quedarse indefinidamente. La Seora Bennington estaba gritando al oficial que educadamente le prohiba acercase. - Los bastardos la han contratado, y har lo que dicen. Har mentir a Gordon, Lo s! Suspir. Le haba explicado a todos que los muertos no mienten. Prcticamente slo el juez haba credo en mi palabra, y la polica. Fidelis crea que, al contratarme ellos, haban asegurado su resultado, y la seora Bennington pensaba lo mismo. Finalmente me vio por detrs de los anchos hombros del polica. Llevaba zapatos de tacn alto con los que era ms alta que el oficial. Lo que significaba que era alta, pero no demasiado. Tal vez cinco con nueve, como mucho. Trat de empujar al polica para acercase a m, ahora gritaba hacia m. El polica se movi lo suficiente para impedirle dar el paso, pero sin agarrarla. Ella golpe contra su hombro y frunci el ceo. Dej de gritar, por un segundo. - Fuera de mi camino! - Dijo. - Seora Bennington- Su profunda voz llevaba un tono de queja, - La Sra. Blake est aqu por orden de la corte. Tiene que dejarla hacer su trabajo.Tena el pelo corto y gris, un poco desaliado. No pens que intentaba ir a la moda, daba ms la impresin de que no haba tenido tiempo de ir a la peluquera desde haca algn tiempo. Ella trat de traspasar al polica otra vez, y esta vez lo agarr, como si fuera a sacarlo de su camino. No era alto, pero era ancho, robusto y musculoso. Se dio cuenta rpidamente de que no podra desplazarlo, as que se traslad a su alrededor, todava decidida a dirigirse a m. l tuvo que agarrarla del brazo para mantenerla alejada de m. Le levanto la

mano al polica, y su voz profunda se escuch clara en la noche, - Si me pega, la esposar y la pondr en la parte trasera del coche patrulla, hasta que todo haya terminado. Ella vacil, con la mano an alzada, pero debi de ver algo en el rostro del polica que le dijo que cumplira sus palabras, porque se alej de m. Su tono de voz habra sido suficiente para m. El polica habra hecho exactamente lo que dijo. Por ltimo, baj el brazo. - Voy a tener su placa si me toca. - Atacar a un oficial de polica se considera un delito, seora Bennington,dijo con una voz profunda. Incluso a la luz de la luna se poda ver el asombro en su rostro, como si de alguna manera acabara de darse cuenta de que las normas tambin se le podan aplicar. La revelacin que acababa de sufrir hizo que necesitara un tiempo para adaptarse, respirando lentamente. Se acomod y dej que su grupo de abogados de traje oscuro la acompaaran y le alejaran un poco del oficial de polica. Era la nica lo suficientemente cerca para orle decir: - Si hubiera sido mi esposa, yo tambin me habra pegado un tiro. Me re, no pude evitarlo. Se volvi, con los ojos irritados, a la defensiva, pero todo lo que vio en mi cara le hizo sonrer. - Ha tenido suerte,- dije, - He visto a la seora Bennington en varias ocasiones.- Le tend la mano. Neg con la cabeza mientras estrechaba mi mano con un apretn serio, bueno, slido. - Teniente Nichols, y mis condolencias por tener que tratar con...- Dud.

Termin la frase por l, -... Esa perra loca. Creo que es la frase que est buscando. l asinti con la cabeza. - Esa es la frase. Simpatizo con la viuda y los nios por el dinero que se les debe,- dijo, - pero hace tremendamente difcil simpatizar con ella en persona. -He notado eso- dije, sonriendo. Se ri y meti la mano en su chaqueta sacando una cajetilla de cigarrillos. Tiene inconvenientes? - No aqu al aire libre, supongo. Adems, te lo has ganado, por tratar a nuestra maravillosa seora Bennington. Se coloc el cigarrillo con uno de esos movimientos de experto fumador. - Si Gordon Bennington se levanta de la tumba y dice que l se suicid, esto se va a descontrolar, Sra. Blake. No estoy autorizado a disparar, pero no estoy seguro de qu otra cosa voy a ser capaz de hacer con ella. - Tal vez sus abogados pueden sentarse encima de ella. Creo que hay suficientes como para sujetarla. Puso el cigarrillo entre sus labios, sin dejar de hablar. - Han sido jo... intiles, tienen demasiado miedo de perder a su cliente. - Jodidamente intiles, teniente, jodidamente intiles es la frase que estaba buscando. Se ri de nuevo, fue bastante difcil mantener el cigarro en la boca as que lo retir. - S intiles, jodidamente intiles, esa es la frase.- Puso de nuevo el cigarro entre sus labios y sac uno de esos encendedores de metal de gran tamao que no se ve mucho. La llama se encendi tomando un color rojo anaranjado, llev las manos alrededor de la llama de forma automtica, aunque no haba viento. Cuando la punta de su cigarro se vio viva y radiante, cerr el encendedor de un golpe y se lo guard en el bolsillo, tom el cigarro de su boca y sopl una larga lnea de humo.

Di un paso atrs para evitar el humo, pero estbamos al aire libre y la seora Bennington haba sido suficiente para permitir a cualquiera fumar. O incluso beber? - Puedes llamar a ms hombres? - Tampoco se les permitir dispararle, - dijo Nichols. Sonre. - No, pero tal vez se puede formar una pared de carne que impida que haga dao a alguien. - Tal vez podra conseguir otro uniforme, tal vez dos, pero eso es todo. Tiene contactos con la cpula porque tiene dinero, y puede llegar a tener mucho ms despus de esta noche. Pero tambin ha jodido a bastante gente.Pareca disfrutar diciendo joder casi tanto como fumar un cigarrillo, como si se hubiera tenido que contener su lenguaje alrededor de la viuda, y eso le hubiera lastimado. - La polica est influenciada por este tema? - Pregunt. - Los asuntos de Conroy estn en todas las primeras pginas de peridicos y revistas. Los fejes estn preocupados de que esto se convierta en un gran lo, y no quieren que ese lo les salpique. - As que se estn distanciando por si esto se convierte en algo ms lamentable,- dije. Tom una profunda, profundsima calada de su cigarro, casi como si se estuviera fumando un porro, luego dejo escapar el humo por su boca y su nariz y me contest, - Distanciamiento, esa es la palabra. - Achicando, buque hundindose, abandonar el barco... Se estaba riendo otra vez, y no haba terminado de soltar todo el humo, por

lo que se atragant un poco, pero no pareci importarle. - No s si eres realmente tan divertida o si simplemente necesitas una carcajada. - Es el estrs,- dije, - la mayora de la gente no me encuentran nada graciosa. Me dio una especie de mirada ladeada con unos ojos sorprendentemente plidos. Apostara a que eran azules con luz solar. - He odo eso de ti, que eres un dolor en el culo, y arrastraste un montn de gente por el camino equivocado. Me encog de hombros. - Una chica hace lo que puede. Sonri. - Pero la misma gente que dijo que podras ser un dolor en el culo no tuvo problemas trabajando en un caso contigo. El hecho es, Sra. Blake, que tir el cigarrillo en el suelo, - la mayora dijo que te llevaran como refuerzo una gran cantidad de policas que podra nombrar. No saba qu decir a eso. No hay mayor elogio entre los policas que te elijan como refuerzo en una situacin de vida o muerte. - Vas a hacer que me sonroje, teniente Nichols,- No le mir cuando se lo dije. Pareca estar mirando hacia abajo al cigarro an encendido en la grava blanca. - Zerbrowski del RPIT dice que no te sonrojas mucho. - Zerbrowski es una mierda alegremente lascivo. - dije. Se ri, una risa profunda, pisoteando el cigarrillo, de manera que incluso ese pequeo resplandor se perdi en la oscuridad. - Eso es, ese es l. Alguna vez conoci a su esposa? -He conocido a Katie. - Alguna vez se pregunt cmo Zerbrowski logr atraparla? - Cada vez que lo veo, maldita sea.- dije.

Suspir. - Voy a llamar a otro coche patrulla, para tratar de conseguir dos hombres ms. Vamos a hacer esto y terminar el infierno de estas personas. - Vamos,- dije. Se fue a hacer la llamada. Fui a buscar el equipo que necesitaba para levantar a mi zombi. Dado que una de mis principales herramientas es un machete ms grande que mi antebrazo, lo haba dejado en el coche. Tiende a asustar a la gente. Esta noche estaba tratando de no asustar a los guardaespaldas, o a los policas. Estaba segura de que no haba nada que pudiera hacer para asustar a la seora Bennington. Tambin estaba bastante segura de que no haba nada que pudiera hacer para que estuviera feliz conmigo.

Mi equipo de reanimacin de zombis se encontraba en una bolsa de deporte Nike de color gris. Incluso haba visto uno que tena una pequea maleta que se convirti en una tabla como un mago o un vendedor callejero. Me asegur de que todo estaba lleno y ajustado para que nada se rompiera o se rayase, pero aparte de eso, no vea el punto de ser ms elegante de lo que era necesario. Si la gente quera un espectculo podra ir hasta el Circo de los Malditos y ver zombis saliendo de la tumba con los actores fingiendo estar aterrorizados. No era una artista, era una reanimadora, y este era mi trabajo. Rechazo fiestas de Halloween cada ao, donde la gente quera zombis levantados a medianoche o alguna tontera. Mientras mi reputacin creca, ms miedo daba, y la gente quera que fuera ms aterradora para ellos. Le dije a Bert que siempre poda ir y amenazar con matar a todos los asistentes de la fiesta, eso sera algo aterrador. Bert no se haba divertido. Pero haba dejado de pedir que hiciera las partes. Haba sido entrenada utilizando una pomada de difusin sobre la cara, manos, y corazn. Tena olor a romero, como el olor de un rbol de Navidad, an tiene una gran nostalgia para m, pero no us ms la pomada. Haba levantado a los muertos en situaciones de emergencia sin ella, ms de una vez, por lo que me hizo pensar. Algunos crean que ayudaba a entrar a los espritus, por lo que las competencias podran utilizarlo para resucitar a los muertos. La mayora, en los Estados Unidos de todos modos, cree que el aroma y el tacto de la mezcla a base de plantas mejoraban sus capacidades psquicas, o ayudaba a abrir sellos para que funcionase. Nunca pareca tener problemas para levantar a los muertos. Mis habilidades psquicas estaban

siempre en la lnea para la reanimacin. As que todava llevaba la pomada, por si acaso, pero no la usaba mucho. Las tres cosas que todava necesitaba para reanimar eran el acero, la sangre fresca, y la sal. Aunque la sal en realidad era para poner al zombi de nuevo en la tumba una vez que haban terminado con l. Haba recortado mi parafernalia al mnimo absoluto, y, recientemente, lo haba recortado an ms. Y quiero decir "cortar" de forma literal. Mi mano izquierda estaba un poco vendada. Estaba usando vendas, por lo que no se pareca demasiado a una versin de una mano de momia. Tena grandes vendajes en el antebrazo izquierdo. Todas las heridas fueron autos infligidas, y me estaba empezando a cabrear. Haba estado aprendiendo a controlar mis poderes psquicos crecientes estudiando con Marianne, que haba sido una psquica cuando la conoc, pero se haba convertido en una bruja. Era Wicca ahora. No todas las brujas son Wicca, y si Marianne hubiera sido otra bruja, no habra tenido que cortarme a m misma. Marianne, como mi maestra, comparta algunos de mis problemas krmicos, o por lo que su grupo ruidoso cree leer. El hecho de que mate a un animal cada vez que resucito a los muertos, tres, cuatro veces por noche, casi todas las noches, haba hecho su insistencia muy sensible, delirante, gritona, y bsicamente, le perda. La magia de sangre es la magia de una Wicca negra. Poseer una vida con fines mgicos, toda la vida, incluso la de un pollo, era magia muy negra. Cmo poda Marianne haberse atado a s misma a una persona que estaba siendo as de. . . maligna? Exiga saber. Para ayudar la carga krmica de Marianne y la ma, la secta me afirm que deba tratar de resucitar a los muertos sin matar nada. Lo haba hecho en situaciones de emergencia sin un animal para el sacrificio, as que saba que era posible. Pero sorpresa, sorpresa, si bien es cierto que poda hacer mi trabajo sin matar nada, no poda hacerlo sin sangre fresca. La magia de la sangre sigue siendo magia negra wicca, as que qu hago? El compromiso era que slo deba usar mi propia sangre. No estaba segura de si funcionara. Pero lo haca, para los recin fallecidos, al menos.

Haba empezado a cortarme el antebrazo izquierdo, pero eso habra perdido rpidamente su atractivo, ya que tena que hacerlo tres o ms veces por noche. Entonces haba optado por pincharme los dedos. Slo un poco de sangre pareca ser suficiente para los muertos de menos de seis meses. Pero me haba quedado sin dedos, y mi brazo tena bastantes cicatrices. Tambin haba averiguado que cuando practicaba con la mano izquierda mi disparo era ms lento, por el maldito dao de los cortes. No me cortaba la mano derecha, porque no poda permitirme el lujo de ser ms lenta con la derecha. Haba casi decidido que, mientras senta que tena que matar a unos cuantos pollos o cabras, al resucitar a los muertos, la vida del animal no vala la pena comparada con la ma. No lo he dicho, un juicio totalmente egosta. Realmente me esperaba que se me curaran los pequeos cortes al instante. Gracias a mis vnculos con Jean-Claude, Vampiro maestro de la ciudad, haba curado rpido, muy rpido. Los cortes pequeos no sanaban rpido. Marianne dijo que era probablemente porque estaba usando una hoja cargada por arte de magia para hacer el corte. Pero me gustaba mi machete. A decir verdad, no estaba cien por ciento segura de que pudiera resucitar a los muertos con slo una gota de sangre sin una hoja cargada por arte de magia. Era un problema. Iba a tener que llamar a Marianne y decirle que haba fallado en la prueba de bondad de las Wiccas. Por qu debera ser diferente? La mayora de los grupos cristianos de extrema derecha tambin me odiaban. Mir detrs de m a mi audiencia. Dos nuevos agentes de polica uniformados se haban sumado al teniente Nichols y al primer oficial. La polica estaba en medio de los dos grupos, que se les haba permitido acercarse lo suficiente a la tumba a escuchar lo que el zombi dira. El lugar ms cercano era a cincuenta pies, pero ambas partes necesitaban or a Gordon Bennington, o lo que el juez haba dictaminado. El juez en cuestin realmente se haba unido a nosotros, junto con un reportero de la corte y su maquinita. Tambin haba trado a dos alguaciles de aspecto fornido, que me hicieron pensar que el juez era an ms inteligente de lo que pareca, y me haban impresionado bastante antes. No todo juez tomara el testimonio de un zombi.

Para esta noche el cementerio Lindel era una corte. Me alegr de que el Tribunal de Justicia de televisin no se hubiera enterado de ello. Era justo la clase de mierda rara que les gustaba televisar. Sabes el caso de custodia transexual, violaciones de maestras a chicos de trece aos de edad; projugador de ftbol con juicio por asesinato. El juicio de OJ Simpson no haba sido una buena influencia en la televisin estadounidense. El juez dijo con su voz grave, en la corte, que hizo un eco extrao en el vaco plano del cementerio: -Adelante, Sra. Blake, estamos todos reunidos. Normalmente hubiera decapitado a un pollo y utilizara su cuerpo para que me ayudara a marcar un crculo de sangre, un crculo de poder, para contener al zombi, una vez que se planteaba no se iban errantes por todo el lugar. El crculo tambin ayudaba a aumentar el poder de enfoque y de la energa. Pero no tena pollos en ese momento. Haba una posibilidad de que si hubiera tratado de obtener suficiente sangre de mi cuerpo para caminar, incluso un pequeo crculo de poder, estara acabada para la noche, demasiado mareada y muy mareada para hacer nada ms. Entonces, qu hace un reanimador con rectitud moral? Suspir y desenvain el machete y escuch varios gritos de asombro detrs de m. Era una hoja grande, pero haba encontrado que en la decapitacin de un pollo con una sola mano necesita un gran cuchillo afilado. Mir mi mano izquierda y trat de encontrar un espacio que estuviera libre de la venda. Puse el borde superior de la hoja contra mi dedo medio, el simbolismo no se me escapaba, y presion. Me qued con el machete demasiado afilado para arriesgarme tirar de la hoja por mi dedo. Sera una putada si necesitaba puntos de sutura si hacia una herida muy profunda. El corte no me hizo dao de inmediato, lo que significa que probablemente haba cortado ms profundo de lo que quera. Levant mi mano por lo que la luz de la luna cay sobre l, y vi la primera gota oscura de sangre. En el momento en que la vi, se redujo el dao. Por qu todo me dola ms cuando me daba cuenta de que estaba sangrando?

Empec a caminar en crculo, para la ceremonia con la punta de acero hacia abajo, con mi dedo sangrado hacia la tierra, para que las gotas de vez en cuando cayeran al suelo. Nunca haba tenido realmente el machete para cortar en el crculo mgico a travs del suelo, a travs de m, hasta que dej de matar animales. Probablemente haba sido siempre como un lpiz de acero para localizar mi crculo, pero nunca jams haba sido capaz de sentirlo por encima de la fuerte oleada de la muerte. Senta cada gota de sangre que caa, senta la tierra casi hambrienta de ella, como la lluvia en una sequa, pero no era la humedad de la que bebi la tierra, era del poder. Supe cuando haba caminado todo el crculo alrededor de la lpida, porque en el momento en que toc el lugar donde haba empezado, el crculo se cerr con la piel hormiguendome, y con los pelos de punta. Me gir hacia la lpida, sintiendo el crculo alrededor de m como un invisible temblor en el aire. Fui a la lpida, que estaba en el otro extremo de la circunferencia. Toqu la lpida con el machete. -Gordon Bennington, con el acero te llamo desde tu tumba.- Toqu la piedra fra con la mano ensangrentada. -Con la sangre te llamo desde tu tumba.Me mud de vuelta a la orilla opuesta del crculo, al pie de la tumba. Escchame ahora, Gordon Bennington, escchame y obedceme. Con el acero, la sangre, y el poder, te mando a levantarte de tu tumba. Levntate de tu tumba y camina entre nosotros. La tierra rod como agua pesada y slo derram el cuerpo hacia arriba. En las pelculas, los zombis siempre salan de la tumba con las manos, cuando llegaban a la tierra trataba de mantenerlos prisioneros, pero la mayor parte del tiempo, la tierra se retira libremente, y el zombi slo sube a la superficie, como algo que flota a la superficie de un lquido. No haba flores para quitar en ese momento, nada para que el cuerpo tropezara, el zombi se sent y mir a su alrededor. Una cosa de la que me haba dado cuenta al no matar a los animales era que mis zombis no eran tan bonitos. Con un pollo poda hacer que Gordon Bennington se viera como su foto en el peridico. Con slo mi propia sangre, pareca lo que era, un cadver reanimado.

No era horrible, los haba visto mucho peor, pero su viuda grit, largo y fuertemente, y empez a sollozar. No haba sido ms que una razn por la que quera que la seora Bennington se quedara en casa. El traje azul ocultaba la herida en el pecho que lo haba matado. Pero todava poda decir que estaba muerto. Era extrao el color de su piel. La forma en la que la carne haba comenzado a hundirse en los huesos de la cara. Su ojo izquierdo demasiado redondo, demasiado grande, demasiado desnudo, por lo que rod en su rbita apenas contenida por la carne de su cara. Su cabello rubio era irregular y pareca que haba crecido. Pero eso era una ilusin causada por la contraccin de la carne de su cuerpo. El pelo y las uas no crecen despus de la muerte, al contrario a la creencia popular. Haba una cosa ms que tena que hacer para ayudar a Gordon Bennington hablar. Sangre. La Odisea hablaba de un sacrificio de sangre para obtener que el fantasma de un vidente muerto le dieran consejos a Odiseo. Era un trmino comn muy antiguo que los muertos ansiaban la sangre. Camin por la tierra ahora slida y me arrodill al lado de su rostro perplejo, arrugado. No podra alisar mi falda hacia abajo en la parte de atrs, porque en una mano estaba el machete y en la otra estaba sangrando. Todo el mundo tena una visin agradable a lo largo del muslo, pero en realidad no importaba, estaba a punto de hacer lo que me molestaba ms desde que dej de sacrificar aves de corral. Le tend la mano delante de Gordon Bennington. -Bebe, Gordon, bebe de mi sangre y habla con nosotros. Los redondos ojos desorbitados me miraron fijamente, y luego la nariz hundida captur el olor de la sangre, y me cogi la mano con las suyas, y baj su boca a la herida. Sus manos se sentan como la cera fra con palos en su interior. Tena la boca casi sin labios, de modo que tena los dientes apretados en mi carne, mientras chupaba en mi mano. Su lengua bata de ida y vuelta en la herida como algo separado y vivo en la boca, se alimentaba de m. Tom una respiracin profunda y estabilizadora, inhalar y exhalar, dentro y fuera. No vomitara. Nop. No me pondra en un aprieto delante de tanta gente. Cuando pens que haba tenido suficiente, le dije:

-Gordon Bennington.- No reaccion, pero mantuvo su boca pegada a la herida, las manos sujetando la mueca. Le toqu la parte superior de la cabeza suavemente con el lado del machete. -Sr. Bennington, la gente est esperando para hablar con usted. No s si fue la palabra o por el brillo de la hoja, pero mir hacia arriba, y lentamente comenz a retirarse de mi mano. Sus ojos tenan ms de l ahora. La sangre siempre pareca hacer eso, llenarlos de nuevo. -Es usted Gordon Bennington? - Le pregunt. Tenamos que estar todos seguros. Sacudi la cabeza. El juez dijo: -Te necesitamos para responder en voz alta, Sr. Bennington, para el registro. Mir hacia m. Repet lo que el juez haba dicho, y Bennington habl. -Yo soy, era, Gordon Bennington. Uno de los resultados de resucitar a los muertos con slo mi sangre era que siempre saban que estaban muertos. Antes haba levantado unos pocos que no lo saban, y fue una putada, alguien les deca que estaban muertos, y estaban a punto de ponerlos de nuevo en la tumba. Algo que fue una verdadera pesadilla. -Cmo se muri, Sr. Bennington? - Pregunt. Suspir, solt el aire, y lo oy, porque la mayora de la parte derecha de su pecho haba desaparecido. La demanda se escondi, pero haba visto las fotos forenses. Adems saba el lo que una escopeta de calibre doce haca a corta distancia. -Me dieron un tiro.- Haba una tensin detrs de m, poda sentir el zumbido del crculo de poder. -Cmo obtuviste el tiro? - Pregunt, con la voz calmada y relajante. -Me dispar a m mismo bajando por la escalera hasta el stano.-Hubo un grito de triunfo a un lado de la multitud y un grito inarticulado en la otra.

-Se mat usted mismo a propsito? - Pregunt. -No, por supuesto que no. Tropec, la pistola se dispar, fue tan estpido, realmente. Tan estpido.- Haba muchos gritos detrs de m. Sobre todo de la seora Bennington gritando: -Te lo dije, perra...! - Me volv y dije: - Juez Fletcher, ha odo eso? -La mayor parte de lo que ha dicho,- dijo. Se volvi con la voz en pleno auge en la sobreexcitacin y grit: - Seora Bennington, si estuviera en silencio el tiempo suficiente como para escuchar, su marido acaba de decir que muri por accidente. -Gail,- la voz de Gordon Bennington fue provisional, -Gail, ests ah?- No quera una reunin entre lgrimas en la parte superior de la tumba. -Hemos terminado, juez? Puedo ponerlo de vuelta? -No,- dijeron los abogados de seguros Fidelis. Conroy se acerc. -Tenemos algunas preguntas para el seor Bennington. Hicieron preguntas, al principio tuve que repetirlas para Bennington para que fuera capaz de responder, pero pudo responder. No se vea mejor, fsicamente, pero se estaba reuniendo a s mismo, estaba ms alerta, ms consciente de su entorno. Vio a su esposa, y dijo: -Gail, lo siento mucho. Tenas razn sobre las armas. No fui lo suficientemente cuidadoso. Siento mucho haberte dejado a ti y a los nios. La seora Bennington, vino hacia nosotros, con sus abogados detrs. Pens que tendramos que pedirles que se mantuvieran delante de la tumba, pero se quedaron fuera del crculo, como si pudieran sentirlo. A veces las personas que resultan estar dotadas psquicamente se sorprenden. Dudo que ni siquiera se dieran cuenta de por qu dejaron de avanzar. Por supuesto, llevaba las manos apretadas a su cuerpo. Ella no iba a llegar a

tocar a su marido. No creo que quisiera saber ni investigar cmo se senta la piel cerosa. No poda culparla. Conroy y los otros abogados trataron de seguir haciendo preguntas, pero fue el juez quien dijo: -Gordon Bennington ha respondido a todas sus preguntas con detalle. Es hora de que lo deje regresar a... descansar. Estuve de acuerdo. La seora Bennington estaba llorando, y Gordon habra estado igual, salvo que sus lagrimales se haban secado hacia meses. Me llam la atencin Gordon Bennington. - Sr. Bennington, voy a devolverlo de nuevo a su tumba. - Gail y los nios recibirn el dinero del seguro ahora?- Mir detrs de m al juez. l asinti con la cabeza. -S, seor Bennington, lo harn.- Sonri, o lo intent. -Gracias, entonces, estoy listo.- Mir de nuevo a su mujer, que an estaba de rodillas sobre la hierba de su tumba. -Me alegro de que pueda decir adis. Estaba moviendo la cabeza, una y otra vez, las lgrimas rodaban por sus mejillas. -Yo tambin, Gordie, yo tambin. Te extrao. -Yo tambin te extrao, mi pequeo gato demonio. Se ech a llorar en eso. Ocultando su cara con las manos. Si uno de los abogados no le hubiera agarrado se habra cado al suelo. Mi pequeo gato demonio, no me son como un trmino carioso, pero bueno, no era que Gordon Bennington no hubiera conocido realmente a su esposa. Es probable que tambin demostrara que iba a extraar el resto de su vida. Podra perdonarle a ella una pequea rabieta por todo el dolor que mostraba en su cara.

Me apret en la herida de mi dedo y por suerte tuve un poco ms de sangre. Algunas noches tena que volver a abrir la herida, o hacer otra, para devolver el zombi a su tumba. Le toqu con la mano ensangrentada en la frente, dejando una marca pequea y oscura. -Con la sangre que te ata a tu tumba, Gordon Bennington.- Le toqu con la punta del machete, con suavidad. -Con el acero que te une a tu tumba.- Me cambi el machete a la mano izquierda y cog el recipiente abierto de sal que haba dejado en el interior del crculo. Lo roci con sal, y son como granizo en seco, ya que lo golpe. - Con la sal que te ata a tu tumba, Gordon Bennington. Vete y no te levantes ms. Con el toque de la sal, sus ojos perdieron su estado de alerta, ya estaban vacos, cuando se recost en la tierra. La tierra se lo trag, como una gran bestia se agit su piel y se lo termin de tragar, hundindose de nuevo en la tumba. El cadver de Gordon Bennington fue al lugar al que perteneca, y no haba nada que distinguiera esta tumba de cualquier otra. No como si una brizna de hierba estuviera fuera de lugar. Magia. Todava tena que caminar el crculo hacia atrs y deshacerlo. Normalmente, no tengo una audiencia para esa parte. El zombi vuelve a la tumba, todos se van. Pero Conroy de Fidel Seguro estaba discutiendo con el juez, que estaba amenazando con citarlo por desacato. La seora Bennington no estaba en condiciones de caminar todava. La polica se encontraba alrededor, mirando el espectculo. El teniente Nichols me mir y movi la cabeza, sonriendo. Se acerc a m cuando el crculo se deshizo, y me puse a limpiar mi nueva herida con un antisptico. Baj la voz para que la viuda seguramente no lo oyera. -No logran pagar lo suficiente para dejar que te chupen la sangre.-Medio me encog de hombros, sosteniendo una gasa sobre el dedo por lo que dej de sangrar. - Te sorprendera lo que la gente paga por este tipo de trabajo. -No es suficiente,- dijo, con un cigarrillo sin encender ya en la mano. Comenc a dar alguna respuesta, cuando sent la presencia de un vampiro,

como un escalofro a travs de mi piel. All en la oscuridad, alguien estaba esperando. Hubo una rfaga de viento, y no haba viento esta noche. Mir hacia arriba, y nadie ms lo hizo, porque los humanos nunca miran hacia arriba, nunca esperan que la muerte caiga sobre ellos desde el cielo. Tuve segundos para decir: -No disparen, es un amigo,- antes de que Asher apareciera en medio de nosotros, muy cerca de m, con su larga cabellera ondeando tras l, sus botas aterrizaron. Se vio obligado a dar un paso casi corriendo para coger el impulso de su vuelo, que lo trajo a mi lado. Me gir y me puse delante de su cuerpo. Era demasiado alto para m como para cubrirlo de todos, pero hice lo posible, nos mov de manera que si alguien le disparara tendra el riesgo de golpearme. Cada agente de polica, todos los guardaespaldas haban sacado una pistola, y cada can sealaba a Asher, y a m.

Me qued en el crculo en medio de las armas, intentando mantener un ojo en todo el mundo a la vez y en su defecto, porque haba demasiados de ellos. Mantuve las manos en mi cuerpo, los dedos extendidos, signo universal de que Soy inofensiva. No quera que nadie pensara que iba a por mi arma, eso sera malo. -Es un amigo,- les dije, con voz un poco alta, pero por lo dems tranquila. -De quin es amigo? - Pregunt Nichols. -Mo,- dije. -Bueno, no es amigo mo,- dijo uno de los uniformados. -No es una amenaza,- dije, presionando mi cuerpo lo suficiente como para que pudiera sentir a Asher contra m. l dijo algo en francs, todo el mundo se tens un poco ms con sus armas. -Ingls, Asher, en Ingls.- Tom un aliento profundo estremecindose. -No fue mi intencin asustar a nadie. No hace mucho tiempo, a la polica se les permita disparar a un vampiro, slo por ser un vampiro. Slo haba pasado cinco aos desde Addison contra Clark los haba hecho vampiros "vivos" de nuevo, al menos en la ley.

Eran ciudadanos con derechos en este momento, y si les disparaban, sin causa justa era asesinato. Pero an pasa ahora y entonces. -Si disparis conmigo en el medio, pueden despedirse de todas sus placas. -No tengo ninguna placa que perder.- Dijo Balfour, por supuesto, era duro, pero tena un arma grande para ir con su gran discurso. Lo mir. -Si disparas, es mejor que me mates, porque no vas a tener una segunda oportunidad. -Nadie le disparar a nadie,- dijo Nichols, y estaba lo suficientemente cerca como para orle murmurar: -Maldita sea! - por lo bajo. Se haba trasladado con su arma para apuntar a los guardaespaldas. -Bajad los caones, ahora.Los otros policas siguieron su ejemplo, y de pronto el crculo de las armas de fuego se apart de m, y tambin Balfour y Rex. Solt un suspiro, me di cuenta de que lo tena retenido, y me hund un poco contra Asher. l saba que no deba haber sorprendido a un grupo de seres humanos, especialmente a policas, al volar en medio de ellos. Nada enloqueca a las personas tanto como ver a los vampiros hacer cosas que eran imposibles. Tambin haba hablado en francs, lo que significaba que estaba suficientemente asustado, o lo suficientemente enojado, para haber olvidado su Ingls. Algo andaba muy mal, pero no poda hacerle preguntas, todava no. En primer lugar, deba salir de la lnea de fuego, a continuacin, fijar el resto. Estbamos tan cerca que su cabello ondulado de oro roz mis propios rizos negros. Puso las manos sobre mis hombros, y pude sentir la tensin. Estaba asustado. Qu haba ocurrido? La polica haba convencido a los guardaespaldas de poner sus armas a distancia. Los uniformados se dividieron y se encaminaron a las dos partes interesadas de vuelta de sus respectivos vehculos. Dejando a Nichols, al juez, y al reportero de la corte de pie cerca de nosotros. Al menos, el reportero de la corte no estaba escribiendo todava.

Nichols se gir hacia m, con el arma apuntando hacia abajo, tocando un poco contra la pierna de sus pantalones. Frunci el ceo, los ojos se dirigieron a Asher, luego, a m. Saba lo suficiente como para no arriesgarse a mirar al vampiro a los ojos. Podan hipnotizar con sus ojos, si as lo deseaban. Yo era inmune porque era el sirviente humano del vampiro maestro de la ciudad. A travs de Jean-Claude estaba a salvo de la mayora de lo que Asher poda hacer. No de todo, pero de la mayora. Nichols evidentemente estaba infeliz. -Est bien, qu es tan urgente para que uno de los condenados tuviera que volar hasta aqu as? Maldita sea, era demasiado bueno para ser un polica. A pesar de que probablemente haba tratado muy poco con los vampiros, haba hecho el salto de la lgica de que slo una situacin de emergencia hara que Asher apareciera como lo haba hecho. Sus ojos se movieron hasta Asher de nuevo, y luego hasta mi cara. -Es una buena manera de conseguir un tiro, Sr.... -Asher,- respond por l. -No le pregunt a usted, Sra. Blake. Le pregunt a l. -Soy Asher,- dijo con una voz que cay en el aire como una caricia. Estaba usando los poderes de vampiro para hacerse ms aceptable. Si Nichols averiguaba lo que estaba haciendo, sera contraproducente. Pero no fue as. -Qu pasa, seor Asher? -Slo Asher,- y la voz se desliz a travs de mi piel muy suave. Tena una cierta inmunidad a la voz, pero Nichols no. Parpade, y luego frunci el ceo, perplejo. -Bien, Asher, Por qu diablos tanta prisa?

Asher apret los dedos minuciosamente sobre mis hombros, y sent que tomaba aliento. Por un segundo tuve la esperanza de que no fuera a intentar un Obi-Wan en el Teniente Nichols. Ya sabea, estos no son los robots que estn buscando. La voluntad de Nichols era ms fuerte que eso. -Musette ha sido gravemente herida. Vine a llevar a Anita a su lado.-Sent que el color de mi cara se iba, mi aliento qued atrapado en mi garganta. Musette era uno de los lugartenientes de Belle Morte. Bella Morte era la fuente, le sourdre de sang de Jean-Claude y el linaje de Asher. Tambin era miembro del Consejo de vampiros que tena un lugar de residencia en algn sitio de Europa. Cada vez que los miembros del Consejo nos haban visitado, la gente haba muerto. Algunos de ellos fueron nuestros, algunos de ellos suyos. Pero Belle Morte nunca haba enviado a nadie, hasta ahora. Hubo algunas negociaciones con Musette mientras vino de visita. Ella se comprometi a venir dentro de tres meses, justo despus de Accin de Gracias. Entonces, qu diablos estaba haciendo en la ciudad un mes y algo antes de Halloween? No me cre ni por un minuto que Musette resultara herida. Esa era la manera artera de Asher de decirme lo mal que estaban las cosas delante de testigos. No tena que pretender estar sorprendida o asustada. Mi cara deba haberse parecido a alguien que acababa de recibir malas noticias. Nichols asinti con la cabeza, como si estuviera satisfecho. -Conoces a esta Musette? -Teniente, Podemos irnos? Quiero llegar lo antes posible.- Ya estaba buscando mi bolsa de gimnasio. Me alegr de que ya estuviera preparada. Mi piel estaba fra con la idea de lo que Musette podra estar haciendo en este momento a la gente que me importaba. La sola mencin de su nombre siempre haba sido suficiente para que Jean-Claude y Asher palidecieran. Nichols asinti de nuevo, sujetando el arma. -S, adelante. Espero que... Tu amiga est bien.- Me mir, y no trat de ocultar la confusin en sus ojos.

-Yo tambin lo espero.- No estaba pensando en Musette, estaba pensando en todos los dems. Tanta gente que podra afectar si tena la bendicin del Consejo, o al menos la bendicin de Belle Morte. Haba aprendido que la poltica del Consejo significaba que tener un miembro como un enemigo no significaba que los dems te odiaran. De hecho, muchos de los del Consejo parecan creer en el refrn siciliano, el enemigo de mi enemigo es mi amigo. El juez murmur su agradecimiento, y pidi por la pronta recuperacin de mi amiga. El reportero de la corte no dijo nada, ella estaba mirando a Asher como hipnotizado. No pens que le hubiera hipnotizado, ms como nunca haba visto nada tan hermoso. Tal vez no. Su pelo reflejaba el resplandor de los faros, era realmente de oro, una cortina de ondas casi metlicas que flua como un mar brillante en el lado derecho de su rostro. El cabello pareca an ms de oro contra el marrn oscuro de la camisa de seda. La camisa manga larga por fuera y pantalones de mezclilla y botas color caf. Pareca que se haba vestido a toda prisa, pero saba que era lo que l sola vestirse. Se asegur de que el lado izquierdo de su cara, que era el ms perfecto de sus perfiles se mostrara a la luz. Asher era un maestro en el uso de luces y sombras para resaltar lo que l quera ver, y ocultar lo que no quera. El ojo que se vea era un claro, azul plido, como los ojos de un perro husky siberiano. Los seres humanos simplemente no tenan los ojos as. Incluso en vida debi haber sido extraordinario. Tena atisbos de esos labios carnosos, y el brillo de su otro ojo azul. Lo que se cuid de no mostrar a la luz fue que a unos cuantos centmetros por delante de su ojo, detrs de la lnea casi de la boca estaba llena de cicatrices. Riachuelos de cicatrices, donde el agua bendita haba sido derramada en la ms bella de las caras. Ms cicatrices corran por el lado derecho de su cuerpo, ocultos bajo la ropa. El reportero de la corte le mir tan quieto, como si hubiera dejado de respirar. Asher lo vio y se puso rgido a mi lado. Tal vez porque saba que con un movimiento de cabeza pudiera mostrar las cicatrices y revelar lo que a su vez era su adoracin al horror, o la compasin. Me toc el brazo. -Vamos.

Caminamos hacia mi Jeep. Normalmente, se deslizaba, como si nunca los pies tocaran la grava, pero simplemente flotaba por encima. Esta noche camin casi tan fuerte como un ser humano. Ninguno de los dos habl hasta estar dentro de mi Jeep. Tuvimos la privacidad de los coches a oscuras, nadie nos escuchaba. Me dobl mientras hablaba. -Qu ha pasado? -Musette lleg hace una hora. Puse el Jeep en marcha y comenc a conducir con cuidado sobre la arena alrededor de los coches de polica todava estacionados. Salud con la mano a Nichols cuando pasamos, y l devolvi el saludo, encendiendo un cigarrillo con la otra mano. -Pens que haba terminado de negociar sobre cuntas personas ms poda llevarse con ella. -Parece que no.- Su voz tena una tristeza tan densa que podra haberse exprimido, con lgrimas en su taza. La voz de Jean-Claude era mejor para compartir la alegra, la seduccin, pero Asher era el maestro de compartir las emociones ms oscuras. Me mir. Estaba mirando al frente, su cara muy quieta, ocultando lo que estaba sintiendo. -Entonces, no rompe algn tratado o ley o algo por la invasin de nuestro territorio? Asinti con la cabeza, el pelo se desliz por su cara, escondindose de m. Odiaba verle ocultarme sus cicatrices. Lo encontraba hermoso, cicatrices y todo, pero nunca me crey del todo. Creo que pensaba que la atraccin era parte de los recuerdos de Jean-Claude en mi cabeza, y parte por piedad. No haba piedad, pero no poda negar la memoria de Jean-Claude. Era el siervo humano de Jean-Claude, y me dio todo tipo de beneficios colaterales interesantes. Uno de esos beneficios eran atisbos de memorias de JeanClaude.

Me acord de la piel de Asher fra y como la seda en la punta de mis dedos, cada centmetro de su impecable cuerpo. Pero fueron los dedos de JeanClaude los que haban hecho el contacto, no los mos. El hecho de que recordaba el tacto de la piel de Asher tan fuerte incluso ahora, me hizo tener el deseo de llegar a su mano, slo para ver si la memoria era real, era slo una de esas cosas raras que tena que vivir. Incluso si Jean-Claude hubiera estado en el coche, no tocara ni a Asher. Haban pasado siglos desde que haban sido parte de un mnage trois con Julianna, siervo humana de Asher. Julianna haba sido quemada como una bruja por las mismas personas que haban utilizado el agua bendita para limpiar el mal de Asher. Jean-Claude haba sido capaz de salvar a Asher, pero haba sido demasiado tarde para Julianna. Ninguno de los hombres haba perdonado a JeanClaude, por su tardanza. -Si Musette viol la ley, no podemos castigarla, o echarla de nuestro territorio? - Estaba en el borde del cementerio, ahora, mirando hacia el trfico inexistente. -Si se tratase de otro maestro vampiro que hubiera llegado tan groseramente, entonces estaramos en nuestro derecho de matarla, pero es Musette. Como lupa que eres para los hombres-lobo, por lo que Musette es de Belle...- Pareca estar buscando la palabra. - No s la palabra en Ingls, pero en francs, Musette es la bourreau (verdugo). Ella es nuestro hombre del saco, Anita, y lo ha sido, por ms de seiscientos aos. -Bien,- dije, -ella me da miedo, lo acepto, pero eso no cambia el hecho de que invadi nuestras tierras. Si dejamos que se salga con la suya, lo har otra vez. -Anita, es ms que eso. Ella es la...- pareca que buscara a tientas una palabra de nuevo. Se estaba olvidando de todas las palabras inglesas decan lo asustado que estaba. -El Navo, por qu no puedo pensar en el Ingls para esto? -Ests molesto.

-Tengo miedo,- dijo, -pero Belle Morte ha hecho a Musette su buque. Enfadar a Musette es daar a Belle. -Literalmente? - Pregunt, mientras sala a Mackenzie. -No, es ms como una cortesa de la magia. Musette ha dado su sello, su anillo de la oficina, lo que significa que Musette en efecto habla por Belle, nos vemos obligados a tratarla como si tratramos con Belle Morte. Esto fue tan inesperado. -Cmo influye este buque en lo que tenemos que hacer?- Pregunt. Estbamos junto al semforo de Watson, mirando al McDonald's y el Banco de Union Planters. -Si Musette no fuera el vaisseau (buque) de Belle, entonces podramos castigarla por llegar temprano y romper las negociaciones. Pero si se castigara a su empresa, entonces esto significara que podramos hacer lo mismo con Belle si viniera aqu. -Y? Por qu no bamos a castigar a Belle por entrar en nuestro territorio tan groseramente, como t dices?- Asher me mir, pero no poda mantener el contacto visual porque el semforo finalmente haba cambiado. -No entiendes lo que ests diciendo, Anita. -Explcamelo entonces. -Belle es nuestro sourdre de sang (hilo de sangre), nuestra fuente de cabeza. Ella es nuestra lnea de sangre. No podemos hacerle dao. -Por qu no? Me mir de frente, dejando caer el pelo hacia atrs para que su rostro se mostrara completo. Creo que estaba demasiado sorprendido por mi pregunta como para preocuparse por esconderse. -No se hace, eso es todo.

-Qu no se hace? Defender nuestro territorio? -Atacar su lnea y su sourdre de sang, su fuente de sangre, no es slo hacerlo. -Y vuelvo a decir, por qu no? Belle ha nos ha insultado. No al revs. JeanClaude ha negociado de buena fe. Es Musette la que ha sido el pequeo vampiro malo. Y si viene con la bendicin de Belle, entonces Belle est abusando de su poder. Cree que slo tendremos que tomar todo lo que ella reparte. -Pretexto? - Lo hizo una pregunta. -Lo que hace con nosotros, piensa que slo tendremos que aceptarlo, slo entenderlo y aceptarlo sin quejarnos. -Ella tiene razn,- dijo Asher. Le frunc el ceo, luego me gir, an con el ceo fruncido, mir la carretera. -Por qu? Por qu no debemos tratar a cualquier amenaza o insulto por igual? Pas la mano por su pelo grueso, quitndolo de su rostro. Las farolas cruzaban su rostro en luz y sombra. Nos detuvimos en otro semforo con una camioneta junto a nosotros con su ventana justo al lado de la nuestra. La mujer tras el volante nos mir, y luego volvi. Sus ojos se dieron la vuelta, y Asher no se dio cuenta. La mir y ella mir, avergonzada por haber sido sorprendida mirando. Los estadounidenses se les ensea a mirar a todo lo que no es perfecto. Es como mirar para que sea ms real. No le hice caso, se le pasara. Asher no se dio cuenta que el semforo cambi y avanc. Era la exposicin de su rostro a los extraos, y sin advertir el efecto que estaba teniendo. No importaba cuan enfadado estaba, no importaba cun triste, no importa cun nada, nunca se olvidaba de las cicatrices. Dominaban sus pensamientos, sus acciones, su vida. Para l, para olvidar dijo ms que nada la gravedad de la situacin, y todava no entenda por qu.

-No lo entiendo, Asher. Nos Defendimos cuando los miembros del Consejo invadieron nuestro territorio un tiempo atrs. Ellos nos hicieron dao, hicimos todo lo posible para matarlos. Por qu es diferente? - Se solt el cabello y lo hizo girar en su lugar como una cortina. No cre que fuera menos molesto, era slo un hbito. -La ltima vez no fue Belle Morte. -Qu importa eso? -Mon Dieu, no entiendes lo que significa que Belle es la madre de nuestra lnea? -Aparentemente no lo hago, explcamelo. Vamos al Circo de los Malditos, verdad? Tomar un tiempo llegar all. Tendrs tiempo suficiente. -Oui.- Mir por la ventana del Jeep, como si estuviera buscando inspiracin en la luces, los centros comerciales y restaurantes de comida rpida. Por ltimo, se gir hacia m. -Cmo puedo explicarte lo que nunca has entendido? Nunca tuviste un rey o una reina, como todos los estadounidenses y jvenes, y no entiendes la obligacin debida a un seor feudal.- Me encog de hombros. -Creo que no. -Entonces, cmo podras entender qu es lo que le debemos a Belle Morte, y cmo sera... Traicin levantar la mano contra ella.- Sacud la cabeza. -Esa es una gran teora, Asher, pero he tratado con la suficiente poltica vampiro para saber una cosa. Si dejamos que nos empujen, lo vern como un signo de debilidad, y van a empujar y empujar hasta que vea lo dbiles, o lo fuertes que somos. -No estamos en guerra con Belle Morte,- dijo. -No, pero si ella piensa que somos lo bastante dbiles, podramos ser los prximos. He visto cmo operis. El pez vampiro, el pez grande, se come al

pequeo vampiro. No podemos darnos el lujo de que Musette o Belle piensen que somos peces pequeos. -Anita, todava no entiendes, que somos peces pequeos, en comparacin con Belle Morte, somos peces muy pequeos.

Tuve un momento difcil para creer que somos peces pequeos. Tal vez no peces grandes, pero eso no era lo mismo que ser muy poco. Pero Asher estaba tan convencido de ello, obviamente que no discut. Llam desde el telfono celular y deje mensajes en la ciudad sobre la reciente llegada de Musette. Richard poda seguir enojado conmigo, pero segua siendo el otro tercio de nuestro triunvirato de poder; Ulfric, JeanClaude Maestro de la ciudad, y yo una nigromante. Richard es el animal que Jean-Claude puede llamar, y yo era su sirviente humano, para bien o para mal lo hicimos. Tambin llam a Micah Callahan, que era mi Nimir-Raj y se ocupaba de toda la manada de leopardos, cuando tena que atender otras cosas. Yo estaba tan a menudo envuelta en otras cosa que necesitaba su ayuda. Micah tambin era mi novio, junto con Jean-Claude. Ninguno de ellos me nublaba la mente, aunque todava me hacan sentir incmoda. Fui criada para creer que una chica no puede estar con dos hombres a la vez, al menos no en serio. Solo me contestaron las mquinas, y dej mensajes que fueran lo ms tranquilos y calmados que pude. Cmo se puede dejar mensajes de telfono como este? -Hola, Micah, soy Anita, Musette ha llegado a la ciudad a principios de la semana, invadiendo el territorio de Jean-Claude. Asher y yo nos dirigimos al circo ahora, si no sabes de m al amanecer, enva ayuda. Pero no llegues hasta el circo antes a menos que te llame personalmente. cuanto menor sea el nmero de personas en la lnea de fuego mejor. - Dej que Asher dejara el mensaje en la mquina de Richard, a veces borraba los mensajes que le dejaba sin que los escuchara. Dependa de cmo de mal estuviera su estado de nimo ese da. Aunque se haba deshecho de m, no

al revs, actu como si fuera la parte herida y me ech la culpa de todo. Le di el mayor espacio que haba podido, pero haba veces, como ahora, cuando probablemente bamos a tener que trabajar juntos para mantener a toda nuestra gente viva y saludable. La supervivencia prevalece sobre el dolor emocional. Se tena que hacer. Tena la esperanza de que Richard lo recordara. El Circo de los Malditos, era una combinacin de un drama de accin en vivo con temas aterradores; tradicionales, si, actuaciones macabras de circo, un carnaval completo con paseos, juegos, palomitas de maz, pasteles de embudo, y un espectculo que dara incluso pesadillas. Detrs del circo estaba oscuro y silencioso. La msica de Calope que sonaba delante era un sueo lejano al estar aqu por una vez que slo haba llegado al circo para matar vampiros. Ahora utilizaba el estacionamiento de empleados. Oh, cmo los poderosos han cado! En realidad estaba a pocos pasos del Jeep, cuando me di cuenta de que Asher todava estaba sentado en el coche, inmvil. Suspir y volv al coche. Tuve que tocar en la ventana para que me mirara. Casi esperaba que saltara, pero no lo hizo. Gir su rostro hacia m como si estuviera dentro de una pesadilla, quin sabe si se mova demasiado rpido el monstruo ira a por ellos. Esperaba a que abriera la puerta, pero me mir. Tom una respiracin profunda y cont lentamente. No tena tiempo para ayudarle a sanar sus heridas emocionales. Jean-Claude, mi novio, se estableca en el circo, entreteniendo al coco de los vampiros. Asher me haba dicho que no haba daado a nadie an. Pero en realidad no le cre hasta que vi a Jean-Claude, tocndole la mano. Por mucho que hubiera cuidado a Asher, no tena tiempo para esto. Ninguno de nosotros lo hizo. Abr la puerta. Sin embargo, no se movi. -Asher, nos estn esperando. Te necesitamos esta noche.-Sacudi la cabeza. -Debes saberlo. Anita, Jean-Claude no me mand porque poda viajar ms rpido que ningn otro. Me envi para que estuviera lejos de ella.

-No se supone que tienes que volver con l?- Pregunt. Sacudi la cabeza otra vez, todas aquellas olas doradas nadando alrededor de su cara. Sus ojos eran de un azul hielo a la luz del techo. -Soy su tmoin, su segundo, tengo que volver a dentro. -Entonces vas a tener que salir del Jeep,- dije. Se mir las manos, sujetas sobre su regazo. Ya lo s.- Pero todava no se movi. Puse una mano sobre la puerta y otra en el techo, inclinndome sobre l. Asher... Si no puedes hacer esto, ve a mi casa, te escondes en el stano, tenemos un atad extra. Fue cuando levant la vista entonces. Haba ira en su rostro. Dejarte ir all sola? No, nunca. Si algo te pasara...- Mir hacia abajo de nuevo, su pelo escondi su rostro como si fuera una cortina. -No podra vivir con el conocimiento de que te hubiera fallado. Suspir de nuevo. -Muy bien, gracias por el sentimiento. S lo que quieres decir, pero eso significa que tienes que salir del coche. Una rfaga de viento golpe contra mi espalda, demasiado viento, como el viento que Asher haba planteado en el cementerio. Saque mi arma al tiempo que caa sobre una rodilla Damin aterriz delante de m. El can de la pistola estaba dirigido hacia la parte baja de su cuerpo. Si hubiera estado un poco ms bajo de seis metros, habra sido a la altura de pecho. Se me escap un suspiro lentamente y saque mi dedo fuera del gatillo. Maldicin, Damin, me asustaste, y esto no puede ser nada saludable. Se postro a mis pies.-Lo siento,- dijo, -pero Micah quera que alguien ms fuera contigo.- Extendi las manos, mostrndome que estaba desarmado e inofensivo. Podra estar desarmado, pero inofensivo, nah, nunca. No era slo que Damin era guapo, muchos de los hombres, muertos y vivos, son guapos. Su cabello le caa en una cortina recta, de seda, color escarlata, como un derrame de sangre. Era lo que el pelo rojo pareca despus de ms de

seiscientos aos de no estar expuesto al sol. Parpadearon sus hermosos ojos verdes debido a las luces sobrecargadas de las farolas. Un verde que cualquier gato envidiara. Los ojos eran tres tonos ms brillantes que la camiseta que tenia pegada a su torso como segunda piel. Pantalones Negros sobre zapatos de vestir negros. Un cinturn negro con hebilla de plata completaba el equipo. Damin no se haba vestido para salir, slo haba usado pantalones y zapatos de vestir. La mayora de los vampiros que acababan de llegar de Europa no se sentan cmodos con vaqueros y zapatillas de correr. S, fue un placer para la vista, pero no era peligroso. El hecho de que quisiera tocarlo, para colocar mis manos sobre la piel blanca de sus brazos. Ese era el peligro. No era el amor, o incluso la lujuria. A travs de una serie de accidentes y emergencias, haba obligado a Damin a ser mi siervo vampiro. Eso era imposible, me refiero que a los vampiros tienen sirvientes humanos, pero los humanos no tienen las funciones de vampiros. Estaba empezando a entender por qu el Consejo mataba a todos los nigromantes a la vista. Damin estaba brillante con una buena salud, lo que significaba que recientemente se haba alimentado con alguien, pero saba que haba sido una vctima voluntaria, porque le haba prohibido la caza. El hara exactamente lo que deca, ni ms ni menos. Me obedeca en todas las cosas, porque no tena otra opcin. -Saba que poda llegar aqu antes de que entraras,- dijo. -S, volar tiene sus beneficios-. Sacud la cabeza y guard mi arma. Tuve que frotar mi mano en mi falda para evitar tocarlo. La palma de mi mano me dola por acariciar su piel. No era mi amante, o mi novio, pero anhelaba su contacto cuando estaba cerca de m, de manera que se senta inquietantemente familiar. Tom una respiracin profunda que pareci sacudirme un poco. -Le dije a Micah que no enviara a nadie hasta que me enterara de qu se trataba. Damin se encogi de hombros, con las manos arriba. -Micah me dijo, ve, as que aqu estoy.

Mantuvo su cara cuidadosamente en blanco. Haba una tensin que deca que estaba esperando que castigara al mensajero tcalo,- dijo Asher. Su voz sali tranquila detrs de m, me hizo saltar, pero al menos haba salido del Jeep. -Qu? -Tcalo, ma cherie, toca a tu siervo. Sent el calor subir por mi cara. -Es tan obvio? Me sonri, pero no estaba feliz. -Recuerdo lo que era con... Julianna.- Dijo su nombre en un susurro que an llevaba el aire fresco de otoo. Me sorprendi un poco orle decir su nombre, evitaba su nombre, si poda decirlo, o escucharlo. -Soy el siervo humano de Jean Claude, pero no siento una enorme necesidad de tocarlo cada vez que lo veo. Me mir. -No? Iba a decir, no, entonces tuve que pensar en ello. Quera tocar a Jean-Claude, cuando lo vea, pero as era el sexo, la prisa de ser una pareja relativamente nueva, no? Me frunci el ceo y se concentr en otra cosa. - Jean-Claude siente la misma necesidad de tocarme?- Al igual que lo que senta por Damin lo dije sin pensar. -Casi con seguridad,- dijo Asher. Frunc ms el ceo. -Lo esconde muy bien. -Debido a la necesidad de no exponerte a cosas que a ti te han hecho huir.Me toc el codo, un toque de luz. -No tena intencin de dar a conocer algunos secretos incmodos, pero tenemos que mostrar un frente unido

para... Ella, esta noche. Cuando tocas a Damin gana poder, como cuando Jean-Claude y Richard te tocan, consiguen el poder. Tom un profundo respiro, lo dej escapar lentamente. Una cosa que era casi segura era que Richard no estara aqu esta noche. No haba venido cerca del Circo de los Malditos desde que nos separamos. Nos debilit que un tercio de nuestro triunvirato hubiera desaparecido. Haba prometido venir al circo en el plazo de tres meses para recibir a Musette, pero no llegaba temprano. Apuesto mi vida en eso, o tal vez era yo. Quin diablos saba lo que nos esperaba dentro del circo? Ech una mirada de un vampiro a otro, luego, asent con la cabeza. Tenamos que entrar, y lo necesitaba para dejar de estar aprensiva. Asher era necesario, tambin, pero no poda controlar lo que haca, slo lo que yo haca. Toque el brazo de Damin, y el poder estall entre nosotros como un soplo de viento. Le pas la mano por la suavidad de su brazo, con todo, incluso con la punta de los dedos. Las puntas de mis dedos heridos cuando roce la cosa ms fuerte. Su respiracin se estremeci, deslice mi mano de izquierda a derecha, apretando alrededor de sus dedos. Mientras no apretara con demasiada fuerza, mis dedos estaban bien vendados. Senta tanto derecho a tocarlo. Es difcil de explicar, porque tocarlo no me hizo pensar en el sexo. No era como tocar a Jean-Claude, o a Micah, o incluso a Richard. Richard y yo estbamos enfrentados, pero an poda afectarme por estar presente. Cuando poda estar en la misma habitacin con Richard y sentir que mi cuerpo se tensaba, entonces saba que era realmente amor por l. -No me importa que Micah enviase un refuerzo. Sent su mano, su brazo, su cuerpo renunciar a la tensin que no me haba dado cuenta de que eso era lo que senta. l sonri y me apret la mano. Mejor. -Has madurado,- una voz nos llam. Todos nos giramos para encontrar a Jason caminando hacia nosotros sobre el pavimento. Estaba sonriente, orgulloso de habernos sorprendido, creo.

-Maldito hombre lobo silencioso!- Dije. Llevaba pantalones vaqueros, zapatillas de correr, y una chaqueta de cuero corta. Jason era tan estadounidense como yo, nos gustaba el aspecto informal. Su cabello rubio estaba cortado como un joven ejecutivo. Le haca parecer mayor, ms adulto. De alguna manera, sin el cabello alrededor de su rostro, sus ojos se notaban ms, azul, el color de un cielo de primavera, inocentes. El color haba alcanzado el brillo en sus ojos. -Un poco de calor para una chaqueta de cuero,- dije. l abri la cremallera de la chaqueta con un movimiento suave, y mostr su pecho y el estmago, sigui caminando hacia nosotros, sin perder el ritmo. A veces me olvidaba de que el trabajo de da de Jason era como stripper en Guilty Pleasures, uno de los otros clubes de Jean-Claude. Luego haba momentos como ste cuando se las arreglaba para recordrmelo. -No tuve tiempo de vestirme cuando Jean-Claude me envi a esperarte. -Por qu la prisa?- Pregunt. -Musette se ha ofrecido a compartir su pomme de sang con Jean-Claude, si me comparta con ella. Pomme de sang significa literalmente, manzana de la sangre, que era la jerga de las vampiresas para alguien que era mucho ms que simplemente un donante de sangre. Jean-Claude alguna vez la describi como una amante amada, pero en lugar de sexo tienes la sangre. Una mujer de cuidado, o en caso de Jason, un mantenido. -Pens que era una ofensa solicitar que se alimentaran del pomme de sang de otro vampiro,- dije. -Tambin puede ser una gran cortesa y honor,- dijo Asher. Puedes confiar en Musette a su vez. -As que no est ofreciendo su pomme de sang en honor a Jean-Claude, lo est haciendo porque sabe que l no va a querer compartir a Jason?

-Oui,- dijo Asher. -Genial, simplemente genial. Qu otras pequeas costumbres vampiro se van a dejar venir a picarnos esta noche en el trasero? l sonri y levant mi mano hacia sus labios para un rpido beso casto. Muchas, dira yo, ma cherie, muchas-. Mir a Jason. -En verdad, me sorprende que Musette te haya permitido salir de su presencia, sin intercambio de sangre. La sonrisa de Jason se desvaneci. -Su pomme de sang es ilegal en este pas, por lo que Jean-Claude tuvo que negarse. -Ilegal,- dije, -De qu manera? Suspir, pareciendo decididamente infeliz. -La nia no puede tener ms de quince aos. -Y es contra la ley extraer sangre de un menor de edad,- dije. -Jean-Claude le inform de esto, que es cmo he llegado a estar de pie aqu, en el fro. -No hace fro,- dijo Damin. Jason se estremeci. -Esa es una cuestin de opinin.- Se tapo con la chaqueta todava abierta alrededor de su cuerpo desnudo. -Jean-Claude no quiere ser juzgado, Anita, pero dos de los vampiros con ella son nios. Not que se me contrajo la cara con la ira. -No es demasiado malo, son nuevos. Dira que varios cientos de aos, mnimo. Incluso en los Estados Unidos deberan estar protegidos en virtud de la legislacin actual.

Trat de aliviar algo de la tensin que sostena. Estire la mano, porque tena esta necesidad de tener las manos libres para las armas. No haba nada con que luchar, an no, pero el impulso todava estaba all. Damin me toc el brazo, tentativamente, temiendo que la ira se extendiera a l, creo. Mi teora era que siempre haba sido que te debas desquitar solo con el que estabas enojado. Estaba tratando de ser mejor que eso, ms justa, pero maldita sea, era difcil. Cuando no le dije que era imbcil o grit a Damin, me toc la mano y los dedos la caricia a travs de mi piel me hizo sentir ms tranquila. -Crees que el pomme de Musette se interpuso con un menor de edad slo para ver lo qu haramos? -A Musette le gustan los jvenes,- dijo Asher, la voz todava muy tranquila, no un susurro, pero cerca, como si temiera ser escuchado. Mir a Asher. Los dedos de Damin seguan en movimiento, ligeros, sobre la parte de atrs de mi mano. -No es una pedfila, por favor, dime que no lo es. Sacudi la cabeza. -No, no por sexo, Anita, pero s por la sangre le gustan los jvenes. Qu asco. -No puede tomar la sangre de cualquier persona menor de dieciocho aos, mientras est en este pas. Si consigo una orden de ejecucin con su nombre ser el verdugo. -Creo que Musette fue cuidadosamente elegida por Belle Morte. Belle tiene otros que tienen hbitos menos objetables. Musette creo que es una dura prueba en el sentido tradicional de la palabra. Ha sido enviada por Belle a ponernos a prueba, especialmente a ti. Creo que contigo y tal vez Richard. -Por qu recibimos un trato especial?- Pregunt. -Debido a que Belle no los conoce de verdad. A ella le gusta poner a prueba a sus sbditos antes de conocerlos, Anita.

-Yo no soy nada de ella. Asher tena una mirada de paciencia en su rostro. -Ella es el sourdre de sang, la fuente de nuestro linaje. Belle es como una emperatriz, y todos los vampiros maestros que descienden de su lnea son los reyes que le deben lealtad. Probar su lealtad significa agregar gente a la causa. -Qu causa? Dej escapar un suspiro exasperado. -Cualquiera que sea la causa de los deseos de la emperatriz. Sacud la cabeza. Realmente no te ests explicando aqu-. La mano de Damin segua tocando suavemente la ma. Creo que si no me estuviera tocando, estara ms molesta. -Belle considera que todos descienden de su lnea, por lo tanto a travs de Jean-Claude, Richard y t le pertenecis a ella-. Sacud la cabeza y empec a hablar. Asher levant la mano. -Por favor, djame terminar. No importa, Anita, si ests de acuerdo o no, t y Richard pertenecis a Belle. Slo importa lo que ella cree. Te ve como un arma ms en su arsenal. Puedes entender eso? -Entiendo lo que dices, no estoy de acuerdo en pertenecer a nadie, pero puedo ver porque Belle Morte pueda pensar lo contrario. Asinti con la cabeza, pareci un poco aliviado, como si no hubiera estado seguro de lo que hara si hubiera seguido discutiendo. -Bon, bon, entonces debes aceptar que Belle desea probar el metal de sus dos nuevas armas. -Probar, cmo?- Pregunt. -Por un lado, por la interposicin de un menor de edad pomme de sang en Amrica y hacer alarde delante del verdugo en s. Musette se ha ofrecido a compartir pomme de Sangs, entonces tambin puede ofrecerse para compartir servidores humanos. Se considera un gran honor hacerlo.

-Compartir?- Pregunt inmediatamente sospechosa. Los dedos de Damin haban acelerado, pero no le dije que parara, porque la ira estaba apretando mis hombros, los brazos. -Compartir la sangre, probablemente, porque la mayora de los vampiros toman la sangre de sus siervos humanos. No te preocupes por el sexo, ma cherie, Musette no es un amante de mujeres. Medio me encog de hombros. -Supongo que eso es un alivio.- Me frunci el ceo. -Si ella me considera parte de Richard y de su... Lo que sea, qu pasa con la manada y Micah? Belle considerar a nuestra gente de su pueblo? Asher se lami los labios, y supe la respuesta antes de que la dijera. Supongo. -As que Musette y la sociedad nos pondrn a prueba no slo a m, o a Richard, sino al resto de nuestro pueblo.- Hice una declaracin. -Es lgico pensar as,- dijo. Cerr los ojos y sacud la cabeza. -Odio la poltica de los vampiros. -No est gritando todava,- dijo Jason. Nunca le he visto tan tranquila despus de darle las malas noticias. Abr los ojos y frunc el ceo. -Creo que es la influencia de Damin,- dijo Asher. Los ojos de Jason se dirigieron a donde Damin estaba jugando suavemente con la mano. - Quieres decir que con slo tocarla la est ayudando? Asher asinti. Tena ganas de hacer que Damin dejara de tocarme, pero no lo hice, porque estaba furiosa. Cmo puede alguien atreverse a entrar en nuestro territorio y ponernos a prueba? Qu arrogancia! Solo por ser vampiros. Y ya estaba cansada, cansada de los juegos que venan. Si Jean-Claude me dejaba

disparar a todos en la fiesta de esta noche con Musette, se ahorrara un montn de problemas. Saba que lo hara. Damin dejo de jugar con mi mano tomando su mano en la ma y la apret con firmeza. El borde de mi ira se suaviz. Todava estaba enojada, pero era distante, manejable. Maldita sea, Asher tena razn. No me gust. Odiaba la mierda metafsica que estaba apareciendo a m alrededor porque me haba acercado ms a un Vampiro. Por qu por una vez esta mierda no trabajaba sin hacer touche a todos los dems? Jason nos miraba con una extraa expresin en su rostro. - Creo que debemos dejar a Damin junto a Anita esta noche. -Crees que Musette va tratarme tan mal?- Pregunt. -No hizo dao a nadie, sin embargo todos estaban aterrorizados. Yo estaba jodidamente aterrorizado, y no poda decir por qu. Ella es una cosa linda rubia, y es hermosa como una mueca Barbie de tamao natural, con senos ms pequeos, pero oye un hombre no necesita ms de un trago, verdad? -Tiene ms para compartir,- dije. No me sonri. Su rostro era demasiado grave. -Normalmente, no me importara que un vampiro hinque sus hermosos colmillos en m, pero Anita, no quiero que esta chica me toque.- Pareca asustado, de repente, asustado y an ms joven que sus veintids aos. -No quiero que me toque-. Se qued mirndome con ojos embrujados. -Jean-Claude me prometi que Musette no sera un vampiro que tomase todo de ti. Pero no importa, an tengo tanto miedo de ella que hace que me duela el estmago. Estir la mano libre, y Jason vino a m. Me abraz y pude sentir los escalofros a travs de l. Tena fro, pero no el tipo de fro que la ropa extra pueda arreglar. -Vamos a mantenerla lejos de ti, Jason. Me abraz tan fuerte que era difcil respirar, y habl con su cara en mi cuello. -No prometas cosas que no puedes manejar, Anita.

Abr la boca slo para prometer eso, cuando me interrumpi Asher. -No, Anita, no prometas un paso seguro a cualquiera de nosotros, todava no, no hasta que cumpla Musette. Me apart de Jason y mir a Asher. Si mejor le meto una bala en cuanto entremos a la sala de Belle? Palideci, y eso es un buen truco para un vampiro, incluso uno que est alimentado. -No se puede, no debes, Anita... Te lo suplico. -Sabes que si la mato esta noche todos nos sentiramos ms seguros. Abri la boca, la cerr, la abri. -Anita, ma cherie, por favor... Jason se apart de m y me hizo un gesto con las manos. Damin estaba en mi espalda, con las manos sobre mis hombros. En el momento en que me toc, me sent mejor, no exactamente ms tranquila, ni ms clarividente. Porque tena razn, haba que matar esta noche a Musette. A corto plazo me ahorrara muchos problemas. Pero a largo plazo, Belle Morte, tal vez todo el Consejo, entrara en sesin y nos mataran. Ya lo saba. Con las manos de Damin amasando suavemente la tensin muscular de los hombros incluso poda estar de acuerdo con l. -Por qu el toque de Damin me hace sentir que quiero matar menos a las cosas?- Pregunt. -He notado que pareces tener algo de calma, una capa extra de reflexin antes de apretar el gatillo cuando ests en contacto conmigo. -Jean-Claude no est un poquito menos despiadado cuando estoy cerca de l. -Slo se puede ganar del siervo lo que el siervo tiene que ofrecer,- dijo Asher. -Yo dira que has ayudado a que Jean-Claude sea ms implacable, no menos, porque esa es tu naturaleza.- Mir al vampiro de pie detrs de m. Damin ha sobrevivido durante siglos con una seora que no toleraba la ira, ni el orgullo. Su voluntad y ella sola se lo permitieron. Damin a aprendido

a ser menos enojn, menos cruel, o de no hacerlo lo habra destruido hace tiempo. Las manos de Damin se haban quedado muy quietas contra de mis hombros. Me dio unas palmaditas en una de mis manos a la manera en que acariciara a un amigo que estaba escuchando las malas noticias. - Est bien, Damin, ella no te puede tocar ahora. -No, Jean-Claude ha negociado mi libertad con ella, y siempre tendr con l una deuda. Pero eso no tiene nada que ver con los juramentos de sangre o votos de vampiros. Se lo debo por haberme librado de una terrible esclavitud. -Si no puedes mantener a Anita lejos de hacer algo esta noche desafortunada, entonces tendrs que pagar parte de esa deuda,- dijo Asher. Me inclin hacia Damin. -Entonces vamos a ir a la clandestinidad, porque s cul es la edad de Musette y no tengo miedo de ella, no tanto como me temo a m misma. Me gir y pude ver la cara de Damin. -Ests insinuando que el miedo a Musette es slo un poco menos de lo que tu haras? Pareci pensar en eso por un segundo, o dos, luego asinti lentamente. -Le temo ms a mi viejo maestro, pero s, temo a Musette. -Yo tengo miedo de ella, - dijo Asher. Damin asinti. Yo tambin. Puse la parte superior de mi cabeza contra el pecho de Damin, sacudiendo la cabeza hacia atrs y hacia adelante, arruinando mi pelo, pero no me importaba. -Maldita sea! Si slo me dejara matar esta noche, ahora, me ahorrara muchos problemas. Tengo razn, sabes que tengo razn. Damin se planto ante m mirndome a los ojos. Si matas a Musette, luego, Belle Morte destruir Jean-Claude.

-Qu pasa si Musette hace algo realmente terrible? Damin mir detrs de m hacia Asher. Me gir para poder ver el intercambio de miradas de los vampiros. Asher finalmente habl, -No me gustara deciros que en ningn caso vamos a matar a Musette, porque puede llegar un momento en que ella no te d otra opcin. No quiero que te pongas en peligro por dudar, si ese momento llega. Pero creo que Musette jugar el juego poltico muy bien y no te dar una excusa tan horrible como eso. Suspir. -Si esta noche no te esposas a Damin, Anita, nunca vas a mostrar demasiado a Musette,- dijo Jason. -No creo que sea necesario,- dijo Asher, -Verdad, Anita? Frunc el ceo. -Cmo diablos voy a saberlo? Adems, me acaban de quitar las esposas. Jason tir de un par de bolsillo de su chaqueta. Me puedes pedir prestadas las mas. Frunc ms el ceo. -Qu estabas haciendo bailando con un par de esposas? - Levant mi mano. -Espera, no quiero saberlo. Me sonri. Soy un bailarn, Anita, uso todo tipo de accesorios. Por un lado, era bueno saber que Jason no llevase las esposas alrededor de su propia vida amorosa. Por otra parte, no estaba segura de querer saber que las esposas eran parte de sus accesorios como stripper. Qu tipo de muestra estaban haciendo en Guilty Pleasures en estos das? Espera, realmente no quiero una respuesta a esa pregunta. Todos acudieron a la puerta de atrs del Circo de los Malditos. Nosotros no utilizamos las esposas de Jason, pero s termin caminando por todas las escaleras de la mano de Damin. Haba una lista creciente de personas que

caminaban de la mano lo habran encontrado romntico o excitante. Damin no estaba en la lista, es una lstima.

Muy por debajo del Circo de los Malditos exista lo que parecan ser millas de salas subterrneas. Antes haba sido el hogar del maestro de la Ciudad de St. Louis, quien quiera que ste fuera, por tanto tiempo que nadie recordaba. Slo el gran almacn haba cambiado, Jean-Claude lo haba modernizado, redecorado algunos de ellos, pero nada ms. Todava slo era un conjunto de piedras y antorchas. Para suavizar el aspecto de la dura piedra, Jean-Claude haba utilizado grandes cortinas de gasa para recubrir las paredes del saln. El exterior era blanco, pero una vez que se separaban de la primera serie de tapices las cortinas eran de plata y oro blanco. Jason se coloc junto a las cortinas, cuando Jean-Claude se abri paso a travs de la puerta. Me tragu mi saludo. Llevaba pantalones de piel de cuero ajustados metidos en unas botas altas, as que era difcil saber dnde empezaban los pantalones y dnde terminaban las botas. La camisa era una de sus camisas tpicas, fechadas alrededor de 1700, con volantes en las mangas y el cuello. Pero el color de la camisa de seda era especial, nunca lo haba visto, era una mezcla entre azul celeste y azul marinero. Sus ojos de medianoche se volvan ms intensos mientras que su rostro estaba como siempre, impecable, impresionante. Era como siempre, como un sueo hmedo viniendo a la vida, demasiado hermoso para ser real, demasiado real para ser seguro. Senta mi corazn bombear en mi garganta. Quera arrojarme sobre l, para

envolverme a su alrededor como una manta. Quera que todos sus negros rizos barrieran a lo largo de mi cuerpo para que fuera acariciado por su suavidad. Lo quera. Casi siempre lo quera, pero esta noche, lo quera ms. Con todo lo que estaba sucediendo y lo que faltaba aun por suceder en lo nico que poda pensar era en tener sexo, sexo con Jean-Claude. Se acerc a m, y tendi una de sus manos para acariciarme. Si pona un solo dedo sobre m, no estaba segura de controlarme. Pareca perplejo, y o su voz en mi cabeza, - Qu est mal, ma petite? Todava no tena aprendido el truco de hablar de mente a mente al dedillo, as que no lo intent. Levant la mano izquierda y seal el reloj, eran las diez de la noche. Me senta como la Cenicienta, que tena todas las noches que estar en casa antes de la medianoche. Le haba dicho a mis compaeros de trabajo que era la hora del almuerzo, y en realidad me encontraba all para alimentarme. Pero lo que tena que alimentar cada doce horas, no tena nada que ver con mi estmago, sino otro lugar de mi cuerpo. Jean-Claude puso los ojos como platos. Mientras hablaba en mi cabeza. -Ma petite, por favor, dime que has alimentado ya el ardeur. Me encog de hombros. Hace doce horas.- No me molest en bajar la voz, los vampiros detrs de las cortinas iban a orme sin problemas, as que utilic un tono normal de voz. No iba a ser capaz de ocultar el ardeur de todos modos. El ardeur era uno de los efectos secundarios de ser el siervo humano de Jean-Claude. En otra poca, Jean-Claude habra sido considerado un ncubo, porque poda alimentarse de la lujuria. No slo pensando en ella, sino haciendo que otros sintieran lujuria atreves de l. En una emergencia, poda alimentarse de la lujuria y renunciar a beber sangre durante unos das. Es muy raro que un vampiro tenga tal poder. Slo conoca a otro vampiro que tena un poder parecido, la antigua ama de Damian, ella poda alimentarse del miedo. Bella Morte, por supuesto, fue la que cre el ardeur. Ella lo haba utilizado durante siglos para manipular a reyes y emperadores. Jean-Claude fue uno

de los pocos vampiros de su lnea de sangre, en heredar este poder en particular. Y claro, que yo sepa, era la nica Sierva Humana que haba heredado sus poderes. El ardeur al principio despert en una vampiresa, que lo controlaba al igual que la sed de sangre, entonces poco a poco haba aprendido a controlarlo. O ese era el plan. Desde que yo lo tena, me haba golpeado como el infierno, de modo que tena que alimentarlo cada doce horas. Era una liberacin no tener que recurrir al coito, sino que simplemente bastaba un contacto sexual. Todas las viejas historias sobre scubos e ncubos eran ciertas. No poda alimentarme de la misma persona cada vez. Micah permita que me alimentara de l. Jean-Claude haba estado esperando para compartir el ardeur conmigo durante muchos aos, aunque claro, l tena pensado alimentarse de m y no al revs. Me haba visto obligada a tomar a Nathaniel, uno de mis leopardos, lo haba convertido en mi propia versin de un pomme de sang. Vergonzoso como el infierno, pero era mejor vencer a los demonios que abusar sexualmente de hombres extraos. Era muy duro convertirse en una lujuriosa como Belle Morte. El plan para esta noche era ir a mi casa y reunirme con Micah, pero por el contrario estaba aqu, en el circo. Eso no era del todo malo, Jean-Claude siempre estaba dispuesto. Lamentablemente, tenamos grandes vampiros malos en la habitacin contigua, y no pensaba hacerlos esperar mientras tena relaciones sexuales con Jean-Claude. Sera una corazonada, pero sospechaba que para Musette sera incluso agradable. El problema era que para m, el ardeur no era nada agradable. Los hombres estaban todos de pie, a mi alrededor con cara de oh, no pienso decir nada ni aunque me pagues! Estbamos todos mirando a JeanClaude esperando una respuesta. -Qu hacemos?- Pregunt. Pareci perdido durante un momento y luego comenz a rer. Su risa me hizo temblar, tanto que Damin tuvo que sujetarme para que no me cayera. Esper que el ardeur se extendiera sobre su cuerpo como una enfermedad contagiosa, pero no lo hizo. En el momento en que me l me toc,

el ardeur retrocedi como el mar alejndose de la orilla. Me sent iluminada y limpia, lcida. Me agarr del brazo de Damin como si fuera mi nico soporte. Me gir para ver los ojos de Jean-Claude. Pareca muy serio de repente. -Lo siento tambin, ma petite. Tanto Jean-Claude como yo, sabamos que a travs de la prctica llegaramos a tener un mnimo de control. l siempre me ayudara. Pero cuando no estbamos concentrados, el fuego arda a travs de nuestra piel, con una fuerza abrumadora. Sent el olor de Damin como un toque fresco, lo notaba en mi lengua. Saba que Damin me quera, de esa manera anticuada y buena que iba muy bien con corazones y flores, pero tambin con todo lo relacionado con la lujuria. Me anhelaba como tambin haca con mi sangre, porque sin m morira. Damin tena ms de seiscientos aos de edad, pero nunca sera un vampiro maestro. Lo que significaba que, literalmente, su amante original haba hecho latir su corazn, mantenindolo con vida. Entonces, Jean-Claude, haba sustituido a su creadora y final y accidentalmente yo haba llegado a su vida, y eran mis poderes de nigromante los que hacan que Damin cada noche, volviera del sueo. Me haba horrorizado, en efecto, tena una mascota vampiro. Trat de ignorarlo durante muchos meses, huyendo de l y de otras tantas cosas, pero finalmente me di cuenta de que a Damin no lo poda pasar por alto. Si me separase de Damin, primero se volvera loco y entonces morira de verdad. Por supuesto, mucho antes de que se desvaneciera, los dems vampiros abran tenido que ejecutarlo. No puedes tener a un vampiro de seiscientos aos de edad haciendo una mala y endemoniada carrera alrededor de la ciudad, matando a gente. Es malo para el negocio. Cmo es que saba lo que pasara si me negaba a Damin? Durante los primeros seis meses no haba sido consciente de Damin. Se haba vuelto loco y haba matado a inocentes. Jean-Claude lo haba encarcelado, esperando a que

volviera a casa, que me pusiera a la altura de mis responsabilidades, en lugar de ignorarlas. Damin haba pagado un precio muy alto por mi error. Volv a mirar a Jean-Claude. Segua siendo hermoso, pero ahora poda mirarlo sin querer tocarlo como un pulpo por todas partes. -Esto es increble,- dije. -Si hubieras dejado que Damin te tocara, lo habras descubierto antes,- dijo Jean-Claude. Hubo un tiempo, no hace mucho, que me hubiera resentido porque me recordaran mis propios defectos, pero una de mis nuevas virtudes, era no discutir acerca de todo. Escoger mis batallas, ese era el objetivo. Jean-Claude asinti con la cabeza, se acerc hasta m, y me tendi la mano. -Mis disculpas por la indiscrecin de antes, ma petite, pero soy el maestro de la ciudad y no un simple pen del ardeur. Me quede mirando su mano, tan plida, de dedos largos y agraciada. Incluso sin la interferencia del ardeur, siempre era fascinante de tantas formas que no tena palabras para describirlo. Tom su mano, mientras que todava me mantena aferrada al brazo de Damin. Los dedos de Jean-Claude se cerraron alrededor de los mos y mi corazn se qued en calma. El ardeur no me atraves. Se llev mi mano a la boca, lentamente, roz con sus los labios mis nudillos. No pas nada. Corra el riesgo de una caricia de sus labios, deslizndose a lo largo de mi piel. Me hizo perder el aliento, pero el ardeur no se levant. Se puso de pie, mi mano an en la suya. Sonri, esa sonrisa brillante que tanto me gustaba porque era real, o tan cerca de lo real que poda ser. Haba pasado siglos educando su rostro, cada movimiento perfeccionado, para ser corts, para gracioso y sobretodo, para no mostrar nada. -Ven, ma petite, vamos, vamos a cumplir con nuestros clientes. Asent. -Claro.

Me envolvi a travs de su brazo y mir a Damin. -Toma el otro brazo, mon ami, vas a ser su escolta en el interior de la habitacin. Damin reiter la mano en la suave y musculosa piel de su antebrazo. -Con mucho gusto, maestro. Normalmente, a Jean-Claude no le gustaba que sus vampiros lo llamaran maestro, pero esta noche tenamos que ser formales. Estbamos tratando de impresionar a gente que no haba sido impresionada por nada, en siglos. Asher dio un paso adelante para alzar las cortinas, Jason fue al otro lado, y tiraron de las cortinas hacia un lado para que pudiramos entrar sin tener que apartarlas. Esa era una de las razones de por qu haba tapices sobre las puertas. La nica desventaja de tener a un vampiro atractivo en cada brazo, era que no poda ir por mi pistola rpidamente. Por supuesto, si tuviera que tomar un arma tan pronto nada ms pasar la puerta, entonces la noche iba a ser mala. Ya era bastante malo no saber si sobreviviramos esta noche.

Mussete estaba de pie junto a la chimenea de ladrillo blanco. Tena que ser ella, ya que era la nica Barbie que haba en la habitacin, y era exactamente como Jason la haba descrito. Jason poda tener un montn de defectos, pero impreciso a la hora de describir a una mujer no era uno de ellos. Era realmente pequea, por lo menos 7 cm ms baja que yo. Medira apenas 152 cm y s estaba usando tacones debajo del vestido blanco sera todava ms baja. Le caan ondas de pelo rubio sobre sus hombros, pero sus cejas eran negras y estaban perfectamente arqueadas. O bien se las tea o era una de esas rubias raras que tienen el cabello de un color y el vello de otro. Sucede pero no a menudo. Tena el cabello rubio y la piel plida, con las cejas y las pestaas oscuras enmarcando unos ojos azules como un cielo de primavera. Me di cuenta que los tena unos tonos ms claros que Jason. Tal vez era el contraste con esas cejas y pestaas oscuras lo que los hacan parecer todava ms claros. Ella sonri con una boca que pareca un capullo de una rosa roja, vi que tena los labios pintados, y cuando me fij pude ver que llevaba maquillaje. Estaba bien maquillada, con pequeos retoques que ayudaban a realzar esa belleza casi infantil. Su pomme de sang se arrodill a sus pies como si fuera un animal de compaa. La muchacha llevaba el pelo arremolinado como una cascada de rizos castaos que le hacan parecer todava ms joven que ella. Era plida, no tan plida como un vampiro pero casi, y el vestido largo azul hielo pasado de moda que llevaba no ayudaba a darle precisamente un poco de color. Su esbelto cuello era suave y sin marcas. Si

Mussette se alimentaba de ella, por donde la morda? Realmente quiero saberlo? En realidad no. Haba un hombre entre la chimenea y el gran sof blanco con almohadas de color oro y plata. Era casi lo contrario a Musette. Meda como 1.82, era como un gran nadador, ancho de hombros, cintura de avispa, caderas estrechas, y con unas piernas que le hacan parecer todava ms alto. Tena el pelo negro, tan negro como el mo pero con destellos azules, atado con una trenza. Su piel muy oscura pareca que no haba visto el sol en mucho tiempo. Apuesto a que se bronceaba en poco tiempo. Sus ojos tenan un extrao color turquesa como las aguas del Caribe. Quedaban increbles en ese rostro moreno, deba haberle dado calidez y belleza pero estaban fros. Podra haber sido hermoso pero no lo era, la amarga expresin de su rostro robaba toda la atencin, pareca como si siempre estuviera de mal humor. Tal vez era la ropa. Estaba vestido como si lo hubieran sacado de una pintura del siglo pasado. Si tuviera que ir con esa ropa tambin estara cabreada. Jean-Claude nos llev entre los dos mullidos sillones, uno de oro, y uno de plata con sus correspondientes almohadas blancas. Se detuvo delante de la mesa blanca de caf con un jarrn de claveles blancos y amarillos puestos encima. Damin tambin se detuvo al instante, estaba de pie muy atento al toque de mi mano. Jason se dej caer con gracia en una de las sillas de color oro que estaban cerca de la chimenea. Asher estaba al otro lado sentado en la silla de color plata, tan lejos de Musette como poda sin salir de la habitacin. Musette le habl en francs y Jean-Claude respondi, realmente pude entender que le estaba diciendo que yo no hablaba francs. Entonces ella le dijo algo que no entend y de repente cambi con un fuerte acento ingls. La mayora de los vampiros no tienen acento, por lo menos en Amrica, pero Musette tena uno extraordinario. Bastante rudo y hablaba demasiado rpido, ingls o no, no s si sera capaz de entenderla. - Damin ha sido durante mucho tiempo un agradable invitado en nuestro territorio.

- A mi antigua amante no le importaba la vida en la corte. - Tu amante Morvoren es un tanto rara. Sent como el cuerpo de Damin reaccion ante el nombre como si le hubiesen dado una bofetada. Le acarici la parte superior de la mano como si estuviera calmando a un nio preocupado. - Morvoren es lo suficientemente potente para competir por un puesto en el Consejo. Incluso se le ofreci el antiguo puesto de Muevetierra. Ni siquiera ha tenido que luchar por ello. Fue un regalo.- Musette observaba a Damin, estudiaba su rostro, su cuerpo, sus reacciones. - Por qu crees que ella se neg a tal recompensa?- Damin trag, su respiracin estaba entrecortada - Como he dicho...- tuvo que aclararse la garganta para poder terminar - ...a mi antigua amante no le gusta la vida del consejo. Ella prefiere su soledad. - Pero rechazar un puesto en el Consejo sin ni siquiera haber tenido que luchar por l es una locura Por qu Morvoren hace eso? - Cada vez que escuchaba ese nombre Damin se estremeca. Entonces le dije - A su antigua ama le gusta la privacidad. Mussete gir sus ojos azules haca m, se poda palpar la hostilidad en su mirada. Ojala no hubieras interrumpido. Pens. - Entonces, esta es la nueva.- Se dirigi hacia nosotros y no slo caminaba sino que desfilaba con un increble dominio de sus caderas. Llevaba tacones debajo de la falda, nadie consigue un desfile as sin ellos. El hombre alto y moreno se movi detrs de ella como una sombra. La muchacha se qued sentada delante de la chimenea, sus faldas de color azul plido se difuminaban con el entorno como si hubiera sido preparado. Sus manos estaban muy quietas en su regazo. Todo pareca colocado, como

si le hubiera dicho t aqu sentada y qudate hay, hasta que Mussete le dijera que se moviera. Definitivamente asqueroso. - Te presento a Anita Blake, mi sierva humana, la primera que he llamado a m. No hay otro, slo hay una.- Jean-Claude me cogi la mano y me llevo con l alejndose de la mesa de caf, y, de paso, de Musette. Fue casi un paso de baile, como una reverencia, o algo as. Damin sigui el movimiento, hacindolo parecer como un juego muy gracioso. Los vampiros se inclinaron y atrapada entre ellos no tuve ms remedio que hacer lo mismo. Tal vez haba ms de una razn por la cual Jean-Claude me haba colocado en el centro. Musette camin hacia nosotros, haciendo ondular la falda blanca con sus caderas. -La sierva de Asher, cmo se llamaba?- Haba una mirada en esos ojos azules que deca que saba muy bien cul era su nombre. - Julianna,- dijo Jean-Claude. Lo dijo con una voz neutral. Pero ni Asher, ni yo podramos haber dicho el nombre de Julianna sin alguna emocin. - Ah, s, Julianna, un bonito nombre para alguien tan comn.- Ella se haba colocado delante de nosotros. El hombre alto y moreno, estaba detrs de ella, resultaba amenazante con su gran tamao. Tena que medir unos malditos 2,15 metros de altura. - Por qu Asher eligi a una mujer tan corriente? Supongo que hay algo reconfortante en las acciones de los campesinos. Me re antes de que pudiera pensar. Jean-Claude me apret la mano. Damin se qued inmvil en la otra mano. A Musette no le gusto que me riera, eso era evidente por su rostro. - Por qu te res muchacha? Jean-Claude me apret la mano lo suficiente como para hacerme algo de dao. - Lo siento,- dije, - pero llamar a alguien campesino no es un insulto muy bueno. - Por qu no? - Pregunt ella, y pareca realmente perpleja.

- Cualquier persona puede ver mi rbol genealgico y ver que nunca he tenido nada, mis antepasados eran soldados o agricultores. Eran campesinos y estoy orgullosa de ello. - Por qu estas orgullosa de eso? - Porque todo lo que hemos conseguido, lo hemos hecho con las manos, el sudor de nuestra frente, ese tipo de cosas. Hemos tenido que trabajar por todo lo que tenemos. Nadie nos ha dado nada. - No entiendo,- dijo. - No s si te lo puedo explicar,- le dije. En ese momento pens que era como si Asher me tratara de explicar lo que era un seor feudal. Nunca haba tenido nada en mi vida que me prepara para comprender ese tipo de obligacin. Sin embargo no lo dije en voz alta, no quera plantear la idea de que le deba algo a Belle Morte. Porque no me senta as. - No soy tonta Anita, me gustara entenderlo si me lo explicas claramente. Asher se traslad desde atrs a nuestro lado, todava tan lejos como poda quedarse de Musette, pero fue valiente por llamar su atencin sobre s mismo. - Ayer trat de explicarle a Anita los deberes hacia un seor feudal, y no pudo entenderlo. Es joven y americana, nunca han tenido el... Beneficio de ser gobernados aqu. Volvi la cabeza hacia un lado, preocupada, como un pjaro justo antes de que coger un gusano. - Y qu tiene que ver esto con su falta de comprensin haca las formas civilizadas?- Un ser humano se habra lamido sus labios, Asher slo se qued inmvil, silencioso. No te muevas y as el zorro no te podr ver. - T, encantadora Mussete, nunca has tenido que vivir a las rdenes de ningn seor seora feudal. Nunca has vivido sin conocer los derechos que uno tiene como seor.

- Oui?- Lo hizo parecer una palabra fra, muy fra, como diciendo que acababa de cavar su propia tumba. -Nunca has soado con la posibilidad de ser un campesino, tal vez?, sera una experiencia liberadora. Ella hizo un gesto con la mano cuidadosamente arreglada,- Absurdo. Experiencia liberadora, qu significa eso? - Creo, - dijo Jean-Claude, - que el hecho de que no entiendes lo que eso significa es el punto exacto de Asher. Ella les frunci el ceo. - No entiendo, por qu es tan importante.- Lo desestim todo con un gesto de manos. Luego volvi su atencin hacia m, y fue aterrador. No estaba segura de qu significaba esa mirada, pero un escalofri recorri mi columna. - Has visto a nuestros Jean-Claude y Asher? Deb haberla mirado tan confundida como me senta, porque se volvi e hizo un movimiento detrs de ella, pero todo lo que poda ver era a su sirviente humana. - Angelito, muvete para que pueda ver. Angelito? De alguna manera el nombre, "angelito" no le iba bien. Se movi, y camin hacia la chimenea. No fue hasta que llego a la chimenea que pude ver que haba una pintura encima de ella, algo en el cuadro me llam la atencin. Se supona que iba a ser una pintura de Jean-Claude, Asher, y Julianna con ropa de la poca de los Tres Mosqueteros, pero no era as. Si no hubiera habido vampiros extraos en la habitacin, estoy segura de que me hubiera dado cuenta antes. Oh, s, claro que me hubiera dado cuenta! Era una imagen de Cupido y Psique, una escena tradicional, donde Psique dormida es finalmente revelada a la vela armada de Cupido. En el Da de San Valentn, Cupido la haba robado al principio. l no era un beb gordito asexuado con alas. Era un dios, un dios del amor.

Saba quin haba posado para Cupido, nadie haba tenido nunca ese cabello de oro, tan largo, y ese cuerpo perfecto. Tena recuerdos de lo que haba sido Asher, pero nunca lo haba visto as, yo no. Camin hacia la pintura como una flor atrada hacia el sol. Era irresistible. Asher se puso a un lado de la pintura, una mano acurrucada contra su estmago, la otra mano levantada, como si intentara coger el sueo. Su piel brillaba a la luz de las velas, slo unos tonos ms ligeros que su pelo, enmarcando su cara y sus hombros. Estaba desnudo, pero esa palabra no le haca justicia. La luz de las velas hacia resplandecer su piel ampliando sus hombros. Sus pezones eran como halos oscuros contra el oleaje de su pecho, el estmago era plano con la gracia de su ombligo como si un ngel le hubiera tocado esa piel perfecta y delicada dejando una huella, una lnea de cabello rubio oscuro, casi rojizo, trazado en el borde de su estmago, y corriendo en una lnea hacia abajo enrollndose alrededor de l, donde tena una ereccin parcial, atrapado para siempre entre el sueo y la pasin. La curva de la cadera era perfecta unos pocos centmetros de piel que jams haba visto. Sealaba la curva de la lnea del muslo, haca la larga extensin de sus piernas. Me acord como se haba sentido la curva de su cadera a travs de los recuerdos de Jean-Claude. Me acord de cmo discutan acerca de cul era la ms suave, la ms perfecta. Belle Morte haba dicho que la lnea de sus cuerpos era lo ms cercano a la perfeccin que haba visto en un hombre. Jean-Claude siempre haba credo que Asher era el ms hermoso, y Asher haba credo lo mismo de Jean-Claude. El artista haba pintado unas alas blancas en la figura que dorma, tan detalladas que pareca como si se pudieran tocar. Las alas eran enormes y me record a las imgenes renacentistas de los ngeles. Parecan fuera de lugar en ese rgano de oro. Psique miraba alrededor del borde de una de las alas, de modo que se cubra la parte superior del cuerpo, sin embargo, revelaba un hombro, el borde de su cuerpo, hasta la primera curva de la cadera, pero la mayor parte de su cuerpo se perda detrs de Cupido. Frunc el ceo por el dibujo.

Conoca ese hombro, la curva de esas costillas bajo la piel blanca. Esperaba que Psique fuera Belle Morte, me haba equivocado. Mir ms all de los largos rizos negros que no ocultaban tanto la figura sino ms bien la decoraban, y la cara mirando alrededor del borde de la vela, era Jean-Claude. Me tom un segundo para estar segura, porque pareca ms delicado y hermoso de lo normal, hasta que me di cuenta de que llevaba maquillaje, como una versin antigua de l. Le haban suavizado el rostro y los labios estaban como haciendo pucheros, pero los ojos, sus ojos se mantuvieron sin cambios, con sus pestaas negras y ese color tan profundo que te ahogabas en l. La pintura era demasiado grande para estar al lado de la chimenea y poder verla toda, pero haba algo en los ojos de la figura de Cupido. Tuve que acercarme para ver un destello, suficiente para mostrar el fuego azul que haba visto cuando Asher estaba hambriento. Jean-Claude me toc la cara, y me hizo saltar. Damin me dio un poco de espacio. Jean-Claude recogi las lgrimas de mis mejillas. La mirada en sus ojos, deca con claridad que estaba llorando por los dos. No poda permitirme el lujo de parecer dbil frente a Musette pero no poda evitarlo. Ambos nos volvimos hacia Asher, pero estaba tan lejos como la sala se lo permita. Se haba dado la vuelta, de modo que todo lo que poda ver de su cara era la cada de su cabello. Tena los hombros levemente encorvados, como si hubiera sido golpeado. Musette se puso al otro lado de Jean-Claude. - Nuestra seora pens, que ya que estis juntos de nuevo, podrais disfrutar de este pequeo recuerdo de los das pasados. La mirada que le dio a Jean-Claude no fue amistosa. Vi a su pomme de sang al otro lado de la habitacin. Ni siquiera haba sido consciente de que se haba alejado de la chimenea. Si los malos hubiesen querido podran haber hecho cualquier cosa y no me habra dado cuenta por la pintura. - La pintura es un regalo para nuestro anfitrin, pero tenemos un regalo ms personal, slo para Asher.

Angelito se traslad a su lado como una montaa oscura, con un cuadro mucho ms pequeo en sus manos. Haba restos de papel y de la cuerda que haba envuelto como si fuera algo que hubiera cogido del suelo. Era la mitad del tamao de la otra, pero, obviamente, del mismo estilo, realista, pero con colores brillantes muy Tiziano. La nica luz en la pintura era la luz del fuego, del resplandor de la fragua. El cuerpo de Asher era de color oro y carmes con la luz del fuego reflejada. Estaba desnudo de nuevo, al borde del yunque ocultando su ingle, pero con el lado derecho de su cuerpo desnudo a la luz. Incluso tena el pelo recogido en una coleta suelta para que el lado derecho de su rostro no se pudiese ocultar. Sus brazos seguan siendo fuertes, ya que pretendan forjar la hoja que estaba sobre el yunque, pero el lado derecho de la cara, el lado derecho del pecho, del estmago, y del muslo, eran una ruina. Estas no eran las cicatrices antiguas blancas que estaba acostumbrada a ver, se trataba de un crudo rojo descolorido, de lneas rojas, como si un monstruo las hubiese recortado y sacado de su cuerpo. De repente me sent abrumada con un recuerdo que no era mo. Asher estaba tendido en el suelo de una sala de torturas, liberado de las cadenas de plata, los hombres que lo haban atormentado haban sido sacrificados en torno a l, en una explosin de sangre. Se acerc a nosotros, su rostro.... su rostro... Me desmay, Jean-Claude y yo camos al suelo, estbamos experimentando directamente lo que habamos recordado. Damin y Jason se trasladaron a nuestro lado, pero Asher se qued bien atrs. No le culpo en lo ms mnimo.

- Asher, ven a ver tu regalo,- Lo llam Musette. Damin ya estaba en el suelo junto a m, sus manos sobre mis hombros, clavndome sus dedos. Creo que senta miedo de lo que yo hara. Debera haberlo sabido. Asher hablo con la voz tensa, - Ya he visto lo particular que es. Lo s muy bien. - Quieres que volvamos con Belle Morte y decirle lo que piensas sobre su regalo? - Puedes decirle a Belle Morte que ha conseguido exactamente lo que quera. - Y qu es eso? - Me hizo recordar lo que era, y en lo que me he convertido. Me puse de pie, Damin an apretndome fuertemente los hombros. JeanClaude se levant con gracia como un ttere tirado por unas cuerdas invisibles. Nunca tendra su gracia, pero esta noche no importaba. Musette se gir hacia Jean-Claude. - Os hemos dado nuestro regalo, el tuyo, Jean-Claude, y el de Asher. Estamos esperando vuestro agradecimiento.

Su voz estaba vaca, tan suave que era como escuchar el silencio. - Te lo he dicho Musette has venido antes de que pudiramos tener algo para ofrecerte. - Estoy segura que puedes encontrar algo para m.- Me mir fijamente. Encontr mi voz, y no fue agradable. - Cmo te atreves a venir aqu tres meses antes, sabiendo que no estaran preparados y hacer peticiones?- Damin se aferraba a mi espalda como un poseso, pero estaba siendo amable, al menos yo lo crea. Despus de lo que ella y Belle Morte acababan de hacer, me senta un poco cabreada. - Su rudeza no ser utilizada como una excusa para obligarnos a hacer algo que no queramos hacer. Los brazos se deslizaban por mis hombros y se acunaban contra el cuerpo de Damin. No poda luchar contra l, porque sin su presencia, creo que probablemente la habra golpeado, o disparado, o algo por el estilo. Y me pareca una gran idea. Jean-Claude trat de suavizar las cosas, pero Musette le hizo seas para que guardara silencio. - Deja a tu sierva hablar, si es que tiene algo que decir. Abr la boca para llamarla puta sin corazn, pero al final no fue lo que dije. -Crees que los regalos dignos de tal belleza podran ser apresurados? Realmente podramos tomar algn pobre sustituto en el lugar de la magnificencia que habamos encargado para ti? Dej de hablar. Todos los hombres me miraban, a excepcin de Damin, que me abrazaba por todo lo que vala la pena. - Ventriloquia,- dijo Jason, desde el otro lado de Jean-Claude, -Es la nica respuesta.

Jean-Claude asinti. - Un milagro de hecho. Luego se gir hacia Musette. - Todos, salvo uno, palidece ante tu belleza, Musette. Cmo poda ofrecer nada menos que algo bello a la altura de tu belleza? Su mirada se volvi hacia m. - No es una belleza igual a la ma? Me re. Damin me apret contra sus brazos lo suficiente para que tuviera que acariciarle el brazo si quera seguir respirando. - No te preocupes, tengo esto controlado.- No creo que nadie me creyera, pero lo dije de verdad. - Musette, puedo reconocer que soy bonita, aunque en comparacin con los trillizos que hay aqu, no soy la persona ms hermosa. - Trillizos,- dijo Jason, - Por qu creo que no estoy incluido en ese tro? - Jason, lo siento, pero eres como yo, estas muy bien, pero en comparacin con estos tres que estn aqu nosotros estamos fuera de liga. - Incluyes a Asher en las tres bellezas?- dijo Musette. Asent. - Si se est catalogando a gente hermosa y Asher est en la habitacin, entonces siempre estar en la lista. - Una vez lo fue, oui, pero ahora no lo es, no desde hace muchos siglos,- dijo. - No estoy de acuerdo,- dije mientras me encoga de hombros. - Mientes. La mir. - Eres un vampiro maestro, no puedes saber cuando alguien est mintiendo o diciendo la verdad? No puedes sentirlo en mis palabras, o en el olor de mi piel?- Mire su cara, tena unos ojos hermosos, pero a la vez, aterradores. Ella no poda saber si yo estaba mintiendo. Slo haba conocido

a otro maestro Vampiro que no poda diferenciar la verdad de la mentira, y eso fue porque ella se menta a s misma. Musette era ciega a la verdad, lo que significa que haba posibilidades. Ella frunci el ceo y me tir todo por la borda con esas diminutas manos tan bien cuidadas. - Basta de esto.- Fue lo suficientemente inteligente para darse cuenta de que estaba perdiendo parte de este argumento, pero no era lo suficientemente brillante para saber por qu. As que cambi de tema. - Incluso Asher con su belleza en ruinas es ms bello que t, Anita. Era mi turno para fruncir el ceo ante ella. - Creo que ya he dicho eso. Ella frunci el ceo de nuevo. Era como si hubiera sido enviada con un guin ya escrito con todo lo que tena que decir pero yo no estaba respondiendo lo que haba esperado. Estaba tirando su actuacin a la basura, y Musette no pareca disfrutar de la improvisacin. - No te molesta no ser tan bella como ellos? - Tuve que asumirlo hace mucho tiempo. Ella frunci el ceo con tanta fuerza que pareca doloroso. - Eres una mujer muy difcil de insultar. Me encog de hombros todo lo que pude con los brazos de Damin todava envueltos a m alrededor. - La verdad es la verdad, Musette. Nunca rompo la regla de buena chica. - Y esa sera? - Nunca decir que eres ms bonita de lo que eres en realidad. La hice rer, una explosin sorprendente de sonido. - No, no, lo bueno es admitirlo.- La sonrisa se desvaneci. - Realmente no tienes... dificultad con que te diga que soy ms bonita que t. Sacud la cabeza. - No.

Se vea completamente perdida por un momento, hasta que sus propios siervos humanos le tocaron el hombro. Se estremeci, respir hondo temblando, como si recordara algo, lo que era, y por qu estaba all. El ltimo signo de la risa desapareci de sus ojos. - Has admitido que tu belleza no puede rivalizar con la ma, por lo tanto tu sangre no sera un regalo digno para m. Tienes razn, tambin, acerca de tu lobo. l es encantador, pero no tan encantador como ellos tres. De repente tuve un mal presentimiento acerca de hacia dnde se diriga esto. - Damin es de algn modo tuyo. No lo entiendo, pero puedo sentirlo. De la misma forma que Angelito es mo, y eres de Jean-Claude. Como Maestro de la ciudad, no puedo beber de Jean-Claude, pero Asher no pertenece a nadie. Dmelo, ese ser mi regalo como invitada. - Es mi segundo al mando, mi tmoin,- dijo Jean-Claude, todava con ese vaco en su voz, - No lo comparto a la ligera. - He conocido a algunos de los otros vampiros esta noche. Meng Die tiene un animal para llamar. Ella es ms poderosa que Asher, por qu no es la segunda? - Est temporalmente, se marchar de aqu en unos pocos meses. - Por qu est aqu? - La llam. - Por qu? La verdadera razn era que mientras yo estaba haciendo mi examen de conciencia, Jean-Claude haba necesitado ms seguridad. Pero yo pensaba que no compartira ese detalle. Y no lo hizo. - Un maestro pide que su rebao vuelva a casa peridicamente, especialmente si se piensa que pronto

se convertirn en dueos de su propio territorio. La ltima visita antes de que pierda el poder de llamarlos. - Belle se perturb cuando subiste a Maestro de la ciudad sin visitarla por ltima vez, Jean-Claude. Se despert gritando tu nombre, diciendo que habas ascendido por tu cuenta. Ninguno de nosotros pens que llegaras tan alto.- Hizo una reverencia que hizo que el pelo casi tocara el suelo. - No es frecuente que alguien sorprenda a Belle Morte. Estoy muy honrado. Musette frunci el ceo. - Sabes que ella estaba ms... infeliz. Se puso de pie lentamente. - Por qu mi ascenso al poder le hizo infeliz? - Porque ser dueo de la ciudad implica estar ms all de los lazos de la obligacin. Los lazos de la obligacin pareca significar ms para los vampiros que para m, porque me senta tranquila. Damin estaba tan quieto alrededor de mi cuerpo que era como si no estuviera all. Slo el peso de sus brazos me haca saber que estaba todava aferrado a m. El ritmo y el pulso de su cuerpo haban desaparecido, escondido en algn lugar dentro de su profundidad. - Pero Asher no ha llegado tan alto. Todava podramos llamarlo a casa,dijo. Mir a Jean-Claude, pero su rostro estaba totalmente en blanco, eso significaba que estaba escondiendo cada una de sus reacciones. - Eso, por supuesto, est dentro de su mbito de competencia, pero tendra que avisarme antes de que se ausentase Asher. Estados Unidos est menos poblado que Europa, y la lucha por el territorio es mucho menos civilizada.Su cara estaba an vaca, sin emociones, nada importaba. - Si mi segundo simplemente desaparece, otros veran eso como una debilidad. - No te preocupes, nuestra seora no lo va a llamar a su casa, pero ella admite estar perpleja.

Todos esperaban que continuara, pero Musette pareca contentarse con dejar las cosas en el aire. Incluso Damin se aferr ms a m, habl primero. Perpleja acerca de qu? - Acerca de qu Asher se fue de su lado, por supuesto. Asher se traslad ms cerca, aunque todava mantena una distancia mucho mayor entre l y Musette que el resto de nosotros. - No me fui de su lado,dijo, - Belle Morte no ha me ha tocado en siglos. Ni siquiera quera que estuviera presente en los eventos ms........destacados. Me dijo que ofenda sus ojos. - Es su derecho hacer con su pueblo lo que ella estime conveniente en cada momento,- dijo Musette. - Es cierto,- dijo Asher, - Pero me mand que fuera a Amrica con Yvette como su capataz. Yvette muri, y yo no tena ms rdenes. - Y si nuestra seora te ordena que vuelvas a casa? En este momento todos nos quedamos en silencio. La cara de Asher estaba tan vaca de emocin como la de Jean-Claude. Todo lo que senta estaba oculto, su rostro estaba vaco, expresaba que nada le importaba, y a la vez que todo era importante. - Belle Morte anima a su pueblo a que ascienda por su cuenta,- dijo JeanClaude - Es una de las razones por las cuales su lnea de sangre domina ms territorios que cualquier otro, especialmente aqu en los Estados Unidos. Musette le mir con esos hermosos ojos sin piedad. - Pero Asher no nos dej para convertirse en un maestro de la ciudad, sali para vengarse de ti y de tu sierva humana. Quiso cobrarse el pago de la muerte de su amada, Julliette. Mira por donde, haba sabido el nombre todo el tiempo. - Sin embargo, aqu est tu sierva, fuerte, viva y sin dao. Dnde est tu

venganza, Asher? Dnde est el precio que Jean-Claude tena que pagar por el asesinato de tu siervo? Asher pareca cerrarse sobre s mismo, muy, muy quieto. Pens que si parpadeaba, desaparecera por completo. Su voz era distante, vaca. - He descubierto que tal vez culp errneamente a Jean-Claude. El tambin llor su prdida. - As que,- ella hizo chasquear los dedos. - Te olvidas de todo tu dolor y tu odio. - No tanto como eso, no, pero he recordado muchas cosas de las que me haba olvidado. - Tanto como el toque dulce del cuerpo de Jean-Claude?- Pregunt ella. El silencio esta vez era tan espeso que poda or como flua mi sangre por mis odos. Damin se senta como un fantasma sobre mi cuerpo. Jean-Claude y Asher podran haber estado haciendo cosas sin que yo me hubiera enterado. No era imposible. Pero si no haban hecho nada, responder a esa pregunta sera verdaderamente malo. Jason llam mi atencin, pero ninguno de nosotros se atrevi incluso a encogerse de hombros. Creo que no estbamos seguros de lo que estaba pasando, pero que poda llegar a tener un fin doloroso era casi seguro. Musette oscilaba en torno a Jean-Claude, estaba ms cerca de Asher. - Sois Jean-Claude y t una pareja feliz, una vez ms, o...- aqu me mir, ...se trata de un feliz mnage trois? Es por eso que no viniste a casa?Empuj a Asher y a Jean-Claude al pasar, hacindolos retroceder, para poder estar delante de m. - Cmo puede el toque de esta mujer compararse con la magnificencia de nuestra seora? Creo que ella me estaba dando a entender que yo no era tan buena en la cama como Belle Morte, pero no estaba del todo segura de que eso fuera lo que quera decir, y no me importaba. Poda insultarme todo lo que quisiera.

Insultarme era menos doloroso que otras tantas cosas que poda intentar hacerme. - Belle Morte se pona enferma cada vez que me miraba,- dijo Asher, al fin, Ella me evita en todas las cosas.- Hizo un gesto en la pintura que Angelito segua sosteniendo. - As es como me ve. Cmo siempre me ver. Musette se balance de regreso hasta donde estaba Asher. - Ser lo ms bajo en su corte es mejor que lo mejor en cualquier otro lugar. No pude evitarlo. - Ests diciendo que es mejor servir en el cielo que gobernar en el infierno? Ella asinti, sonriente, aparentemente ajena a la alusin literaria. - Oui, prcisment. Nuestro amante es el sol, la luna, es el absoluto. Para ser separado de ella, slo la muerte es verdadera. La cara de Musette era entusiasta y brillante con esa seguridad interior generalmente reservada para los Santos y evangelistas de la televisin. Era, en efecto, una verdadera creyente. No pude ver la cara de Damin, pero me apuesto a que estaba tan cuidadosamente en blanco como el resto. Jason estaba mirando a Musette, como si le hubiera surgido una segunda cabeza, una fea. Era un fantico, y los fanticos nunca estn del todo cuerdos. Se volvi hacia Asher, con ese resplandor an baando su rostro. - Nuestra seora no entiende por qu la dejaste, Asher. Yo lo hice. Creo que todos en la sala lo hicieron, excepto quizs Angelito y la chica que segua de pie al otro lado de la camilla donde Musette la haba puesto. - Mira mi cuadro, como Vulcano, Musette, mira lo que nuestro amante piensa de m.- Musette no se molest en mirar hacia atrs. Hizo un gesto que quera decirlo todo y nada. - Anita no me ve de esa manera,- dijo.

- Jean-Claude no te puede mirar sin ver lo que perdi,- dijo. - Puedo hablar por m mismo, Musette. No conoces mi corazn ni mi mente, nunca lo hiciste realmente,- dijo Jean-Claude. Se volvi hacia l. - Me ests diciendo realmente que lo tocas? Cmo es ahora? Ten cuidado al contestar, Jean-Claude, sabemos que nuestra seora ha visto profundamente en tu corazn y en tu mente. Me puedes mentir a m, pero nunca a ella. Jean-Claude guard silencio durante un tiempo, pero finalmente le dijo la verdad. - Actualmente no estamos juntos de esa manera. - Mira, te niegas a tocarlo, como ella se niega a tocarlo. Solt los brazos de Damin lo suficiente para poder moverme con ms facilidad. - No exactamente,- dije, - Lo siento, pero es por mi culpa que ya no sean una pareja. Se volvi hacia m. - Qu quieres decir, sierva? - Ya sabes, aunque soy una sirvienta, s lo suficiente sobre la sociedad educada para saber que no llamas a una criada, simplemente, la criada. No llamas a un criado sirviente, a no ser que realmente nunca hayas interactuado con ellos.- Me cruc de brazos alrededor de mi estmago, mirando desconcertada a propsito. Las manos de Damin se quedaron ligeras sobre mis hombros. - Es eso, Musette? No eres una aristcrata, despus de todo? Es todo ficcin, y simplemente no conoces nada mejor?Jean-Claude me lanz una mirada que no pude ver. - Cmo te atreves!- Dijo Musette.

- Entonces, demustrame que eres noble, dirgete a m por lo menos como alguien que realmente ha tenido sirvientes. Abri la boca para discutir, luego, le pareci or algo que no pude or. Ella dej escapar un largo suspiro. - Como quieras, Blake, entonces. - Blake est bien,- dije, - Y lo que quiero decir es que no estoy del todo cmoda con esta cosa de la bisexualidad. No voy a compartir a Jean-Claude con otra mujer, y definitivamente no con un hombre. Musette hizo con la cabeza un movimiento lateral, como si se estuviera mirando el gusano que tena intencin de comer. - Muy bien, entonces Asher no tiene ningn vnculo con ninguno de vosotros. No es ms que un segundo. Mir de un vampiro a otro, slo Jason pareca tan confundido como me senta yo. La vampiresa estaba actuando como si hubiera puesto una trampa, y yo hubiera cado en ella. - Qu est pasando?- Pregunt. Musette ri, y no fue ni de lejos tan buena como la risa de Jean-Claude o Asher. Slo era una risa, algo desagradable, por cierto. - Estoy en mi derecho de pedirle como mi regalo para esta noche,- dijo. - Espera,- dije, y las manos de Damin trataron de tirar de m de nuevo contra l, pero no me mov en ese momento. - Pens que estabas de acuerdo con Belle que Asher no es suficiente para tener relaciones sexuales con l. - Quin dijo algo sobre sexo?- Pregunt Musette. Ahora s que me estaba desconcertado. - Por qu lo quieres para esta noche? Se ri entonces, echando la cabeza hacia atrs, muy poco femenino, sonaba como un perro ladrando. Creo que no haba dicho nada gracioso no? - A Musette le interesa ms el dolor que el sexo, ma petite.

Le mir. - No te refieres a la dominacin y sumisin en la que hay palabras seguras, verdad? - No hay una palabra en ningn idioma que disuadira a Musette de sus placeres. Me lam los labios de repente secos. Tus labios se secan cuando algo te asusta. - Djame probar mi comprensin. Si Asher fuera tu amante, o el mo o de todos, entonces estara a salvo de ella? - No, ma petite, Asher slo estara seguro si te perteneciera a ti, o a m. Las facultades menores no pueden proteger a sus seres queridos. - Pero debido a que no lo hacemos con l, es carne gratis?- Pregunt. Pareca pensar en eso por un tiempo. - Eso es bastante exacto, oui. - Joder,- dije. - Oui, ma petite, oui.- Un hilo de cansancio por fin haba roto su voz vaca. Mir a Asher, y se esconda detrs de ese pelo brillante de nuevo. Qu iba a decir, que si no hubiera sido tan escrupulosa esto no estara sucediendo? Lo siento si tengo problemas con el hecho de que mi novio lo haga con otros hombres. Lo siento si tengo problemas conmigo misma por hacerlo con otros hombres. Por qu siempre me tengo que sentir culpable porque no est teniendo relaciones sexuales con ms personas? No se supone que es al revs? Musette tendi la mano hacia Asher. Se qued all por un segundo o dos, entonces l tom la mano. Mir hacia atrs una vez a Jean-Claude, un brillo en los ojos solo eso. Jean-Claude nunca reaccion, como si estuviera tratando de fingir que no estaba all. Avanc, los dedos de Damin se clavaban en mis hombros, me sorprend. No estamos dejando que esto pas,- dije. - Ella es Musette, y el teniente de Belle Morte.- La voz de Jean-Claude era baja y distante.

Musette no le llev a travs de las cortinas a otra habitacin. Se detuvo a unos metros de distancia, ni siquiera cerca de las "paredes". Se volvi para hacerle frente, entonces sac un cuchillo de sus faldas blancas, y se lo clav en el estmago antes de que nadie pudiera reaccionar. Asher podra haberse movido ms deprisa que cualquier cosa, pero no hizo nada para protegerse a s mismo. Slo dej caer el cuchillo, se lo clavo hasta la empuadura, y no pudo empujar ms all. Tena mi pistola en la funda, y Jean-Claude me cogi la mano. - El cuchillo no es de plata, ma petite, cuando se retire se curar casi al instante. Me mir, trate de levantar el arma, y hacer algunos progresos. Gracias a sus marcas de vampiro, era ms fuerte de lo que haba sido. - Cmo sabes que no es de plata? - Debido a que he jugado este juego con Musette antes. Eso me hizo parar. Sus manos se quedaron tranquilas. Sus manos, porque las manos de Damin estaban pegadas a mis hombros. Jason era el nico que no trataba de retenerme. Por la expresin de su cara creo que l, lo que quera era ayudarme, no impedrmelo. Deje de mirar a Jean-Claude para ver a Asher an de pie, con las manos en el estmago, donde floreca la sangre a travs de la piel de sus manos. El marrn de la camisa era lo suficientemente oscura para ocultar la primera oleada de sangre. Musette puso el cuchillo en su boca y lami la hoja. Saba a travs de las memorias de Jean-Claude que la sangre de vampiro no da sustento. No puede alimentarse de los muertos, no de esa manera. Asher nos mir. - No es plata, ma cherie, no me va a matar.- Su respiracin se cort en la garganta, cuando Musette hundi el cuchillo una segunda vez. El nad en un mundo de serpentinas de colores. Cerr los ojos un segundo y hable en voz baja, con cuidado. - Sultame, Damin! Las manos en mi espalda se alejaron de inmediato, porque le haba dado

una orden directa. Abr los ojos y mir a Jean-Claude. Nos miramos mutuamente, hasta que su mano cayo, poco a poco, lejos. Su voz reson como un susurro en mi mente, - No la puedes matar por esto. Puse la pistola en mi funda. - S, lo s.- No poda matarla, porque ella no estaba tratando de matar a Asher, pero no me quedara aqu y mirara como lo torturaban. No, no poda hacerlo. Ella era ms fuerte que yo, incluso con las marcas de Jean-Claude, pero tambin apuesto a que ella no se haba formado en la lucha cuerpo a cuerpo. Si estaba equivocada, estaba a punto de conseguir que me patearan el culo. Ahora veramos si tena razn.

Musette no hizo nada para protegerse a s misma. Angelito se qued con los otros hombres. Era como si ninguno de ellos me viera como una amenaza. Uno pensara que con mi reputacin, los vampiros dejaran de subestimarme. Sin embargo, da igual que la gente est viva o muerta, siempre hay tontos. Not que sonrea, y no necesitaba un espejo para saber que no era una sonrisa bonita. Era la sonrisa que tena cuando me enfadaba mucho y decida hacer algo al respecto. Musette hizo un gran espectculo al lamer el cuchillo, mientras que Asher estaba frente a ella sangrando. Lo lami como un nio con un helado un da caluroso, lleg a lamerlo con cuidado, pero rpidamente, para que no goteara por su mano y para no desperdiciar un poco de sangre. Su mirada estaba puesta en m, estaba claro que el espectculo era todo por m. Era como si Asher no le importara en absoluto. Tal vez no le importaba. Se estaba acercando la hoja por tercera vez a la boca. No s lo que ella pens que iba a hacer, porque pareca totalmente sorprendida cuando le cog la mano. Tal vez esperaba que luchara como una nia. La cog del hombro, y se tambale hacia atrs sobre sus tacones altos. Me concentr en poner el pie detrs de ella y barrer sus piernas. Cay hacia atrs, porque la empuj. Llev su cuerpo hasta el suelo, girando el cuchillo en su mano hacia ella, y cuando cay al suelo, la atraves con l. Apoy la rodilla en ella y sent que la hoja sala por su espalda.

Le susurr, - No es plata, te curars. -Ella grit. No lo o, sino que percib a Angelito moverse. - Si vienes aqu, Angelito, me obligars a mover la hoja hacia su corazn, y no importa si es de plata, o no. Voy a destrozar su corazn antes de que cruces la habitacin. Las cortinas del fondo se abrieron y los vampiros se derramaron en la habitacin, algunos nuestros, otros suyos. No s qu habra pasado, pero o la puerta del fondo abrirse, detrs de las cortinas. Se escuchaba mucho movimiento, y casi hizo que pasara la hoja travs de su corazn, no estaba del todo segura que el metal fuera lo suficientemente fuerte para soportar la tensin. Con una hoja mejor la podra haber clavado en su corazn, pero con esto no estaba segura. Una fraccin de segundos antes de que lo notara, o un ruido que provoc que el cabello de mis brazos se erizara. El sonido de caza de las hienas. Es un infierno espeluznante, mucho ms que el aullido de un lobo. En el momento que los escuch, supe que eran nuestro refuerzos, no los de Musette. No mir hacia atrs, porque no me atrev a quitar los ojos del vampiro que haba clavado en el suelo. Pero sent el aumento de gente detrs de m, senta la energa de los seres, llenando la habitacin con una carga elctrica. El contacto de muchos de ellos llam mi propio poder, como una serpiente en el estmago retorcindose, como un flujo dentro de mi cuerpo. No era una cambiaformas, sino que lo notaba a travs de Richard y los seres leopardos, tena lo ms parecido a una bestia propia que un ser humano podra llegar a tener. Fue Bobby Lee, quien en realidad era un ser rata, quien se acerc lo suficiente a m para que pudiera verlo. Su acento sureo siempre se le notaba ms en una pelea. - Tienes planeado matarla?

- Estoy pensando en ello. Se arrodill a nuestro lado. - Crees que eso es muy inteligente?- Mir a los vampiros al otro lado de la habitacin. - Probablemente no. - Entonces tal vez deberas ponerlo ah arriba, antes de su intestino. - Micah te envi?- Pregunt, con los ojos todava en la cara llena de dolor de Musette. Estaba contenta de verla sufrir. No suelo gozar al causar dolor a nadie, pero no me import lastimar a Musette. - No ha enviado a ninguno de los leopardos siguiendo tus ordenes, pero nos ha llamado y aqu estamos. Si no vas a matarla, probablemente ser mejor que la dejes ir, nia. - Todava no,- le dije. No pregunto de nuevo, pero se quedo de pie cerca de nosotras, como el buen guardaespaldas que era. Hable mirando a Musette, pero me asegur de que mi voz se escuchara bien. - Nadie entra en nuestro territorio y daa a nuestro pueblo. Nadie, ni siquiera el Consejo, ni tampoco alguien de nuestro linaje. Todos dicen que cuando te hablo, hablo a Belle Morte, bueno, aqu est el mensaje. El siguiente que ataque a alguien de nuestro pueblo muere, arrancar sus cabezas, sus corazones, y quemar lo que sobre. Musette encontr su voz, por fin, aunque era tensa, y con un poco de miedo. - No te atreveras. Me apoy sobre la hoja un poco ms, hizo su gruido de dolor. - Prubame. El dolor en la cara Musette se desvaneci, y sus ojos azules comenzaron a oscurecerse. Clav el cuchillo en ella, mientras los ojos marrn claro de Belle

se arremolinaban en la superficie, hasta que la oscuridad abrumadora azul de los ojos Musette se transform en un marrn. Ya haba visto a Belle hacer este truco una vez, pero haba sido en un espejo, y con mis propios ojos. El miedo me atraves como un cuchillo, mi piel se congel, y mi corazn estaba atrapado en mi cuello. El miedo puede llamar de nuevo a la bestia, ese temor se calm, humedecido, dejndome sola y asustada con el creciente poder, que se hundi en mi piel. No fue un truco de vampiro, pero me dieron ganas de dejarla ir y salir corriendo. Haba sentido a Belle moverse a travs de m, y no quera que ella fuera capaz de hacerlo de nuevo. Si sacara el corazn de Musette con Belle en su interior, podra matarlas a ambas? Probablemente no, pero Dios, era tentador. La voz de Belle sali sin asomo de miedo o tensin. Si el cuchillo le dola, no lo demostr. - Jean-Claude, no te he enseado nada?- La voz no era de Musette, era ms profunda, ms rica, un contralto bajo. Un pensamiento pas por mi mente, tena la voz ideal para el sexo telefnico. Jean-Claude comenz a deslizarse hacia nosotras. Indic a Damin que le siguiera, y el vampiro pelirrojo le sigui. Jean-Claude vino a arrodillarse junto a nosotras y le indic a Damin hacer lo mismo. Los dos inclinaron sus cabezas, cuidadosamente fuera de su alcance. - Musette ha sobrepasado los lmites de un visitante en mis tierras. No toleraras ese trato de uno de los tuyos. He aprendido bien las lecciones que me enseaste, Bella Morte. - Qu leccin es sta?- Pregunt ella. - Nada de tolerancia. Ningn indicio de desobediencia. Sin aliento de revolucin. Un insulto no se tolera. Admito que me olvid de esto por temor a lo que Musette trajera consigo. La idea de insultarte, ni siquiera indirectamente era impensable, pero ya no soy tu criatura. Soy el maestro de la ciudad. Soy mi propia criatura, y Asher es mo ahora, Belle, ser verdaderamente tu hijo, dejar que ma petite sea tan implacable como le guste, y Musette o aprende la leccin, o no regresar a casa nunca ms.

Belle se sent. Con el cuchillo entrando en su cuerpo, pero se sent, y no poda mantenerla inmovilizada. El movimiento me empuj hacia atrs lo suficiente como para rozar a Damin. Me toc la espalda, y cuando no le dije que parara, toc mi hombro. Belle incluso hizo que la mano de Musette soltara la navaja, de modo que solo quedaba mi mano en ella. Pero no mostr dolor, de hecho, ella me ignor y mir a Jean-Claude. Empec a sentirme tonta con mis manos ensangrentadas y el cuchillo clavado en Musette. No, tonta no, superflua. - Sabes lo que le hara si daas su cuerpo?- dijo Belle. - S que de acuerdo a nuestras propias leyes, las leyes que ayudaste a adoptar, que no se permite a nadie, simplemente entrar en un territorio sin negociar el paso seguro. Musette y su gente estn aqu tres meses antes de que les diramos permiso para entrar, lo que significa, en efecto, que estn fuera de la ley, y no tienen derechos, ni seguridad, pudo masacrar a todos y la ley del Consejo estar de mi parte. Tienes demasiadas personas en el consejo que te temen, Belle, que pensaran que es una buena idea. - No te atreveras,- dijo. - No te permitir hacer dao Asher, ya no. - No es nada para ti, Jean-Claude, lo sabes. - Eres la cosa ms hermosa que he visto, magnfica en tu lujuria, me siento muy honrado por tu poder, impresionado por las maniobras polticas que practicas sin esfuerzo. Pero he estado lejos de ti, y he aprendido que la belleza no siempre es lo que parece, que la lujuria no es siempre mejor que el amor, que el poder no es suficiente para cubrir la cama o el corazn, y que no tengo paciencia para la poltica. Ella extendi una mano delgada hacia l. - Te mostr el amor como ningn mortal jams podra haberlo hecho. - Me mostraste la lujuria, el amante del apetito sexual.

- Oui, mon amour,- dijo, su sensual voz fue suficiente como para causar que mi piel se pusiera de gallina. Jean-Claude movi la cabeza. - No, lujuria, nunca amor. Una mirada pas sobre su rostro, como una mscara mal diseada, un movimiento lquido pas bajo la piel de Musette. Me incomod, como ver la bestia deslizarse bajo la piel de un cambiaformas antes de cambiar. Si se convierte en Belle completamente, le sacara el corazn mientras tuviera la oportunidad. - T me amaste una vez Jean-Claude. - Oui, con todo mi corazn y con toda mi alma. - Pero no me amas ahora,- su voz era suave, tena incluso un indicio de prdida. - He aprendido que el amor puede crecer sin sexo, y que el sexo no siempre conduce al amor. - Te querra una vez ms,- susurr. - No, me poseeras de nuevo, y el amor no es sobre la posesin. - Hablas con acertijos,- dijo. - Hablo con la verdad como he llegado a conocerla,- dijo. Los ojos miel claro se volvieron hacia m. - T has hecho esto. De alguna manera, has hecho esto. Estaba empezando a sentirme positivamente tonta con el cuchillo an en Musette, pero tena miedo de sacarlo, porque esperaba que Belle se levantara, ah, eso era lo que estaba esperando. As que segu con la hoja y trat de pensar qu hacer. Al mirar fijamente en los ojos de color marrn claro se haca difcil pensar, difcil ya que solo quera salir corriendo o tratar

de matarla. Si no puedo correr de mis temores, tengo una tendencia a tratar de matarlos. Es una estrategia que me haba funcionado hasta ahora. - Qu he hecho?- Pregunt, y mi voz mostraba la tensin. Las manos de Damin amasaron suavemente mis hombros, no como un masaje, ms bien como una reafirmacin de que l estaba all, o eso pensaba. - Le has puesto en mi contra,- dijo. - No,- dije, - te has arreglado t sola, siglos antes de que yo naciera. Esa mscara lquida se traslad bajo la piel de Musette de nuevo. Si me tocaba la cara, pens que iba a sentir cosas por debajo que no debera haber estado all. - Yo le llev a la cama, qu ms se puede desear que tener a Belle Morte en la cama? - Le mostraste lo que era digno de su amor cuando sacaste a Asher de su cama. - Qu tiene que ver el destino de Asher con el amor de Jean-Claude? Que nadie que conociera a los dos podra decir que fue increble. Que el vampiro que los uni podra decir que era a la vez terrible y triste. - Tienes que irte ahora, Belle,- dije. - Por qu, qu he dicho que te molest? Sacud la cabeza. - La lista es demasiado larga, Belle, no tenemos toda la noche, permteme golpear los puntos destacados. Vete, por ahora, por favor, djanos. Estoy cansada de intentar explicar el color para los ciegos. - No entiendo lo que eso significa. - No,- dije. No lo entiendes.

Mir hacia m. Su mano se acerc como si fuera a tocar mi cara. - Si me tocas,- dije, - voy a ver si Musette puede sobrevivir sin su corazn. - Por qu es el toque de la mano peor que el toque de nuestros cuerpos, uno contra el otro? - Di que es una corazonada, pero no quiero que me toques a propsito. Adems, no es tu cuerpo, es el de Musette. Aunque no estoy segura de eso, as que llmame prudente, pero simplemente no me toques. - Te volver a ver, Anita, te lo prometo. - S, s, lo s. - No pareces creerme. - Oh, lo creo, simplemente no puedo perder el tiempo en ello. - Perder el tiempo?

- Ella quiere decir que no puede estar demasiado molesta por tu amenaza,dijo Jean-Claude. Belle me mir. - Por qu no? - He tenido un montn de vampiros amenazndome, no puedo entrar en pnico todas las veces. - Soy Belle Morte, miembro del Alto Consejo, no me subestimes, Anita. - Dselo a Muevetierra,- dije. Haba sido miembro del Consejo, haba llegado a la ciudad de vez en cuando. Haba muerto. - No he olvidado que Jean-Claude mat a un miembro del consejo. En realidad, yo lo haba matado, pero por qu objetar?

- Slo tienes que irte, Belle, por favor, vete. - Y si decido quedarme? Qu vas a hacer? Qu puedes hacer? Pens en varias opciones, la mayora de ellas acabaran mal para una o ambas. Por ltimo, dije, - Si quieres mantener este cuerpo, est bien. No es mi cuerpo. Ni siquiera es mi vampiro. Haz lo que quieras. Me inclin hacia atrs y tir del cuchillo. No pensaba dejarle un arma a Musette. Ella muy probable me acuchillara. Que sacara la hoja trajo un suspiro de Belle. Me agarr de la mueca, esper que me doliera, pero debera haberlo sabido, una pequea parte en m, gritaba que todava estaba de rodillas sobre la alfombra de Jean-Claude, pero el resto de mi cuerpo estaba en una habitacin oscura, a la luz de las velas. La cama era grande y blanda, con montculos con almohadas, como una ola suave y acolchada preparada para devorarme. Una mujer estaba en la suavidad todo lo que llevaba era su cabello oscuro, los ojos de un slido fuego color castao dorado, era como mirar al sol a travs de un trozo de vidrio de color. Bella Morte mir hacia m, con su cuerpo plido desnudo. La quera, la quera como nunca haba querido otra cosa en mi vida. Volv a m misma, con un jadeo. Jean-Claude cogi mi otra mano en un apretn de muerte. Damin era un peso contra la parte trasera de mi cuerpo. Jason se puso sobre el resto de nosotros. Tena las manos sobre los hombros de Jean-Claude, mi cuello a un lado y por encima las manos de Damin. Pude sentir el pulso en el cuello golpeando contra el pulso en la palma de la mano de Jason. Poda oler el moho, las pieles, el olor casi comestibles de los bosques. Era el olor de la manada. Los lobos que haban venido para protegernos las espaldas se haban intensificado a travs de la multitud. Poda sentir a los lobos detrs, se senta como si hubiera un hilo invisible entre Jason y yo que se diriga a ellos. Los vnculos de Jean-Claude con los lobos eran directos, porque eran su animal a llamar. No necesitaba la bestia de Richard para

llamar a los lobos. Solo necesitaba un lobo sustituto para unirme a ellos. Richard debera haber estado a nuestro favor, pero no lo estaba. Si Jason no hubiera estado all para ser nuestro tercero, Belle podra haber utilizado el ardeur, que nos ahog en recuerdos de su dulce carne. Nos tir a la sala y volv a mi enfrentamiento de Mxico. Pero Jean-Claude me dio su control a travs de la prensin de su mano; Damin me dio su reserva a travs de su desesperado cuerpo moldeado contra mi espalda, Jason me alimentaba con el pulso de la manada en la curva de mi cuello. No ramos ms que un triunvirato de poder, y la adicin de Damin, era mejor. Y que era ms fuerte que Belle Morte atrapada en el cuerpo de Musette. Si hubiera estado aqu en persona, podra haber sido otra historia pero no estaba. Ella estaba en el quinto infierno, en alguna parte de Europa. Un grito estall detrs de m, y otro, y otro. Jason ech atrs la cabeza, haciendo una lnea limpia de su garganta. Un aullido temblaba en su boca, para unirse con el coro detrs de nosotros. El sonido suba y bajaba, un aullido muriendo, otro tomando la llamada, hasta que el sonido suba y bajaba como la msica, una msica increble. Mir a los ojos de color marrn claro de Belle y los encontr llenos de fuego, era como mirar llamas a travs de vidrio marrn. Me record a los ojos de la memoria que haba elegido, pero era slo un recuerdo. No hubo mordida o tirada hacia l ahora. El ardeur qued tranquilo, y se qued tras las rejas que haba forjado para l, de pura fuerza de voluntad, y meses de prctica. - La ltima vez que trajiste el ardeur sobre nosotros, era nuevo para m. Ya no es nuevo,- dije. Algo corri bajo la piel de Musette. Fue como ver un segundo rostro girando debajo de su piel. Una vez ms, casi esperaba que Belle atravesara el cuerpo de Musette como una especie de cambiaformas. Pero la forma se detuvo, y los oscuros ojos de fuego miraron a los mos. - Habr otras noches, Anita,- dijo, con esa voz baja, casi como un ronroneo. Yo asent. - Lo s.

Con eso desapareci. Musette cay sobre el suelo. . . desmayada. Sus vampiros se precipitaron hacia delante. Los lobos se quedaron a mi espalda, los seres hienas se acercaron, los seres ratas los sealaron con sus armas de fuego, y Bobby Lee dijo: - No estorben nuestro tiro, seores. Los seres hienas vacilaron, formando dos grupos uno a cada lado de los vampiros. Nuestros vampiros se despegaron de Musette y fueron travs de la multitud de los seres animales. - Si nadie se mueve, nadie saldr herido,- dijo Bobby Lee. - Vamos a buscar a tu seora,- dijo Jean-Claude. Algunos de los seres hienas se miraron entre s, ninguno de los seres ratas lo hizo. No tenamos a ningn otro guardaespaldas de Jean-Claude que empatara con ellos, excepto los lobos, y solo porque haba hecho amigos recientemente. Pero los seres ratas y los seres hienas estaban aqu para m, no para l. - Bjala, Bobby Lee, vamos a dejar a Musette. Ciertamente, no quiero tener que cuidar de ella. Los hombres y las mujeres ratas, todos ellos bajaron sus armas, pero se quedaron en dos lneas para que los vampiros tuvieran que caminar entre ellos para llegar a Musette. Angelito se sum a ellos, pero Bobby Lee le seal con el can de su arma. Angelito era imponente, pero tambin era uno de los pocos seres humanos entre ellos. No estaba segura de que fuera una de las personas ms peligrosas. Una nia de siete u ocho aos con rizos y un rostro angelical me silb con brillantes colmillos delicados. Un nio mayor pareca de diez o doce aos, tom los hombros de Musette, elevando su figura como si no pesara nada. No me ense los colmillos, slo me mir con ojos oscuros y hostiles. Un vampiro con un traje oscuro conservador cogi los pies de Musette, aunque no hizo nada para tomar la pequea mujer del muchacho. Saba que podra haberla llevado con facilidad, pero no discuti con el muchacho. El muchacho no careca de fuerza, slo de altura.

Se la llev de regreso a Angelito, que la cogi de los dems. Musette pareca pequea en sus largos brazos. Las armas fueron hacia Angelito. Los seres hienas eran culturistas, pero no haba nadie de nuestro lado que tuviera la longitud y el tamao de Angelito. Jean-Claude se levant, y me puso de pie. Damin se movi cuando me mov. Jason, tambin. - Tenemos habitaciones preparadas para todos vosotros. Sern acompaados a ellas, entonces dejaremos fuera unos guardias, para la proteccin de todos. Bobby Lee an con la pistola estable hizo de mi nombre una pregunta Anita? - No quiero ir por aqu con ellos sin guardias, as que s, suena como una buena idea para m. Podis quedaros tanto tiempo? - Cario, yo te sigo hasta los confines de la tierra. Claro que podemos.- Puso el acento del sur. - Gracias, Bobby. - Un placer. - Meng Die, Fausto, conocis el camino a las habitaciones, mostrar a nuestros guardias a dnde ir. Meng Die era preciosa, delicada, con el pelo negro perfectamente recto cortado justo por encima de sus hombros, su piel estaba plida como la porcelana. Tendra que parecer una mueca de porcelana perfecta, pero le gustaba llevar cuero negro muy ceido la mayor parte del tiempo, y eso arruinaba su imagen. Era vampiro maestro, y su animal a llamar, me sorprendi saber que era el lobo. Extraamente, esto no la haca ms atractiva a los lobos ni a m. Ella era demasiado hostil. Fausto no era mucho ms alto que Meng, pero no te haca pensar en algo

delicado, ni mucho menos. Era alegremente atractivo, como el chico de al lado solo que pas a ser un vampiro, tena el pelo teido de un vino de color burdeos oscuro. Sus ojos eran del color de los peniques nuevos, como si el marrn tuviera un poco de sangre fresca en l. Era un maestro vampiro, pero no lo suficientemente fuerte para ser dueo de la ciudad, o al menos no uno fuerte. Un Maestro de la Ciudad dbil es generalmente uno muerto. Meng Die y Fausto abrieron el camino a travs de las cortinas y el corredor. Los vampiros de Musette fueron los siguientes. Los seres hienas y ratas cerraban la marcha. Las cortinas se cerraron tras ellos. Nos quedamos solos con nuestros pensamientos. Tena la esperanza de que los pensamientos de todos los dems fueran ms tiles que los mos, porque todo lo que poda pensar era que a Belle no le gustara que la hubiera echado. Encontrara una manera de hacernos comer el insulto, si pudiera. Tal vez no podra, pero tena ms de dos mil aos, segn Jean-Claude. No sobrevives tanto tiempo sin saber cosas, cosas que pongan a tus enemigos a correr gritando. El miembro del consejo que haba matado haba sido capaz de provocar terremotos con slo pensar en ello. Estaba segura de que Belle tena sus propios trucos especiales. Y no lo haba visto todava.

Menos de una hora ms tarde, Jean-Claude y yo estbamos en su habitacin, a solas. Damin era uno de los guardias que estaba fuera de nuestra puerta. Dividimos nuestros vampiros entre los cambiaformas para que, con suerte, los vampiros malos no pudieran usar trucos mentales en ellos. Habamos hecho lo mejor que podamos hacer, en realidad haba sido bastante bueno. El ardeur estaba todava oculto. Y no es que estuviera protestando, simplemente agradeciendo. La gran cama con dosel de Jean-Claude estaba cubierta de una seda azul, con montones de almohadas de al menos tres vibrantes tonos azules. Cambi las cortinas y almohadas para que coincidieran con el color de las sbanas, as que saba sin mirar que las sbanas de seda seran azules. Jean-Claude no tena sbanas blancas, no importa de lo que estuvieran hechas. Se dej caer en la nica silla de la habitacin, con las manos cruzadas sobre el estmago. Yo me sent en la alfombra que l haba puesto al lado de la cama. La alfombra era en realidad de piel, espesa y suave y de alguna manera tan solo con un toque sabas que haba estado viva. Ambos estbamos de una manera extraa reacios de ir a la cama. Creo que los dos tenamos miedo de que el ardeur aumentara, y no estbamos preparados para ello. - Djame comprobar si lo entend,- dije. Jean-Claude me mir, moviendo slo los ojos.

- Maana por la noche, si Asher todava no pertenece a nadie, tendrn derecho a reclamarlo? - No como lo hicieron esta noche, ahora lo has hecho imposible , a menos que se lo lleven por la fuerza. Sacud la cabeza. - He estado en bastantes reuniones vampricas para saber que si se les impide hacer una cosa, van a hacer otra peor, no porque quieran, sino porque simplemente causar ms dolor. l me frunci el ceo. Suspir. - Djame intentarlo de nuevo. Aqu est el trato, qu tienen derecho a pedirnos, mientras estn aqu? - Derechos de caza, o donantes dispuestos, amantes, las necesidades bsicas que deben cumplirse. - El sexo es una necesidad bsica? l slo me mir. - Lo siento, lo siento. Entonces entiendo la parte de los donantes dispuestos, tienen que comer. Pero los amantes, qu significa eso exactamente? - Sera dclass exigir amantes para la servidumbre, por lo tanto la doncella de Musette y el mayordomo no deben preocuparnos ms. Los dos nios son casos especiales. La nia es fsicamente muy joven, ella no piensa en esas cosas. El nio es un problema. Bartolom fue precoz, por lo que Belle envi a Musette a tomarlo. Me qued mirndolo. - Por favor, dime que Musette no ha tenido relaciones sexuales con el chico? De pronto pareci cansado, frotndose los ojos con los dedos. - Quieres la verdad o prefieres la mentira ms agradable? - La verdad, supongo.

- Belle Morte puede oler el apetito sexual, es uno de sus dones. Bartolom puede parecer un nio, pero no piensa como uno, ni tampoco lo haca cuando era un ser humano y un verdadero muchacho de once aos cerca de los doce. Era el heredero de una gran fortuna. Belle quera controlar esa fortuna. l tambin se destacaba en una poca cuando a los hijos de los nobles se les permita casi cualquier indiscrecin con mujeres que no eran de sangre noble. - Explcame eso,- dije. - Pareca un nio, Anita, y usaba esa cara inocente para manipular a las mujeres en situaciones comprometedoras. Para el momento en que se daban cuenta de que estaban en peligro de abuso, a menudo era demasiado tarde. Ms que eso, las amenazaba con acusarlas de ser ellas las agresoras. No haba ninguna frase tal como abuso sexual infantil en ese siglo, pero todos saban que ocurra. Los nios a menudo se casaban tan jvenes como de diez u once aos, por lo que la gente que tena tales gustos poda satisfacer sus necesidades en la cama, hasta que sus cnyuges se hacan demasiados viejos para su gusto, entonces miraban fuera de su matrimonio, o para ese entonces sus propios hijos podan ser bastante mayores. Me qued mirndolo. - No creo que quisiera saber realmente esa ltima parte. Eso es ms que repugnante. - Oui, ma petite, pero sigue siendo cierto. Una fortuna tan grande como la de Bartolom normalmente sera tarea de Belle. Jams dejara esas sumas de dinero, o tierras, o ttulos, a nadie ms. Pero no es una amante de los nios, no importa cun adultos, puedan ser, entonces lo lanz a Musette. Que, como ahora comprendes, l har cualquier cosa que nuestra Seora le mande hacer. - Tengo esa impresin. - As que, s, sedujo o se dej seducir por el muchacho. Belle le dio un toque de ardeur y Bartolom fue embelesado. Belle no tena intencin de traerlo a nosotros como un muchacho. Tena la intencin de esperar hasta que creciera, pero Bartolom fue arrojado de su caballo. Tena aplastado el

crneo, y se estaba muriendo. Su siguiente hermano tena slo cinco aos, y Belle no tendra influencia sobre l. Necesitaba a Bartolom, y por eso mand a Musette a terminar con l. - Cmo se sinti cuando se despert? - Estaba feliz de estar vivo. - Cmo se sinti cuando finalmente se dio cuenta de que sera un nio para siempre, no importa cun precoz? Jean-Claude suspir. l era... infeliz. Prohben la trada de nios por una razn. Musette no hizo a Valentina una de nosotros. Belle encontr que uno de sus Maestros vampiros era un pedfilo, y haba trado a nios para ser su permanentes... compaeros.- Su voz fue suave al final. Me sent enferma. Respir profundo y lento. - Dios mo,- dije. - Haba roto nuestra prohibicin de traer ms nios, y cuando Belle Morte descubri por qu lo haba hecho... Lo mat. Con el permiso pleno del Consejo, lo mat. Destruyeron a la mayora de los nios que haba creado. Eran vampiros atrapados en cuerpos de nios, y haban sido vctimas de abusos.- Sacudi la cabeza. - Sus mentes no sobrevivieron, no del todo. - Entonces, cmo escapo Valentina?- Pregunt. - Ella era la ms pequea y an no haba sido tocada. Era una nia y un vampiro, pero no estaba loca. Belle la recogi y encontr gente para cuidar de ella. Tuvo nieras humanas durante muchos aos. Tena compaeros humanos. Debo decir que Belle hizo todo lo posible por Valentina. Creo que se culpaba por no darse cuenta del verdadero monstruo que era Sebastin. - Por qu creo que esta imagen ideal no permanece ideal? - Nos conoces demasiado bien, ma petite. Valentina trat de convertir a algunos de sus compaeros en vampiros, as no sera la nica. Cuando lo

descubri su niera, Valentina le cort la garganta. Ese fue el fin de nieras humanas y compaeros de juego. - Por eso la niera es vampiro,- dije. l asinti con la cabeza. - Ella realmente no necesita una en el sentido tradicional de la necesidad de un nio, pero siempre tendr ocho aos, y an hoy no puede coger un taxi por su cuenta, registrarse en un hotel, sin que la gente pregunte. Algunos humanos bien intencionados llaman a la polica para denunciar al pobre nio que est abandonado en el hotel. - Ella debe odiar eso. - Eso? - Su existencia,- dije. A medias se encogi de hombros. - No lo s. No he hablo con Valentina. - Tienes miedo de ella. - No, ma petite, pero estoy desconcertado por ella. Los pocos nios que sobreviven durante siglos son cosas retorcidas. No puede ser de otra manera. - Cmo pudo acabar en el squito de Musette? - Valentina fue convertida antes de que su cuerpo creciera lo suficientemente como para disfrutar mucho placer fsico. Ella ha desviado esas energas a otras ,- se relami los labios, - vas de inters. Suspir. - Musette es la torturadora de Belle, lo que significa que Valentina es qu, su pequea ayudante en la tortura? l asinti con la cabeza, la cabeza apoyada hacia atrs en la silla, con los ojos cerrados. - Valentina ha sido una alumna muy apta.

- Ella te tortur? l asinti con la cabeza, con los ojos todava cerrados. Ya te dije que el precio de Belle para salvar la vida de Asher fue mi servidumbre por un siglo entre ellos. Pero Belle quera castigarme por abandonarla, y durante mucho tiempo me dio dolor en lugar de placer. Me acerqu a l, arrastrndome por el piso junto a su silla, alisando la falda hacia abajo de forma automtica, aunque no haba nadie all para verla. - As que Valentina no est pidiendo un amante. - Non. - Se trate de una... qu? Sumisa? - Oui. - Podemos solo negarnos? - Oui. - Podemos ganar la 'no' estaca? Abri los ojos y me mir. - Creo que s, pero decirlo absolutamente estara demasiado cerca de una mentira. Sacud la cabeza. - Si Musette nos deja esta noche, y regresa en tres meses, tendremos menos terreno que pisar? - Ella no se ir, ma petite. - No, eso no es lo que quiero decir. Lo que quiero decir es que, si hubiera llegado en tres meses despus de las negociaciones de buena fe que haban sido aprobadas, todava me permitiran escaparme con lo que hice esta noche? O habramos afrontado la ira del Consejo?

- Nosotros habramos elegido una vctima para Musette, o elegido un amante, o ambos antes de su llegada. Habra sido resuelto y no una sorpresa. - Sabes que la mayora de los huspedes humanos no esperan que sus anfitriones les suministren sus parejas sexuales. - Ni lo hace la mayora de los linajes que descienden del Consejo, pero la lnea de Belle se basa en el sexo, y se ha convertido en costumbre ofrecer sexo a cualquiera de la lnea de Belle cuando ellos te visitan. Se supone que todos llevamos un toque de su scubo dentro de nosotros. - Eso no es cierto,- dije. - Non, pero nadie de su lnea ha querido disuadir a otros de la mentira. Sonre, pensaba rerme, pero estaba demasiado cansada. - Podemos mantener a Willie y Hannah seguros porque ellos estn a cargo de los dos clubes. Ya hemos negociado que nuestras empresas no van a ser perturbadas por la visita,- le dije. - Belle fue siempre nica en mantener su mente en dnde viene el dinero, as que s, Willie es mi manager para el Cadver Alegre, y Hannah es la gerente temporal de la Danza Macabra. Los dos ms dbiles de mi rebao estn seguros, lejos. - Damin es mi sirviente vampiro, yo soy tu sirviente humana, t eres el Maestro de la Ciudad, Jasn es tu pomme de sang, Nathaniel es m pomme de sang, Micah es mi amante y mi Nimir Raj, Richard es Ulfric, y los guardaespaldas no pueden cuidar nuestros cuerpos si estn jodiendo a otras personas. - Hemos asegurado a todos tanto como podemos, ma petite. - Hay un nombre que brilla por su ausencia de dicha lista, Jean-Claude. - Tres de hecho, ma petite, cuatro si se cuenta a Gretchen.

- Gretchen est loca, Jean-Claude. Tienes un pase especial para ella de Belle porque todava est mal, verdad? - Gretchen haba tratado de matarme una vez, como castigo, fue encerrada en un atad durante un tiempo. El aislamiento la haba puesto ms loca an. - Oui, Gretchen continuar en su habitacin durante la visita de Musette, pero esto no proteger a Meng Die o a Fausto. - A Fausto le gustan los hombres, y que yo sepa, nadie en el grupo de Musette es gay, verdad? - Oui, pero esto no siempre es una barrera. - Nosotros hemos establecido la ley esta noche, que nadie iba a ser atacado nuevamente. Forzar a alguien a tener sexo con una pareja que le repugna es una forma de violacin, y por lo tanto es un dao. Me mir sorprendido. - Ma petite, te ests volviendo tortuosa. Sacud la cabeza. No! nicamente prctica. As que Fausto est seguro, porque slo le gustan los hombres, y ninguno de los hombres de Musette se interesa por los hombres. Tortura est fuera, porque eso es slo dao. - Meng Die le fascinar a Bartolom. - Pero, de nuevo, a Meng Die no le gustan los nios, por lo que Bartolom tendra que violarla para salirse con la suya, por lo que... - Ella est a salvo de sus intenciones.- Pareci pensar en eso por un segundo o dos. - Pero qu pasa con Angelito? - No es una pareja con Musette? No lo hacen el uno con el otro? - Cuando ellos quieren, s. Le frunc el ceo. - No son una pareja apasionada?

- El verdadero amor de Musette no es el sexo, por eso ella y Valentina han sido tan cercanas durante tanto tiempo. - No es nuestro problema. Si todo el mundo tiene acceso a alguien que ellos quieran joder, o no, tenemos los socios adecuados para ellos fuera de la violacin, entonces todos estn cubiertos. O me he perdido algo? Pens en silencio durante unos minutos. - No, ma petite. Tus maquinaciones son dignas de la propia Belle, si su intencin fuera mantener a su gente a salvo.- Luego me mir. - A excepcin de un problema. Musette ha tenido relaciones sexuales con Asher en el pasado, por lo que no podemos hacer una acusacin de violacin. - Tener relaciones sexuales en el pasado no significa que no pueda ser violacin en el presente,- le dije. Hizo un gesto que alejaba con la mano. - S qu crees eso, ma petite, ni siquiera estar en desacuerdo, pero Musette no ser disuadida por el argumento. A Asher le gustan tanto hombres como mujeres, ha tenido relaciones sexuales con ella y lo disfrut en el pasado. Tienes que asegurarte que no lo pueda daar fsicamente, por lo que no sera ms que sexo, simplemente joder. No se vera perjudicado por ello. Le alc las cejas. - Crees que eso no hara ningn dao? - Non, ni Musette en verdad. Musette lo sabe, Belle lo sabe, que tener relaciones sexuales con Musette de nuevo despus de todos estos aos va a ser doloroso para Asher. Eso le har dao, pero no de una manera que Belle nos permita negociar por ello. Para Belle Morte, si un hombre tiene un orgasmo, entonces debe de haber disfrutado de l. Es su razonamiento. - Ella realmente no entiende que hay una diferencia entre la lujuria y el amor, verdad? - Non, ma petite, trs non.

- Por qu es siempre Asher al que no podemos proteger? Asher el que no podemos salvar? Sacudi la cabeza. - Me lo he preguntado durante mucho, mucho tiempo, ma petite. Todava tengo que encontrar una respuesta. Apoy la mejilla contra su rodilla. - Esta vez es la ms prolongada que alguna vez he sido capaz de ir entre alimentaciones.- Eche un vistazo en mi reloj. - Son casi las dos. - El alba llegar en tres, casi cuatro horas. Tengo que rescindir el control que te he prestado para el ardeur antes de entonces. Debes alimentarte. - Esto no es slo tu control? - No, es el miedo y el agotamiento, y el pensar demasiado, y tu propia habilidad en crecimiento. En unos meses ms ser solo una comida al da o la noche. Sers capaz de almacenar hasta las comidas e ir por ms tiempo. Mi cabeza estaba prcticamente en su regazo, y no senta la menor agitacin. Me acarici el cabello, y ese fue un contacto reconfortante. Quera ser abrazada ms de lo que deseaba el sexo. Quera que me abrazara, mientras me fuera quedando dormida. Eso sonaba mejor que cualquier otra cosa que se me ocurriera ahora. - Una vez que llegue el alba mi vinculo contigo se debilitar, y no sers capaz de mantener el ardeur a raya. Lo siento, ma petite, pero tienes que alimentarlo. - Ests tan cansado como yo,- dije. - No quiero nada ms que subir entre las sbanas de seda y envolver nuestros cuerpos desnudos uno alrededor del otro. Quiero abrazar y ser abrazado. El sexo es una cosa maravillosa, pero esta noche quiero ser

consolado ms que complacido. Me siento como un nio en la oscuridad que sabe que los monstruos estn debajo de la cama. Quiero que me digan que todo va a estar bien, pero soy demasiado viejo para creer en tales mentiras reconfortantes. Tal vez fuera porque estaba cansada. Tal vez fuera porque Jean-Claude acababa de decir en voz alta, casi exactamente cmo me senta. Me acord de otras noches cuando todos habamos estado tan cansados, este miedo, sta inseguridad de lo que la cada de la siguiente noche traera. Me acord de Asher y Julianna, y yo, nosotros, Jean-Claude abrazados el uno al otro. Simplemente abrazndose entre s, la sensacin de la piel desnuda y el calor, como una versin adulta de un oso de peluche. Abrzame esta noche, Julianna sola decir, y callada entre los dos hombres haba sido como a menudo sus miedos les permitieron estar tan cerca y asustados como ellos realmente estaban. Julianna haba sido el puente entre los dos hombres. Nunca hubieran podido estar tan cerca durante tanto tiempo sin ella. Yo tena los recuerdos, saba cuntas veces sus necesidades los haban reconciliado, su amor por cada uno de ellos los haba vinculado estrechamente. Jean-Claude haba sido el cerebro, Asher el encanto, aunque ambos eran encantadores y ambos inteligentes, pero Julianna haba sido su corazn. Un viviente corazn latiendo por los tres. Nunca podra ser Julianna. No tena su bondad, su amabilidad, su paciencia. Nosotras ramos tan diferentes, pero aqu estaba yo siglos ms tarde con los mismos dos hombres. Se me escap un suspiro, tom otro, lo deje salir, escuchaba mi agitacin. - Hay algo mal, ma petite, quiero decir ms malo de lo que ya es? Levant mi cara de su rodilla. - Si Asher tuviera realmente un mnage trois con nosotros, entonces Musette tendra que dejarlo solo, verdad? Alguna expresin pas por su rostro, rpidamente pas alejndose, escondida detrs de esa hermosa mscara atenta que llevaba cuando no estaba seguro de que expresin ayudara, y que le dolera. - Si hubiramos

sido capaces de contestar con la verdad, que esta noche Asher estaba en nuestra cama, entonces, Musette no podra haberle pedido. Eso es cierto. - Si l se uniera a nosotros esta noche, maana estara a salvo.- Mi voz sonaba sin sustancia de hecho, como si estuviera proponiendo ir de compras, o preparar la cena. Su voz era an ms cuidadosa que la ma. - Eso sera cierto. - Si solo dejara que t y Asher seis pareja, cuando no estoy, entonces l estara seguro, pero no puedo.- Sacud la cabeza. - En teora no tengo problemas con l. Me gustan los hombres. Veo a los hombres demasiado atractivos, as que entiendo que todos lo vean atractivo. Que los hombres se sienten atrados por los hombres tiene mucho sentido para m. Pero en la prctica no puedo. No me atrevo a compartir a mi hombre con otro hombre. No puedo hacerlo. Si me enterara de que t y Asher lo habis estado haciendo a mis espaldas, me caera de culo. S que es increblemente injusto. Estoy durmiendo con Micah, y malditamente cerca de dormir con Nathaniel, y tuve relaciones sexuales con Richard hasta hace unos meses. Sin embargo, t tienes que ser slo para m. Es terriblemente injusto, lo s. - No estoy muy lejos de la cama cuando los dems estn contigo, a excepcin de Richard, que nunca compartimos. - Lo s, obtienes sangre de los hombres porque todava no te dono sangre, pero no es lo mismo. - No quiero a nadie excepto a ti, ma petite. Creo que lo he dejado claro. Entonces alce la vista y lo mir. - Lo has dejado claro, pero s que deseas a otra persona adems de m. He sentido lo que sientes cuando miras a Asher. Veo la forma en que los dos os miris. Duele a veces, slo con veros estar en un cuarto juntos. - Lo siento, ma petite. Me puse las rodillas en el pecho y las abrac all. - Permteme terminar este pensamiento, Jean-Claude, por favor.

l me hizo seas para que siguiera adelante. - No puedo dejarte tomar a Asher en tu cama, y no puedo tomar a Asher en la ma. Pero me acuerdo de lo que fue para vosotros tres. Recuerdo cun seguro se senta. Hay momentos en que me olvido de que estos no son mis recuerdos y aoro lo que los tres tuvieron. Me parece un infierno mucho ms pacfico que lo que estamos haciendo. Abrac mis piernas tan fuertemente, que mis brazos temblaron por la fuerza de ello. - No s si puedo seguir con esto, pero me gustara intentarlo. - Probar que, ma petite? - Su voz fue muy cuidadosa. - Quiero a Asher a salvo. Jean-Claude se haba quedado muy quieto. - No entiendo, ma petite. - S, lo entiendes. Sacudi la cabeza. - Non, no tendr ningn malentendido aqu. T debes ser precisa en su significado. No poda mirarlo mientras lo deca. Trae a Asher aqu esta noche. No lo prometo, pero lo quiero caliente y desnudo junto a nosotros. Quiero perseguir esa herida en sus ojos. Quiero mostrarle con mis manos y mi cuerpo que lo encuentro encantador.- Levant la vista hacia l, entonces, encontr su cara ilegible. - No s en qu momento voy a gritar asqueroso y escaparme de los dos. Estoy segura de que vamos a llegar a un punto, all por lo general, pero si lo traemos a nuestra cama esta noche, en cualquier forma, entonces estar seguro por la maana, verdad? - Qu dir tu Nimir Raj? - l asumi que t y yo tenemos intimidad con Asher, cuando lleg a la ciudad. Un montn de gente lo cree. - No le has dicho la verdad?

- S. - Y no se enfadar contigo por compartirte con otro hombre? Sacud la cabeza. - Micah es ms prctico que yo, Jean-Claude. No es slo amor o lujuria, lo que me lleva con Asher. Esta noche est asegurando nuestra base de poder. Si Asher est seguro, entonces todos estamos ms seguros. Su dolor no puede ser utilizado contra nosotros. - Qu prctico de ti, ma petite. - He aprendido del mejor. Me dio un vistazo, con una ceja levantada. - Si yo fuera realmente prctico en los asuntos del corazn, las cosas habran ido ms rpido entre nosotros. - Quizs, o quiz no, pero sabas que si presionabas demasiado, habra corrido, o tratado de matarte. l se encogi de hombros graciosamente. - Tal vez, pero me gustara preguntar, para que no haya malentendidos, vas a traer a Asher a nuestra cama slo por esta noche? - Habra alguna diferencia?- Pregunt. - Puede que para l. - He tratado de ajustar mi cabeza en torno a todo esto, y fracas. No s. S que no quiero renunciar al tiempo a solas contigo, slo contigo. S que no quiero tener siempre compaa. - Julianna y Asher arreglaban tiempo a solas a pesar de que ramos un tro. - Por primera vez en mucho tiempo, mi vida personal esta tan cerca como nunca lo ha estado del trabajo. No quiero joder encima esto. - Entiendo.

- Supongo, que quiero a Asher sano y salvo, quiero expulsar esa mueca de dolor de sus ojos, pero en el mundo real slo podemos correr hasta la bandera. Si funciona, estupendo, pero si no funciona, entonces qu? Asher tendr que irse? Perders a tu segundo? Te har ms dao a ti y a Asher? Va a... l toc con la yema de sus dedos mis labios. - Shhh, ma petite. He llamado a Asher. Llega incluso ahora. Sent mis ojos agrandarse, congelarse el aliento en mi garganta, mientras que mi pulso golpeaba enloquecido. Qu haba hecho? Nada an. La pregunta de los diez mil dlares era, que estaba a punto de hacer, y podra vivir con ello ms tarde?

Asher entro por la puerta, lentamente, mientras su cara se esconda cuidadosamente detrs de un mechn de su dorado cabello. Se haba cambiado, ahora llevaba una camisa limpia, sin sangre. Era blanca y el color no le convena. - Me llamaste,- dijo Asher. Me quede inmvil, todava abrazando mis rodillas, de repente mi pulso daba golpes en mi garganta. Adems mi respiracin se detuvo durante un segundo o dos. - Lo hicimos,- dijo Jean-Claude con una voz cuidadosa. Asher nos mir entonces, y pude ver una visin clara de su cara a travs de su pelo. Creo que fue eso que hicimos lo que le llev a mirarnos. JeanClaude estaba sentado muy recto, antes de que Asher llegara a la puerta. Estaba elegante, preparado, en su traje de cuero y seda. Yo, todava estaba acurrucada en la alfombra a sus pies, mirando a Asher, el era el zorro y yo el conejo. Jean-Claude me toc el hombro, y me dio un vuelco el corazn. Le mir, mientras l me miraba. - Debe ser tu decisin, ma petite.

- Porque siempre tiene que ser mi decisin?- Pregunt. - Porque t no tolerars ninguna otra cosa. Oh, ahora me acordaba. - Genial,- dije en voz baja. Me apret el hombro con suavidad. - Nada se ha decidido todava. Podemos seguir como estamos. Sacud la cabeza. - No, no voy a ser la responsable de lo que pase maana por la noche. No lo voy a arriesgar, va en contra de mis principios. - Como quieras, ma petite,- dijo Jean-Claude, con una voz que no dejaba nada al descubierto - Que ha pasado? - Pregunto Asher, y su voz no estaba vaca, no haba ningn hilo de temor en l. Estaba durmiendo en el pasillo, no lo poda culpar. Quit mis brazos de alrededor de mis rodillas. Estaban rgidos por la presin en contra de mis piernas en las cuales estaban muy apretados. Trat de suavizar mis manos entumecidas para tocar la falda y encontr slo mis bragas. La falda azul marino era demasiado corta y me haba sentado de una forma poco conveniente para ella. Si hubiera habido alguien en la habitacin para verme, hubiera podido decirle que acert con mi ropa interior. Tena mis rodillas debajo, movindome lentamente, muy tiesa, y mi cuerpo se ajust a la tensin. - Qu ha pasado ahora?- pregunto Asher, y esta vez su voz era ms suave. - Nada, mon ami,- dijo Jean-Claude,- o ms bien, nada ms.

- Es culpa ma,- dije. Me puse de pie, todava movindome lentamente. - Que es culpa tuya?- Asher estaba mirando de Jean-Claude a m buscando, tratando de leer algo en nuestros rostros. Sal de la piel, y mis zapatos de tacn alto hicieron un sonido agudo en el suelo. - Ests en peligro por Musette. - Has hecho todo lo posible para protegerme, Anita, ms de lo que jams haba soado. Nadie desafo a Musette, por temor a Belle Morte. Has hecho lo que muchos miembros del Consejo temen hacer. - La ignorancia es una bendicin,- dije. Asher me dio una rpida mirada a travs de su brillante pelo. - Qu significa eso? Camin hacia l, porque an estaba cerca de la puerta. - Esto significa que tal vez pueda ser valiente, porque no conozco nada mejor. Nunca he visto a Belle Morte en persona. No me malinterpretes, es bastante impresionante desde la distancia, pero nunca la he conocido realmente. Estaba de pie delante de l. Se haba dado media vuelta para que slo viera la mitad de su rostro, era perfecto. No se haba escondido de m completamente en meses. Llegu a tocar el lado de la cara que haba escondido y se estremeci, alejndose de nuevo lo suficiente para tocar la puerta de cascabel. - No, no.

- Te he tocado antes,- dije, y mi voz era baja, suave, era una voz que se usaba para hablar con un animal asustadizo o un hombre en una cornisa. Volvi su rostro lejos de m. - Has visto las pinturas? Viste lo que fui una vez, y ahora has visto lo que parezco, cuando las... heridas son recientes. Dio la vuelta, con las manos en la puerta, meneando la cabeza. - Hemos visto lo que vio Belle Morte. Sacud la cabeza, me di cuenta de que no poda verme, y le toqu el hombro. Hizo una mueca. Mir a Jean-Claude, y su rostro estaba vaco, slo sus ojos mostraban la ms elemental visin de un dolor tan profundo que casi haba destruido a tres personas. Apret mi cuerpo contra la espalda de Asher, mova los brazos en sus costados, abrazndolo desde atrs. Se qued inmvil bajo mi tacto, quieto, apartndose a s mismo, y confe en que no le hara dao. Apoy la mejilla en su espalda y la mantuve, mientras que su cuerpo se qued en silencio bajo mi tacto. Me tragu las lgrimas que no iba a dejar resbalar por mis mejillas. Mi voz era firme. - He visto a travs de los recuerdos de Jean-Claude mucho antes de esta noche. Me acuerdo de lo bien que se sentan tus manos, en contra de mi cuerpo.- Moldee mi cuerpo contra el suyo, y me aferr a l. - No necesito la pintura para que me muestres tu belleza. Un escalofro recorri todo su cuerpo, y l intent girar, para rechazarme, pero me aferr an mas, y l no poda moverse sin hacerme dao. - Djame ir, Anita, djame ir.

- No,- dije a Asher, - No, esta noche no. Hizo pequeos movimientos, luchando, atrapado contra la puerta, como un hombre tratando de escapar de una habitacin que era slo una pulgada ms ancha que su propio cuerpo. - Qu quieres de m?- Su voz contena unas lgrimas. - nete a nosotros esta noche, es lo que quiero, nete a nosotros. Detuvo sus movimientos inquietos, pero sigui con otro ritmo al de antes. Poda sentir los latidos de su corazn contra mi mejilla. Hubiera jurado que no haba sido vencido un segundo antes. - Unirme a ti, cmo?- su voz fue un susurro ahogado. Me agarr de la camisa y lo utiliz para convertirlo en todo y nada. Se mova lentamente, como intentando convertir la tierra contra su eje. Apoy la espalda a la puerta y me mostr slo lo que quedaba de su perfil perfecto. Me quit la camisa, tratando de llevarlo a la sala, pero no se traslad hasta ese punto. Mir a mi lado a Jean-Claude. - No puedo hacer esto,- su voz solo era dolor. - Qu crees que est pidiendo?- La voz de Jean-Claude segua siendo tan cuidadosamente vaca que me cabreaba. - Ella har cualquier cosa para mantener a su gente a salvo, incluso tomar un lisiado en su cama por una noche. Tena la arrugada camisa en las manos y me vi obligada a ir tras l, porque l no vendra a m. - Quiero mantenerte a salvo de Musette, y esto lo har, pero no es por eso, no realmente. Asher me mir, y haba un mundo en sus ojos, un mundo de dolor y una

necesidad y horror, tan grande, tan solitario. La primera lgrima me roz la mejilla. Me hablaba en voz baja en francs, y entend algo de lo que dijo. Asher me agarr de las muecas y me oblig a apartarme de l. - Non, Jean-Claude, as no. Puede ser vuestro deseo, no lo s. No voy a dividir lo que queda de tu triunvirato. Prefiero pasar una noche en la cama de Musette a debilitar vuestro poder de esta manera .Tienes que ser fuerte mientras estn aqu, o todos pereceremos. Tom una respiracin profunda, y fue como si algo se marchara de m, como un velo que se levantaba. Me di la vuelta y mire el vampiro detrs de m. - Lo hiciste a propsito? Se tap la cara con las manos y dijo - No puedo dejar de querer lo que quiero, ma petite, perdname. Me gir hacia Asher. - No es el ardeur lo que te desea, Asher. Sabes que me siento atrada por ti. Trat de apartar la mirada, pero me toc la cara, y esta vez no se inmut por la distancia. Asher me dej, a su vez, para hacerme frente otra vez, puse mis dedos en el borde de su barbilla. La piel suave todava existente, a pesar de que estaba en el lado derecho, donde tena las cicatrices. Era casi como si la gente que le haba hecho eso, no fueran capaces de destrozar la curva perfecta de sus labios. - No es la lujuria lo que quieres de m. Su mirada cay. Estuvo a punto de cerrar los ojos, la expresin de su rostro era como la de un hombre preparndose para recibir un golpe. Le susurr, - No. Me acerqu de puntillas, le puse mis manos a ambos lados de su cara, tan

suave como el satn y la seda, pero ms suave, y la otra cara bruta, sin semillas, apenas con sensacin de la piel en absoluto. - Te quiero, Asher. Sus ojos se abrieron, y su mirada era tan cruda, tan llena de tantas cosas que se podra utilizar para hacer dao. - No s cunto es de la memoria de Jean-Claude, pero s que esto es de mi parte, Te quiero. Y a nadie ms. - Sin embargo, no me has llevado a la cama. - Me gusta un montn de gente con la que no me acuesto. Bueno, que no tiene relaciones sexuales conmigo. La expresin de sus ojos comenz a apagarse. Me di cuenta de lo que haba dicho. - Quiero que vengas a dormir esta noche, por favor, Asher, y no slo para dormir. Puso las manos a cada lado de las mas. - Slo para mantener mi seguridad contra Musette. No poda desmentir eso. . . - Eso es cierto, pero qu importa? Tan importante es eso? Asher sonri y movi suavemente mis manos lejos de su cara. - S, Anita, me importa. Me vas a llevar a tu cama esta noche, pero maana te sentirs culpable y te alejars de m. Le frunc el ceo. - Hablas como si ya hubiera hecho esto contigo, pero nunca lo hice. Me acarici las manos entre las suyas.

- Tuviste a cuatro hombres en la cama, cuatro de nosotros, pero solo aceptaste tener relaciones sexuales con Jean-Claude. Te alimentas del ardeur de Nathaniel, pero no has follado con l.- Solt mis manos y sacudi la cabeza, riendo. - Slo tienes la fuerza de voluntad para dormir, noche tras noche junto a tanta belleza y no tomar todo lo que Nathaniel te ofrece. He conocido a santos y sacerdotes, a lo largo de los siglos, que no tenan tu fuerza de voluntad de resistir a la tentacin. - No creo que pueda resistir mucho ms,- dije, con las manos en las caderas. Volvi a rer, su sonrisa se atenuaba a medida que hablaba. - Jason ha sido puesto firmemente en la caja marcada de 'amigo'. Pero por mi parte, no quiero unirme a vosotros en la cama de nuevo, si maana voy a ser simplemente otro amigo. No podra soportarlo. Le frunc el ceo. Haba hecho mi mejor esfuerzo para olvidar lo que ocurri cuando Belle Morte causo la fuerza del ardeur haca unos meses. Gracias a ella, haba participado en la cosa ms cercana a una orga. No hubo relacin sexual, sino un montn de manos y cuerpos tocndose donde no debera haber contacto normalmente. Asher tena razn: haba hecho mi mejor esfuerzo para ignorar todo el asunto. Di lo mejor de m para ignorarlo, y nunca sucedi. Pero por supuesto que haba sucedido, la tentacin era demasiado grande. - Qu quieres que diga? siento que soy un poco vergonzosa acerca de haber estado en la cama con cuatro hombres al mismo tiempo. S, me daba vergenza, as que demndame. - Esta noche te vas a avergonzar tambin. - Un montn de cosas me molestan Asher, no puedo evitarlo. - No se puede dejar de ser quin y lo qu eres, Anita. No voy a cambiar, pero tampoco quiero que sea solo una noche. Te digo que no podra soportar ser expulsado de nuevo.

Saba que en ese instante no se refera a m arrojndolo fuera de la cama despus del ardeur. Se refera a Belle Morte, lo que le haba hecho todos estos siglos. Ella lo haba arrojado fuera, como un juguete daado. Despus de todo, siempre puedes comprar ms juguetes. Empec a caminar de un lado a otro delante de l, sin mirar a ninguno de ellos, buscando algo, cualquier cosa mientras me invada la energa nerviosa. - Qu quieres de m, Asher? Una garanta? - S,- dijo por fin. - Eso es exactamente lo que quiero de ti. - Me detuve y lo mir. - Qu tipo de garanta? No ser algo como lo de esta maana?- Sacud la cabeza. - Lo siento, no puedo prometerlo, porque no s cmo me sentira. - Qu va a decir Micah cuando se entere que te acostaste conmigo? - Micah est al tanto. Asher me mir. - Lo s, lo s, sigo esperando a que lance un ataque sobre algo. Est de acuerdo con el intercambio entre Jean-Claude y yo, y Nathaniel, y cito, cualquier otra persona que se deber incluir en un 'Fin de la cita. Asher ampli los ojos con sorpresa. - No lo entiendo. - No tienes ni idea,- dije. - Cuando l entr en mi vida, dijo que hara cualquier cosa para quedarse conmigo, cualquier cosa para ser mi NimirRaj. Hasta ahora, va en serio. - Parece perfecto para ti,- dijo Asher, con la voz llena de una irona suave.

- Lo s, me hace pensar que el otro zapato caer y se volver contra m. Asher me toc la cara, para que lo mirase directamente. Me buscaba completamente ahora, con sus ojos azules de hielo tan sinceros. - Nunca quiero hacer algo que dae el contenido de tu vida que has construido tan bien. Si hacemos esto y te escapas, y luego Jean-Claude pierde su relacin contigo, me ir. Sent que mis ojos se abran ampliamente. - Qu quieres decir, con que te irs? - Quiero decir que si me llevas a tu cama esta noche y me dejas, me ir. Ya no os ver, espero que Jean-Claude siga con ese amor profundo. Tomar tiempo para buscar otro maestro que me quiera y, probablemente, no lo encontrar en un segundo. S que soy un maestro dbil. No tengo ningn animal para llamar,- movi la cabeza, - muchos de mis poderes son intiles, salvo en situaciones ntimas, y solo una vez, - casi toc la cara llena de cicatrices de su rostro, pero dej caer la mano, - una vez que esto sucedi, nadie me dej acercarme lo suficiente para usar mis poderes sobre ellos. Se lami los labios, suspirando, al mismo tiempo, y provoc un gesto que me hizo recuperar el aliento. Lo quera, le quera a l, la forma en que quiere una mujer a un hombre por un largo tiempo. Pero el ansia por s sola nunca haba sido suficiente para m. - Ests diciendo que si te llevamos a nuestra cama esta noche, pero si maana paso de ti, y slo por esta vez, nos dejaras?- Pregunt. Asher asinti con la cabeza. Ni siquiera tena la necesidad de pensar en ello. - Me ests dando un ultimtum, Asher, no soy buena con los ultimtum. - Ya lo s, pero tengo que protegerme, Anita. No puedo vivir tan cerca del cielo y que no se me permita la entrada. Creo que me va a volver loco, al final.

Se apoy contra la puerta y mir a mi lado hacia Jean-Claude. - He estado pensando desde hace unos meses en irme. Es muy difcil para todos nosotros. Saber que ha sanado algunas de las heridas por estar con vosotros como un amigo ms, Jean-Claude. - Se volvi y me sonri. - Y al ver la forma en la que me has ayudado, me lastima an ms, Anita. - Se volvi, y puso su mano en el picaporte. Le puse la mano sobre la puerta, sostenindola. Asher me mir. - Djame ir, Anita, no quieres esto. - Qu voy a decir, Asher? Qu tienes razn? Qu si no hubiera venido hoy Musette, no hubiera hecho esta oferta? Tienes razn, no la hara. - Me apret contra el lado de la puerta. - Pero con pensar en que te vas, de no volver a verte... - sacud la cabeza, y maldita sea, iba a llorar de nuevo. - No te vayas, por favor, no te vayas. - Tengo que irme, Anita. - Me toc el hombro, trat de sacarme del camino para que pudiera abrir la puerta. Sacud la cabeza. - No Asher me frunci el ceo. - Ma cherie, no me amas, no realmente. Si no me amas, y no me quieres, entonces debes dejarme ir. - Te amo, y te quiero. - T me quieres como un amigo, me queris como amigo, pero quieres a muchos hombres, pero no te entregas a ellos. Tengo toda la eternidad, pero mi paciencia no es suficientemente buena como para esperarte, ma cherie. Me has vencido. Habra intentado seducirte, pero... - Una vez ms estuvo a

punto de tocar el lado de cicatrices de su rostro, pero su mano se alej, como si no pudiera descubrir su otro lado. - He visto a los hombres que has rechazado. Perfecciones, y se van sin ni siquiera un lamento-. Asher frunci el ceo, como si no lo entendiese, pero saba que era verdad. - Qu puedo ofrecerte que ellos no puedan? Me puso las manos en mi hombro y suavemente trat de apartarme del camino. Apoy la espalda en el marco de la puerta, mi mano an en el picaporte. - No, - fue todo lo que poda pensar que decir. - S, querida, s. Ya es hora. Sacud la cabeza. - No. Apoy la espalda en la puerta tan fuerte que saba que iba a tener moratones por la maana. No poda dejarlo ir. De alguna manera saba que si abra la puerta, nunca tendra otra oportunidad. Rec por las palabras. Rec, para ser capaz de hablar con mi corazn y no tener miedo. - Dej que Richard se fuera. Creo que se habra ido de todas formas, pero me sent en el suelo y observe como se marchaba. No me interpuse en su camino. Supuse que era su eleccin, y no puedes sostener a alguien que no quiere ser retenido. Si alguien realmente quiere dejarte, tienes que dejarlo ir. Bueno, mierda, condenada mierda. No te vayas, Asher, por favor, no te vayas. Me encanta la manera en que tu pelo brilla a la luz. Me encanta la manera en que sonres cuando no ests tratando de ocultarte o impresionar a alguien. Me encanta tu risa. Me encanta la manera en que tu voz lleva el dolor como el sabor de la lluvia. Me gusta la forma en la que miras a JeanClaude cuando se mueve a travs de una habitacin, cuando crees que nadie te est mirando, porque es exactamente de la misma forma que lo miro yo. Me gustan tus ojos. Me gusta tu dolor. Me encantas t.

Cerr la distancia entre nosotros, envolv mis brazos alrededor de l, apret la mejilla contra su pecho, seque las lgrimas en la seda de su camisa, y segua susurrando. - Te amo, te amo.- Cuando levant mi cara y me bes, me bes en los labios, por primera vez.

Terminamos ese suave beso, y Asher me llevo a la cama de la mano. Se retir, vindose como un nio titubeante. Jean-Claude estaba junto a la cama, con su rostro tranquilo, slo l poda mantener la calma en cualquier situacin. - Hay una cosa que debo decir antes de empezar. Soy el controlador de tu ardeur, ma petite, pero llegar un punto en todo esto que voy a perder el control. No puedo garantizar lo que pase cuando pierda ese control. Asher y yo nos quedamos junto a l, de la mano. Asher se aferraba a mi mano con una ferocidad que era casi dolorosa. Su voz no mostraba la tensin que se poda sentir en su cuerpo. - Si pensara que slo fuera el ardeur lo que hace que Anita quiera llevarme a la cama, entonces dira que no, porque cuando el ardeur se haya enfriado, ella me arrojara a un lado como lo hizo antes. Se llev la mano a los labios y puso el toque ms suave en mis nudillos. - Creo que Anita me desea en su cama. El ardeur puede subir, o bajar, es lo mismo para m. Jean-Claude me mir. - Ma petite.

- Prefiero hacer gran parte de esto antes de que llegue el ardeur, pero tengo entendido que va a ser... Muy duro para ti.- Me encog de hombros. - No lo s. S que estoy comprometida con esto, as que supongo que estar bien. Levant una ceja hacia m. - Nunca se es convincente cuando se miente, ma petite. - Ahora que sabes que no es verdad, - dije, -miento muy bien gracias. - No a m. Me encog de hombros. - Estoy haciendo lo mejor que puedo aqu, Jean-Claude.- Mir el techo como si pudiera ver el cielo a travs de toda la roca por encima de nosotros. - S una cosa, quiero que lo que estamos haciendo sea realizado antes del amanecer. No quiero que os desvanezcis a la mitad. - Ma petite, todava considerando desconcertante que muramos al amanecer,- dijo Jean-Claude. - Qu hora es?- Pregunt Asher. Mir a mi reloj. - Estamos cerca de las dos y media. - El tiempo es apenas suficiente,- dijo Asher. En la forma en lo que lo dijo, hizo que Jean Claude se riese de la forma ms masculina posible, sobre las mujeres o el sexo. No estaba segura de que jams hubiera escuchado aquel sonido de Jean-Claude. De repente me sent muy consciente de que era la nica chica, y ambos eran hombres, sonaba un poco tonto, ya lo saba pero... Era como entrar en un bar y tener el sentimiento de que todos te siguen con la mirada mientras caminas, igual que los leones y las gacelas.

Cualquiera de los hombres haba puesto su mirada en m, creo que podra haberme escapado, pero no lo hice. Jean-Claude se arrastr a la cama completamente vestido y me tendi la mano. Me qued mirando los largos dedos de la mano plida, elegante, incluso en ese pequeo movimiento. Asher apret mi otra mano, suavemente. Me di cuenta en ese momento, que si me acobardaba, sera el final de esto. No senta ninguna presin de ninguno de los dos pero Asher se iba a ir, no esta noche pero pronto y yo no quera que se fuera. Tom la mano de Jean-Claude, y me tir suavemente sobre la colcha de seda. Era resbaladiza cuando estaba usando bragas. Sus manos sobre las mas, me mantuvieron en el borde de la cama. -Por qu es,- dije, - que nunca te deslizas fuera de la cama cuando ests usando seda? - Siglos de prctica,- me dijo Jean-Claude. - Recuerdo cuando no eras tan prctico. Recuerdas a la Vicante Duquesa?dijo Asher. Jean-Claude se ruborizo con una leve insinuacin de color rosa. Ni siquiera saba que pudiera tener rubor. - Qu pas?- Pregunt. - Me ca,- dijo tratando de alejar su dignidad y exponer ese defecto, mientras sonrea. - Lo que no dice es que se cort la barbilla con un espejo de plata que se rompi cuando se cay con la duquesa y las sabanas de seda. Haba sangre por todas partes, y el marido cornudo en la escalera.

Mir a Jean-Claude, Asher asinti con la cabeza y se encogi de hombros. - Que paso?- Pregunt. - La duquesa se cort con uno de los fragmentos de vidrio y dijo a su esposo que era su propia sangre. Era una mujer muy emprendedora, era la duquesa Vicante. - As que ambos os conocais, cuando no eras tan perfecto y afinado. Jean-Claude dijo, - No, Asher vio cuando aprenda mis lecciones, solo tena cinco aos, antes de que fuera a la corte con Belle Morte. Los buenos tiempos fueron ya gastados antes de que yo llegara. - Lo tena todo, mon ami, - dijo Asher y sonro. Me sent abrumada con ese aluvin de sonrisas. Esa sonrisa cuando tena el pelo en mechones largos y el sombrero en la cabeza agraciado con plumas, esa sonrisa mientras jugaba al ajedrez y Julianna cosiendo delante del fuego, esa sonrisa era un derrame de sbanas limpias y con la risa de Julianna. Haba pasado un largo tiempo desde que haba visto esa sonrisa. Nos lo llevamos a la cama y la sonrisa se desvaneci. Jean-Claude barri la colcha a un lado para revelar unas sabanas un poco mas azules que los ojos de Asher, como el cielo, de un azul celeste intenso. Pero Asher se qued de rodillas, como si tuviera miedo a sentarse sobre la cama. Poda or su pulso sordo en su garganta y no tena que ver con el vampiro o cualquier otra forma, era solo miedo, o eso crea. Asher tena miedo. Poda probar su miedo en la parte posterior de la lengua. Poda tragar, disfrutar el aroma de ella, como un buen vino para abrir el apetito. El miedo llama a ese pedazo de m que era la bestia de Richard. Se sacudi dentro de m como un gato estirndose, explorando el espacio que haba quedado atrapado, un gruido fino brotaba de mis labios. - Control, ma petite, no lo perdamos tan pronto.

Era difcil pensar, y mucho ms difcil hablar. Llegu a mis rodillas y levant la camisa de Asher, mis dedos jugando a lo largo de su piel. Quera rasgar la camisa y poner mi boca sobre la piel. Pero no era el sexo en lo que estaba pensando. Los vampiros no pueden alimentarse entre s, pero un hombre lobo poda comerse a un vampiro. Cerr los ojos, obligando a mis manos estar lejos de su cuerpo. - Lo estoy intentando, pero ya sabes lo que pasa si empujo el ardeur demasiado tiempo. - El aumento de otras hambres, oui, ma petite. No lo he olvidado. - No puedes ayudarme a controlar a la bestia de Richard.- Mi voz sonaba ronca. - No. Mir a los ojos azules de Asher, tanto miedo, mucho miedo, y no de mi bestia. El miedo me ayud a sostenerme, pero saba que no durara mucho tiempo, todo lo que bamos a hacer tena que hacerse rpidamente. - Quiero verte desnudo por primera vez sin el ardeur montndome, Asher. Pero no hay mucho tiempo. Trat de llamarlo para que viniera a la cama, pero l no quiso venir. Jean-Claude se apoy en las almohadas y extendi sus brazos, casi en la forma en que llevaramos a un beb. Habl en voz baja en francs, pero no poda entenderlo todo, la mayora era un motivo para apresurarse. Asher se arrastr a la cama completamente, aunque cada movimiento era lento, renuente. Se qued sentado contra el cuerpo de Jean-Claude, pero ambos estaban completamente vestidos, y la forma en que estaban sentados, podran haber estado en cualquier club. No era tanto sexual como reconfortante. Les mir a los dos y supe que alguien iba a tener que quitarse algo de ropa. Estupendo. Me quit la chaqueta y la tire al suelo.

Jean-Claude levanto ambas cejas en un fino movimiento. - Si seguimos con este cuidado va a llegar el amanecer y no habr cambiado nada. Tuve que salir fuera de la cama para conseguir quitarme la falda, y la deje en un montn en el suelo con mi blusa. Las bragas y el sostn eran un par coincidente, un satn azul marino brillante. Cuando me los haba comprado, me recordaron el color de los ojos de Jean-Claude. Esperaba sentirme avergonzada, de pie con mi ropa interior, pero no lo hice. Tal vez me haba pasado demasiado tiempo con los cambiaformas y su poltica de nudistas casual. O quizs, simplemente no me pareca mal desnudarme delante de Asher. No lo saba, pero tampoco me lo replanteaba. Sub de nuevo, con cuidado a la cama de seda azul zafiro, de modo que no me deslizara de nuevo. - Verdaderamente ests decidida a hacer esto,- dijo Asher, en una voz que era suave, incierta. Asent, cuando me puse a gatas con los altos tacones sobre la cama con ellos. Segu con los tacones porque saba que a Jean-Claude le gustaba, y que haba llevado a la cama botas para m. A su vez poda ser por el juego limpio. Toqu los tobillos de Asher, y abri las piernas un poco. Me met entre las piernas, coloqu mi cuerpo entre sus pantorrillas, por las rodillas. Las piernas de Jean-Claude a ambos lados pareca tenerlo apretado contra m. Me qued como un gusano en mi camino entre los muslos, con las caderas, las piernas, y, finalmente, impaciente, mis manos, para difundirlo ancho delante de m. Me dej, finalmente, de rodillas entre sus piernas, mis rodillas se apretaron contra l, era en realidad mucho menos ertico de lo que pareca, porque todava llevaba los pantalones, y tenamos un ngulo extrao. Llegu a los botones de la camisa. Asher me agarr las manos. - Poco a poco, ma chrie.

Levant las cejas hacia l. - No tenemos tiempo para algo lento. Rod la cabeza hacia atrs para poder mirar a Jean-Claude. - Es que siempre es tan impaciente? - Empieza como un hombre americano, pero lo hace como juego previo, como una chica francesa. - Qu se supone que significa eso? - Pregunt. - Vamos a ayudarte a desvestirme, mon ami, y no tendrs que hacer preguntas, para tu informacin. Las manos de Asher cayeron lejos de m, y se desabroch la camisa. Lo hizo rpidamente, porque el tiempo no estaba de nuestro lado. No quera estar en la cama con ellos cuando fueran a morir al amanecer. Todava estaba nerviosa cuando Jean-Claude lo hizo conmigo, no quera ver ese hecho en estreo. Jean-Claude plantado delante de Asher, y entre los dos, se quit la camisa de manga larga fuera de su cuerpo. - Me gustara detenerme en cada parte de tu cuerpo, Asher, pero quiero verte desnudo antes del amanecer. La prxima vez, si empezamos antes, podemos tomarnos nuestro tiempo. Asher sonri. - La prxima vez, no has visto todo lo que hay que ver, no prometas hasta que lo hayas visto, como dicen, todo es espectculo. Me inclin hacia l, con nuestros rostros a pocos centmetros. - No creo que haya algo que puedas mostrarme que me haga rechazarte.

- Estuve a punto de creerlo, ma chrie, casi a punto. Me inclin hacia atrs lo suficiente en mis rodillas y acun su cara entre mis manos. La diferencia en la textura no era desagradable, era slo una parte del tacto de Asher. Le di un beso, largo, lento, explorndole, suavemente con mis labios. Me apart lo suficiente para ver su rostro. - Lo creo. Saqu mis dedos por el borde de su mandbula a cada lado, hacindole cosquillas con las uas en la lnea de su cuello, un reflejo de una mano a la otra, hasta que llegu a su pecho. No fueron las manos lo que quera utilizar all. Le bes lo largo de la orilla llena de cicatrices de la clavcula, pero las cicatrices de la piel eran demasiado espesas, tuve que irme al otro lado para clavar mis dientes a lo largo de la clavcula, para darle esa ventaja segura a los dientes. Se estremeci por m. Me cambi nuevamente a la derecha y le bes hasta que encontr su pezn, encallado en la dureza de cicatrices. No estaba segura de si su pezn tena la sensibilidad que haba tenido antes. Slo haba una manera de averiguarlo. Le lam el pezn, un movimiento rpido de la lengua y sent el movimiento de su piel. Us mis manos para ayudar al montculo del lado de su pecho para que pudiera encontrar un pedazo. Las cicatrices eran muy duras en mi boca, pero su pezn se tens bajo mi lengua, mi boca, y ligeramente, lo roc con los dientes. Slo cuando hube explorado a fondo el derecho, me dirig al izquierdo. Su pezn izquierdo fue ms fcil contra mi boca, ms fcil de moldearlo. Tena mis dientes ya puestos ah, y gimi cuando lo mord, ligero, nada que no desapareciera en unos instantes. Lam el lado izquierdo de su pecho, el estmago, luego me traslad hacia su costado derecho y explor la carne como lo haba hecho en el otro lado, porque saba que ahora, que con cicatrices o sin ellas, funcionaba. Poda

sentir mi boca en su piel, los dedos detrs. Si l poda sentir entonces quera darle todo lo que poda. Mi boca lleg a la cintura, la parte superior de sus pantalones. Lam de un lado de la cintura al otro, luego volv hacia el lado derecho y lam a lo largo del frente de su vientre plano, por lo que la punta de mi lengua aliviaba la parte superior de los pantalones, incluso con el cinturn. Asher hablo con la voz entrecortada, spero. - Le has enseado bien. - Puedo tener poco crdito de ella, mon ami, pero le gusta lo que hace. Gir los ojos hacia ellos. - Por favor, dejad de hablar de m como si no entendiera nada. - Nuestras ms sinceras disculpas,- dijo Jean-Claude. - Oui,- dijo Asher, - no era un insulto. - No, pero se supone que si se algo bueno tiene que ser porque un hombre me ense. Eso es tan sexista. - Slo podemos pedir disculpas de nuevo, ma petite. Abr la hebilla del cinturn de Asher, y no me detuve esta vez. Tena el cierre superior para abrir, pero nunca he sido buena para descomprimir a un hombre cuando est sentado. Creo que siempre tengo un poco de miedo, por si voy a hacer que quede atrapado en la cremallera. - Algo de ayuda aqu,- dije. Jean-Claude se levant, Asher le ayud, y baj la cremallera, que revelaba que llevaba un boxer azul celeste de seda, qu ms? No hay manera de sacarle los pantalones a una persona con gracia. Peleaba con las piernas de los pantalones largos de Asher, se quit los zapatos que todava llevaba, no

haba que preocuparse por los calcetines. Se recost, acunado contra JeanClaude, vestido slo con la minscula ropa interior de seda azul. Quera irme lejos de l. Quera verlo completamente desnudo, que pareca ms importante que cualquier otra cosa. Para finalmente ver si las cicatrices se iban al otro lado. Me arrastr hacia delante y lam el borde de su estmago, por lo que mi lengua cay justo por debajo de la cintura de la seda, un eco de lo que haba hecho a sus pantalones. Poda sentir su presin contra la tela fina, su dureza rozando mi barbilla cuando me mud a la cintura. Volv a la derecha y las cicatrices que se escurran hasta la mitad del muslo. Le lam, le bese, y poco a poco a lo largo de ellas hasta que grit. Entonces hice lo mismo con su otro muslo, yendo ms bajo hasta que lam la parte posterior de la rodilla, y se lament. Jean-Claude dijo con una voz casi ahogada. - Ma petite, por favor. Mir hacia arriba, la punta de la lengua segua jugando ligeramente en el mismo borde de la curva de la rodilla de Asher. Los ojos de Asher rodaron casi de vuelta en su cabeza. Saba esas cosas a travs de las memorias de Jean-Claude que solo un amante puede saber, como el hecho de que l adoraba que le lamieran el dorso de sus rodillas. - Por favor, qu? - Pregunt. - Por favor, termina. Saba lo que quera decir. Me arrastr de nuevo hasta que estuve arrodillada entre sus piernas. La seda azul estaba estirada, y esta vez fue muy ertico. Met mis dedos en la parte superior de la seda, y las manos de Asher se extendieron ansiosas, ayudando a deslizar la seda hasta la cintura. Tir de la seda por los muslos, pero me par prestando atencin a otra cosa, porque estaba mirando lo que haba sido revelado. Las cicatrices le corran desde el muslo hacia la ingle, como gusanos blancos

congelados bajo la piel, pero se detuvieron a pocos centmetros por debajo de la ingle, y dejndole espeso y largo, y recto, y perfecto. Tena una imagen confusa de l con las cicatrices frescas, y era deforme, no poda estar completamente erecto, torcida hacia un lado, no poda ser posible. Tuve que mover la cabeza para borrar la memoria. Vi la mirada de JeanClaude. Nunca lo haba visto con un aspecto tan absolutamente perdido, sorprendido, asombrado. Nunca haba visto tantas diferentes emociones fluir a travs de su rostro. Finalmente fue atrapado entre la risa y las lgrimas. - Mon ami, que... - Haba un mdico hace unos pocos aos, que pensaba que la mayora de las cicatrices estaban en el prepucio, y lo estaban. Jean-Claude recost su cabeza sobre el hombro de Asher, perdido en el pelo de oro, y llor y llor. - Todo este tiempo... todo este tiempo, y pens que era culpa ma, que estaba en ruinas, y fue mi culpa. Asher le golpe en la espalda y le acarici el cabello a Jean-Claude. - Nunca fue culpa tuya, mon ami. Si hubieras estado con nosotros cuando nos cogieron, te habran hecho lo que me hicieron, y no hubiera podido soportarlo. Si no hubieras estado libre para salvarme, estara muerto, junto conmigo, y Julianna. Se abrazaron y lloraron, y se rieron, y sanaron, y de repente yo era superflua, arrodillada sobre la cama en mi ropa interior. Y por una vez, no me import en lo ms mnimo.

Jean-Claude lanz el ardeur con menos de una hora para salir, antes de que ellos murieran. No quera quedar atrapada debajo de nadie cuando eso sucediera. Pero haba negado el ardeur durante ms tiempo del que nunca antes haba hecho, y era como una fuerza de la naturaleza, una tormenta que rompa sobre nosotros, quitndole la ropa a Jean-Claude y lo que quedaba de la ma. Tom a Asher en mi boca y explor su perfeccin, encontr una fina cicatriz que se arrastraba sobre su escroto. Chupe la cresta del tejido de la cicatriz en mi boca y lo escuche gritar por encima de m. Fue fortuito ms que planeado lo que puso a Jean-Claude debajo de m, dentro de m, con Asher a mi espalda, su peso sobre ambos, sin ninguna apertura por reclamar. O sin ninguna apertura la cual yo estuviera dispuesta a compartir. Poda sentir la longitud de Asher apretada contra mi espalda. Cada vez que Jean-Claude se empujaba a s mismo dentro de m, Asher se empujaba a si mismo contra mi espalda, encajado entre las mejillas de mis nalgas. Sumidos en la perfeccin. Cuando uno se mova, el otro se mova. Hasta que en algn lugar en medio de todo eso, le rogu a Asher que entrara en m, que me tomara. La voz de Jean-Claude lleg hasta m como desde una gran distancia. Non, mon chardonneret, no hemos hecho ninguna preparacin. Nunca lo has hecho antes. Vagamente me haba dado cuenta de lo que haba pedido y fui feliz de que

alguien pudiera pensar lo suficientemente bien como para evitar que los dems me hiciesen dao. Pero una parte de m estaba enojada, el ardeur quera a Asher dentro, quera beber de l. Cabalgu el cuerpo de Jean-Claude, mientras que el cuerpo de Asher cabalgaba el mo. Las manos de Jean-Claude estaban en mi cintura, sostenindome en mi lugar, estabilizndome, dirigindome, de la misma manera que llevas a una pareja de baile. Una de las manos de Asher se acomodaba en la cama, pero la otra se haba escurrido hasta uno de mis pechos, la mano amasaba y tiraba de l, lo justo para estar cerca del dolor. Sent la presin construyndose dentro de m, ese sentimiento que precede a la explosin, y quera llegar, sin embargo, todava no. Quera a Asher, como tena a Jean-Claude. Lo que quera, lo necesitaba perforando mi cuerpo. Por favor, por favor, Asher, te necesito dentro de m, por favor! Puso mi pelo a un lado y desnud mi cuello. El ardeur quem a travs de m. - S, Asher, s. Ese clido pozo profundo se estaba llenando dentro de m, aunque haca solo unos segundos que l se haba unido a nosotros. Quera su liberacin con la nuestra. Lo quera con nosotros. Pareca que haba algo ms que deba recordar, pero se perdi con los latidos del cuerpo de Jean-Claude, el ritmo de mis caderas, la sensacin de sus manos en mi cintura, la mano de Asher en mi pecho, lo suficientemente fuerte para que doliera, la sensacin de tenerlo tan slido, tan mojado contra mi cuerpo, de modo que se mova a travs del canal de su propia humedad, sin embargo, saba que todava no haba llegado. Levanto la mano de la cama y ech mi cabeza haca un lado, sostenindola, forzando mi cuello estirado y limpio. Era como si ambos supieran lo que mi cuerpo estaba a punto de hacer, como si pudieran oler, escuchar o saborear. En el momento en el que el calor se derramaba sobre el borde, como si la primera gota se derramara sobre mi piel, mi cuerpo se apret; golpeando a Asher. Hubo un momento de dolor

agudo, primero dolor y despus placer, y me acord de lo que haba olvidado. La mordida de Asher era placentera. Mont ese placer una y otra y otra vez hasta que grit, sin palabras, sin sonido, sin piel, sin huesos, sin nada, excepto el placer que se derramaba caliente. No haba nada ms. Jean-Claude lleg mientras gritaba, sus uas se clavaron en mi piel, lo que me trajo de vuelta, recordndome que tena un cuerpo, que tena piel, con los msculos y huesos debajo de ella. Asher lleg como una ola hirviendo contra mi espalda, con su boca bloqueada en mi garganta. Nos alimentamos los unos de los otros. Mi ardeur bebi de Jean-Claude a travs de la humedad caliente de mi cuerpo, a travs de mi piel donde quiera que l la tocara. Su ardeur beba debajo de m a travs de su largo eje como una mano dentro de mi cuerpo tomndolo todo. Mi ardeur bebi de Asher, absorbiendo donde tocaba mi piel, chupando mientras se saciaba de m. La sensacin de su boca, cerrada en mi cuello era como una trampa, el ardeur le chupaba a travs de su boca y l chupaba mi sangre, alimentndose, tragando, bebiendo de m. Mientras se alimentaba, trajo un orgasmo tras otro haca m, ola tras ola de placer, y no fue hasta que Jean-Claude grit debajo de m que me di cuenta de que a travs de nuestras marcas, l era capaz de sentir lo que yo senta. Asher nos mont a los dos, nos montaba y nos llevaba, ola tras ola, hasta que retrocedi con sangre an brotando de su boca y supe que haba tomado ms de lo que necesitaba para alimentarse. No me iba a matar, pero en ese momento de lucidez no cre que eso importara. Con esa clase de placer que daba, si mataba, tal vez, tal vez me dejase morir. Me desplome contra la parte superior del cuerpo de Jean-Claude, con espasmos, incapaz de controlar mi cuerpo, sin poder hacer algo ms que tiritar. Jean-Claude estaba temblando debajo de m. Asher se derrumb encima de nosotros. Lo sent temblar contra mi espalda. Nos quedamos temblando, esperando que alguno de nosotros fuese capaz de moverse lo suficiente para caminar, o gritar, o algo. Despus lleg la aurora y sent sus almas escapar, sent sus cuerpos aflojarse y vaciarse. Estaba apretada contra el pulso frentico y el calor de sus cuerpos, el sudor fro en nuestra piel y de

repente, Asher era pesado y Jean-Claude estaba totalmente relajado con todo el peso. Luch por salir de entre ellos, pero mis brazos y mis piernas no estaban trabajando todava. No quera estar aqu, mientras sus cuerpos se enfriaban. No poda levantarme. No poda quitar a Asher de encima de m. No poda hacer que mi cuerpo trabajase. Cunta sangre haba perdido? Demasiada? Cunta? Estaba mareada, y no poda decir que fuera solo por el sexo, o si Asher realmente haba bebido demasiada sangre. Trat de quitrmelo de encima, ya debera haber sido capaz de hacer eso, y no poda. El primer indicio de nauseas me golpe, y supe que era por la prdida de sangre. Me toqu el cuello y encontr que la sangre segua saliendo de las heridas de puncin. Lo cual no debera estar sucediendo. Debera? Nunca haba donado sangre voluntariamente. Y no saba cunto tiempo sangraban las heridas. Trat de levantar los brazos, como haciendo palanca, y el mundo nadaba en ros de colores, el mareo amenaz con hundir mi mundo. Hice lo nico en que poda pensar. Grit.

La puerta se abri y era Jason. Creo que nunca fui tan feliz de verlo. Me las arregle para decir. Aydame.- Mi voz sonaba dbil y asustada, y lo odiaba, pero tambin senta nauseas y mareos, los cuales no eran postcitales, eran por la prdida de sangre. Ahora que poda ver de nuevo, me di cuenta de que estaba empapada en sangre y otras cosas, pero sobretodo era la sangre lo que me preocupaba, porque era toda ma. Jason movi a Asher apartndolo de m. Lo movi con la facilidad con la que un peso muerto se mueve. No s cul es la diferencia entre el sueo y la muerte, pero sabes inmediatamente cuando mueves un brazo de un muerto o de alguien que duerme. Asher estaba tumbado sobre su espalda, su pelo derramado alrededor de su rostro como una aureola, la sangre carmes brillaba en su mentn, el cuello, la parte superior del pecho. Las cicatrices no le quitaban belleza a su desnudez. No eran lo primero que notaba, ni lo tercero. l estaba ah, empapado en mi sangre, como un dios cado, que bajaba para morir. Incluso enferma por la prdida de sangre, no poda encontrar nada que no fuera hermoso. Qu demonios me pasaba? Jason tuvo que ayudarme a bajarme de encima de Jean-Claude, cogindome en brazos, sostenindome, como se sostiene a un nio. Estaba desnuda, me acababa de arrastrar de la cama en la que obviamente haba tenido relaciones sexuales con dos hombres, sin embargo, Jason no haba dicho ni

una ocurrencia o broma. Cuando Jason se quedaba sin municin, las cosas iban mal. Puse mi cabeza en el hombro de Jason, lo cual me ayudo con los mareos, hizo que el mundo fuese un poco menos inestable. Empez a darme la vuelta lejos de la cama, pero le dije: - Espera, todava no. Dej de moverse. - Qu? - Quiero recordar esto. -Qu?- Pregunt de nuevo. - La forma en que se ven juntos.- Ambos permanecan sobre sus espaldas, pero mientras Asher pareca un dios de la muerte cado, Jean-Claude pareca un dios de otro tipo diferente. Su pelo negro estaba en una masa alrededor de su cabeza, dispuesto descuidadamente como un marco para la plida cara. Tena los labios entreabiertos, sus pestaas gruesas como encaje en sus mejillas. Como si se hubiera quedado dormido despus de una gran pasin, con una mano sobre su vientre y la otra a un costado, una rodilla doblada, de manera que pareca que posaba. Solo Jean-Claude poda morir y parecer bonito, mientras lo haca. - Anita, Anita.- Me di cuenta que Jason haba estado hablando durante un rato. -Cunta sangre tenan que tomar? Mi voz sali ronca, mi boca estaba seca. - No ellos, solo Asher. Me instal ms cerca de sus brazos, casi como si me abrazara. Su chaqueta de cuero cruji. Su pecho desnudo estaba muy caliente sobre mi piel desnuda. l no solo se aliment.- Jason son con desaprobacin, lo que no se escucha mucho. - Qued atrapado en el momento, creo. Se movi para poder liberar una mano y tocar mi frente, lo que pareca tonto ya que estaba desnuda, pero a menudo caes en el hbito cuando estamos

estresados. Compruebas la temperatura en la frente de una persona an cuando esta desnuda. - No te sientes con fiebre. Tal vez ests incluso un poco fra. Eso me hizo recordar algo, y el hecho de que me haba olvidado, deca que estaba peor de lo que me senta. - Mi cuello est sangrando? - Un poco. - Suele ser as? Me llev hasta el cuarto de bao. - Nunca has sido mordida tan mal?Abri la puerta con la rodilla y una mano y me llev a travs de ella. - Sin desmayarme despus, no.- Frunc el ceo. Acabo de decir no, en vez de no? - Si,- dijo el. - Mierda,- dije. -Si,- dijo. Se sent en el borde de la enorme baera de mrmol negro, balancendome sobre su regazo mientras abra el agua. El agua se derram desde la boca de un cisne de plata, que siempre haba pensado que era ostentosa, pero bueno, no era mi cuarto de bao. Las nauseas haban pasado, los mareos iban disminuyendo. - Bjame, ponme en el suelo. - El mrmol esta fro,- dijo. Suspir. Tengo que averiguar que tal trabaja mi cuerpo. - Solo intenta sentarte en mi regazo conmigo sostenindote. Est bien, traer toallas y puedes sentarte en ellas, fate de m no quieres sentarte desnuda en el suelo de mrmol.

- Practico,- le dije. - No le digas a nadie que realmente tengo sentido, arruinaras mi imagen. Le sonre. Tu secreto est a salvo conmigo.- Trate de sentarme, mientras que Jason jugueteaba con el agua, tratando de conseguir la temperatura adecuada. Poda sentarme. Genial. Trat de ponerme de pie, y solo el brazo de Jason en mi cintura no me dej caer sobre el mrmol de la escalera de la baera. Me puso a salvo en su regazo. No trates de hacerlo tan rpido, Anita. Me recost contra l, su brazo como un cinturn de seguridad alrededor de mi cintura. - Por qu estoy tan dbil? - Cmo puedes haber estado entre vampiros tanto tiempo y preguntarme eso? - No les deje alimentarse,- le dije. -Si y creme, cuando donas esa cantidad, se necesita un poco de tiempo para recuperarse.- Pareca satisfecho con la temperatura del agua. Abri ms los grifos y haba que gritar ms sobre el ruido del agua. Vamos a limpiarte y veremos cmo te sientes. Me senta como si frunciera el ceo y no saba por qu. Sent que debera estar enfadada. Deba de ser por algo y no por m. Ahora que ya no estaba atrapada entre Asher y Jean-Claude, estaba extraamente tranquila. No, no solo en calma, me senta bien, y no debera de estarlo. Frunc el ceo, tratando de perseguir esa extraa sensacin de lasitud distante. Era como tratar de despertar de un mal sueo, cuando no quiere dejarte ir. Excepto que en vez de luchar por salir de una pesadilla, estaba luchando por destruir un buen sueo. Eso tambin pareca estar mal. Todo

pareca estar mal. Me senta, vagamente, como si hubiese perdido algo importante en mi vida, pero no poda encajarlo. Me senta fuera de m y maravillosa al mismo tiempo. Era como si mi mal humor natural luchara contra un pensamiento feliz. La caliente y feliz idea estaba ganando, pero no estaba segura que necesariamente fuera buena cosa. - Qu me pasa? - Pregunt. - Qu quieres decir? - Pregunt Jason. - Me siento bien. Me siento de maravilla. Hace unos minutos estaba aterrada, mareada, enferma y asustada. Pero una vez me sacaste de la cama, todo parece ir a mejor. - Solo mejor?- Pregunt. Se estaba sacando la chaqueta de cuero, con un solo brazo, mientras me agarraba con el otro. - Tienes razn no solo mejor. Una vez que ya no tuve miedo, era maravilloso. Frunc el ceo y trate de pensar, pero todava tena problemas para hacerlo. - Por qu no puedo pensar en eso? l me removi en su regazo para poder desabrocharse las botas y empujarlas para sacarlas de sus pies. Por ltimo comenz a desnudarse, al tiempo que me sostena en su regazo. Quin dice que las habilidades que se aprenden en el trabajo no son tiles en la vida diaria? - Por qu te desnudas? - No te puedes mover sin caer, no me gustara que te ahogaras en la baera. Trat de apartar lejos esa maravillosa sensacin que senta, pero era como tratar de luchar contra una clida y confortable niebla. Puedes golpearla, pero no hay nada slido que golpear. La niebla se mueve y se recompone.

- Para,- dije, la palabra fue lo suficientemente firme, aunque por dentro no la senta firme. - Qu?- Pregunt, mientras se mova haca delante para desatar sus vaqueros. - Esto debera molestarme, t desnudndote, mientras yo estoy desnuda en una baera, debera estar molesta, verdad? - Pero no lo ests, no? - Dijo. Iba desabotonando los botones de sus Jeans con una mano. Tena talento. - No, no, - dije, frunciendo el ceo de nuevo. - Por qu no me molesta? - Realmente no lo sabes, verdad? - Pregunt. - No, - dije, ni siquiera estando segura de a que deca que no. l haba conseguido desabrochar sus vaqueros. Te puedo poner sobre los azulejos fros o te puedo poner sobre mi hombro durante unos segundos mientras me saco los pantalones, a eleccin de la dama. La decisin pareca demasiado difcil para m. No s. No me pregunt por segunda vez, solo me levant, tan suavemente como pudo por encima del hombro, como una especie de manguera que lleva un bombero. El mundo se puso del revs y empez a girar de nuevo, me pregunt si iba a estar otra vez enferma sobre su espalda. l me equilibraba mientras sacaba sus pantalones. Ahora lo miraba al descubierto, cuando sus pantalones se deslizaron sobre la parte superior de su trasero. Las nuseas haban pasado y me re, nunca rea. Bonito culo. Se atragant o se ech a rer. No saba que lo habas notado. -La ropa interior,- dije.

- Qu? - Tenas ropa interior, la pude ver.- Tena unas ganas horribles de mover mis manos sobre su culo, simplemente porque estaba all y poda. Era como si estuviera borracha o drogada. - Si, tena ropa interior, y qu? - Te la puedes poner de nuevo? - A ti realmente no te importa si me pongo la ropa interior o no, verdad? Haba algo en su voz que era casi de burla. - No,- sacud la cabeza lo que hizo que el mundo girara de nuevo. - Oh, Dios mo, creo que voy a vomitar! - Deja de moverte, y pasar. No estaras mal si no hubieses luchado para salir de entre ellos dos. Demasiado esfuerzo fsico te har poner enferma como un perro. Sumrgete en el sentimiento, mntalo y te sentirs maravillosa. Me sent un poco tonta hablando con su culo, pero no me pareca tan tonto como debera. - Qu se siente maravilloso? - Adivina,- me dijo. Eso me hizo fruncir el ceo. No quiero adivinar.- Dios que es lo que me pasaba. Dime. - Vamos a entrar en la baera, un bao ayudara a aclarar tu cabeza. Me movi de vuelta a sus brazos y se acerc al borde de la baera. Ests desnudo,- le dije. - T tambin,- dijo.

Tena cierta lgica que no poda del todo discutir, aunque senta que debera haber discutido. - No te vas a poner algo? - La ropa interior es de seda, no la voy a estropear por meterte en la baera, porque pienses que debera ponrmela. Adems, no te importa si me desnudo o no. Te acuerdas? Un dolor de cabeza empezaba justo detrs de un ojo. No,- le dije, - pero debera cuidarme, no deberamos? Quiero decir Jason nos bajo a los dos dentro del agua. Era una sensacin maravillosa, tan clida, tan suave, tan buena contra mi piel. Jason se movi suavemente en el agua hasta que yo estuve sentada contra l, acunada contra su cuerpo. El agua estaba caliente, tan caliente, y yo estaba tan cansada. Me senta tan bien que incluso poda dormir. El brazo de Jason que tena en mi cintura tir haca atrs. Anita, no te puedes dormir en la baera, te ahogaras. - No dejaras que me ahogue,- dije, mi voz estaba llena de calor y de sueo. - No, no voy a dejar que te ahogues. Frunc el ceo, casi medio flotando en el agua. - Qu es lo que me pasa, Jason? Me siento borracha. - Has sido absolutamente y bien arrollada por un vampiro, Anita. - Jean-Claude no puede proteger sus marcas.- Mi voz pareca venir de muy lejos. - Nunca dije que fuera Jean- Claude. - Asher, - dije en voz baja su nombre. - He compartido sangre con l antes y es de lo ms sorprendente. Jean-

Claude dice que siempre se refrena, porque sabe que no soy su pomme de sang. Solo soy un prstamo. - Prstamo. - No creo que Asher se refrenara con vosotros esta noche. - El ardeur, nosotros Estaban haciendo El ardeur.- Cada palabra se espesaba con el esfuerzo. - El ardeur os podra haber hecho descuidados.- Dijo Jason. Sus manos eran slidas sobre m, acunndome ms en el agua contra su cuerpo. - Descuidado?- Dije. - Djate llevar, Anita. Cuando despiertes, hablaremos. - De qu? - De cosas,- dijo, su voz se hunda en la oscuridad de las velas. No le recordaba encendiendo las velas que Jean-Claude usualmente tiene alrededor de la baera.

Me comenc a preguntar sobre qu cosas, pero nunca lo dije en voz alta. Ca en una oscuridad clida, suave, donde no haba ni temor, ni dolor. Tan clida, tan segura, tan querida.

Me despert con el sonido del telfono. Me acurruqu en las sbanas, tratando de no escucharlo. Dios, estaba cansada. La cama se movi, alguien ms se molesto por ello. No fue hasta que la voz de Jason dijo: - Hola, suavemente, como si tuviera miedo de despertarme, que me despert completamente. Por qu Jason estaba en mi dormitorio? Esa pregunta fue contestada tan pronto como abr los ojos. No estaba en mi habitacin, de hecho, no saba dnde demonios estaba. La cama era una cama de tamao rey, pero era slo almohadas y una cama, sin cabecera, sin estribo, slo una cama, muy moderna, muy normal. La nica luz era de una pequea puerta, justo enfrente a los pies de la cama, pude echar un vistazo a una baera o ducha. Segu la luz tenue y encontr paredes de piedra y supe que estaba todava en el interior del Circo de los Malditos, en algn lugar. - Ella est enferma,- dijo Jason. Se qued callado durante un segundo. - Est dormida. Prefiero no despertarla. Trat de recordar por qu estaba aqu y no surgi nada, slo un espacio en blanco. Empec a darme la vuelta, creo que para preguntar de quin se trataba, cuando me di cuenta que estaba desnuda. Tir las sabanas sobre mis pechos y me gir para mirar a Jason. Estaba acostado sobre su costado, de espaldas a m, la sbana lo suficientemente baja para que pudiera ver la parte superior de sus nalgas. Qu demonios estaba haciendo desnuda en una cama con Jason? Dnde

estaba Jean-Claude? Bueno, probablemente en su atad, o en su cama. Nunca comparta la cama cuando estaba fro como una piedra. Pero por qu no me haba ido a casa? - No creo que ella vaya a estar lo suficientemente bien para salir hoy. Trat de sentarme y encontr que el mundo no era muy estable. Tal vez sentarme no era una buena idea. Me qued sobre mi espalda, aferrando la sbana a mi pecho, y tuve que intentar dos veces para decir: - Estoy despierta.- Tena la boca increblemente seca. Jason se gir hacia m. El movimiento desplaz la sbana a su regazo y dej la parte posterior de su cuerpo desnudo. Tap el receptor con su mano. Cmo te sientes? - Cmo llegu aqu? Por qu estoy aqu? - Pregunt con una voz tan ronca que apenas sonaba a m. - No te acuerdas de nada? Frunc el ceo, y eso dola. Mi garganta dola. Levant la mano y encontr un gran vendaje en el lado derecho de mi cuello. Haba una mordedura de vampiro bajo las vendas, saba eso, y con ese conocimiento, record. Me acord de todo, y no era slo mi mente la que recordaba. Mi cuerpo se convulsion en la cama, mi columna vertebral se arque, las manos araaron las sbanas, y arranc un gemido de mi garganta, antes de que mi cuerpo me robara todo el aliento, y diera sacudidas contra la cama, atrapada en una memoria sensorial. No era tan buena como la original, pero demonios estaba cerca. Saqu mis puos de las sbanas, con bolas de tela, tratando de encontrar algo a que agarrarme. Jason estuvo de repente a mi lado, me agarr los brazos, tratando de calmarme. - Anita, qu pasa? Mis manos se levantaron, de forma automtica, agarrando sus antebrazos, apretando. Mis ojos rodando en el interior de mi cabeza, mi cuerpo convulsionando, y mis manos rasgaron sus antebrazos. Sent que mis uas

se hundan en su carne, sent su elstica piel debajo de m. Jason grit, en alguna cosa entre un grito y un gemido. Me recost en la cama, jadeando, incapaz de enfocar los ojos. Me agarr a los brazos de Jason, porque era la nica cosa slida que tena. - Anita,- dijo, su voz, afectada, - Ests bien? Trat de decir que s, pero finalmente me reduje a asentir. l quit mis dedos de sus brazos, suavemente, doblndome las manos a travs de la sbana y el estmago. Sent el movimiento de la cama mientras l se mova. Me di cuenta que mis ojos estaban cerrados. No me acordaba de haberlos cerrado. - Qu diablos fue eso? - Pregunt. Empec a decir, que no lo saba, pero lo saba. Me acord de Asher, sentado en una larga mesa de banquete con su pelo de rizos dorados, vestido de oro y carmes. La esposa de nuestro anfitrin aplast su copa de vino con la mano enguantada, su boca entreabierta, la respiracin haca que los montculos blancos de sus pechos subieran y bajaran. Un pequeo sonido se le escap, y cuando pudo hablar, le pidi a su doncella que la acompaara a su habitacin, porque estaba enferma. Ella no lo estaba. Asher la haba seducido la noche anterior, por orden de Belle. Se haba quejado a JeanClaude de que la mujer simplemente estaba all, los ojos rodando en la cabeza, cierto, pero con casi ninguna otra reaccin. Haba sido muy decepcionante. Ella haba experimentado una escena retrospectiva al orgasmo de la noche anterior en la cena, pero era una pareja de sexo reservada, lo que significaba que su escena retrospectiva no podra ser explicada en pblico. Ms o menos. Me qued all mirando a Jason, al verlo ahora, en lugar de cuartos a la luz de las velas hace largo tiempo desiertos y con gente hace largo tiempo convertidos en polvo. Encontr mi voz, y era ms ronca que antes, como si los gritos hubieran tomado el resto de mi voz.

- Fue una escena retrospectiva.- Tos. - Una qu? - Pregunt. - Agua, por favor? Salt de la cama y se arrodill al lado de un pequeo refrigerador junto a la cama. Sac una botella pequea de algn zumo exprimido de atletismo. Esto ayuda a reemplazar los electrlitos mejor que el agua. - No me gusta esta mierda. - Confa en m, te sentirs mejor si bebes esto, que si tomas agua. El agua puede hacerte sentir nuseas. De repente, la bebida de nen azul me pareci mucho mejor. La abri y me la entreg. La sangre haba llenado los araazos de sus antebrazos y se filtraba lentamente por su piel en riachuelos rojos. - Jess, Jason, lo siento. No pretenda cortarte.- Tom un sorbo del lquido de nen brillante. El sabor era tan malo como lo recordaba, pero unos pequeos sorbos, y me sent un poco mejor. Cuando habl, mi voz no sonaba como si hubiera estado en el desierto durante un mes. l levant los brazos. - Est bien, aunque normalmente cuando llevo estos cortes es porque hice un trabajo maravilloso entreteniendo a un amigo.Sonri. Sacud la cabeza, y esta vez no me maree. Bien. - Dijiste que esto fue una escena retrospectiva, una escena retrospectiva de qu?- Pregunt. - Por lo que sucedi con Jean-Claude y Asher. Me levant las cejas. - Quieres decir que fue una escena retrospectiva de qu, el orgasmo?

Sent el calor subir por mi cara. - Algo as,- refunfue. Se ech a rer. - Ests bromeando. - No lo creo.- Beb un poco ms de la vil bebida, y evite mirarlo. - He servido como refresco de Jean-Claude durante aos y nunca he tenido una reaccin as. - Es algo que Asher puede hacer. - Qu?- Pregunt. - Ests sangrando por todo el lugar,- dije. - Voy a mi mdico en un minuto. En primer lugar quiero que termines esta explicacin. -Ya sabes, la mordida Asher puede ser... - Orgsmica,- termin para m. - S,- dije. - He experimentado la versin suave de la misma,- dijo Jason. - Hubo una vez en Tennessee cuando Asher se estaba muriendo. l enred tu mente. Si no recuerdo mal, no te gust mucho. - No fue que no me gustara, Jason, fue que me gust tal vez demasiado, de modo que s, me dio miedo. - Jean-Claude dice que Asher siempre se frena a menos que pueda mantener a la persona, lo que sea que eso signifique. Asent con la cabeza, tom un trago, y asent con la cabeza de nuevo. - Creo, no, s que Asher no se contuvo anoche.

- Cmo lo sabes? - Pregunt. - Tengo algunos recuerdos de Jean-Claude. Estoy reaccionando como una mujer que Belle hizo a Asher sedujera una vez. - De qu manera?- Pregunt, - Araando a la gente? - Te dije que lo senta. Se sent en el borde de la cama, una de sus rodillas estaba doblada, la otra hacia abajo, de modo que estaba ms o menos alardeando de s mismo hacia m. En general no tengo problemas para hacer contacto visual con un hombre, pero era una especie de trampa para el ojo. - Estoy bromeando, Anita.- Pareca totalmente inconsciente de su desnudez, como la mayora de los cambiaformas, que conoca. Le entregu un borde de la sbana. - Por favor, cbrete un poco. l sonri. - Por qu? hemos dormido durante,- mir el reloj en la mesilla, cuatro horas juntos y desnudos. Por qu me tengo que vestir ahora? Lo mir con el ceo fruncido, y de repente era fcil tener contacto visual. Por lo general es cuando lo fulmino con la mirada. - Cmo actuaron con esta otra mujer?- Pregunt. - Ecos, escenas retrospectivas al placer que sucedi cuando Asher tom su sangre. - Es que va a seguir sucediendo?- Pregunt. Me sonroj de nuevo. - De vez en cuando, maldita sea. - Qu?- Pregunt.

- La mujer que estoy recordando era sosegada en la cama, ella no se mova mucho, no de acuerdo con Asher. - Y? - Ella lo poda ocultar mejor de lo que yo puedo. Se ech a rer a carcajadas. - Me ests diciendo que todo esto de retozar es normal para ti? Lo fulmin con la mirada. - Lo debes saber, me has visto una vez en la cama, me ayudaste a controlarme, recuerdas.- Me sonroje tan fuerte que mi cabeza empez a doler. Su sonrisa se desvaneci. Me va a tomar meses estar cmoda con Jason despus de todo eso. - El ardeur cabalgaba con todos nosotros,- dijo, - todos estbamos un poco ms retozones que de costumbre. Sacud la cabeza, sin mirarlo, acercando las rodillas y la sbana a mi pecho. Excepto por desear arrancar tu garganta, est todo ms o menos normal para m. Tosi, se ri, y finalmente dijo, - De ninguna manera. Mantuve los ojos firmemente en las sbanas. - Bien, brlate. Me quit la botella. - Necesito un trago. Me abrac las rodillas al pecho, acurrucada en la sbana. - No eres tan gracioso. Se desliz de rodillas junto a la cama, as me vera la cara. - Lo siento, de verdad, pero...- Dio un pequeo encogimiento de hombros. - No puedes culparme. No me puedes decir que tienes estos violentos y asombrosos orgasmos, y luego esperar que no me burle de ti. Soy yo, Anita, sabes que realmente no puedo evitarlo.

Se vea tan infantil, tan inocente. Era todo un acto. En el momento en que haba conocido a Jason tuvo un duro recorrido y aguant a lo loco, y su inocencia haba quedado atrs. Me entreg de nuevo la bebida. - Perdname, est bien, quiz slo es envidia. - No vayas por ah,- dije. - No por ti,- dijo, - pero demonios si la mordida de Asher es tan buena, por qu no he recibido el tratamiento completo? Trat de mirarle con el ceo fruncido, y slo lo logr a medias. - T mismo lo has dicho, no eres su pomme de sang, slo eres un prstamo. - Y t eres, la sirviente humana de Jean-Claude, no de Asher, de modo que por qu mereces el estallido orgsmico completo? Tena un punto, un buen punto. Me encog de hombros. - Creo que el ardeur hizo caso omiso de las cosas. No s. Supongo que tendr que preguntarles cuando se despierten.- Por qu Asher me hara esto? Haba sido con intencin? Saba que slo Asher poda hacer con una simple toma de sangre lo que la mayora de los hombres no podan hacer con sus cuerpos enteros. Asher me haba hecho algo que Jean-Claude solo no poda duplicar. El recuerdo de eso apret mi cuerpo, y tuve el tiempo justo para lanzarle la botella a Jason antes de que me arrojara en la cama. No fue tan violento como la ltima vez, y Jason no hizo nada para tratar de tocarme. Supongo que haba tenido suficientes araazos. Cuando termin, jadeando en la cama, con la sbana hacia abajo alrededor de mi estmago, y mi visin clara, Jason pregunt desde el otro lado de la cama, - Es seguro ahora? - Cllate,- logr decir. l se ri y salt desde detrs de la cama. Me levant con una mano y ofreci

la botella con la otra.- Apyate en las almohadas, bebe esto despacio, me voy a poner unas vendas en los brazos. - Crema antisptica, tambin,- dije. - Soy un hombre lobo, Anita, no tengo infecciones. Oh. - Bien, entonces por qu molestarse con vendas despus de todo? - No quiero manchar de sangre mi ropa por todas partes, y no puedo dejar que la polica me vea as. - La polica, por qu la polica? - Eran quienes estaban en el telfono cuando despertaste. Son quienes han estado llamando durante la ltima hora. El Teniente Storr y el Detective Zerbrowski ambos han llamado, y han solicitado tu presencia. El teniente tuvo intenciones de venir a buscarte y arrastrarte fuera de mi cama. - Cmo saba que estaba en tu cama? Me sonri desde la puerta del cuarto de bao, abrindola de par en par por lo que la luz enmarc su cuerpo. - No s, tal vez lo adivin. - Jason, no te burlaste de Dolph, por favor dime que no lo hiciste. Puso una mano en el pecho. - Yo, burlarme de alguien? - Dios mo, lo hiciste. - Le devolvera la llamada lo antes posible, si fuera t. No me gustara tener al equipo SWAT entrando de golpe en nuestra pequea fiesta. - No estamos de fiesta. - No creo que tu amigo el teniente lo crea si nos encuentra juntos y desnudos en el dormitorio.- Levant sus brazos. - Sobre todo si ve esto.

- l no va a ver tus brazos, o cualquier otra parte de ti. Slo dame mi ropa y me ir de aqu. - Y si tienes otra escena retrospectiva mientras ests conduciendo, qu? Y permteme aadir que he sido el donante de sangre de los vampiros mucho ms tiempo que t. S lo difcil que puede ser cuando se pierde tanta sangre como perdiste. Puedes sentirte bien, pero si exageras, te mareas de nuevo, y vomitas. Eso no sera bueno en la escena del crimen, no? - Dolph no permite a los civiles en sus escenas de crimen. - Me sentar en el Jeep, pero no puedo dejarte conducir por ah el da de hoy. - Llama a Micah, o a Nathaniel, vendrn a buscarme. Sacudi la cabeza. - Nathaniel se desmay en el club la noche anterior. - Qu! - Micah piensa que la alimentacin del ardeur al menos una vez al da durante tres meses, ha causado la fatiga de Nathaniel. - Est bien? - Slo necesita un da libre. Jean-Claude slo toma sangre de m cada dos das, por lo general. - Yo intercambio con Micah y Jean-Claude en el ardeur,- dije. - S, pero Jean-Claude slo necesita alimentarse una vez al da, t necesitas alimentarte dos veces al da. Aceptmoslo, Anita, necesitas un establo ms grande de pomme de sangs. - Qu, te ofreces voluntario?

Una expresin de alegra cruz su rostro. - Oh, diablos, s, me encantara estar en el lado receptor de uno de esos orgasmos rompe columnas. - Jason,- dije, y la palabra fue advertencia suficiente. - Bien, as sea, pero a quin ms vas a poner en lugar de Nathaniel mientras se recupera? Suspir. - Maldita sea. - Ves, no lo sabes, verdad? - Me puedo alimentar de Asher ahora. - S, pero no va a despertar durante horas y horas. Necesitas algunos donantes ms que anden por el da, Anita. No tengo que ser yo, pero tiene que ser alguien. Piensa en ello. Pero hoy soy tu escolta, porque no puedes salir sola, no con la prdida de sangre, y lo que sea que el infierno de Asher te hizo. Podras llamar a Micah, pero hasta el momento en que l condujera hasta aqu, y los dos fuerais hacia cualquier parte donde la polica este, creo que tus amigos de la polica estaran teniendo ataques. - Bien, has ganado el punto. - S? Es siempre tan difcil decirlo contigo. A veces pienso que he ganado la discusin, entonces obtienes un segundo aire y me golpeas con todos los diablos con l. - Slo vete, Jason, ponte algunas vendas en los araazos. - Araazos del infierno, si fuera humano, me tendras que llevar a la sala de urgencias. Recuerda, Anita, que tienes algunos de los puntos fuertes de ambos, de un vampiro y un hombre lobo. Nosotros podemos perforar con el dedo a travs de las costillas de alguien. - De verdad duele?- Le pregunt, bromas aparte, no lo quera lastimar.

- No es permanente, pero va a sanar lentamente como a un humano. - Lo siento, Jason.- Record lo suficiente como para decir: - Y gracias por cuidar de m. Su sonrisa desapareci, y algo cercano a una mirada seria se derramo a travs de sus ojos, y entonces ya no estaba, escondida detrs de otra sonrisa. - Todo en un da de trabajo, seora.- Inclin un sombrero imaginario y empez a cerrar la puerta. - Yo conectara la lmpara antes de que cerrase la puerta, est malditamente oscuro sin ventanas. Me estir y encend una pequea lmpara al lado del reloj, en la parte superior de la pequea nevera. El resplandor pareca extraamente brillante. - Tu telfono celular est en el suelo al mi lado de la cama. Lo dej caer cuando empezaste con las convulsiones. - No tena convulsiones,- dije. - Oh, lo siento, se cay cuando tuviste tu violento, abrumador y estridente orgasmo. Eso est mejor? Suena mejor no? - Ve a lavarte,- le dije, sonando malhumorada. Se rea mientras cerraba la puerta. Me qued sola con la pequea lmpara, en la gran cama, y sin ropa a la vista. Estaba debatiendo sobre la conveniencia de tratar de encontrar algo de ropa antes de encontrar el telfono, cuando volvi a sonar. Me apresur a travs de la cama, sacudiendo las sbanas para desenredarme. Medio me deslic, medio me ca al suelo y encontr mi telfono sentndome en l. Era Dolph, y no estaba feliz. Mientras haba estado esperndome, hubo una segunda llamada, a una segunda escena de crimen. Estaba enojado con las travesuras de Jason en el telfono, con las dos escenas de crimen, y sobre todo, al parecer, conmigo.

La primera escena del crimen estaba en Wildwood. Las direcciones calientes solan ser Ladue, Clayton, Creve Coeur, pero todas se haban convertido en pass. No, el nuevo lugar caliente para estar era Wildwood. El hecho de que est en el medio de ninguna maldita parte no pareca disuadir a los nuevos ricos, o aspirantes a ricos. Personalmente, la nica razn por la que viva en medio de la nada, en una direccin mucho menos de moda, era el hecho de que no deseaba que mis vecinos resultaran heridos. Para el momento en que Jason haba conducido a travs de todos los caminos ventosos que iban hasta la escena del crimen, haba descubierto varias cosas. En primer lugar, mis ojos estaban sensibles a la luz, as que mis gafas de sol eran mis nuevas amigas. En segundo lugar, a mi estmago no le gustaban los caminos serpenteantes. No habamos tenido que parar para que pudiera vomitar, lo cual era bueno, pues a menos que nos detuviramos en el paseo de alguien, no haba andn en la carretera. Estaba rodeada por bosques, colinas y desierto domesticado, donde lobos reales ya no vagan e incluso los osos negros no han encontrado ms profundos agujeros para esconderse. Normalmente me gusta un paseo a travs del campo. Hoy todo lo que los brillantes y verdes rboles significaban era que cuando mi visin se arremolinaba, lo haca en technicolor como una rana a travs de mi visin, lo que realmente empeoraba las nuseas.

- Cmo puedes soportar esto?- Pregunt. - Si hubieras dormido todo el da como una pomme de sang normal o un sirviente humano, no estaras enferma en absoluto. - Perdname por tener un trabajo de da. - Adems, si Asher slo hubiera tomado lo suficiente para alimentarse, entonces podras estar un poco enferma,- l salvo una curva, - pero creo que todo lo que te hizo Asher, junto con la extraccin de sangre lo ha empeorado.- Hizo una pausa. - A decir verdad, no deberas estar enferma, en absoluto. Subimos la cuesta, y las suaves colinas se extendan por kilmetros, en tonos verdes con un toque de oro por aqu y por all. - Por lo menos ya no tengo ms nuseas cuando miro a los rboles. - Eso es bueno, pero a eso me refiero, Anita. Despus de que hubieras dormido, y luego te hubieras levantado y dems, deberas haber estado bien. Tom la siguiente curva con cuidado, mucho ms lenta de lo que haba tomado la primera. - Entonces, qu sali mal?- Pregunt. Se encogi de hombros, y disminuy la velocidad an ms, tratando de ver la direccin de un grupo de buzones de correo. - Dolph dijo que la escena del crimen estaba en la carretera principal. No te perders, Jason. - Cmo puedes estar segura? - Confa en m.

Me deslumbr con una sonrisa, sus ojos azules ocultos detrs de las gafas. Confo en ti. - Qu sali mal?- Pregunt de nuevo. - Qu estabas haciendo cuando amaneci?- Pregunt, acelerando nuevamente y tomando la siguiente curva un poco ms rpido de lo que yo hubiera querido. - El ardeur, Asher, estaba alimentndose, y...- Dud slo un segundo, - Tuve sexo. - Con los dos a la vez,- dijo, simulando una voz seria. - Estoy muy decepcionado de ti, Anita. - Decepcionado por qu? - De que yo no estuviera invitado. - Eres tan afortunado por estar conduciendo ahora. Sonri, pero no apart la mirada de la carretera esta vez. - Por qu piensas que lo dije mientras conduca? - Fue ms despacio. - Ya veo lo que quisiste decir acerca de no perderme. Apart mi atencin de la cara de Jason a la carretera. Coches de la polica, marcados y sin marcar, estaban por todas partes. Dos vehculos de emergencias estaban estacionados en el borde de la carretera, bloqueando el trfico. Si hubiramos estado planeando conducir ms lejos, hubiramos tenido que encontrar una manera de rodearlos. Pero para nuestra suerte, nos detenamos aqu. Jason sac ms el Jeep, conduciendo en la hierba, en vano intento dejar espacio para alguien ms que pudiera venir detrs de nosotros. Un oficial uniformado comenz a caminar hacia nosotros antes de que Jason hubiera apagado el motor. Tena mi placa en el bolsillo de la chaqueta de mi

traje. Yo, Anita Blake, verdugo de vampiros, era tcnicamente un agente federal. Todos los cazadores de vampiros que se encuentran actualmente con licencia del estado en los Estados Unidos haban sido ascendidos a nivel federal, si podan calificar en un campo de tiro. Yo lo haba calificado, y ahora era un federal. Todava estaban discutiendo en Washington, DC, sobre si seran capaces de darnos algo ms que la miseria que cada estado nos pagaba por matar, que no era suficiente para que pudiramos permitirnos el lujo de hacerlo como un trabajo diario. Pero adems, afortunadamente, los vampiros no se han puesto tan a la mano de que todo Estado necesita un cazador de vampiros a tiempo completo. No estaba recibiendo ms dinero, as que para qu quera la insignia? Porque eso significaba que poda perseguir a los vampiros, u otros tipos malos sobrenaturales, a travs de las lneas estatales, las diversas jurisdicciones policiales, y no tener que pedir permiso a nadie. Y adems, no me levantaran cargos de asesinato, si mataba a un vampiro en el lado equivocado de una lnea estatal en la que no tena licencia. Pero para m, ms que la mayora de los cazadores de vampiros, haba un beneficio adicional al tener una insignia propia. Ya no tena que depender de los amigos de la polica para meterme en una escena de un crimen. No conoca al oficial uniformado que estaba a punto de llamar a la ventana de nuestro Jeep, pero no importaba. No poda mantenerme fuera de la escena del crimen. Era un alguacil federal, poda meter la nariz en cualquier delito relacionado con lo sobrenatural que quisiera. Un verdadero alguacil federal podra haber invadido cualquier investigacin, y tcnicamente mi placa no especificaba que estaba relegada a la delincuencia sobrenatural, pero conozco mis limitaciones. Conozco a los monstruos, y los delitos relacionados con monstruos. En lo que soy buena, en lo que soy muy buena. No soy un polica regular, de lo que no s una mierda. Scame de los monstruos y no estoy segura de cunto uso tendra. Estaba fuera del Jeep y mostr mi placa antes de que el uniformado llegara a nosotros. l me observ de arriba abajo como hacen los hombres desde los zapatos a la cara, en ese orden. Cualquier hombre que empieza por mis pies y luego sube ha perdido casi toda la posibilidad que tena de impresionarme.

Haba ledo la etiqueta de su nombre, - Oficial Jenkins, soy Anita Blake. El Teniente Storr me est esperando. - Storr no est aqu,- dijo, con los brazos cruzados sobre el pecho. Genial, no reconoca mi nombre, tanto por ser una celebridad, e iba a jugar No quiero a los federales meando en mi estanque! Jason haba salido por su lado del Jeep. Tal vez me vea un poco desacreditada por mi traje ligeramente arrugado, con una carrera en mi media que iba desde el dedo del pie hasta el muslo, pero Jason no se vea como un federal o un polica. Estaba vestido con pantalones vaqueros que se haba descolorido a travs de suficientes lavados para ser cmodos, una camiseta azul que casi haca juego con sus ojos, an ocultos detrs de las gafas y deportivas blancas. Haba resultado ser uno de esos das de otoo inusualmente clidos que a veces tenemos. Demasiado clido para su chaqueta de cuero, de modo que no se haba molestado con cualquier otra cosa. La gasa y esparadrapo blanco en sus antebrazos eran muy notables. Se apoy sobre el cap del jeep, sonriendo agradablemente y observando por lo tanto muy lejos de parecer un federal. Los ojos del oficial Jenkins le dieron un vistazo a Jason, luego, volvieron a m. - No llamamos a los federales. Estar de pie en mis tacones de diez centmetros en el camino un poco irregular me estaba haciendo sentir mareada nuevamente. No tena la paciencia, o la fuerza, para un debate. - Oficial Jenkins, soy un agente federal, sabes lo que eso significa? - Nop,- dijo, haciendo la palabra ms larga de lo que era. - Eso significa que no necesito su permiso para entrar en esta escena del crimen. No necesito permiso de nadie. As que no importa si el teniente esta aqu o no. Ya le dije quien me llam a este crimen por cortesa, pero si no quiere ser corts, oficial, entonces nosotros no tenemos que serlo.

Me gir y mir a Jason. Normalmente, lo habra dejado en el coche, pero no estaba un cien por ciento segura de que podra cruzar el resto de la colina sin caerme. En realidad no me senta lo suficientemente bien para estar aqu. Pero ah estaba yo, e iba a ver esta escena de crimen. Hice seas a Jason para que se acercara. Rodeo el Jeep, la sonrisa desvanecindose en los bordes. Tal vez pareca tan plida como me senta. - Vamos. - l no es un federal,- dijo Jenkins. Haba tenido suficiente de Jenkins. Si me hubiera estado sintiendo mejor lo habra intimidado a travs de nuestro camino, pero. . . hay otras maneras de intimidar. Esper hasta que Jason estuvo all para estabilizarme, entonces mov mi pelo a un lado mostrando la gasa blanca y el esparadrapo en mi cuello. Tir a un lado del esparadrapo descubriendo hacia abajo, y le di un vistazo de la mordida a Jenkins. No eran pinchazos limpios en la herida. Asher se haba dejado llevar, porque estaban arrancadas de los bordes las heridas. - Miiiiierda, - dijo Jenkins. Dej a Jason cubrir nuevamente la herida, mientras hablaba con el otro hombre.- He tenido una noche dura, Oficial Jenkins, y tengo la autoridad para entrar a cualquier escena del delito relacionado con lo sobrenatural que yo considere entrar. El esparadrapo fue arreglado de nuevo en su lugar, y Jason estaba de pie muy cerca de mi brazo izquierdo, como si supiera cuan inestable me senta. Jenkins no pareci darse cuenta. - No es un ataque de vampiros,- dijo Jenkins. - No estoy hablando en castellano aqu, Jenkins? He dicho que tena algo que ver con los vampiros?

- No, seora, quiero decir... No. - Entonces, o bien acompenos a la escena del crimen, oficial, o d un paso al costado y encontraremos nuestro propio camino. Parpade por la mordedura de vampiro que le haba mostrado, pero an no quera a un federal jugando con su crimen. Probablemente a su jefe no le gustaba, pero ese no era mi problema. Tena un credencial federal. En teora, tena derecho a la escena del crimen. En realidad no, si la polica local prohiba el ingreso no haba mucho que pudiera hacer. Podra ir a buscar una orden judicial y forzar la cuestin, pero tomara tiempo, y no tengo esa clase de tiempo. Dolph ya estaba enojado conmigo. No quera hacerle esperar tanto tiempo. Jenkins, finalmente se retir. Empezamos a caminar por la colina. Tuve que tomar el brazo de Jason a medio camino. Mi objetivo en la vida para ese momento era no caerme, vomitar o desmayarme, mientras que Jenkins segua dndole vueltas a si haba hecho lo correcto al dejarnos pasar.

Mi tarjeta de identificacin colgaba de un cordn del cuello. La mayora de los policas a los que salud, saban mi nombre, o haban trabajado conmigo antes. Siempre era bueno ser conocida. Se cuestion la presencia de Jason. Finalmente les dije que vena conmigo. Un polica grande y alto, con los hombros ms amplios que cualquiera de nosotros juntos dijo: - He odo un montn de cosas pero l no es un agente como nosotros. Me gir hacia l, lentamente, porque no me poda mover rpido, y la misma lentitud, no ayud a la amenaza. Es difcil amenazar a alguien cuando apenas le llegas a su cintura, pero he tenido mucha prctica. Jason debi tener miedo de lo que yo hiciera, porque, dijo, - Slo est celoso. El gran hombre movi la cabeza en el sombrero Smokey. - Me gusta mi mujer. -Es curioso,- dije, - eso no es lo que dice tu esposa. Le tom un minuto conseguirlo, entonces levanto los brazos fornidos y dio un paso hacia nosotros. - Por qu t...?

- Agente Kennedy,- dijo una voz desde detrs de nosotros - No tienes algn infractor por exceso de velocidad que multar? Me volv para ver a Zerbrowski caminando hacia nosotros. Estaba vestido con su habitual atuendo desaliado, pareca que hubiera dormido con el traje marrn, llevaba una camiseta amarilla con una solapa del cuello levantada, y una corbata con el nudo flojo, que tena una mancha, aunque probablemente no haba desayunado. Su esposa, Katie, era muy pulcra y ordenada .Nunca entend como le dejaba ir con esas pintas. - Estoy en mi jurisdiccin, detective,- dijo el agente Kennedy. - Y esta es mi escena del crimen, agente. No creo que te necesitemos aqu. - Y ella porque puede estar aqu. - Ella es un agente federal, Kennedy, puede estar aqu. El hombre pareca perplejo. - No quera ofenderle con el comentario. - S que no lo hizo, Kennedy, al igual que para la agente Blake no significa nada. Lo hizo, Anita? - No conozco a su esposa, por lo que, slo estaba tomndole el pelo, Oficial Kennedy, lo siento mucho. Kennedy, frunci el ceo, pensando que era lo mejor para decir, - No tuve intencin de ofenderla seora. l no estaba convencido de tratarme como un agente, o Marshall. Mi estatus federal era tan nuevo para m que me costaba acostumbrarme y me olvidaba del significado del cargo. Cuando el polica se hubo ido a su coche, Zerbrowski llam a uno de los otros detectives del Equipo Regional de Investigacin Preternatural, coloquialmente conocido como RPIT. Si se quera fastidiar se les llamaba PIR.

- A ver si puedes despejar la escena del personal que no necesitamos. - Voy a ello, sargento,- y el hombre fue a hablar con todos los policas que no tenan jurisdiccin all. - Sargento,- dije -Saba que Dolph haba sido ascendido a teniente, pero no tena noticias de lo tuyo. Se encogi de hombros, paso una mano por sus rizos desordenados. Katie le hara cortarse el pelo pronto. - Cuando ascendieron a Dolph, alguien tena que ocupar su lugar. - No te han hecho una fiesta? Se ajust las gafas de montura metlica. - S, estn con los preparativos. Si yo hubiera sido un hombre, me habran invitado, pero era una chica, y una chica no se meta en cosas de hombres. - Fui invitado a la fiesta de Dolph por Louie, pero no a la tuya? - Me gusta Micah, Anita, pero Dolph... Esperaba que Micah viniera a mi fiesta contigo. - Simplemente no puede manejar el hecho de mi nuevo cargo. Zerbrowski se encogi de hombros. -Katie me dio rdenes estrictas de invitarte a ti y a Micah a cenar para que te viera. As que cundo puedes? No le pregunt si Katie se lo haba dicho realmente a Zerbrowski,

probablemente no era as, pero, de cualquier forma estaba tratando de ofrecer la pipa de la paz, y la aceptara. -Le preguntare a Micah como tiene la agenda de citas. Sus ojos miraron a Jason, y l sonri. La sonrisa me record mucho a la sonrisa de Jason, que me hizo preguntarme como seria Zerbrowski en la universidad, cuando Katie y l se conocieron. - A menos que hayas cambiado de chico de nuevo? - No,- dije, - Jason es slo un amigo. - Solo amigo,- Jason se agarr su corazn con la mano libre, la puso a m alrededor. - Me ha herido profundamente. -S, he tratado meterme en sus pantalones durante aos. No me ha dejado. - Dmelo a m,- dijo Jason. - Vosotros dos ya basta, ahora mismo,- dije. Los dos se rieron, y las risas eran tan similares que era enervante. -S que tienes el derecho de hacerle agente, pero s lo que es el Sr. Schulyer y conozco su residencia. Zerbrowski se acerc lo suficientemente como para que nosotros y nadie ms lo oyeran. - Dolph me matara si le dejo entrar en la escena del crimen. -Me cogers si me desmayo y l se quedara aqu. -Pero,- dijo Zerbrowski. - Ests bromeando, verdad? - Ya me gustara.- Yo tena las dos manos sobre el brazo de Jason, ahora, luchaba por no tambalearme.

- Dolph dijo que estabas enferma. Saba que estabas tan enferma? - A l no parece importarle, slo quera que viniera hasta aqu. Zerbrowski frunci el ceo. - Si hubiera sabido que estabas algo enferma, no hubiera insistido. - Seguro que s,- dije. Poda sentir la sangre subiendo a la cabeza. Tena que sentarme, en breve, slo durante unos minutos. - Me gustara saber si es gripe, pero veo el vendaje en el cuello. Qu paso? - Vampiro,- dije. - Quieres denunciar un delito? Te han curado? Necesitas sentarte? Le mir a travs de las gafas de sol. - Realmente necesito sentarme durante unos minutos, Zerbrowski, y sabes que no te lo pedira si no lo necesitara. l me ofreci su brazo. -Yo te acompaar, pero Schulyer no puede venir.- Mir a Jason. - Lo siento, hombre. Jason se encogi de hombros. - Est bien, ya buscar en que entretenerme. -Prtate bien,- dije. l sonri. -No lo hago siempre? Se haba quedado all y me asegur de que me prometa que no se metera en los, pero slo tuve la energa suficiente para entrar en la casa y sentarme antes de que me fallaran las piernas. Deje a Jason con los policas y los equipos de emergencia. l no hara nada malo, slo sera irritante.

Me tropec con los escalones del pequeo porche delantero. Si Zerbrowski no me hubiera agarrado, me habra cado. - Jess, Anita, deberas estar en la cama. - Eso es lo que le dije a Dolph. Me ayudo a atravesar la puerta y me sent en una pequea silla de respaldo recto, en el pasillo. - Le hablar a Dolph sobre la gravedad de tu enfermedad y dejar que el chico te lleve a casa. - No,- dije, aunque puse mi frente en mis rodillas mientras el mundo se estabilizaba a m alrededor. - Jess, Anita, eres tan terca como l. Dolph no acepta un no por respuesta, as que arrastras el culo fuera de la cama estando enferma para venir aqu. Te doy permiso, ya hablar con Dolph, pero que quiero demostrar a Dolph que eres tan terca y obstinada como l. Piensas aguantar hasta desmayarte en mis brazos? Eso es realmente lo que quieres? - Cllate, Zerbrowski. - Bien, sintate durante unos minutos. Vuelvo y veo cmo ests, y te acompao a travs de la escena del crimen. Pero eres una estpida. Habl con mi cara todava en mi regazo. - Si Dolph estuviera enfermo, l tambin estara aqu. - Eso no prueba que tienes razn, Anita, slo demuestra que ambos sois estpidos. Despus dej la casa. Menos mal que se fue porque lo ltimo que quera ahora era discutir con l.

Cuando Zerbrowski me llev a la sala, lo primero que pens fue, hay un hombre levitando contra la pared. Pareca como si estuviera flotando. Saba que no era cierto, pero slo por un momento, mis ojos y mi mente, trataron de aparentar que era as. Entonces vi las lneas oscuras, donde la sangre se haba secado en el cuerpo. Pareca como si hubiera sido fusilado, pero las balas no lo hubieran clavado en la pared. Extraamente, no me sent dbil, o con nuseas, no senta nada. Sent la luz y la distancia, ms fuerte de lo que me haba sentido en horas. Segu caminando hacia el hombre en la pared. La mano de Zerbrowski se desliz fuera de la ma, y se mantuvo estable de puntillas sobre la alfombra suave. Tena que estar casi delante del cuerpo, nicamente delante de mis ojos podra tener sentido, y an as, iba a tener que pedirle a algn experto de herramientas para comprender la situacin. Pareca como si alguien hubiera tomado una pistola de clavos, una de esas pistolas de clavos industriales, y hubieran clavado al hombre en la pared. Sus hombros estaban separados de la tierra alrededor de ocho pies, por lo tanto se haba utilizado una escalera, o l que lo haba hecho deba medir cerca de siete pies de altura. Las manchas oscuras en el cuerpo se encontraban en ambas palmas y muecas, en los antebrazos justo por encima de los codos, en los hombros y clavcula, en las piernas debajo de las rodillas, otras justo por encima de los tobillos y a travs de cada pie. Las piernas no estaban separadas, las haban

atravesado. No haban tratado de imitar a la Crucifixin. Si se iban a tomar tantos problemas, era como un eco casi extrao del drama suscitado no hace mucho tiempo. El hecho mismo de que no era extrao para m. La cabeza del hombre se desplom hacia delante. Su cuello estaba plido y todo ensangrentado. Haba una oscura mancha de sangre en el pelo casi blanco justo detrs de la oreja. Si los clavos eran tan grandes como pensaba que eran, en el caso de que la sangre hubiera sido causada por un clavo, la punta deba salir por el rostro, pero no fue as. Me puse de puntillas. Quera ver la cara. El pelo blanco y la cara as como la holgura con la muerte, no correspondan con el resto de su aspecto. El cuerpo estaba bien cuidado por el ejercicio, probablemente por correr y hacer pesas, nicamente el rostro y el cabello blanco indicaban que probablemente tendra ms de cincuenta aos. Tanto esfuerzo para mantener la salud y la forma para que llegara algn chiflado y te clave en la pared. Me pareca tan injusto. Me inclin hacia adelante, pero estaba demasiado lejos y tuve que utilizar mis manos para no caer. Mis dedos tocaron sangre seca en la pared. Slo entonces me di cuenta que haba olvidado los guantes quirrgicos. Joder. Zerbrowski estaba all con una mano en el codo para ayudarme a equilibrarme en caso de que lo necesitara. - Cmo pudiste dejarme entrar aqu sin guantes? - No esperaba que tocars las evidencias,- dijo. Sac una botella de desinfectante de manos de uno de sus bolsillos. - Katie me hace cargarlo. Dej que vertiera un poco en mis manos, y me quit la sangre. No es que estuviera realmente preocupada por pescar cualquier cosa, lo hice ms por la costumbre. No te llevas souvenirs de la casa del crimen a menos que sea necesario. El gel se evapor en mi piel, haciendo sentir mis manos mojadas, aunque saba que no lo estaban. Mir a mi alrededor en la escena del crimen, buscando ms evidencias.

Se haban utilizado tizas de colores en lo que quedaba de las paredes blancas. Haba estrellas de cinco puntas de diferentes tamaos a cada lado del cuerpo. Rosa, azul, rojo, verde, casi decorativo. Cualquier tonto que intentara simular un asesinato ritual sabe lo suficiente para usar un pentagrama. Pero tambin incluyeron runas nrdicas entre los espacios de los pentagramas. No todos los chiflados saben que las runas nrdicas pueden utilizarse en la magia ritual. Era una suerte que hubiera cursado un semestre de religin comparativa con un profesor que tena el gusto por la mitologa nrdica. Se me haba grabado un mejor conocimiento de las runas que del estudio cristiano que haba tenido. Haba sido hace aos, pero todava me acordaba lo suficiente como para no confundirme. - Esto no tiene sentido,- dije. - Qu?- Pregunt Zerbrowski. Seal la pared, mientras hablaba. - Ha pasado bastante tiempo desde que estudi las runas en la universidad, pero han utilizado todas las runas en un orden bastante estndar. Si es que realmente ests haciendo un ritual, tienes un propsito especfico. No utilizas todas las runas nrdicas, ya que algunas de ellas son contradictorias. Quiero decir, no utilizaras una runa para el caos junto con una runa de orden. No puedo pensar en un autntico ritual en el que se utilicen todas. Incluso si estaban haciendo un trabajo donde se quisiera invocar la polaridad, la curacin, dao, caos, orden, dios y diosa. Algunas de ellos no son fciles de utilizar para adaptarse a cualquier polaridad: verdadero/ falso. Y estn sacados de un libro de texto estndar. Seal el lado izquierdo del cuerpo. - Todo comienza con Fehu aqu y va descendiendo, terminando con Dagaz en el otro lado, alguien escribi todo esto, Zerbrowski. - S que esto suena raro, pero, no se siente nada de magia?- Pregunt. Pens en ello. - Me preguntas si se trata de un hechizo?

l asinti con la cabeza. - S, puedes sentir un hechizo? - No, no ha habido nada de magia en esta sala. - Cmo puedes estar tan segura?- Pregunt. - La magia, el poder de cualquier tipo de carcter metafsico, deja un residuo detrs. A veces es slo una sensacin de hormigueo en la parte posterior del cuello o la piel de gallina, pero a veces es como una bofetada en la cara o incluso un golpe contra una pared. Sin embargo, esta sala est muerta, Zerbrowski. No estoy lo suficientemente dotada para recoger las emociones de lo que sucedi aqu, y me alegro. Pero si esto hubiera sido un gran hechizo, habra quedado algo, y la sala es slo una escena de un crimen, nada ms. - As que si no hay hechizos, por qu los smbolos?- Pregunt. -No tengo la menor idea. Dado el aspecto, puedo decirte que recibi un disparo detrs de la oreja y fue clavado a la pared. El cuerpo no est dispuesto para imitar cualquier simbolismo mstico o religioso con el que me encuentre familiarizada. Luego lanz algunos pentagramas y dibuj algunas runas copiadas de un libro. - Qu libro? - Hay un montn de libros sobre las runas, desde libros de texto universitarios a lo oculto de la Nueva Era. Probablemente tendra que ser una tienda de la universidad o en alguna de las tiendas de la Nueva Era, pero tambin podra solicitarlo a travs de cualquier librera. - As que este no es un asesinato ritual,- dijo. - Puede ser un ritual para el asesino desde su punto de vista, pero, no fue hecho con el propsito mgico Dej escapar un profundo suspiro. - Bueno, eso es lo que le dijo Reynolds a Dolph.

- Detective Tammy Reynolds, tu primera y nica bruja en el personal?Pregunt. l asinti con la cabeza. - Por qu no confi Dolph? - Me dijo que necesitaba una confirmacin. Sacud la cabeza, y no me maree al hacerlo. Excelente. - No confa en ella, verdad? Zerbrowski se encogi de hombros. - Dolph slo ha tenido cuidado. - Y una puta-mierda, Zerbrowski, se porque no confa en ella, porque ella es una bruja. Es una bruja cristiana por el amor de Dios, una seguidora del camino! No se puede tener mejor experto en lo oculto que una bruja cristiana. - Hey, no te enfades conmigo, no te saque de la cama para comprobar el trabajo de Reynolds. -Y lo habras arrastrado hasta aqu para ver mi trabajo, si hubiera sido el primero en la escena? - Habra que preguntarle a Dolph sobre eso. - Tal vez lo haga,- dije. Zerbrowski se puso un poco plido. - Anita, por favor, no vayas despus de haber hecho enfadar a Dolph. Est muy cabreado. - Por qu? Se encogi de nuevo. - Dolph no confa en m. - Es solo el mal humor de hoy o ya tiene varios das con l?

- Los ltimos das han sido peores, pero dos asesinatos en una noche, le han dado una especie de razn para estar de mal humor, y se est aprovechando. - Excelente, fantstico,- dije. Mi ira me ayud a caminar hacia las ventanas que ocupaban la mayor parte de la otra pared. Estaba all y me qued impresionada de la vista. Nada ms que colinas y rboles, pareca como si la casa se hubiera asentado en medio de algn vasto desierto. Zerbrowski se coloc a mi lado. - Bonita vista, eh? - Quien hizo esto tena que conocer la casa.- Hice un gesto a las ventanas. Tendran que estar seguros de que no haba algn vecino por ah que pudiera ver lo que estaban haciendo. Para dispararle, podran tomar sus precauciones, pero ponerlo en la pared, y dibujar todos los smbolos, no, tenan que asegurarse de que nadie los vera. - Eso es muy organizado para un chiflado,- dijo Zerbrowski. - No, si es realmente alguien que quiera que pensaran que fue un loco. - Qu quieres decir? - No me digas que t y Dolph no habis pensado en eso. - Qu? - Eso es, alguien cercano y querido para el hombre muerto, alguien que podra heredar todo esto. - Mir a m alrededor en la sala de estar, que era tan grande como toda la parte de abajo de mi casa. Estaba demasiado enferma como para darme cuenta cuando llegu, pero si el resto de la casa era tan impresionante como esto, entonces seguro que deba de haber dinero de por medio. - Y eso que no has visto la piscina que tiene. - Piscina?

- Adentro, con un jacuzzi bastante grande, como para doce. Suspir. - Como dije, dinero. Sigue el dinero, busca quin lo va a obtener. El ritual es slo una fachada, una cortina de humo que los asesinos utilizaron para desviarte. Levant la mirada perdida en la hermosa vista, coloc las manos en la espalda, y comenz a balancearse sobre los talones. - Tienes razn, eso es exactamente lo que pensaron Dolph y Reynolds una vez que no encontraron magia. - No me llevars a la otra escena slo para comprobar su trabajo otra vez, verdad? Porque si ese es el caso, me voy a casa. No coincido siempre con la detective Tammy, pero es bastante buena en lo que hace. - Simplemente no me gusta que ella est saliendo con Larry Kirkland, el reanimador en formacin. - No, no me gusta que ella y Larry sean pareja. Es su primera novia seria, por lo que me siento con la necesidad de protegerla. - Es curioso, no me siento protector de Reynolds en lo absoluto. - Eso es porque eres raro, Zerbrowski. - No,- dijo, -es porque veo la manera en que Reynolds y Kirkland se miran el uno al otro. Ellos estn muertos, Dios, Anita, enamorados. Suspir. - Tal vez. - Si no lo has notado, es porque no quieres verlo. - Quizs he estado muy ocupada. Por primera vez Zerbrowski se qued callado.

Le mir. - Nunca respondiste a mi primera pregunta, quieres que vaya a las escenas del crimen para revisar el trabajo de Tammy? l dej de mecerse sobre sus talones y con la cara seria dijo. - No s, probablemente. -Me voy a casa. Me toc el brazo. Vamos a la segunda escena, Anita, por favor. Dolph no necesita ninguna razn ms para estar cabreado. - Ese no es mi problema, Zerbrowski. Dolph est teniendo su vida difcil en este caso. - Lo s, pero los oficiales que han estado en las dos escenas dicen que la segunda es peor. Ms arriba del callejn de Reynolds. - Hasta mi callejn, cmo? - Violentos, realmente violentos. Dolph no quiere saber si se hizo con magia, l quiere saber si algo que no era humano lo hizo. - Dolph es un fantico de no dar detalles antes de haber visto una escena del crimen, Zerbrowski. Lo que acabas de decirme lo puede enojar mucho ms. - Tena miedo de que no fueras, por eso lo hice... Aad un poco. - Por qu te importara si Dolph y yo somos enemigos? - Estamos aqu para resolver crmenes, Anita, no para pelear entre nosotros. No s lo que est haciendo Dolph, pero uno de vosotros tiene que ser el mejor.- l sonri. -S. S que las cosas han llegado a un estado lamentable cuando eres el nmero uno, pero as es. Sacud la cabeza y me golpe el brazo. - Eres un dolor en el culo, Zerbrowski.

- Es bueno ser apreciado,- dijo. La ira se fue desvaneciendo, y con ella el chorro de la energa. Apoy la cabeza sobre su hombro. - Llvame fuera antes de empezar a sentirme mal de nuevo. Vamos a ver la escena del segundo crimen. Me pas el brazo por los hombros y me dio la mitad de un abrazo. - Esa es mi agente federal. Levant la cabeza. - No te pases, Zerbrowski. - No puedo evitarlo, lo siento. Suspir. - Tienes razn, no puedo ayudarte. Olvida que dije algo, - pero l sigui diciendo cosas ingeniosas e irritantes mientras bamos de vuelta hasta donde nos estaba esperando Jason. Me llev de regreso por la habitacin, manteniendo el brazo sobre mis hombros. - Cmo terminaste con un hombre- lobo stripper de chofer durante el da? - Con suerte supongo.

La segunda escena fue en Chesterfield, que haba sido una direccin caliente hacia arriba-y-de-recin llegados antes de que la mayora del dinero se trasladara an ms lejos de Wildwood y ms all. El barrio por el que nos condujo Jason era un agudo contraste con las grandes casas aisladas que acababa de ver. Esta era la clase media, media Americana, columna vertebral de la nacin de tipo barrio. Hay miles de subdivisiones exactamente iguales. Excepto en ste, no todas las casas eran idnticas. Todava estaban demasiado juntas y tenan una semejanza entre ellas, como si una mente colmena las hubiera diseado todas, pero algunas eran de dos pisos, algunas nicas, algunas de ladrillo, otras no. Slo el garaje pareca ser el mismo en todas ellas, como si el arquitecto no estuviera dispuesto a ceder en funcin de eso. Haba rboles de tamao mediano en los patios, lo que significa que el rea tena ms de diez aos de edad. Se necesitaba tiempo para que los rboles crecieran. Vi la antena gigante de la furgoneta antes de ver los coches de polica. Mierda. - Qu?- Pregunt Jason. - Los periodistas ya estn aqu. Mir hacia arriba. - Cmo lo sabes?

- Nunca has visto una furgoneta con una de esas antenas grandes? - Creo que no. - Suerte para ti,- dije. Probablemente a causa de la furgoneta, la polica haba bloqueado la calle. Cuando alguien tena tiempo, eso probablemente atraa los aspectos oficiales, caballetes. Ahora tenan un patrulla de la polica, un oficial uniformado apoyado contra ella, y una cinta amarilla de no se puede pasar cruzada colgando de buzn de correo a buzn de correo a travs de toda la calle. Haba dos camionetas de la prensa local y un puado de medios de comunicacin. Siempre puedes hablar a la prensa, ya que tienen las cmaras y los micrfonos. A pesar de que te empujan grabadoras en la cara. Tuvimos que aparcar a media cuadra de distancia a causa de ellos. Cuando el motor se apag, Jason me pregunt: - Cmo se enteraron de eso tan rpidamente? - Uno de los vecinos llam, o una de las camionetas de la prensa estaba cerca por otra cosa. Una vez que algo golpea los escneres de la polica, los periodistas lo saben. - Por qu no haba periodistas en la primera escena? - El primero fue ms aislado, ms difcil de llegar, y an as con fecha lmite. O podra haber una celebridad local implicado aqu, o es una copia a lo mejor. - Copia a lo mejor?- Pregunt. - Ms sensacionalista.- En mi cabeza, me preguntaba cmo podra conseguir mucho ms sensacionalismo teniendo a alguien clavado en su pared de la habitacin, pero por supuesto, ese tipo de detalles no eran revelados a los medios de comunicacin, si no puedes mantenerlo en secreto.

Abr mi cinturn de seguridad y puse una mano en el picaporte. - Pasar a travs de la prensa va a ser el primer obstculo aqu. Soy algo ms que una celebridad local ahora, tanto si me gusta como si no. - El amor del Maestro seor de la ciudad,- dijo Jason, sonriendo. - No creo que nadie vaya a ser educado,- dije, - pero, s. Aunque hoy estarn ms interesados en el asesinato. Van hacerme preguntas acerca de eso, no de Jean-Claude. - Parece que te ests sintiendo un poco mejor,- dijo Jason. - No lo estoy, porqu? - Tal vez lo que te caus la reaccin adversa se est desvaneciendo. Yo asent. - Tal vez. - Vamos a salir del coche, o vamos a mirar desde aqu? Suspir. - A salir, salir. Jason abri la puerta y estuvo a mi lado antes de que pudiera poner ms de un pie en el suelo. Hoy en da le dej que me ayudase. Me senta mejor, pero todava no estaba en mi mejor momento. No me gustara rechazar la ayuda y luego caer de bruces. Estaba realmente tratando de bajar el tono de machismo en la actualidad. Ma, no de Jason. Le puse la mano en el brazo y empezamos a bajar por la acera hacia la multitud. Haba mucha gente, y la mayora de ellos no eran periodistas. La primera escena del crimen haba sido aislada, sin vecinos cerca caminando desde sus puertas y mirando el espectculo. Pero este barrio estaba lleno de casas, as que tenamos una multitud. Puse mi placa alrededor de mi cuello en su cable corto, no me la haba quitado desde la ltima escena. Ahora que me senta mejor, se me ocurri

que el brazo de Jason estaba en medio si tena que ir a por el arma bajo el brazo izquierdo. No le quera a mi derecha, porque esa era mi mano del arma, pero incluso a mi izquierda estaba en el medio, un poco por lo menos. Me sentira mejor si pudiera ser preocupante esta cantidad por encima de mi arma. Que conviene saberlo. Sentirse mal apesta, y las nuseas es uno de los grandes males del universo. Creo que porque tena a Jason en el brazo eso les llev a los periodistas a darse cuenta de quin era yo, y que no era slo una parte de la creciente multitud de curiosos. En realidad estbamos haciendo nuestro camino entre la multitud, casi hacia la cinta amarilla antes de que uno de los periodistas me viera. La grabadora fue empujada hacia m, - Sra. Blake, por qu ests aqu, fue la mujer asesinada vctima de un vampiro? Joder, si acabo de decir, sin comentarios, que sera de la prensa si un posible vampiro matara todo esto. - Me dedico a un lote de la delincuencia relacionada con preternatural, Sr. Miller, no? No slo a los vampiros. Estaba feliz de acordarme de su nombre. La mayora de la gente le encanta tener que recordar sus nombres. - As que no va matar a un vampiro. Mierda. - No he estado en la escena del crimen, sin embargo, Sr. Miller, no s ms que usted. Los periodistas se cerraron como un puo a m alrededor. Haba una cmara grande entre nosotros. Queran hacer las noticias del medioda sin nada ms emocionante que lo ocurrido. Las preguntas vinieron de todas las direcciones, - Va matar a un vampiro? Qu clase de monstruo es? Cree que habr ms vctimas?- Una mujer se puso tan cerca que slo el apretn de muerte de la mano de Jason nos impeda ser separados. - Anita, este es su nuevo novio? Ha decidido romper con Jean-Claude?Que un periodista te pida que trates con un cuerpo nuevo a pocos metros de

distancia, deca lo mal que haba llegado el inters de los medios de comunicacin en la vida personal de Jean-Claude. Una vez que se plante la cuestin, varias preguntas ms similares. No entenda por qu mi vida personal era ms interesante, o incluso tan interesante, como un asesinato. No tena ningn sentido para m. Si deca que Jason era un amigo, eso iba a interpretarse errneamente. Si deca que era un guardaespaldas, eso iba a pesar por el hecho de que necesitaba un guardaespaldas de todos los peridicos. Finalmente dej de tratar de responder a las preguntas y sostuve la placa hasta que el oficial uniformado pudiera verla. Levant la cinta para que nosotros pasramos y luego tuvo que empujar a la prensa de los organismos que trataron de seguirnos. Caminamos hacia la casa con una lluvia de preguntas de las que no hice caso. Dios saba lo que haran con las pocas cosas que haba dicho. Podra ser cualquier cosa desde el verdugo, al ataque de vampiros, que el verdugo no llam a un vampiro, a mi vida amorosa. Haba dejado de leer los peridicos, o ver las noticias, pens que podra estar. En primer lugar no me gusta verme a m misma en una cmara en movimiento. En segundo lugar, siempre me molest. No estaba libre de hablar de una investigacin policial en curso, no haba nadie, por lo que la prensa se qued especulando sobre algunos hechos que tenan. Y si JeanClaude y nuestra vida amorosa era el tema de la eleccin, nunca quise verlo, o leer la portada. Por alguna razn al estar atrapada en los medios de comunicacin alimentando la histeria me haba hecho sentir dbil de nuevo. No fue tan malo como antes, pero no tan bueno como me sent cuando sal por primera vez del Jeep. Genial, simplemente genial. Haba menos policas aqu, y la mayora de sus rostros reconocidos, los miembros de RPIT. Nadie pona en duda mi derecho de estar en la escena, o la presencia de Jason. Ellos confiaban en m. El uniformado en la puerta estaba plido, sus ojos oscuros parpadeaban demasiado en blanco. - El teniente Storr le espera, Sra. Blake.- No correg el ttulo de mariscal. Mariscal

Blake me haca sentir como si hubiera sido una invitada estelar en Gunsmoke. El uniformado abri la puerta para nosotros, porque llevaba guantes de goma. Me haba dejado el equipo de la escena del crimen en casa, porque cuando me plant con un zombi de los mayores clientes al final, a Bert le gustaba que no me cubriera con una bolsa general. Deca que no tena un aspecto profesional. Una vez se haba acordado que me reembolsara toda la limpieza en seco efectuada a partir de esta pequea norma, me acord. Le dije a Jason, - No toques nada hasta que nos den algunos guantes. - Guantes? - Los guantes quirrgicos, de esa forma si se encuentra una huella latente, no tendr a todos emocionados, para luego descubrir que era tuya o ma. Estbamos parados en un portn estrecho, con escaleras que conducan hacia arriba de la puerta, una sala de estar a la izquierda, y una apertura hacia la derecha que conduca a lo que pareca un comedor. Haba una apertura ms all, cuando pude ver la encimera y el fregadero. No pude ver el esquema de color claro, porque estaba todava con gafas de sol. Debat si quitrmelas hara volver el dolor de cabeza. Me las empec a retirar lentamente. Me qued con un dolor intermitente, pero despus de unos segundos, estaba bien. Si poda permanecer fuera de la luz solar directa, probablemente estara bien. l detective Merlioni entr en la sala y nos vio primero. - Blake, pensaba que se haba acobardado. Mir hacia el hombre alto con el pelo gris rizado corto. El cuello de su camisa blanca de manga larga estaba desabrochado, la corbata torcida tirada hacia abajo, como si hubiera soltado todo sin preocuparse de lo que pareca. Merlioni odiaba los lazos, pero por lo general trataba de ser ms ordenado. - Debes estar equivocado,- dije.

l me frunci el ceo. - Qu te hace decir eso? - Tienes la corbata torcida, como todos los que necesitan aire, y no me has llamado nena o pollito, todava. l sonri con sus intermitentes dientes blancos. - Es pronto, pollito. Sacud la cabeza. - Tienes unos guantes que puedas pedir prestados? No esperaba estar en una escena del crimen hoy. Ech un vistazo a Jason entonces, como si lo viera por primera vez, pero saba que lo haba visto. Los policas ven casi todo el entorno de una escena del crimen. - Quin es este? - Mi conductor de da. Levant las cejas a eso. - Conductor, woo-woo, se adentra en el mundo. Le frunci el ceo. - Dolph saba que estaba demasiado dbil para conducir, as que me dio permiso para traer a un conductor conmigo. Si no fuera por la prensa de fuera que estn en toda una manzana habra hecho que me dejara en la puerta, pero no quera que fuera a salir en esto. Nunca van a creer que no est involucrado en la investigacin. Merlioni se acerc a la ventana grande en la sala y levant el borde de la cortina lo suficiente como para mirar hacia fuera. - Estn condenadamente persistentes en el da de hoy. - Cmo pudieron llegar tan rpido? - El vecino llam probablemente. Todo el mundo quiere estar en la mierda de la televisin en estos das.- Se volvi hacia nosotros. - Cul es el nombre de tu conductor? - Jason Schulyer. Sacudi la cabeza. - El nombre no significa nada para m.

- No s quin es usted tampoco,- dijo Jason, con una sonrisa. Me frunci el ceo. - Sabes Merlioni, no s tu nombre. No puedo presentarte. Me mostr las perlas blancas. - Rob, Rob Merlioni. - No te ves como un Rob. - Mi mam no cree que sea as, ella siempre deca de m -Roberto, te doy un nombre tan bonito, que debe administrarse. - Roberto Merlioni, me gusta.- Les present de manera ms formal de lo que nunca haba credo presentar a nadie en una escena de un crimen. Merlioni estaba haciendo tiempo, l no quera entrar. - Hay una caja de guantes en la cocina, en el mostrador, ayudaros a vosotros mismos. Voy a salir a fumar. - No saba que fumabas,- dije. - Acabo de empezar.- Me mir, y sus ojos estaban encantados. - He visto cosas peores, Blake, el peor infierno que debemos vadear juntos, t y yo, pero hoy estoy cansado. Quizs me estoy haciendo viejo. - T no, Merlioni, nunca. l sonri, pero no cuando dijo en serio. - Vuelvo en unos pocos minutos.Entonces la sonrisa se ampli. - No dejes que Dolph sepa que no hice de controlador de espera fuera. - Tienes mi palabra,- dije. Sali, cerrando la puerta detrs de l. La casa estaba muy tranquila, slo el silencio del aire acondicionado. Estaba demasiado tranquilo para una escena de asesinato fresco, y muy quieto. No debera haber gente en todas partes? En su lugar haba una puerta de entrada pequea en un pozo de silencio tan

denso que casi podas or la sangre en tus propios odos, zumbando, llenando el silencio con algo, cualquier cosa. El pelo en la parte de atrs de mi cuello se puso de punta, y me gir hacia Jason. l estaba de pie all en su camiseta azul celeste, su rostro tranquilo detrs de los espejos de colores, pero la energa corra fuera de l, la piel de gallina a lo largo de mis brazos en un flujo nervioso. Pareca tan inofensivo, agradable. Pero si tenas la capacidad de sentir lo que era, no era de repente inofensivo, o agradable. - Qu te pasa?- Susurr. - No lo hueles?- Su voz era un susurro ronco. - Oler, qu? - La carne, la sangre. Mierda. - No,- dije, pero, por supuesto, su energa progresaba a lo largo de mi piel golpeando a mi propia bestia, como un fantasma en el estmago. Esa forma fantasmal se extenda dentro de m como un gran gato despertando de una larga siesta, y me hizo oler. No slo la sangre, Jason estaba en lo cierto, la carne. El tipo de olor de la sangre dulce y metlico como monedas de un centavo viejo, o monedas de cinco centavos, pero una gran cantidad de sangre huele a hamburguesa. Sabes que va a ser malo, muy malo, cuando un ser humano se reduce al olor de la carne en tanto terreno. Levant mi cabeza, y olfate el aire, sealando en un gran soplo de aire y probando. Mi pie estaba en el primer peldao de la escalera antes de volver en m. - Est arriba.- Susurr. - S,- dijo Jason, y all estaba el filo ms delgado del gruido en su voz. Si alguien no saba lo que estaba escuchando, habra pensado que su voz era ms profunda de lo normal. La audiencia, pero yo saba lo que era. - Qu est pasando?- Pregunt, y segu susurrando, creo que porque no quera ser oda. Quiz por eso Jason susurr, o tal vez no. No le pregunt. Si

era la lucha contra el impulso de correr escaleras arriba y rodar en la escena del crimen, no lo quera saber. Abrac mis brazos, tratando de alejar la piel de gallina. - Vamos a ir a buscar los guantes,- dije. Me mir, e incluso a travs de las gafas sent que estaba teniendo dificultades para recordar lo que estaba diciendo, o ms bien lo que significaban las palabras. - No te pongas todo proverbial conmigo, Jason, te necesito aqu conmigo. Tom una respiracin profunda que pareca provenir de las plantas de los pies y se desliz hacia la parte superior de la cabeza. Sus hombros encogidos luego se irgui como si estuviera tratando de librarse de algo. - Estoy bien. - Ests seguro?- Pregunt. - Yo puedo hacerlo, si t puedes. Frunc el ceo ante eso. - Voy a tener ms problemas? - No tengo que subir a esa habitacin, como t. Suspir. - Estoy tan cansada de esta mierda. - Qu mierda?- Pregunt. - Todo esto. l sonri. - Vamos, mariscal, vamos a buscar los guantes. Sacud la cabeza, pero abr el camino a travs del comedor hacia la cocina. Pude ver la caja de guantes dejados al lado de una bolsa abierta, la basura casi llena. Haba habido una gran cantidad de personal a travs de aqu para

llenar una de esas bolsas de gran tamao. Dnde estaba todo el mundo, y donde estaba Dolph?

Dolph nos encontr en la cocina mientras estaba ayudando a Jason con los guantes. Hay un arte para ponrselos, y era la primera vez de Jason, por lo que era como un nio pequeo con su primer juego de guantes, los dedos muy pequeos y demasiados agujeros. Dolph entraba por el comedor de la misma manera que habamos llegado nosotros, a pesar de que casi llen la puerta, mientras que Jason y yo habamos caminado a travs de ella, junto con un montn de espacio de sobra. Dolph estaba construido como un luchador favorecido, ancho, y de seis por ocho. Estaba un poco acostumbrada a l por ahora, pero Jason hizo lo que mayora de la gente. Mir hacia arriba, y hacia arriba. Aparte de eso, se port bien, que para Jason era un pequeo milagro. - Qu est haciendo aqu?- Pregunt Dolph. - Dijiste que si no estaba lo suficientemente bien como para conducir que podra llevar un conductor civil. Jason es mi conductor. Sacudi la cabeza, el pelo oscuro, recin cortado en sus odos estaba plido y no recuperable. - No tienes amigos humanos?- Pregunt. Me haba concentrado en ayudar a Jason con los guantes y contar hasta diez. - S, pero la mayora de ellos son policas, y no les gusta jugar a hacer de chofer. - l no tiene necesidad de guantes, Anita, porque no se queda.

- Tuvimos que aparcar demasiado lejos para caminar para que alguien no me cogiera si lo necesitaba. No puedo enviarle de vuelta a travs de ese grupo de reporteros. - S, puedes,- dijo Dolph. Finalmente tuve el dedo en el ltimo lugar. Jason estaba all doblando las manos dentro de los guantes. - Cmo se puede sentir hmedo y polvoriento todo al mismo tiempo? - No lo s, pero siempre lo hace,- dije. - l no se queda aqu, Anita, me oyes? - Si se sienta en la escalera de entrada, van a hacerle fotos. Y si alguien lo reconoce? Realmente quieres leer en los titulares los suburbios ataques del hombres lobo?- Me puse mi propio par de guantes con soltura. - Dios,- dijo Jason, - eso fue ingenioso, eso hace que parezca fcil. - Anita!- Fue casi un grito. Los dos miramos a Dolph. - No tienes que gritar, Dolph, te oigo bien. - Entonces, por qu sigue aqu de pie? - No puedo enviarle de vuelta al coche. No puede sentarse en el porche. Dnde te gustara que fuera al mismo tiempo que echa un vistazo a la escena del crimen? Hizo una bola de sus grandes manos en los puos an mayores. - Le-quierofuera-de-aqu.- Cada palabra era exprimida a travs de los dientes apretados. - No me importa una mierda a donde vaya. No hice caso de la ira, porque nadie en ningn sitio le prestaba atencin. Estaba de mal humor, era una mala escena, y Dolph no era muy aficionado a los monstruos en los ltimos tiempos.

Merlioni entr en la cocina. Se detuvo en la puerta entre la cocina y el comedor, como si hubiera recogido la tensin. - Qu est pasando? Dolph seal con el dedo a Jason. - l est aqu. Merlioni me mir. - No jodas mrala, Mrale!- La ira se calent en su voz. l no estaba gritando, pero realmente no lo necesitaba. Merlioni camin hacia Dolph, cuidadosamente, y lleg a tomar el brazo de Jason. Yo le detuve con una mano enguantada. Merlioni mir a Dolph, luego se acerc un poco ms a la cocina, fuera de la lnea de fuego, creo. - Hay un patio trasero?- Pregunt. - Por qu?- Pregunt Dolph, su voz cada vez ms baja y gruendo, no con el borde de cualquier animal, sino con la ira. - Merlioni puede guiarlo otra vez. Va a estar fuera de la casa y an as a salvo de los periodistas. - No,- dijo Dolph, - l se va de aqu. Fuera, desaparecido por completo. Mi dolor de cabeza iba a volver, un aleteo de dolor detrs de un ojo, pero tena la promesa de grandes cosas por venir. - Dolph, no me siento lo suficientemente bien para esta mierda. - Qu mierda? - Tu mierda con nadie que no lidie con humanos,- dije, y me pareci cansado, enojado. - Vete.

Le mir. - Cmo dices? - Fuera, llvate a tu mascota hombre lobo y vuelve a casa! - Eres un cabrn. l me dio esa mirada que haba estado creciendo en vergenza en los policas durante un ao. Estaba demasiado cansada y disgustada con todo para flaquear. - Te dije que estaba demasiado enferma para conducir cuando me despertaste. Se acord en que podra traer un conductor, incluso a un civil. No dijiste que tena que ser humano. Ahora, despus de haber arrastrado el culo hasta aqu, me ests mandando a casa sin haber visto la escena del crimen? - S,- dijo Dolph, esa palabra casi ahogada en su ira. - No,- dije, - no lo haces. - Este es mi asesinato, Anita, y yo digo quien se queda y quin se va. Finalmente estaba empezando a enfadarme. Eso slo poda reducir incluso a tus amigos de manera muy floja. Pas por delante de Jason, ms cerca de Dolph. - No estoy aqu para tu sufrimiento, Dolph. Soy un agente federal ahora, y tengo el derecho de investigar cualquier delito sobrenatural que me parezca. - Estas rechazando una orden directa?- Su voz era muy tranquila ahora. No climatizada y vaca, y que debera tener ms miedo de m, pero no tena miedo de Dolph. Nunca lo haba tenido. - Si piensas que tus rdenes directas estn poniendo en peligro la investigacin, entonces, s lo estoy. Dio un paso hacia m. l se inclin sobre m, pero yo estaba acostumbrada a

eso, mucha gente se inclinaba sobre m. - Nunca cuestiones mi profesionalidad de nuevo, Anita, nunca. - Cuando actes como un profesional, no lo har. Sus manos se estaban cerrando y abriendo a los costados. - Quieres ver por qu no lo quiero en esta escena? Quieres verlo? - S,- dije, - quiero verlo. Me agarr por el brazo. No s si Dolph me haba tocado antes. Me pill con la guardia baja, y no fue hasta medio camino, la mitad, que me arrastr a travs de la cocina a la puerta del comedor que desbloque. Mir hacia atrs, sacudiendo la cabeza a Jason. Probablemente no le gust, pero l se recost contra los armarios. Pude ver la cara de sorprendido de Merlioni antes de que estuviramos en el comedor. Me arrastr a la escalera, y cuando llegu, no me dio tiempo para llegar a mis pies, sino que, literalmente, me arrastr por las escaleras. Se abri la puerta de detrs de nosotros, y o a un hombre decir, Teniente!- Me pareci reconocer la voz, pero no estaba segura, y no haba tiempo para mirar, estaba demasiado ocupada tratando de no quemar alfombra de las escaleras. No pude ponerme de pie lo suficiente como para poner los talones. La cabeza estall en toda regla detrs de mis ojos, y el mundo era algo tembloroso. Encontr mi voz, - Dolph, Dolph, Maldita sea! Abri una puerta y me puso de pie. Me tambale mientras el mundo corra en las serpentinas de color oscuro. l me abraz con sus grandes manos sobre cada uno de mis brazos, slo me mantuvo su control sobre mis pies. Mi visin se aclar en pedazos, como si la escena fuera una especie de rompecabezas de vdeo. Haba una cama contra la pared del fondo. Vislumbr almohadas blancas contra una pared de lavanda, a continuacin,

la cabeza de una mujer, y alguno de sus hombros. No pareca real, como si alguien hubiese apoyado una falsa cabeza en las almohadas. Desde alrededor de los huesos del cuello hacia abajo, slo haba un color rojo. No me refiero a un cuerpo. Quiero decir que era como si la cama se hubiera sumergido en el lquido oscuro. La sangre no era roja, era negra. Un truco de la luz, o el hecho de que no se trataba slo de sangre. Entonces me lleg el olor de la carne. Todo ola a hamburguesa. Vi el montn de ropa de cama, negra y roja, y empapada, empapada en sangre. Sangriento, no slo sangre. Mir hacia atrs, a la cabeza de la mujer, no quera, pero no pude evitarlo. Mir, y finalmente pude verlo. Era todo lo que quedaba de ella, todo lo que quedaba de una mujer adulta. Era como si hubiera estallado con la cabeza en las almohadas, y su cuerpo. . . en todas partes. Sent crecer el grito en la garganta, y saba que no poda hacerlo. Tena que ser ms fuerte que eso, mejor que esto. Me tragu el grito, y mi estmago trat de llegar a mi garganta. Me lo tragu, tambin, y trat de pensar. - Qu te parece?- Dijo Dolph, y me empuj, atrapada entre sus grandes manos, hacia la cama. - Bastante para ti? Porque uno de sus amigos lo hizo.- Me empuj demasiado cerca de la cama, y mis piernas apretadas contra la ensangrentada ropa de cama mojada. La sangre estaba fra al tacto, y ayud a mantener mi bestia de encresparse en mi cuerpo. De qu serva la sangre si no est caliente y fresca? - Dolph, detn esto,- dije, y mi voz no sonaba a m. - Teniente,- se oy una voz desde la puerta abierta. Dolph se gir conmigo todava sujeta entre las manos. El Detective Clive Perry estaba en la puerta. Era un hombre delgado afroamericano, vestido de forma conservadora, claramente, pero bien vestido. Era una de las voces ms suaves masculinas que haba conocido, y el polica habla ms suave. - Qu es, Perry? Perry tom una respiracin profunda, se movan sus hombros y el pecho

arriba y abajo.- Teniente, creo que la seora Blake ha visto suficiente de la escena del crimen, por ahora. Dolph me dio un leve movimiento agitando mi cabeza y sacudindome el estmago revuelto. - Todava no, no lo ha hecho. Tir de m para hacer frente alrededor de nuevo en la habitacin. Me arrastr hacia la cabecera, que estaba pintada de un color lavanda muy cerca del color de la pared que no haba visto. Me empuj hacia adelante hasta que mi cara estaba a escasos centmetros de ella. Haba una marca de garra fresca como una cicatriz plida en la madera y pintura. - Qu crees que hizo eso, Anita?- Tir de m alrededor hasta que me tena delante de l, sus grandes manos todava envueltas alrededor de mis brazos. - Sultame, Dolph!- Mi voz todava no se pareca a m. Nadie ms podra haberme hecho esto. Haba respondido por ahora, o estaba asustada, o estaba borracha. Todava no estaba de ninguna de esas formas. - Qu crees que hizo eso?- Y me dio un leve movimiento. Hizo que mi cabeza se agitara, mi visin. - Teniente Storr, debo insistir en que deje ir a la Sra. Blake.- El detective Perry estaba detrs de l, a un lado, para que pudiera ver su rostro. Dolph se gir hacia l, y creo que slo el hecho de que sus manos estaban ya completamente ocupadas le impidi agarrar a Perry. - Ella lo sabe. Sabe lo que lo hizo, porque conoce a todos los monstruos de mierda en la ciudad. - Que se vaya, teniente, por favor. Cerr los ojos, eso ayud a los mareos. Sus manos en mis brazos, hacindome saber dnde estaba su cuerpo. Choqu el tacn de mi zapato apuntando a su empeine. Hizo una mueca, sus manos se aflojaron. Abr los ojos y no haba sido entrenada para esto. Haba trado mis brazos entre l y yo y barr hacia fuera, hacia abajo. Se rompi su dominio sobre m, y saqu mi brazo derecho hacia atrs, y le di un corte superior en sus entraas. Si

hubiera sido ms pequea hubiera tratado con el plexo solar, pero el ngulo era malo, as que golpe lo que podra conseguir. El aire sali de l en un gruido, y se encorv, con las manos sobre su estmago. Todava no haba llegado a un acuerdo suficiente para ser ms fuerte que los humanos. Tuve un segundo en el que esperaba que no lo hubiera herido ms de lo que quera, di un paso atrs, lejos de l. El mundo estaba temblando, como si estuviera mirando todo a travs de un vidrio ondulado. Guard el refuerzo, y mis talones resbalaron en algo ms grueso que la sangre, y me plant all. Me ca mal sobre mi culo, y salpiqu de sangre hacia arriba. Se absorbi a travs de mi falda y me esforc con las rodillas en evitar que se empapara toda mi ropa interior. La sangre estaba fra al tacto, y entonces mi rodilla se unt en algo que no era sangre. Grit y me puse de pie. Si Perry no me hubiera cogido me habra cado de nuevo. Pero se movi demasiado despacio hacia la puerta. No quera vomitar aqu. Me apart de l y sal medio andando, medio corriendo por la puerta. Cuando golpe el pasillo me puse a cuatro patas y vomit sobre la alfombra plida. Mi cabeza rugi de dolor, y mi visin explot con destellos de luz blanca. Me arrastr hacia la cabeza de las escaleras, no estaba segura de lo que pensaba hacer. El suelo se acerc para chocar contra mi cuerpo, y no haba nada ms que una suave nada gris, entonces el mundo se volvi negro, y mi cabeza dej de doler.

El azulejo se senta tan bien en mi mejilla, tan fresco. Alguien se mova. Pens en abrir los ojos, pero pareca demasiado esfuerzo. Alguien me puso un pao fro en el cuello. Esto me hizo temblar, y abr los ojos. Mi visin tard un segundo en enfocarse, entonces vi una rodilla al lado de mi cara estaba usando medias y una falda. Saba que no era uno de los hombres, a menos que tuvieran aficiones que no conoca. -Anita, soy yo, Tammy, cmo te sientes? Entorn los ojos, pero algunos de mis propios cabellos estaban en medio, y no poda ver muy lejos. Trat de decirle, que me ayudara a sentarme, pero no pude. Lo intent de nuevo, y tuvo que inclinarse para orme. Se coloc un mechn de su cabello castao y liso detrs de la oreja, como si eso le ayudara a escuchar mejor. - Aydame,- tragu, - a sentarme. Me coloc un brazo en los hombros y me levant. La Detective Tammy Reynolds trabajaba por lo menos lo suficiente para mantener a los otros policas alejados de leer su dolor. Ella no tuvo que esforzarse mucho para conseguir levantarme, con la espalda contra la baera. Permanecer all era mi trabajo, y eso era un poco ms difcil. Me apoy en un brazo y contra la baera. Tom el trapo desde el borde del lavabo donde lo haba dejado, y lo puso

contra mi frente. El trapo estaba fro, y all lo dej. Sent fro, eso era un sntoma nuevo. Pens en algo. - Has estado...- tos para aclarar mi garganta, -...ponindome paos fros? - S, me ayuda cuando estoy enferma. - Los trapos fros no parecen estar ayudndome.- No le dije que era probablemente una de las peores cosas que poda haber hecho por m. Desde que haba heredado la bestia de Richard, o de quien sea la bestia, el fro no pareca ayudarme cuando estaba enferma. Actuaba como un licntropo ahora, y eso significaba que mi temperatura aumentaba cuando estaba enferma, al igual que mi cuerpo se estaba cociendo en s. Haba sentido que un buen mdico casi me mataba con baos helados para lo que pensaban que era una fiebre peligrosamente alta. Empec a temblar. Se levant a enjuagar el trapo, y lo puso a secar en el borde del lavabo. - Me ca al suelo,- dije. Puso las manos en el lavabo, la cabeza inclinada. Me abrac a m misma, intentando detener el temblor, pero en realidad no ayudaba. Tena fro. No haba tenido fro hasta hoy. Era un nuevo sntoma bueno o malo? - Es una escena mala,- dijo. - Estoy segura de que no fueron slo policas los que perdieron su desayuno. Tammy me mir a travs del borde de su cabello. Ella mantena su pelo por encima de su cuello, al igual que los policas hombres, pero lo evitaba siempre como poda. - Tal vez, pero soy la nica que perdi el conocimiento. - Salvo por m,- dijo. - S, t y yo, las nicas mujeres en la escena.- Pareca muy cansada. Tammy y yo no ramos realmente amigas. Ella era seguidora de la Va, la versin del cristianismo de las brujas. La mayora de los seguidores son fanticos, ms cristianos que los derechistas, como si tuvieran que

demostrar que realmente eran dignos de la salvacin. Tammy se haba suavizado desde que haba estado saliendo con Larry Kirkland, mi compaero reanimador. Pero esta fue la primera vez que me di cuenta de cunto de ese aspecto brillante se haba desgastado. El trabajo de polica te come y te vomita. Dado que las mujeres tenamos que ser ms duras slo para ser aceptadas, hoy no nos haba ayudado a ninguna. - No es culpa tuya,- dije. El temblor comenzaba a ser un poco peor. - No, es culpa de mi mdico, maldicin. Le mir. - Perdn? - l me dio una receta de pldoras anticonceptivas y luego, me recet antibiticos, y no me avis de que mientras estaba tomando el antibitico, la pldora no funcionaba. Mis ojos estaban como platos. - Lo siento, ests diciendo...? - Que estoy embarazada, s. S que la sorpresa se mostraba en mi cara, no poda evitarlo. - Lo sabe Larry? Ella asinti. - S. - Qu...?- Trat de pensar en algo bueno que decir, y me rend. - Qu vas a hacer? - Casarme, maldita sea. Algo tuve que haber demostrado en mi cara, porque ella se arrodill junto a m. Adoro a Larry, pero no pensaba en casarme, y ciertamente no planeaba tener un beb. Sabes lo difcil que es salir adelante en este trabajo como una mujer? Por supuesto que s. Lo siento.

- No,- dije, - no es lo mismo para m. El trabajo policial no es toda mi carrera.- El temblor haba comenzado de nuevo, ninguna cantidad de asombro poda mantenerme caliente. Se quit su propia chaqueta, mostrando su arma en la funda delantera. Me envolvi con ella. No discut, pero se aferr a mis manos. - Es el temblor del embarazo? - Pregunt. - Alguien dijo que dijiste que estabas enferma, verdad? Me tom un segundo o dos, parpadeando en un tipo de estupidez para entender lo que haba dicho. - Acabas de decir el embarazo? Hizo una mueca hacia m. - Anita, por favor, no se lo he contado a nadie, pero lo van a adivinar. Vomit en la escena del crimen, nunca he hecho eso. No me gusta perder la compostura pero el fro que haca, me he desmayado. Perry estaba cerca y tuvo que ayudarme a salir al patio para que dejara de sentirme enferma. No tardaron en darse cuenta. - Esta no es la primera escena que en la que he vomitado, ni siquiera la cuarta,- dije. - No lo he hecho en un tiempo, pero ciertamente lo he hecho antes. Seguro que te han contado la historia sobre que vomit en un cadver. Zerbrowski la adora. - Claro, pero pens que estaba exagerando. Zerbrowski. Ya sabes cmo es. - No estaba exagerando. - Me puedes mentir si quieres, pero a menos que ests pensando en abortar, todos ellos se lo van averiguar tarde o temprano. - No estoy embarazada,- dije, aunque me cost un poco decirlo, porque estaba temblando tan fuerte que era difcil hablar. - Estoy enferma. - Ests congelndote, Anita, no tienes fiebre. Cmo explicarle que estaba teniendo una mala reaccin a la mordedura de

un vampiro y al hecho de que comparta la bestia de Richard? Las cuestiones metafsicas no son fciles de explicar. El embarazo era bonito y simple, en comparacin con eso. Me agarr de los brazos, muy parecido a Dolph. - Estoy embarazada de tres meses. De cunto tiempo ests? Por favor, dmelo, dime que no he sido una tonta. Dime que no he arruinado mi vida por no leer la letra pequea en una botella de medicina. Estaba temblando demasiado, era difcil hablar, pero logr hacerlo, - Noestoy-embarazada. Se puso de pie y me dio la espalda. - Maldita sea, por no compartirlo! Trat de decir algo, ni siquiera estaba segura de qu, pero ella se fue, dejando la puerta abierta detrs de ella. No estaba segura de que si dejaban sola a una era algo bueno, el temblor estaba empeorando, como si estuviera muerta de fro desde el interior. Larry Kirkland estaba fuera de capacitacin para actuar como un agente federal. No tena cuatro aos como verdugo de vampiros, sin embargo, para eso no poda obtener derechos adquiridos. Me preguntaba si el embarazo le estaba haciendo ms difcil estar lejos de Tammy, o ms fcil. Maldita sea, de todos modos! Jason y Perry se acercaron a m. l me toc. - Dios mo, ests helada.- Me recogi en sus brazos como si no pesara nada. - Yo la llevo a casa. - Vamos a poneros una escolta para atravesar a la prensa,- dijo Perry. Jason no discuti. l me llev por las escaleras. Esperamos durante unos minutos, mientras que Perry hacia un cordn con suficientes cuerpos calientes para actuar como una especie de guante de vida para tratar de mantener a la prensa a raya. La puerta se abri, la luz del sol golpe mis ojos y el dolor de cabeza rugi a la vida. Enterr mi rostro contra el pecho de Jason. Jason pareca saber lo que estaba mal, porque plant un borde de la chaqueta de Tammy encima de mis ojos.

- Estis listos?- Dijo la voz de Perry. - Vamos a hacerlo,- dijo Jason. Normalmente, me hubiera sentido humillada al ser llevada de una escena de asesinato como una flor marchita, pero estaba trabajando muy duro en mantener el temblor bajo control. Tom toda mi concentracin para que mi cuerpo dejara de sacudirse. Qu demonios era lo que me pasaba? Estbamos fuera, y nos movamos a buen ritmo. Puedo juzgar lo cerca que estuvimos de la prensa por lo fuerte que eran los gritos que estaba recibiendo. - Qu pasa con la Sra. Blake? Qu pas con ella? Quin eres? A dnde la llevan?- Hubo ms preguntas, muchas ms. Todas se mezclaron con un ruido como el mar contra la costa. La multitud que nos rodeaba. Hubo un momento en que senta como un puo se cerraba alrededor de nosotros, pero la voz de Merlioni subi una nota, - Refuerzos, Refuerzos ahora, o vamos a despejar esta rea. Jason consigui meterme en el interior del Jeep, apoyando su hombro en m, para poder fijar el cinturn de seguridad. La chaqueta estaba en mi rostro ahora, y extraamente me sent claustrofbica. - Cierra los ojos,- dijo. Yo ya estaba haciendo lo que l haba pedido, pero no le dije nada. La chaqueta se alej, y el sol brillaba golpe contra mis prpados cerrados. Sent la hoja de gafas de sol sobre mis ojos, y los abr con cautela. Mejor. Haba una lnea de detectives y uniformes en frente del Jeep, manteniendo a la jaura de periodistas de nuevo, as podramos hacer nuestra escapada. Todas las cmaras haban sealado el camino. Dios saba lo que se leera en los ttulos una vez que salieran. Jason arranc el motor y un refuerzo con un chirrido de neumticos. - He llamado a Micah. Est esperando. T y Nathaniel podis compartir la baera.

Me las arregl para soltar, - Qu? - No s exactamente lo que est mal, Anita, pero ests actuando como un cambiaformas que ha sido herido de gravedad. Al igual que tu cuerpo est intentando curar una herida profunda. Necesitas calor, y el toque de tu grupo. - Yo...- dije diente con diente tan fuerte que no pude terminar, - no...- Dej de tratar de decir una frase y me las compuse para decir no estoy herida. - S que no te duele mucho. Pero incluso si fue la mordedura de vampiros, estaras caliente al tacto, caliente, cocida para sanarte a ti misma. No deberas sentir fro. Mis odos comenzaron a sonar. Sonaba como si alguien estuviera golpeando una campana una y otra vez. El sonido ahog la voz de Jason, el sonido del motor, y finalmente todo. Me desmay por segunda vez en menos de dos horas. Este no se estaba convirtiendo en uno de mis mejores das.

Estaba flotando en agua, caliente, agua caliente. Brazos, yo en su lugar, el cuerpo de un hombre roz el mo en el agua. Abr los ojos a la luz titilante de las velas. Estaba de vuelta en el circo de los malditos? Sucedieron dos cosas que me dejaron saber exactamente donde estaba: Baldosas plidas brillaban en el borde de la baera, y los brazos apretados alrededor de los hombros, me atraan ms. En el momento en que la parte trasera de mi cuerpo se estableci firmemente contra la parte delantera de l, supe que era Micah. Lo saba por la curva de su hombro, la forma en que mi cuerpo pareca caer en cada lnea y cada hueco de su cuerpo. Sus brazos estaban delicadamente bronceados para un hombre, pero me acurruc contra l, los msculos se trasladaron bajo su piel. Saba cunta fuerza hay en su cuerpo delgado. l era como yo, mucho ms de lo que alcanzaba el ojo. - Cmo te sientes?- Pregunt la voz tan cerca de mi odo en un susurro que pareca fuerte. Mi voz era distante y hueca en la forma en que me haba estado sintiendo todo el da. - Mejor. - Por lo menos ests caliente,- dijo. - Jason me dijo que estabas enferma, mareada. Tienes idea de lo que pas? Lo pens, intentando sentir mi cuerpo, y no slo el calor reconfortante y la cercana. - S, me siento mejor. Qu demonios es lo que me pasa?

l me dio vuelta en sus brazos, por lo que me tena a travs de l, y nos miramos el uno al otro. Me sonri. El bronceado con el que haba llegado haba comenzado a desvanecerse un poco, pero an estaba oscuro, y la oscuridad enmarc su caracterstica ms sorprendente. Sus ojos, eran los ojos del gato. Originalmente haba pensado que en lugar de verdes eran amarillos, en cambio eran de color amarillo o verde, o cualquier combinacin de ambos, dependiendo de su estado de nimo, de la luz, o del color de la camisa que llevara. Sus pupilas se haban extendido como piscinas de negro, y la delgada lnea de color que estaba a su alrededor era un verdadero verde plido. Los ojos humanos no eran realmente verdes, no realmente. Verde grisceo, quizs, pero de verdad un verde claro, rara vez. Pero los ojos de Micah lo eran. Esos ojos estaban en una cara que era hermosa en la forma en que la cara de una mujer es hermosa. Delicada. Haba una lnea en la mandbula, el mentn era masculino, pero con cuidado. Su boca era amplia, con el labio inferior ms grueso que el labio superior, dndole una mueca permanente. Quera sentir sus labios en los mos, sentir el roce de su piel en mis manos. l me afectaba como me haba afectado casi desde el primer momento en que lo vi, como si fuera una pieza faltante de m misma que tena que traer lo ms cerca de mi cuerpo como pudiera, como si tuvisemos que fundirnos juntos algn da. No discuti cuando lo atraje para un beso. No me dijo que estaba herida y necesitaba descansar. Slo se inclin y apret su boca contra la ma. Besarlo era como respirar, automtico, algo que tu cuerpo deca que no iba a morir. No pens en el deseo de tocar a Micah, no en la indecisin y la palabrera como con cualquier otro hombre en mi vida. l era mi Nimir-Ra, y desde el momento en que habamos estado juntos haba sido ms profundo que el matrimonio, ms permanente que decir cualquier cosa o un documento podra obligar. Mis brazos se deslizaron sobre su espalda, los hombros, la humedad de su piel, y nuestros animales se levantaron. Su energa fue como un aliento a lo

largo de mi piel, brillando en todas partes donde nos habamos tocado. Mi bestia se levant a travs de las profundidades de mi cuerpo, y sent la bestia de Micah hacindose eco de la ma. Se movan en nuestros dos rganos distintos, como dos formas de inmersin, y, cada carrera del otro contra nuestra piel slo para mantenerlas separadas. Entonces fue como si la piel no fuera suficiente para contenerlo, y nuestros animales nadaran a travs de cada uno de nosotros. Inclin la espalda, llevando la voz de Micah en algo cerca de un grito. Nuestros animales se retorcan entre nuestros cuerpos, las energas entrelazadas ms de lo que nuestros cuerpos nunca podran. Se tejan y bailaban como una cuerda invisible, anudndose, atndose, deslizndose dentro y fuera de nosotros, hasta que pas las uas por el cuerpo de Micah, y l puso los dientes en mi hombro. No s si fue el dolor, el placer, los animales, o todo junto, pero de repente me ocurri de nuevo. De repente, supe por qu haba estado enferma todo el da. Sent la larga mdula metafsica que me una a Jean-Claude, lo vi en su cama en el Circo de los Malditos con Asher an a su lado. Haba una sombra sentada en el pecho desnudo de Jean-Claude, una forma oscura. Cuanto ms lo miraba, ms slido se haca, hasta que se volvi un rostro deforme para m, gruendo, y me mostr los ojos con llamas de miel oscura. Mir la sombra del poder de Belle Morte con hambre que haba estado chupando como una sanguijuela la "vida" de Jean-Claude todo el da. Sin embargo, los sistemas de seguridad del vampiro maestro no le haban dado una patada a su siervo humano, y probablemente llamaron a su animal. Richard se haba negado a ayudarnos directamente, pero probablemente estara pagando el precio hoy. Me susurr otra vez, como un gato demonaco grande, y me decid a tratarlo como tal. Lanc a mi bestia por la larga lnea del cable metafsico. Lo que no haba previsto era que la bestia de Micah seguira a la ma, que cuando atac iban a estar juntos, convirtiendo la cosa en jirones de humo. Que huy a travs de la pared. Me preguntaba a donde haba llegado, y la idea fue suficiente. Lo vi en la habitacin que habamos preparado para Musette. La sombra se sent en su pecho durante un segundo, entonces pareci fundirse en su cuerpo. Hubo

un momento en que se movi por debajo de las sensaciones muertas de la piel de un vampiro, entonces todo qued tranquilo. La voz de Angelito, - Seora ests ah? Entonces estuve de vuelta en el agua caliente, y en los brazos de Micah. - Qu fue eso? - Pregunt con voz suave, estrangulada. - Lo ms oscuro era un pedazo del poder que Belle Morte le dio a Musette. - Era como si estuviera intentando alimentarse de Jean-Claude, pero no pudiera. - Soy su siervo humano, Micah. Creo que cuando Musette trat de robar la fuerza de Jean-Claude, el ataque fue desviado a m. Ella ha estado chupando todo el da. - Hizo Jean-Claude eso a propsito?- Pregunt. - No, est realmente muerto para el mundo. Es slo la forma en que el sistema est configurado. Si ella hubiera podido aspirarlo, Jean-Claude estara seco, entonces podra haber tenido la energa de todos sus vampiros, todo el mundo que tiene un lazo de sangre con l. - En lugar de eso se ha estado alimentando de ti. - S, y probablemente, de Richard. Apuesto a que inform a la escuela de que estaba enfermo hoy. Micah me abraz con fuerza contra l. - Cmo podemos evitar que ocurra de nuevo? Le di unas palmaditas en el brazo. - Sabes que es una de las cosas que ms me gusta de ti. La mayora de la gente pasa el tiempo preocupndose acerca de lo que podra haber ocurrido, lo malo que pudo haber sido, que vayas directamente a la prctica.

- Tenemos que hacer algo antes de que el sector del lpulo pase de nuevo a travs de la pared. - Est mi telfono mvil en algn lugar por aqu? - En la pila con la ropa,- dijo. - Puedes llegar a l? Extendi un brazo largo. Sus brazos eran ms largos de lo que pareca. Us los dedos para mover el telfono lo suficientemente cerca para recogerlo. Me lo dio, sin una sola pregunta. Micah no me haca perder el tiempo explicndole cosas. Llam al Circo de los Malditos, el nmero especial que no estaba en la agenda. Ernie, quien era el chico humano de los recados de Jean-Claude y a veces aperitivo, respondi. Le pregunt si Bobby Lee todava estaba all. Cuando se lo describ, Ernie dijo, - S, no puedo deshacerme de l. Parece que est a cargo. Con la clase de pensamiento de que l estaba a cargo, y tambin, que trabajaba para m. Bobby Lee se puso en la lnea. - Anita, qu pasa? - Pdele a Ernie que encuentre algunas cruces, y que los ponga en las puertas de las habitaciones. - Puedo preguntar por qu? - Para evitar que los vampiros malos hagan ms trucos metafsicos hoy. - Eso no me explica absolutamente nada. - Solo hazlo. - No tienes que poner cruces en los atades de los vampiros para evitar el uso de sus poderes?

- Slo hay una salida en cada habitacin, es como una caja ms grande. Confa en m, ve a trabajar. - T eres la jefa, al menos hasta que Rafael me diga lo contrario.- Pidi a Ernie las cruces. Pude or la voz de Ernie protestando por el tono, aunque no las palabras. Bobby Lee regres a la lnea. - A l le preocupa que las cruces estn a la vista de las puertas y que impidan salir a nuestros vampiros cuando se despierten. - Tal vez, pero estoy ms preocupada por lo que nuestros clientes estn haciendo ahora. Cuando caiga la noche, me preocupare por eso. Hasta entonces, slo hazlo. - Alguna vez me vas a explicar por qu lo estoy haciendo? - Si lo quieres saber, est bien, la vampiresa nueva est utilizando artimaas vampiro para chupar la energa de Jean-Claude, y a travs de l, a m. Me he sentido como una mierda todo el da. - Sabes, yo como t, Anita, se explicar las cosas cuando pregunto. Casi no entiendo de qu diablos ests hablando, pero me hablas como si fuera lo suficientemente brillante para entenderlo, y saber lo suficiente sobre la magia para seguir todas las grandes palabras. - Voy a colgar ahora, Bobby Lee. - S, seora. Le pas el telfono a Micah para que pudiera ponerlo cerca de la pila de ropa, a la que yo no tena posibilidades de alcanzar sin el goteo de agua por todo el lugar. Me recost contra Micah, y comenc a deslizarse en el agua, por lo que qued sumergida hasta la punta de la barbilla. Quera hundirme en contra

de su cuerpo, y dormitar. Ahora que estaba fuera de la sombra de JeanClaude, estaba cansada. Era casi como si ahora tuviera permiso para dormir. Pero haba una crisis de la que hablar a los otros. - Jason me dijo que Nathaniel se derrumb en el trabajo anoche. - Est metido en su habitacin, situado entre Zane y Cherry. Est bien.Micah bes un lado de mi cabeza. - Es cierto que se desmay porque los dos no podis seguir alimentando mi ardeur dos veces al da? Micah se qued inmvil a m alrededor, y su silencio lo dijo todo. - Sabas que los dos no me podais sostener? - Te alimentas de Jean-Claude, tambin,- dijo. - Bien, sabas que los tres no me podais sostener? - Jean-Claude sigue diciendo que el apetito debe bajar pronto. Tres de nosotros podra alimentarte si slo necesitaras ser alimentada una vez al da. Dos veces al da es ms difcil. - Por qu no me lo dijiste?- Pregunt. l me abraz, y le dej, pero no estaba feliz. - Porque s lo difcil que es para que ti tomar nuevas personas en tu cama. Esperaba que no tuvieras que hacerlo. Eso me record algo. - En cierto modo pas. - El qu?- Pregunt. - Tomar otra persona en mi cama.- Me senta como si me retorciera de vergenza, pero mi capacidad de estar incmoda no era lo que sola ser.

- Quin? - Pregunt con voz suave. - Asher. T y Jean-Claude,- l lo hizo ms como una declaracin de lo que se trataba. - S. Me abraz contra l. - Por qu ahora? Le dije mi razonamiento. - Vas hacer a los vampiros muy infelices esta noche. - Espero que s.- Me gir en sus brazos lo suficiente para ver su rostro. Pareca bastante apacible a luz de las velas. - Te molesta lo de Asher? Pareci pensar por un segundo o dos. - S y no. - Explica el s,- dije. - Si bien es necesario que alimentemos tu ardeur, hay mucho de tu tiempo para todos. Estoy un poco preocupado por lo que suceder si recibes una serie de hombres ahora, con el aumento del ardeur, pero el ardeur se ir. Vas a tener a algunas personas infelices, si te acercas demasiado a muchos de ellos. Frunc el ceo. - No haba pensado en eso. Quiero decir que no he tenido relaciones sexuales con nadie ms que t y Jean-Claude. - Voy a decir lo que Jean-Claude dira si estuviera aqu: Ma petite, ests rizando el rizo. - Bien, bien, no tengo planes de sacar a Nathaniel a patadas de la cama slo porque el ardeur est tranquilo.

- No, pero vas a estar dispuesta a tocarle en la forma en que se espera? Me gir as no tendra que ver la honestidad de sus ojos. - No s, esa es la verdad, no lo s. - Y Asher? - Un paso a la vez con l, est bien. - Y Richard? Sacud la cabeza contra el pecho de Micah. - Eso es discutible. Richard apenas puede soportar estar a veinte metros de distancia de m. - Ests diciendo en serio que si se presentara hoy y te pidieras que regresaras, le diras que no? Era mi turno para quedarme tranquila en sus brazos. Pens en ello, trat de pensar en ello, claramente, la sensatez. El problema era que Richard nunca fue un tema en la que era lgica. - No lo s, pero me estoy inclinando hacia el no. - De veras? - Micah, todava tengo sentimientos por Richard, pero l rompi conmigo. Me dej porque me siento ms cmoda con los monstruos que con l. Me dej porque estoy demasiado sedienta de sangre para l. Me dej porque no soy la persona que l quiere que sea. Nunca voy a ser la persona que l quiere que sea. - Richard no es la persona que quiere para s mismo.- Dijo Micah en voz baja. Suspir. Es cierto. Richard quera, ms que nada, ser humano. No quera ser un monstruo. Quera ser maestro de ciencias en el instituto, casarse con una chica agradable, establecerse, tener 2 hijos, y tal vez un perro. Era un

maestro de ciencias, pero el resto. . . Richard era como yo, nunca tendra una vida normal. Yo lo haba aceptado, pero an estaba luchando. La lucha contra el ser humano, luchando para ser ordinaria, la lucha en contra de no amarme. Que haba logrado en ese pasado. - Si Richard vuelve a m, no ser para siempre. Volver porque no puede ayudarse a s mismo, pero se odia a s mismo demasiado para amar a nadie ms. - Eso es duro,- dijo. - Pero es la verdad,- dije. Micah no discuti conmigo. No, cuando saba que estaba equivocado, o saba que yo tena razn. Richard habra discutido. Richard siempre se ha defendido. Richard pareca creer que si finga que el mundo era un lugar ms agradable de lo que realmente era, eso iba a cambiar el mundo. No lo hizo. El mundo era lo que era. Y ninguna cantidad de ira o de odio o de auto-desprecio, o la ceguera obstinada lo cambiaran. Tal vez Richard aprenda a aceptarse a s mismo, pero estaba empezando a creer que iba a aprender la leccin sin m en su vida. Abrac los brazos de Micah a mi alrededor como un abrigo, pero estaba cansada, dolorosamente cansada. Si Richard llamara a la puerta hoy, y me pidiera regresar, qu poda hacer? A decir verdad, no lo saba. Pero una cosa si saba, Richard no me dejara dar de comer al ardeur. Pens que era monstruosa. Es ms l no me quiso compartir fsicamente con nadie, excepto con Jean-Claude. Incluso si quera volver, a menos que me dejara dar de comer al ardeur fuera de los dems, no funcionara. Pura practicidad. El ardeur tena que ser alimentado. Richard no se alimentaba. Richard no me dejaba alimentarme de nadie ms que de Jean-Claude. Jean-Claude por s solo no poda sostener mi apetito. Infiernos, Micah, Jean-Claude, y Nathaniel juntos, no me sostenan. Si Richard regresara el da de hoy, qu podra hacer, ofrecerle un tercio de mi cama, al otro lado de Micah? Richard haba accedido a salir conmigo al mismo tiempo, que sala con JeanClaude, pero nunca a compartir la cama con l y conmigo, al mismo

tiempo. Richard tratara de volver a lo que tenamos. No poda hacer eso. Qu hara si Richard llamara a la puerta ahora mismo? Ofrecerle que se permitiera unirse a nosotros en la baera, ver su rostro mostrar todo el dolor y la rabia, verle enfadarse de nuevo. Qu hara si Richard quisiera volver? Lo nico que poda hacer, decir que no. La pregunta era, soy lo suficientemente fuerte como para decirlo? Probablemente no.

No despert tanto como para salir a la superficie del sueo, pero lo suficiente como para escuchar las voces. La voz de Micah en primer lugar, Qu dijo Gregory? -Que su padre trat de ponerse en contacto con l,- la voz de Cherry. -Por qu es tan malo? -Su padre es el que le maltrat a l y a Stephen cuando eran nios. -Cada vez que pienso que he escuchado lo peor de la gente, me doy cuenta de que estoy equivocado, - dijo Micah. Luch para abrir los ojos, y era como si mis prpados pesaran cien libras cada uno. Parpade y me encontr con Micah todava acurrucado contra m, pero apoyado en un codo. Cherry estaba de pie junto a la cama. Era alta, delgada, larga de cintura, con el pelo rubio cortado como el de un muchacho. Ella no llevaba nada de maquillaje lo que significaba que tena prisa, y llevaba ropa, lo que era en realidad raro en los seres leopardos. Por lo general slo se vestan si era imprescindible. Cualquiera que iba a salir, o que algo estuviera mal. Pero, por supuesto, algo andaba mal. Luch para despertar lo suficiente como para decir algo, y me tom ms esfuerzo del que era posible para que una voz espesa saliera, -Qu ms ha dicho Gregory?

Cherry se inclin ms cerca, y me tom casi todo lo que tena para mantener la atencin cmo si fuera a vivir conmigo. -T sabas que Gregory y Stephen haban sido maltratados cuando eran nios? - Pregunt. Me las arregl para decir: -S.- Frunc el ceo hacia ella. -Has dicho que su padre fue el que los maltrat cuando eran nios?- Tal vez estaba soando? O eso, o haba entendido mal. -No lo sabas, - dijo Cherry. Su rostro era tan grave. De repente me sent ms despierta. -No. Zane entr por la puerta de la habitacin con Nathaniel en sus brazos. Zane tena seis pies de altura, se extenda un poco demasiado delgado para mi gusto, pero desde que l y Cherry vivan juntos, no era mi gusto el que contaba. Tena el pelo muy corto, blanco, rubio ahora. Era el primer color que jams haba visto teirse el pelo. No tena ni idea de cul era su verdadero color de pelo. Zane llevaba a Nathaniel escondido en el pecho, como si fuera un nio dormido. El largo y castao cabello de Nathaniel casi le llegaba al tobillo, con su pesada trenza, fue agarrado por Zane en una de sus manos. Si intentaba llevar a Nathaniel sin controlar todo ese pelo, habra una tendencia a tropezar. La trenza caa por ambos lados de su cuerpo desnudo. -Est usando ropa interior, - dijo Zane, - conocemos las reglas. No dormir desnudos contigo.- Movi el pelo lo suficiente para mostrar de un par de calzoncillos para correr satinados que a Nathaniel le gustaba usar como pijama. Trat de apuntalarme a m misma en los codos, pero me pareci demasiado duro. Me decid por quedarme sobre mi espalda con los dos ojos abiertos slidamente. -Cmo le pasa? -Est bien, - dijo Micah.

Le mir. Trat de hacer una mirada incrdula, pero no pude, as que tuve que decirlo en voz alta, - Se ve en estado de coma. -Dile algo, gato perezoso, - dijo Zane. Nathaniel gir lentamente la cabeza, casi dolorosamente lento, cuando Zane lo llev alrededor al otro lado de la cama. Parpade sus ojos color lavanda hacia m, y le dio una sonrisa perezosa. Pareca casi tan cansado como yo me senta. Y por qu no? No se haba derrumbado por la misma razn que yo, debido a que algunos vampiros se alimentaban de l? El ardeur no tena sangre, pero todava era un tipo de vampirismo. Micah sali de las sbanas, tuve una visin perfecta de su bronceado cuerpo. Gracias a Dios, mantuvo la mayor parte de sus activos ocultos de mi vista. Creo que estaba demasiado cansada para ser tentada, pero saba que estaba demasiado cansada como para querer ser tentada. Se puso la ropa, de espaldas a m, pero cuando se dio la vuelta, con los pantalones con la cremallera cerrada, la expresin de su rostro, deca claramente que l saba que yo haba estado observando. Su cabello castao rizado caa sobre los hombros. Un movimiento de cabeza y todo su pesado pelo se desliz hacia un lado de su cara. El cabello oscuro enmarcaba esos extraordinarios ojos, brillantes, amarillo y verde al mismo tiempo ahora. -Si no os movis de vuestra lnea de visin, vamos a estar aqu todo el sangriento da,- dijo Zane. -Hablas con celos,- le reprendi Cherry. -Bueno, - dijo - no me miras as. -No miro a nadie as, - dijo Cherry. Zane le sonri. Lo s. Tenan una de esas risas que es de pareja, y sabes que ests haciendo una broma. Zane tena razn en una cosa, yo iba a retrasarles. No fue hasta que

intent salir de la cama que me di cuenta que estaba desnuda. Me pregunt por qu, pero en una parte lejana de mi cerebro. -Necesito ropa, - le dije. Micah haba sacado un polo del cajn. Era uno que haba comprado pensando en l, de un verde rico del profundo de los bosques. Hacan juego con el verde de sus ojos. Sin embargo, la camisa se adaptaba a ambos, as era la mayora de nuestras camisetas. Nuestra ropa casual se haba convertido en propiedad comn, slo los disfraces eran estrictamente para l y para ella. Micah intent ayudarme, como si con el toque en mi hombro tratara de incorporarme. No me pareca que me coordinara para poder sentarme en la cama, colocar la sbana encima de mi pecho, y masticar chicle al mismo tiempo. Era como si mi cuerpo no me estuviera escuchando todava. -Anita, si no descansas no vas a ser buena para nadie. - Gregory es mi leopardo, yo soy su Nimir-Ra. Micah suaviz su mano por el lado de mi cara. -Y yo soy su Nimir-Raj. Vuelve a dormir. Yo me encargo de l, para eso me contrataste, no? Tuve que sonrerle, pero no me gustaba no ir al rescate de Gregory. Deb haberlo demostrado en mi cara, porque se arrodill al lado de la cama, tomando mi mano en la suya. -Gregory est histrico, porque su padre est en la ciudad. Voy a ir a ver cmo lo est pasando, a lo mejor lo traigo de vuelta aqu, as su padre no puede encontrarlo a travs de la gua telefnica. Estaba teniendo problemas para concentrarme en la cara de Micah. Me caa de sueo, pero me succionaba de nuevo. -S- dije, mi voz comenz a sonar distante, incluso para m, - trelo de vuelta aqu. Me bes suavemente en la frente, mi mano an en la suya. -Lo har. Ahora, duerme, o te vas a poner enferma. Una Nimir-Ra enferma no puede proteger a nadie.

Como no poda mantener mis ojos mucho tiempo sin parpadear, era difcil discutir. Me beso la mano, fue el primer indicio de que estaba parado. Haba sido un parpadeo largo. La cama se movi, y Nathaniel se acurruc contra m. Su brazo alrededor de mi estmago, una pierna en el muslo. Era una de sus posiciones favoritas para dormir, pero algo no estaba bien con l. -Ropa, - dije, y frunc el ceo ms fuerte, - no puedo alimentarme de Nathaniel de nuevo. Micah reapareci en mi lnea de visin. -Slo te has quedado dormida alrededor de dos horas, por eso ests tan cansada. Si alimentas el ardeur en la madrugada, tienes al menos seis horas antes de tener que comer otra vez. Simplemente estamos ponindolo aqu para qu no estis solos. Las ltimas palabras flotaron en la oscuridad, y no fue sino hasta que haba estado todo en silencio durante mucho tiempo que abr los ojos en una habitacin vaca. Nathaniel estaba metido contra m, con el rostro oculto en mi hombro. Se acurruc ms fuerte, dejndome una pulgada de la cama. Empec a moverlo un poco para poder salir de la cama y coger el pijama que nadie me haba dado, pero me qued dormida. Los seres leopardo tenan la mala influencia sobre lo cmodo que se est desnudo.

So. Belle Morte estaba sentada en su tocador, su largo cabello negro caa en ondas, recin cepillado, brillando a la luz de las velas. Llevaba un vestido de oro amarillo intenso, y supe antes de colocar los ojos marrones miel en m que el color de la tnica sacaba el oro en los mismos. Tena los labios rojos y hmedos, como si acabara de lamerlos. Ella tendi su mano blanca hacia m. - Ven, ma petite, ven, sintate conmigo. - Ella sonri con esa boca roja, y no quera nada ms que ir a ella, considerar la mano extendida, y acercarme. De hecho empec a caminar hacia adelante y me encontr con que llevaba un vestido similar al suyo. Poda sentir las capas de enaguas, el metal de las estancias cavadas, forzando mi postura a absolutamente recta. El vestido era de un rico color carmes, un color que haca que mi propia piel blanca brillara, y a mi pelo ms negro por el contraste, mis propios labios ms rojos de lo que realmente eran y los ojos oscuros casi negros. Toqu la extraa ropa, y me ayud a pensar, me ayud a vacilar. Negu con la cabeza. -No, - y mi voz hizo eco de una manera extraa en la sala. Agit la mano plida haca m. -Como quieras, ma petite, pero acrcate ms, para que pueda conocerte mejor. Negu con la cabeza de nuevo, obligando los dedos a tocar la pesada y desconocida tela de la bata. -No soy tu ma petite. -Por supuesto que s lo eres, porque todo lo que le pertenece a Jean-Claude es mo.

-No.- dije. Pareca que deba decir ms, pero no se me ocurra nada con ella sentada all envuelta en la luz de las velas, con un tazn de rosas antiguo en la mesa. Las rosas eran sus flores, creadas con su nombre hace siglos. Se movi en un rumor de faldas, un crujido que hizo que mi pulso latiera ms rpido, y mi cuerpo se apretara. Corre, corre, me gritaba mi cabeza, pero mi cuerpo no se mova. Camin lentamente hacia m, sus pechos formaban montculos por la ropa ajustada. Tuve un repentino destello de memoria de cmo era besar a lo largo de esa piel brillante. Cog dos puados de la larga falda, me puse de pie en mis zapatos de tacn alto, y sal corriendo. La habitacin se desvaneci mientras corra, y era un largo, largo pasillo sin fin por donde corra. Estaba oscuro, pero era la oscuridad de los sueos, donde incluso sin luz siempre se poda ver a los monstruos. A pesar de lo que se esconda en los nichos a lo largo del pasillo no eran exactamente monstruos. Las parejas entrelazadas a mi lado. Vislumbres de carne, clara y oscura, imgenes de placeres carnales. No haba visto nada claro, no quera. Corr, y trat de no mirar, pero por supuesto, no poda dejar de verlo todo. Pechos como fruta madura se vertan fuera de los vestidos pasados de moda. Faldas levantadas para demostrar que no haba nada debajo, solo la carne. Un hombre con los pantalones alrededor de sus muslos, y una mujer inclinada sobre l. La sangre brillaba por el cuerpo plido, colmillos de vampiros, plantados a la luz, y los seres humanos se aferraban a ellos, rogando por ms. Corr ms rpido y ms rpido, luchando contra las pesadas faldas y el cors apretado. Era difcil respirar, difcil de moverme, y no importa lo rpido que corriera, nunca poda ver la puerta al final de toda esta pesadilla carnal y ni siquiera pareciera estar ms cerca. No haba nada demasiado terrible pasando en las alcobas. Nada de lo que no hubiera visto bien o hubiera participado de una forma u otra, pero de

alguna manera saba que si dejaba de correr me atraparan. Y, ms que cualquier otra cosa, no quera que me tocaran. La puerta estaba de repente frente a m. Agarr la manija, tir de ella, y estaba cerrada con llave. Por supuesto, estaba cerrada. Grit, y supe antes de que me diera la vuelta las cosas en el pasillo no se encontraban ms en los nichos. La voz de Belle, -Ven a m con gusto, ma petite. Puse mi frente contra la puerta, con los ojos cerrados, como si al no darme la vuelta, no me viera, no me pudiera conseguir. -No me llames as! Ella se ri, y se sinti como el sexo deslizndose a lo largo de mi piel. La risa de Jean-Claude era increble, pero esto, esto. . . el sonido me hizo estremecerme contra la madera y el metal de la puerta. -T nos dar de comer, ma petite. Va a suceder, tu eleccin es slo una formalidad. Me gir lentamente, como lo haces en una pesadilla. A su vez, sabes que el aliento caliente sobre tu piel es realmente el monstruo. Belle Morte estaba en el centro del vasto espacio del corredor, saba a travs de los recuerdos de Jean-Claude que este corredor era un lugar real. Las personas de las alcobas llenaban cada lado y detrs de ella, un grupo grande, de ojos hambrientos, semidesnudos. -Te ofrezco mi mano, vamos, tmala, y tendrs el placer ms all de tus sueos. Rechazarme... -Hizo un gesto, y un pequeo movimiento pareci formarse en todos las ansiosas miradas lascivas en las caras. -Puede ser un sueo o una pesadilla. La decisin es tuya. Negu con la cabeza. -T no das opciones, Bella, nunca lo hiciste. -Entonces, tu eleccin es... Dolor.

La multitud a su espalda corri, y me hizo aicos el sueo. Me qued sin aliento con la cara de preocupacin de Nathaniel. - Gritaste en tu sueo. Estabas teniendo una pesadilla?- dijo. Mi corazn lata tan fuerte que apenas poda tragar ms all de mi pulso. Me las arregl para decir entrecortadamente: -Oh, s! Luego ol las rosas, espesas, empalagosas, pasadas de moda, casi dulzn. La voz de Belle reson en mi cabeza: -T nos dars de comer. El ardeur se verti a travs de m, elevando el calor a lo largo de mi piel. Nathaniel sacudi las manos apartndolas como si se hubiera quemado, pero supe que no le haba hecho dao. Se arrodill en la maraa de sbanas, los pantalones cortos de raso de correr estirados sobre sus muslos. No se tens su parte delantera, sin embargo, no estaba entusiasmado, y yo quera que estuviera. Me di la vuelta hacia mi lado, alcanzndolo, con una plida mano extendida. -Ven, toma mi mano.- En el momento en que las palabras salieron de mi boca, estuve de vuelta a mi pesadilla, slo que estaba jugando a ser Belle. Nathaniel se fue acercando a m, para tocar mi mano, y supe que si lo haca, el ardeur se extendera hacia l, y creo lo hara. Nathaniel se haba derrumbado la noche anterior porque haba tomado demasiado de l, qu pasara si me alimentaba de nuevo en este momento? -Para!- dije, y fue casi firme. Si hubieran sido todos los dems, no se habra detenido, pero era Nathaniel y l hizo lo que le dije. Se qued de rodillas, los minsculos calzoncillos se extendan con fuerza por su cuerpo. Dej caer la mano de nuevo en su regazo. Estaba a slo pulgadas de distancia de m. Todo lo que tena que hacer era cerrar esa pequea distancia. Necesitaba salir de la cama, alejarme, pero no estaba fuerte. No era capaz de apartar mis ojos de l, tan cerca, tan ansioso, tan joven. Ese pensamiento no era mo.

Frunc el ceo, y la confusin me ayud a hacer retroceder el ardeur el tiempo suficiente para sentarme, el tiempo suficiente para mirar en el espejo sobre el tocador contra la pared del fondo. Estaba tratando de ver si mis ojos brillaban con el fuego de miel de color marrn, pero eran mis ojos. Belle no se haba apoderado de m. Pero ella haba hecho algo para despertar el ardeur horas antes de la hora. La cama se movi, y mi cabeza gir hacia atrs, como un depredador juega con el ratn en la hierba. Nathaniel se quedo exactamente donde lo haba dejado, pero l debi haber hecho algn movimiento, y por pequeo que fuera haba sido suficiente. Mi pulso estaba en mi garganta, mi cuerpo apretado e hinchado con la necesidad. Una necesidad como no haba experimentado nunca. No poda respirar, no poda moverme a su alrededor. Era como si la necesidad me hubiera llevado y no quedara nada de m. Esto no estaba bien. Esta no era yo. Me las arregl para sacudir la cabeza, para dejar salir el aliento que haba estado conteniendo. Estaba siendo confundida. Incluso saba que estaba haciendo, pero no saba cmo pararla. La puerta del cuarto se abri. Era Jason. Estaba de pie en la puerta frotndose las manos en los brazos desnudos. Se haba puesto vaqueros, pero no se haba tomado la molestia de cerrar la cremallera o los botones. Cog el destello de un nuevo par de ropa interior de seda, azul plido para que coincidiera con la camisa que no llevaba ms. -Qu ests haciendo aqu, Anita? El poder est gateando sobre mi piel. Trat de hablar con todo el estado de madurez de mi pulso y no una ni dos veces, antes de que me las arreglara para decir: -Ardeur. El entr ms en la habitacin, todava frotndose los brazos intentando deshacerse de la piel de gallina. Todava no es la hora. Se adelant. Quera hablarle del sueo, sobre Belle, pero todo lo que poda era concentrarme en la visin de la seda a travs de sus pantalones vaqueros abiertos. Quera ir a l, a bajarle los pantalones hasta los tobillos, llevarlo a mi boca. . .

La visin fue tan fuerte que tuve que cerrar los ojos, tuve que abrazarme fuerte para mantenerme en la cama. Nathaniel hizo otro pequeo movimiento. l se haba acostado en la cama, su trenza estaba detrs de l como Rapunzel. Su rostro estaba tranquilo. Me dejara hacer lo que quisiera, incluso se significaba la muerte para l. Puse las piernas contra mi cuerpo, las envolv con mis brazos alrededor con fuerza, y dije. -Fuera, Nathaniel, vete! Sent el movimiento en la cama, pero no me atrev a mirar. Mantuve los ojos cerrados. -Fuera! -Ya la has odo, Nathaniel, -dijo Jason,- sal ahora. Escuche los sonidos mientras cruzaba la habitacin, luego cerr la puerta. Puedes mirar ahora, Anita, ya se ha ido. Abr los ojos y la habitacin estaba vaca, excepto por el juego de la luz solar, y Jason de pie junto a la cama. Tena el pelo muy amarillo a la luz, del color de la mantequilla, con los ojos demasiado azules. Segu la lnea de su cuerpo a los hombros anchos, el borde de la musculatura de sus brazos, su pecho con sus pezones plidos. No haba pelo en el pecho ni en el estmago. Una gran cantidad de strippers se afeitaban el cuerpo. Haba visto a Jason desnudo con suficiente frecuencia como para saber que se rasuraba la mayor parte. Simplemente no me haba dado cuenta realmente cmo quedaba afeitado. l era mi amigo, por lo que incluso desnudo, segua siendo mi amigo. No miras la entrepierna de tu amigo para ver cuntos pelos tiene en el cuerpo. Ahora, sentada en la cama, abrazando mi cuerpo, no me senta amigable, y s enloquecida. Quera arrojarme de la cama, sobre l. Lo quera desnudo. -Qu necesitas?- pregunt Jason.

Me mir, y no saba si llorar o gritar, pero finalmente encontr las palabras, una voz ronca se apretaba ms all de mi pulso, -Tengo que alimentarme. -Lo s. - Se vea tan solemne. -Qu necesitas que haga? Quera decirle que se fuera, tambin, pero no lo hice. Micah no estaba aqu. Los vampiros an estaban muertos para el mundo. Nathaniel estaba fuera de los lmites hoy. Haba otros afuera de esta sala, pero nadie que quisiera tocar. Nadie que fuera an mi amigo. Mir a Jason. Un cuadro de luz solar salpicaba en su pecho, la pintura de oro caliente. -Qu quieres que haga, Anita? Mi voz sali apenas por encima de un susurro, -Alimntame. -Sangre, carne, o sexo?- Su rostro era cuidadoso cuando lo pregunt, solemne. Mi ardeur siempre vena mezclado con otros deseos, pero hoy no. En el da de hoy slo haba una necesidad. -Sexo. Susurr la palabra, baja, suave, mientras que me controlaba para no ir hacia l. Su frente se dividi en una mueca repentina. -Voy a tomar uno para el equipo. Me baj de la cama, quedndome de pie por un momento, desnuda delante de l. Quera correr hacia l, saltar sobre l, follarle. No haba otra palabra para lo que mi cuerpo era deficiente. Pero no quera hacerle eso. Quera evitar las relaciones sexuales, si poda. Me las arregl para evitarlas con Nathaniel durante meses. Sin duda, slo por esta vez con Jason poda manejarlo. Cerr los ojos y tom unas cuantas respiraciones profundas, entonces me tir al suelo a cuatro patas. Me arrastr hacia l, con la sensacin de que tena msculos en lugares que no debera tener. Mi bestia se enroscaba a

travs de mi cuerpo como un gato en la espalda, que se extenda bajo el sol. Sin embargo, el ardeur sobrevol a mi bestia, como el deseo de una gran mano, echando abajo cualquier otra necesidad. -No te vas a quejar de estar desnuda delante de m? -No, - dije en voz baja, sin confiar en algo ms fuerte. Sus pies estaban descalzos. Baj la cara a la piel suave de la parte superior de su pie, lam a lo largo de ella. Su respiracin se hizo un estremecimiento. -Dios. Us mis manos para trepar por sus piernas, tirando de los pantalones vaqueros, hasta que me arrodill delante de l. Me las arregl para tirar de los pantalones vaqueros ms abajo de las caderas, sin querer, exponiendo un tringulo de la ropa interior de seda azul. Mi rostro estaba casi al nivel de la ingle. Lo vea apretado y firme bajo la tela, la punta en su dureza contra el elstico de la ropa interior, atrapada. Quera bajar ese pao, para liberarlo. Le pas mis manos por detrs, excav con los dedos en los pantalones vaqueros, agarrndole el culo. El gesto me sac un sonido bajo en la garganta, pero me impidi rasgar sus ropas. Apoy la cara contra el muslo, llevndola lejos de la ingle. Mi control colgaba de un hilo deshilachado. Haba aprendido a travs de una larga prctica con Nathaniel que la nica manera para no hacer ms era hacer todo con cuidado, lentamente. Pero no quera tener cuidado, y no sent nada. Quera pedirle que me llevara. Maldita sea! podra hacerlo mejor que esto. Jason me acariciaba el pelo, y con un suave toque trajo mi cara hacia arriba. Mir la lnea de su cuerpo hacia su rostro. No era esa mirada que hay en la cara de un hombre cuando l est seguro de ti, seguro de lo que suceder. Nunca pens en ver este aspecto de la cara de Jason, no por m. Esa mirada en sus ojos azules primavera trajo un poco de sonido a mi garganta. Me toc la mejilla. -No te detengas, - dijo, con voz suave, -no pares.

Baj la cara por l, sin dejar de mirar hacia arriba. Lo lam a travs de la seda, y observ su rostro mientras lo haca. Lam a lo largo de l hasta que ech la cabeza hacia atrs, con los ojos cerrados. Estaba demasiado duro, demasiado firme contra mi boca, bajo la tela. Envolv mi boca alrededor de la cabeza de su miembro a travs de la seda, con la mano envolvindolo para detenerlo, slido y grueso. Hizo un ruido a mitad de camino entre una palabra y una nota, como si le hubiera sorprendido. Me mir, y sus ojos eran salvajes. Me apart de l y la seda se haba vuelto de color azul oscuro donde la boca le haba tocado. Mis manos se dirigieron a la parte trasera de sus pantalones y baj la seda y los pantalones por las caderas. Se revel a m mientras me arrodillaba delante de l. Era liso, la cabeza ancha y redondeada, elegante, recta y fina, me mov un poco hacia un lado, de modo que encontr el hueco propio de la cadera. Lo tom en mis manos, y su respiracin se aceler. Me apart de su cuerpo lo suficiente como para que pudiera derramar mi boca sobre su cabeza, girando mi lengua a lo largo de la agraciada curva. Se estremeci bajo mi tacto. Atraje ms de l a mi boca, deslizando mi mano hacia abajo acunando cosas inferiores. Era suave al tacto, en todas partes poda tocar con la mano o la boca, no haba nada, solo la perfeccin sin problemas de l. Estaba afeitado, suave. Haba estado con hombres que se afeitaban, y rasurados, pero nunca uno que fuera perfectamente liso. Me gust. Hacia las cosas ms fciles para tenerle en mi boca, para rodar y explorar. Cada roce, cada caricia, cada lamida, pareca traer algn nuevo sonido de l, gemidos, suaves gritos, palabras de aliento. Se convirti en un juego para ver cuntos tipos de sonidos poda sacarle.

Baj los pantalones ms abajo, para que pudiera difundir sus piernas, lamer entre ellas, a lo largo de esa lnea delgada de piel entre los testculos y el ano. Grit, y me mud a su cuerpo, para lamer y mordisquear a la vez. Lo llev a mi boca otra vez, con todo lo que pude desde este ngulo, envolviendo los dedos en un anillo alrededor del resto de su cuerpo, mi otra mano haciendo caricias a los testculos, jugando a lo largo de esa lnea que corra entre sus piernas. Su aliento se haca ms y ms rpido. Su cuerpo temblaba contra m. Cogi un puado de mi cabello, me llev de vuelta. Me mir como un hombre que se ahoga. - Arriba, - dijo. Frunc el ceo. -Qu? Se inclin, me agarr de los brazos, me puso de pie. Me bes, y era como si estuviera tratando de rastrear dentro de mi boca, labios, lengua, dientes, algo entre un beso y comindome. Sus manos se deslizaron por mi espalda, siguiendo la curva de mi columna, luego baj por la curvatura de mis caderas, hasta que sus dedos encontraron mis muslos. Me levant, con slo sus manos sobre mis muslos, la boca cerrada todava junto a la ma. El movimiento de sus manos, las piernas abiertas, me apret contra l. La sensacin de tenerlo tan duro, tan dispuesto contra mi cuerpo, sac pequeos sonidos de m, y se comi los sonidos directamente de mi boca, como si tratara de degustar mis gritos. Us sus manos para apartar la parte inferior de mi cuerpo lejos de l, mis brazos an bloqueados en sus hombros, una mano la deslizaba a travs de la suavidad de su cabello de bebe. l movi una mano hacia mi trasero, apoyando todo mi peso sobre la otra mano, mientras mova otra parte, entre nosotros. Tuve un segundo para darme cuenta de lo que iba a hacer. Luch contra el ardeur, luch contra la sensacin de su boca sobre la ma, la sensacin de tenerlo en mis brazos. Lo apart lo suficiente para intentar decir algo, me las arregl para decir, - Jason,- y ech sus caderas hacia delante, hacia arriba. Pero la sensacin de tenerlo en mi interior era exactamente lo que el ardeur quera. Exactamente lo que yo quera.

Entr en m, y no dud, suave. Luch contra la opresin mojada de mi cuerpo, las manos en la parte de atrs de mis muslos, tirndome hacia l, mientras se empujaba a s mismo dentro de m. Sacando pequeos gritos de mi garganta, uno tras otro. l nos llev hacia atrs hasta que ca en el borde de la cama, tena la parte baja de mi cuerpo an en sus manos, atrapada contra l. Se qued de pie, su cuerpo me deposit hasta el borde de la cama, las manos me sostenan, como si no pesara nada. Mir hacia abajo con ojos que ya no eran humanos, sino de lobo. Se puso fuera de mi cuerpo, lentamente, a una pulgada en un momento hasta que estuve casi sola, entonces se empuj hacia delante, y me hizo gritar de nuevo. No fue un grito de dolor. Encontr un ritmo que era rpido, profundo y duro, como si estuviera intentado empujarse a s mismo hacia mi otro lado. Uni su cuerpo al mo con un sonido grueso, carnoso. El orgasmo me tom desprevenida. En un momento me encontraba en el ritmo de su cuerpo con el mo, y al siguiente, gritaba, me retorca debajo de l. Le pas las uas por el cuerpo, en cualquier lugar que pudiera tocarlo, y cuando eso no fue suficiente me ara mi propio cuerpo. Jason hizo eco de mis gritos, y su cuerpo se apret contra m, inclinando su columna, la cabeza hacia atrs, y un aullido se derram de sus labios. El ardeur bebi de l, de su piel, de su sudor, de su semilla. Se desplom encima de m. Su respiracin era una lucha dolorosa, y su corazn lata como un ser atrapado contra la piel. Nos desliz ms slidamente en la cama, su cuerpo an ms profundo en el mo. Cuando estuvimos los dos tendidos en la cama, respirando con dificultad, callados, l me mir, y haba algo en sus ojos, algo serio, y muy poco a Jason. Su voz estaba sin aliento, ronca, cuando dijo: -S que esta puede ser la nica vez que llegue a hacer esto. Cuando me mueva, djame sujetarte por un ratito.

Mi propia voz no era mucho mejor que la suya. -Ya que no puedo moverme de la cintura para abajo, sin embargo, eso seguro. Se ri entonces, y porque todava estaba dentro de m y parcialmente erguido, el movimiento me hizo retorcerme debajo de l, tensndome, estableciendo las uas en la espalda. Grit, y sus caderas golpearon contra m en el mismo terreno de nuevo. Cuando pude respirar de nuevo, me susurr: -Oh, Dios, no hagas eso otra vez! -Entonces librame, - le dije, la voz casi sin aliento, como la suya. Se levant en sus brazos, casi como haciendo un flexin, y se alej de m. Sentir como sacaba su miembro, me hizo retorcerme nuevamente. Se derrumb a mi lado, medio rindose. Cuando pude hablar, le dije, -Qu es tan gracioso? -Dios mo, eres increble. -T tampoco ests mal, - le dije. -No estoy mal? - dijo, y me mir los ojos. Tuve que sonrer. -Muy bien, eres increble, tambin. -No lo digas, si no lo dices en serio, - aadi. Finalmente logr echarse a mi lado para poder ver su mejor cara. -Te lo digo en serio. Eres increble. Se gir a su lado por lo que estaba all frente a frente, pero sin tocar. -Si no puedo llegar a hacer esto otra vez, quera que fuera bueno.

Tuve que cerrar los ojos, para luchar contra otro impulso a retorcerme en la cama. Solt una respiracin larga, estabilizndome, a continuacin, abr los ojos de nuevo. -Oh, era eso. Me lo pas muy bien, pero siempre eres tan vigoroso? A las chicas no les gusta que las golpeen en el colchn. -He visto a los hombres que han estado durmiendo contigo, Anita, saba que poda ser tan fuerte y rpido como quera ser, y no hacerte dao. Yo le frunci el ceo. -Ests insinuando que eres pequeo? -No, estoy diciendo que no soy grande. Tengo un buen tamao, pero algunos de los hombres en tu cama son ms que un buen tamao. Me sonroj. No me haba sonrojado durante todo el tiempo que habamos estado haciendo el amor, y ahora me ruboric. -No s qu decir, Jason, siento que debera defender tu ego, pero... -Pero pulgada por pulgada s donde estoy, Anita.- Se ri, y desliz un brazo en mis hombros. Dej que me trajera a la curva de su hombro. Le pas la mano sobre su vientre, mi otro brazo por debajo de la parte baja de la espalda, mis piernas se deslizaron sobre el muslo. Quedamos abrazados, casi tan cerca ahora como habamos estado antes. -Fuiste maravilloso, - dije. -Me di cuenta de lo maravilloso que pensaba que era.- Levant el brazo libre para que pudiera ver los araazos con sangre fresca que le dej en sus brazos. Ampli los ojos hacia l. -Tu otro brazo est tan mal? -S. Frunc el ceo, y me toc la frente. -No frunzas el ceo, Anita, voy a disfrutar de cada marca. Las echar de menos cuando se curen. -Pero...

Me toc con la punta del dedo en los labios, para que no siguiera. -Nada de peros, slo sexo increble, y quiero sentir los dolores durante tanto tiempo como pueda. -Me toc el brazo que yaca sobre su estmago, lo levant para que pudiera verlo. Haba marcas de clavos, por algunas de ellas se filtraba la sangre, algunas slo estaban rojas y dijo. -Estas no son mis marcas. Por supuesto, una vez que las vi, comenzaran a doler. Por qu es que las pequeas heridas no duelen hasta que ves? -En realidad,- le dije, - son tus marcas, o al menos una seal de un trabajo bien hecho. No recuerdo haberme marcado a m misma de este modo. Me dio una risa baja, masculina, con un borde de la risa que era pura en Jason. -Gracias por el cumplido, pero s que todo lo que hice, no puede ser un medio tan maravilloso como lo que Asher y Jean-Claude hicieron hace unas horas. Ninguna cantidad de pulgadas, o talento, o voluntad pueden poner un hombre en esa liga. Me estremec, abrazndolo. -Eso no fue necesariamente algo malo. -Cmo puedes decir eso? He sentido una fraccin de lo que Asher te hizo, y es...- pareca estar buscando la palabra justa, dijo finalmente, - maravilloso, alucinante. -S, - le dije, - la clase de placer que hara casi cualquier cosa para experimentarse de nuevo.- Mi voz son menos feliz. Jason me toc la barbilla para mirarlo. -Ests pensando en no volver ms? Puse mi cara contra su hombro. -Digamos que no estoy completamente feliz.

-Por qu no? - pregunt. -No lo s exactamente.- Sacud la cabeza lo ms que pude contra l. -La verdad, es que me da miedo. -Qu te asusta? -El sexo es genial, Jason, pero... lo que puede hacer Asher con su mordisco.Trat de ponerlo en palabras, y saba que lo que dijera no lo describira. Asher se siente como un maestro vampiro en mi cabeza, su nivel de poder, pero no tiene animales para llamar. Puede hacer el truco de la voz, como Jean-Claude, pero eso es un poder menor. Estaba un poco confundida, quiero decir, se siente como un maestro, pero dnde est su poder? -Me estremec de nuevo. Ya me enter. Jason apoy la barbilla en la parte superior de mi cabeza y dijo: -Qu quieres decir? -Quiero decir que su poder reside en la seduccin, el sexo, el juego ntimo. El no puede alimentarse de la lujuria a diferencia de Jean-Claude que s puede, y no causa la lujuria en los que le rodeaban como a diferencia de Jean-Claude, pero maldita sea, una vez que los preliminares estn fuera del camino, puede causar tal... placer. Realmente es algo que por lo que matara, signo de su fortuna lejana, hacer lo que Belle Morte quera hacer, con tal de que Asher siguiera visitando sus camas. -As es como es este increble laico, - dijo Jason. -No, t eres un sorprendente laico, Micah es un asombroso laico, no estoy al cien por cien segura de que Jean-Claude sea tan bueno como creo que es porque no estoy segura ya cunto de eso es verdadero talento y cunto es poder vampiro. No tuve relaciones sexuales con Asher. Acabamos de compartir sangre. Jason se traslad para que pudiera hacer un gesto hacia m. -Lo siento, pero el lobo sabe estas cosas. No se trataba slo de Jean-Claude cuando entr en la habitacin y ol.

Me sonroj de nuevo. -No he dicho que Asher no tuviera un buen rato, dije que no tuvo relaciones sexuales. -Y tu punto es qu? - pregunt. -Mi punto es que si eso fue slo por la extraccin de sangre, tengo miedo de tener sexo real con l. Quiero decir cunto mejor podra ser? Solt una carcajada que haba mantenido un borde de la risa, casi un sonido vertiginoso. -Me encantara averiguarlo. Le golpe con un codo. -Me ests diciendo que lo haras con Asher? l frunci el ceo, la risa segua brillando en sus ojos. -Estaba un poco confundido hace un rato sobre lo que exactamente eran mis preferencias. Quiero decir que he sido ponme de sangs de Jean-Claude durante unos dos aos. Es sorprendente cuando se alimenta, Anita. Disfrutaba de estar con l tanto que me hizo pensar que podra ser gay. - Traz su mano por mi hombro. -Pero me gustan las chicas. No estoy diciendo que con la persona adecuada bisexual no sea una posibilidad, pero no si eso significa no ser capaz de hacer esto otra vez. Me gustan las mujeres. - Seal eso "como" convirtindolo en una palabra multisilbica. Me hizo rer. -Y a m me gustan los hombres. -Me di cuenta, - dijo, todava con un poco de risa en su voz. Me sent. -Creo que nos hemos abrazado suficiente. Me toc el brazo, la cara seria de nuevo. -Realmente no quieres ir a la cama con Asher? Suspir. -Sabes que Jean-Claude dijo que es demasiado sorprendente cuando toma sangre. -S.

-Jean-Claude dice que la mordida de Asher es orgsmica, literalmente. As que eso significa que el mordisco de Asher es ms agradable incluso que la de Jean-Claude. -Muy bien, -dijo. Se apoy en las almohadas, las manos cruzadas sobre su estmago mientras me escuchaba. Estaba sentada en la manera india, todava desnuda, y no pareca importar. No era sexual ahora, slo cmodo. -He tenido sexo con Jean-Claude, pero nunca le permit tomar sangre. -Nunca? - dijo. -Nunca. Sacudi la cabeza. -Eres la persona con ms fuerza de voluntad que he conocido. Nadie ms se habra negado el doble placer, no durante tanto tiempo. -T no has estado tanto con l,- dije. l sonri. -Se considera de mal gusto joder con tu pomme de sang, a menos que lo inicie. Si lo inician, entonces es un extra a tratar, y slo si han sido buenos. -Parece como si le hubieras preguntado acerca de esto. -Lo hice. Levant las cejas en eso. -Oh, vamos, Anita! Me he acostado con l ms tiempo que t. Tendras que ser ms de un heterosexual en llamas que yo y no preguntar. -Te lo neg? -Muy cortsmente, pero s.

Frunc el ceo. -Te dijo por qu? Jason asinti. -T. No poda fruncir el ceo con ms fuerza, as que trat de parar, pero estaba desconcertada. -Por qu yo? T has sido su pomme de sang ms tiempo de lo que yo he sido su novia, y un infierno de mucho ms tiempo de lo que he sido su amante. -Cuando le preguntaste, con quien estaba saliendo. Pareca pensar que t le descargaras el culo, si te enterabas de que estaba hacindolo con otro hombre. -Ests dndome dolor la cabeza, - le dije. -Lo siento, pero si no quieres la verdad, no preguntes. -Se instal ms comodidad en la almohada a sus espaldas. -Pero has logrado evadir la respuesta a mi pregunta original. -Cual era? - Le pregunt. Me mir. -No trates de ser tmida, Anita, eres muy mala en eso. -Bien, Asher, qu hacer con Asher. Hice un tipo de promesa a los dos de que bamos a encontrar una manera de ser un mnage trois, o que sera un mnage quatre. -Quin es tu cuarto? -Micah,- dije. Vaya, -dijo. Yo le frunc el ceo. -No pude evitarlo, lo siento.

-Si no vuelvo con esa promesa, perderemos Asher. -Qu quieres decir, con perder? Le expliqu los planes de Asher para irse. -As que si te echas atrs, l se va. -S. Frunci el ceo, se ech a rer y sacudi la cabeza. -Djame pensar en esto. Su mordedura es abrumadoramente orgsmica, alucinantemente placentera. Crees que si terminas mientras l tiene sangre ser an ms sorprendente? -S- dije. -Por qu es un problema? -Pregunt Jason. Me abrac a m misma. -Tengo miedo, Jason. Se sent a mi lado. - Miedo de qu? -Miedo de ser...- Dud, trat de encontrar las palabras, y, por ltimo, Tengo miedo de ser consumida. l frunci el ceo. -Consumida, s lo que significa la palabra, pero no entiendo qu quieres decir con ella. -No tienes miedo de querer tanto a uno de ellos qu haras cualquier cosa para que estuviera contigo? -No slo significa vampiros, sino personas en general? Apoy la barbilla en las rodillas. -Vampiros, por supuesto. -No, no me refiero slo a los vampiros, tienes miedo de querer a alguien por completo, no?

No lo mir. -No s lo que quieres decir. Puse el pelo detrs de la oreja, pero era demasiado grueso para quedarse. No me mientas, Jason sabe que no quieres decir slo vampiros. Lo mir, abrazando mis piernas. -Tal vez no, pero el punto es el mismo. No quiero querer a nadie tanto que si no estn conmigo, me mate. Una mirada paso a travs de sus ojos y no pude leerlo. -Quieres decir que tienes miedo de amar a alguien ms que a la vida? -S. l sonri, y fue amable, y un poco triste. -Le dara una de mis partes del cuerpo menos favorita a una mujer que me cuidara tan profundamente como lo haces con Nathaniel. Comenc a protestar que no quera a Nathaniel. Jason toc con el dedo mis labios. -Para. S que no has dado tu corazn y tu alma a Nathaniel, pero entonces tampoco has dado tu corazn y tu alma a nadie, verdad? Apart la vista, porque verle paciente, adulto, su mirada era incmoda por decir al final. -Una de mis metas en la vida es, tal vez tener a una mujer que me mire de la forma en que t miras a Jean-Claude. La forma en la que JeanClaude te mira. La forma en la que miras a Asher. La manera en la que miras a Nathaniel. -Te dejaste a Micah fuera de la lista. -T y l tenis ese nivel de comodidad que no tienes con ninguno de los otros, pero es casi como si la comodidad se lograra a expensas de otra cosa. -Qu? - Le pregunt. -No s, nunca ha estado enamorado, qu s yo.

-Entonces, qu, no estoy enamorada de Micah? -Esa no es una pregunta que yo tenga que responder. -No puedo estar enamorada de cuatro hombres a la vez. -Por qu no? Le mir. -No es una regla, -dijo. -Sera ridculo, - le dije. -Has luchado con Jean-Claude, porque le tenas miedo. Entonces Richard se acerc, y creo que lo queras, de verdad lo amabas, y te asust, por lo que retrocediste. Creo que salas con ambos para no caer enamorada de ninguno de ellos. -Eso no es cierto. -No lo es? -Originalmente, Jean-Claude dijo que matara a Richard, si no tena la misma oportunidad de atraerme tambin. -Y por qu no acabaste de matar a Jean-Claude entonces? No toleras el ultimtum, Anita, por qu tolerar uno? No tena una respuesta para eso, o al menos no una buena. -Richard se hizo ms distante, ms atrapado en su angustia personal, lo que dej el campo libre a Jean-Claude. As que de repente tuviste a Nathaniel durmiendo contigo. Lo s, lo s, es tu pomme de sang, tu leopardo de casa, pero todava el momento era interesante. Quera decirle que se detuviera, para no dije nada, y l sigui. Nunca haba pensado en Jason como implacable antes.

-En algn lugar de todo esto, Asher, sale en el radar, tal vez, los viejos recuerdos de Jean-Claude. Pero sea cual sea la causa, ests atrada por l, pero est tan lleno de ira que no es una amenaza. Est casi tan lleno de odio hacia s mismo como Richard. De repente Richard se aleja de verdad esta vez. Te quedas sola con Jean-Claude y Nathaniel, pero Nathaniel no es suficiente amenaza para mantener romntico a Jean-Claude en la baha y, de repente est Micah. De repente, la lujuria instantnea, limpieza inmediata. Est Micah, y ahora, Jean-Claude ha vuelto a compartir con alguien ms, y ests segura de nuevo. No puedes enamorarte locamente de Jean-Claude, o de cualquier otra persona, porque has dividido tu mundo en partes diferentes con cada uno de ellos. Debido a que ningn hombre tiene tu mundo, ningn hombre puede sacudirlo entero. Sal de la cama, tirando de la sbana a m alrededor como una manta. De repente no quera estar desnuda ms tiempo delante de Jason. -Pens que era accidental, y que era, y no lo era. Ests aterrorizada de pertenecer a una sola persona, no? Sacud la cabeza. -No de pertenecer a una sola persona, Jason, de querer pertenecer a una sola persona. -Por qu, por qu es eso tan terrible para ti? La mayora de las personas se pasan la vida queriendo exactamente eso, s que hacen. -Am a alguien una vez con todo mi corazn, y l me pisote. -Por favor, el novio de la universidad no. Anita eso fue hace aos, y l era un imbcil. No puedes pasar el resto de tu vida enferma por una mala experiencia. Estaba a los pies de la cama, envuelta de los hombros a los pies en la sbana. Tena fro, y no tena nada que ver con la temperatura. -No es slo eso, - le dije, con voz suave. -Qu es entonces?

Tom una respiracin profunda, la dej escapar despacio. -Amaba a mi madre con todo mi corazn y alma, ella era mi mundo. Muri, y casi me destruy. Pens en todo lo que haba dicho, y no pude discutir con eso, y no poda pretender que no tena sentido. -No quiero poner todo mi mundo en manos de una sola persona ms, Jason. Si mueren, no voy a morir con ellos. -As que evitas un poco de ti misma apartada de todo el mundo. -No, - le dije, -voy a mantener un pedazo de m misma para m. Nadie consigue todo de m, Jason, nadie, excepto yo. Sacudi la cabeza. As que, Jean-Claude consigue sexo, pero sin sangre. Nathaniel obtiene la intimidad, pero no la relacin sexual. Asher recibe sangre, pero no la relacin sexual. Micah consigue intimidad y relaciones sexuales, qu ests reteniendo de l? -No le quiero an. -Mentira. -Hay lujuria despus de l, pero no le amo todava. -Y Richard, qu le contuviste a Richard? Me qued all envuelta en la sbana de los condenados, sintiendo el mundo hundirse en una cosa pequea gritando. -Nada, - le dije, - no contuve nada, y me arroj de culo. Jason se sent all por un segundo o dos, luego se levant de la cama. Creo que quera decir que me sostena, me consolaba. Puse la mano para detenerlo. -Si me abrazas, voy a llorar, y Richard ha conseguido la ltima lgrima que iba conseguir de m. -Lo siento, Anita. -No es culpa tuya.

-No, pero no era asunto mo tampoco. No tengo derecho a psicoanalizarte. -Ests celoso, - le dije, y trat de hacerme la luz, en broma, y fracas. -Sobre qu? - pregunt. -Que haya tanta gente de la que podra estar enamorada, si slo hubiese que dar una pulgada ms. Se sent en el borde de la cama. -Tienes razn, maldita sea, pero tienes razn. Estoy celoso, pero no quise hacerte dao. No lo entenda, hasta el momento en que hablaste del miedo a ser consumida. Quiero ser consumido, Anita. Quiero que alguien venga y me queme. -Eres un romntico, -dije. -T haces que suene como una palabra sucia. -No es sucia, Jason, slo intil. - Llegu a la puerta. -Voy a lavarme, aydame con la parte de arriba de la ducha si lo deseas.- Jason me llam, pero segu caminando. Tena todas las conversaciones de almohada que quera por un da.

Me encantaba la nueva ducha que haba instalado en el bao principal de la planta baja. Uno de los licntropos de la ciudad result ser fontanero. Todava no haba terminado de pagarle, pero al menos saba que no hara preguntas estpidas sobre como organizaba mi vida. Me gustan los largos baos, sobre todo cuando la ocasin lo requiere, pero en el fondo, era una chica de ducha. Me situ en el centro de la ducha, de modo que el agua golpeara contra mi cuello, cabeza y hombros. No me senta avergonzada por haber tenido relaciones sexuales con Jason, y tal vez estaba mal, pero no se senta como un pecado. Tal vez porque era slo otra forma suya de cuidar de m. Pero lo que haba dicho poco despus, me haba molestado. Las duras verdades emocionales me molestaban ms que tener relaciones sexuales con alguien de quien no estaba enamorada, probablemente eso deca algo sobre lo lejos que haba llegado mi decadencia moral. Me qued en el agua, estaba caliente, muy caliente, el vapor cubra las paredes de la ducha, y estaba feliz porque no le haba dado mi corazn a nadie. Era mo, maldita sea, y lo guardara de una sola pieza, si poda. Richard haba roto una parte de m, algunos pensaban que haba estado tratando de aferrarme a una visin ms suave y romntica del amor. Me haba dejado porque no era lo suficientemente humana para l. Mi novio de la universidad me haba dejado porque no era lo suficientemente blanca para su madre. Mi madrastra, Judith, nunca dejaba que me olvidara de que era pequea y morena, y ella y sus hijos, y mi padre, eran altos, rubios y de

ojos azules. La gente se haba pasado toda mi vida rechazndome por cosas que no poda cambiar. Que se jodieran, a la mierda con todos. Estaba sentada en la parte inferior de la ducha. No haba querido hacerlo. No tena intencin de acurrucarme en el agua, en la clandestinidad. Por qu siempre persigo el amor de la gente para los que nunca soy lo suficientemente buena? Hay un montn de gente que me quiere exactamente como soy, pequea, morena, dura, sangrienta, mgica. Gente que me amaba slo por mi forma de ser. Lamentablemente, ninguno de ellos era yo. Hubo un golpe en la puerta, y me di cuenta de que alguien haba estado tocando desde haca algn tiempo. Siempre cerraba la puerta, era una costumbre. Mov el grifo, para poder or mejor. - Quin es? - Anita, soy Jamil, tengo que entrar. - Por qu?- En una palabra haba un universo de sospechas. Si la razn para entrar hubiese sido algo que no me importara ya hubiera dicho por que tena que entrar. O a alguien suspirar a travs de la puerta. - Es Richard, est herido, y tenemos que utilizar la baera grande. - No,- dije. Apagu el agua y cog una toalla de gran tamao. - Anita, ahora que se ha vendido la casa de Rania no tenemos ninguna baera lo suficientemente grande como para que entren l y otros miembros de la manada, lo encontr inconsciente en el suelo de su dormitorio, est muy fro. Enroll una toalla pequea alrededor de mi pelo mojado. - No lo traigas aqu, Jamil. Tiene que haber algn otro lugar para llevarlo. Jean-Claude le permitir usar la baera de su casa. - Anita, est helado, si no se calienta pronto, no s qu pasar.

Apoy la cabeza contra la puerta. - Me ests diciendo que se va a morir? - Lo que digo es que no lo s. Nunca he visto a otro hombre lobo estar tan mal sin ningn tipo de herida para demostrarlo. No s qu es lo que lo ha enfermado. Yo s, por desgracia. Belle no slo se haba alimentado de m, sino que tambin haba estado alimentndose de Richard. Haba pensado en eso durante el da, pero no haba pensado que no iba a llamar a su manada y que no tendra a algunos de ellos cerca, para fortalecerse a s mismo y a su energa. No saba que l, simplemente iba a dejarse morir. - No ha pedido ayuda?- Le pregunt, an apoyada contra la puerta. - No, tena que preguntarle sobre un negocio, intente contactar con l en la escuela, pero no haba ido, inform de que estaba enfermo. Entonces llam a su casa y no obtuve respuesta. Anita, por favor, djanos entrar. Hijo de puta. No poda creerme que tuviera que hacer esto. El hombre que haba roto mi corazn, que me haba llamado monstruo, iba a estar en remojo en mi baera por Dios sabe cunto tiempo. Abr la puerta y qued oculta detrs de ella, escondida, as que no se me poda ver. Jamil entr a travs de la puerta con Richard en sus brazos. No era el peso lo que haca difcil la entrada de Jamil, haba espacio en el cuarto de bao, el problema era que Richard era ancho de hombros, y que Jamil no era pequeo tampoco. Trat de no mirar a ninguno de ellos, consegu slo un breve vistazo de pelo de Jamil, atado con cuentas de color rojo brillante. Tena la camisa de color rojo para que coincidiera con las cuentas y un traje negro. No me tome el tiempo para mirar si sus pantalones hacan juego con la chaqueta. Cuando intentaba cruzar por la puerta, agarr mi toalla. - Puedes meterte en el agua conmigo, Anita?- Pregunt. - No,- dije, y hu.

Me vest. No poda recordar si haba utilizado champ en el pelo, o slo haba conseguido mojarlo, no me importaba. Tena una imagen de la cara de Richard grabada en mi mente. Con los ojos cerrados, la mandbula perfectamente cuadrada, con su hoyuelo. Pero, en la imagen, no se derramaba su gloriosa cabellera sobre sus hombros. El maravilloso cabello de color marrn oro y cobre ya no caa sobre l, de modo que casi brillaba en el sol. Se haba cortado el pelo. Se haba cortado el pelo! Me acord de su sensacin en mis manos, como caa como la seda sobre mi cuerpo, como se derramaba alrededor de su cara cuando se levantaba sobre m. Richard extendido debajo de mi cuerpo, con el pelo, como una nube de rizos en la almohada, mientras sus ojos perdan su enfoque y orientacin sobre mi cuerpo. Estaba sentada en la cama, llorando, cuando se produjo un golpe en la puerta. Llevaba vaqueros, pero nada del resto, slo haba logrado ponerme el sostn. -Slo un minuto.- Mi voz sonaba un poco espesa. Me puse una camiseta roja con los vaqueros negros. Empec a decir entra, pero me di cuenta de que podra ser Richard. Poco probable, hace unos minutos estaba inconsciente, pero no poda correr el riesgo. -Quin es? -Nathaniel. -Adelante.- Me haba limpiado los ojos y le daba la espalda a la puerta, mientras miraba mi sobaquera intentando averiguar lo que haba hecho con

mi cinturn. Necesitaba el cinturn para deslizarlo a travs de la sobaquera. Dnde diablos estaba mi cinturn? -La polica est al telfono,- dijo, en voz baja. Volv la cabeza. -No puedo encontrar mi cinturn. -Lo encontrar por ti,- dijo. Su voz sonaba ms alta en la habitacin, ahora. No haba odo que se hubiera movido. Era como si no estuviera escuchando todo, como si no estuviera dndome cuenta de todo lo que estaba pasando a m alrededor, como si faltaran piezas. -Qu pasa conmigo? - En realidad no haba querido decirlo en voz alta. -Richard est aqu,- dijo Nathaniel, como si eso lo explicara todo. Segu moviendo la cabeza, tratando de mover mis manos por el pelo mojado. Estaba enredado. No haba utilizado champ y acondicionador mucho menos. Iba a ser un desastre cuando se secara. Joder! Nathaniel me toc el hombro y me apart. -No, no, no seas amable conmigo. Si eres agradable voy a ponerme a llorar. -Quieres que sea cruel, te hara sentir mejor? Fue una pregunta tan extraa que me hizo mirarlo. Iba todava con los pantalones de correr que llevaba cuando haba dejado la habitacin, pero haba soltado su pelo y lo haba peinado en una cortina de color caoba brillante. Un rayo perdido de sol brillaba en su cabello. Saba que se senta como un torrente de pelo sobre mi cuerpo. Era tan espeso, tan pesado, que haca un sonido como el agua cuando caa en cascada a mi alrededor. Siempre me haba negado a m misma todo lo que Nathaniel poda ofrecerme. Siempre daba marcha atrs antes de disfrutar de cada parte de l. Las palabras de Jason se volvan contra m. No me haba dado a m misma completamente a nadie. Me contena en algo con cada uno de ellos. Contena enormes pedazos de m misma de Nathaniel. Ms que con cualquiera de los otros hombres de mi vida, l era con el que me haba retenido ms, porque no crea que lo mantuviera. Una vez que tuviera

el ardeur bajo control no necesitara un pomme de sangs todos los das. Una vez que pudiera alimentar el ardeur desde la distancia, como Jean-Claude, me gustara dejar de utilizar un pomme de sang. No? Pareca preocupado. -Qu pasa, Anita? Sacud la cabeza. Dio un paso hacia m, y el movimiento envi un pequeo remolino de pelo sobre su hombro. Hizo un insignificante movimiento de cabeza, envindolo a caer de nuevo detrs de l. Tuve que cerrar los ojos y respirar, dentro y fuera, me concentraba en apenas respirar. No iba a llorar. Joder no llorara de nuevo. Cada vez que pensaba que Richard haba conseguido mis ltimas lgrimas, que jams iba a obtener ms de m, siempre me haba equivocado. Cada vez que pensaba que no haba otra manera de que pudiera hundirme, encontraba una nueva. Nada se convierte en odio tan amargo como lo que una vez fue el amor. Abr los ojos y encontr a Nathaniel lo suficientemente cerca como para tocarme. Me mir a los ojos, su expresin era compasiva en sus ojos lilas, suave, con la cara cuidada, yo lo odiaba. No s por qu. Pero lo odiaba un poco. Lo odiaba por no ser alguien ms. Lo odiaba por el pelo que le caa hasta las rodillas. Lo odiaba porque no lo amaba. O tal vez lo odiaba por lo que le haca. Pero no era lo que senta por Richard. Lo odiaba, y me odiaba a m. En ese instante odi a todos en mi vida, a todos y a todo, y a m ms que nadie. -Nos vamos fuera de aqu,- dije. l frunci el ceo. -Qu? -T, Jason y yo, salimos de aqu. Necesito recoger a Jason y volver al circo antes de que Jean-Claude se despierte de todos modos. Vamos a llenar una bolsa, y le dejaremos la casa a Richard.

Nathaniel abri los ojos. -Te refieres a salir de esta casa hasta que termine Richard?- Asent, tal vez demasiado rpido, pero tena un plan, y me pegue a l. -Qu va a decir Micah? Sacud la cabeza. -Puede unirse a nosotros en el circo. Nathaniel me mir durante un segundo, luego se encogi de hombros. Cunto tiempo vamos a estar all? -No lo s,- dije, y apart la mirada de l. l no haba protestado, no me haba acusado de cobarde. l slo se cio a los hechos. Nos bamos. Cunto tiempo tardaramos en volver? -Voy a empacar para un par de das, si necesitamos ms, volver a por el resto. -S, haz eso,- dije. Se dirigi hacia la puerta, dejndome mirar alrededor de la habitacin. -El cinturn est a los pies de la cama. Eso me hizo mirarlo. Haba algo en sus ojos, algo mayor que l, algo que me hizo querer retorcerme y apartar la mirada, pero ya estaba huyendo de Richard, no poda huir del resto del mundo. Un acto de cobarda extrema por da era todo lo que poda manejar. -Gracias,- dije, y mi voz son demasiado suave, demasiado spera, demasiado algo. -Quieres que empaque una bolsa para ti tambin?- Su cara haba vuelto a sus tpicas lneas neutras, como si se hubiera dado cuenta de que la mirada de sus ojos era demasiado cruda para m en estos momentos. -Puedo recoger,- dije. -Puedo recoger por los dos, Anita, no es ningn problema.

Empec a discutir, luego me detuve. Me haba pasado los ltimos veinte minutos tratando de encontrar un cinturn que probablemente haba pisado ms de dos veces. Si hacia la maleta en el estado en que estaba, probablemente me olvidara de llevar ropa interior. -Bien. -Qu quieres que le diga el sargento Zerbrowski?- Pregunt. -Voy a hablar con l, mientras que haces las maletas. Nathaniel asinti. -Muy bien. Me tom mi tiempo para meter mi camiseta en los pantalones, me puse el cinturn, y la correa de mi sobaquera. Comprob que el cargador de mi arma estaba lleno, de forma automtica. Pens en decirle algo a Nathaniel y a los viejos ojos en ese rostro joven, pero no tena nada que valiera la pena decir. No volveramos a la casa hasta que se fuera Richard. Con esa decisin, no saba qu decir. Nathaniel sali y me fui a la cocina para contestar al telfono, preguntndome si Zerbrowski todava estara en el otro extremo, o si su paciencia se haba desvanecido ante mi confusin.

Entr en la cocina y encontr el telfono en el gancho, y a Caleb sentado en la mesa de la cocina. Caleb era mi menos favorito de los leopardos nuevos que haban entrado cuando Micah y yo fusionamos nuestras manadas. l era un joven bastante lindo, chico-prostituta, una especie de MTV de paso. El pelo rizado de color marrn con la parte inferior afeitada, y con la parte superior con una corona de rizos gruesos que se dej caer sobre los ojos artsticamente. Su piel bronceada estaba oscura, no tan oscura como su cabello. El bronceado se haba desvanecido un poco en los pocos meses que haba estado en la ciudad. Sus ojos eran de un buen caf slido con un piercing en una ceja con un aro de plata. Su cuerpo estaba desnudo en la parte superior para que pudiera ver su piercing del ombligo. Tambin not que haba aadido dos nuevas perforaciones en ambos pezones que se traspasaban con mancuernas de plata pequeas. l rutinariamente andaba con el botn superior de sus pantalones desabrochado, su explicacin era que la cintura irritaba el piercing del ombligo. No le cre, pero como nunca me haba perforado ni siquiera mis odos, no poda llamarlo mentiroso. Mantuvo una mano en la taza de caf, pero la otra la traz sobre su pecho y rod una de las mancuernas de plata entre los dedos. -Me los hice hace un par de semanas. Te gustan? -Qu ests haciendo aqu? - Pregunt, y no me importaba que sonara hostil. Estaba teniendo un da difcil y con Caleb en mi cocina no iba a mejorarlo.

-Trayndote un mensaje. - l no se haba levantado de mal humor para provocarme. No era como si Caleb perdiera una puta oportunidad. -Qu mensaje? Me tendi una pequea hoja de papel. Su rostro era tan neutral como le era posible, slo que tena un dbil destello en sus ojos que nunca se perda bastante. Esa mirada que deca: Estoy teniendo malos pensamientos, sobre ti. Tom aire, y lo dej escapar lentamente, y me acerque a l para obtener el papel. Reconoca el papel de cartas, pero era una de las hojas que se mantenan cerca del telfono. Caleb se aferr a l durante un segundo de ms, tir un poco del papel y lo solt y no dijo nada irritante. Esa fue casi la primera vez. Mir la nota. No conoca la escritura, lo que probablemente quera decir que era de Caleb. Era sorprendentemente limpia, letra de imprenta. -NADIE est muerto. Cuando tengas tiempo, llmame. Dolph est de permiso durante dos semanas de ausencia. ZERBROWSKI CON AMOR.Deb haber levantado una ceja en la parte final, porque Caleb dijo: -Yo escrib exactamente lo que dijo el polica. No he aadido nada. -Te creo. Zerbrowski cree que es ingenioso.- Me encontr con los ojos marrones de Caleb.-Qu haces aqu, Caleb? -Micah me llam por su telfono celular, me dijo que estuviera cerca de vosotros.- No pareca particularmente feliz por eso. -Mencion qu quera que te quedaras junto a m hoy?- Caleb frunci el ceo. -No.

-Y dejaste todo lo que tenas planeado para hoy para hacer de mi niera, por la bondad de tu corazn. Trat de mantener el ceo fruncido, y luego poco a poco esa sonrisa suya que corresponda a la luz en sus ojos malvados surgi. Era una sonrisa desagradable, como si estuviera pensando en cosas desagradables, y esos pensamientos le divertan mucho, mucho. -Merle me dijo que me lastimara si le fallaba a Micah en esto. Merle era el guardaespaldas jefe de Micah, con seis pies de msculo, y la actitud que hara a un ngel del Infierno pensrselo dos veces. Caleb estaba a punto de cinco con seis pies y de una suave manera que deca que no tena nada que ver con los msculos. Tuve que sonrer. -Merle te ha amenazado antes, y no te haba impresionado mucho. -Eso fue antes de que la Quimera muriera. Le gustaban ms a l que lo que le gustaba a Merle o a Micah. Saba que l me protega, no importaba lo que dijera Merle. Quimera haba sido su anterior jefe leopardo, de manera que haba sido como el padrino de los grupos de licntropos. Pero estaba muerto, y eso nos dividi a su pueblo. La mayora de ellos pensaron que era una mejora porque Quimera haba sido un sdico sexual, un asesino en serie, y una ronda de muchos nombres muy malos. Pero unos pocos, que haban gozado de ayudarle a llevar a cabo sus fantasas con un poco de sangre, lamentaron perder a Quimera. Desde que Quimera haba sido una de las cosas ms aterradoras nunca me haba interesado una lista que incluyera a los aspirantes a dioses, y los vampiros de una antigedad milenaria, no confiaba en ninguno de los que estaban nostlgicos de los buenos viejos das. Caleb era uno de esos. -Muy bien, muy bien, estoy contenta de que ests empezando a tomar rdenes como un buen soldado. Dile a Micah cuando vuelva que voy a estar en el Circo de los Malditos.

-Ir contigo.- l ya estaba ponindose de pie. Estaba descalzo. Pero, por supuesto, porque era Caleb, que llevaba un anillo en el dedo del pie. Negu con la cabeza. -No, te vas a quedar aqu, y a dar mi mensaje a Micah. -Merle fue bastante explcito. Voy a estar cerca de ti hoy, todo el da.- Frunc el ceo. Tuve el comienzo de una idea horrible. -Ests seguro de que ni Micah ni Merle te dijeron por qu queran que te pasaras todo el da pegado a mi lado?- Sacudi la cabeza, pero pareca preocupado. Me pregunt por primera vez si Merle haba hecho ms que "hablar" con l. -Qu te dijo Merle que te pasara si no te quedabas cerca de m? -Dijo que cortara todos mis piercings con un cuchillo, en especial la ms reciente incorporacin.- Su voz no sonaba con la ms mnima preocupacin, como una burla. Su voz sonaba cansada. -El nuevo en...? Los pezones?- Le dije, y lo hice como una pregunta. -No.- Neg con la cabeza. Sus manos fueron a la parte superior de sus pantalones vaqueros y la lnea ya parcialmente desabrochada. Se solt el segundo botn. Levant mis manos. -Detente, eso es suficiente. Tengo la idea. Has atravesado algo... All. -Pens, por qu no? Me voy a curar en cuestin de das en lugar de semanas o meses en comparacin con un ser humano. Quera preguntarle No te doli? Pero ya que la plata quemaba la piel de un licntropo, tienes que ser masoquista para querer perforarte cualquier cosa. Le pregunt a uno de los otros leopardos que fue traspasado, por qu no utilizan el oro? La respuesta fue: que sus cuerpos crecan sobre el oro, curndose sobre la herida. Pero no se curan con la plata.

-Gracias por el exceso de intercambio de informacin, Caleb.- No era una sombra de su sonrisa habitual, pero sobre todo sus ojos parecan preocupados, casi asustados. -Estoy tratando de hacer lo que me dijeron que tena que hacer, eso es todo. Suspir. Una cosa que no esperaba era sentir pena por Caleb. Maldita sea no necesitaba a otra persona para cuidar ahora. Estaba teniendo bastantes problemas cuidando de m misma. -Bien, pero Nathaniel y yo vamos a llevar a Jason de regreso al circo as que estar all a tiempo para el despertar de Jean-Claude. -Ir con vosotros.- Le mir. La preocupacin floreci al miedo absoluto. -Anita, por favor, s que he sido un dolor en el culo, pero voy a ser bueno. No te causar ningn problema. Y si realmente Micah hubiera enviado a Caleb aqu en caso de que el ardeur despertara temprano? No me gustaba Caleb, intensamente; Micah pens realmente que iba a usarlo de esa manera? Por supuesto, la primera vez que conoc a Micah me aliment de l. Tambin haba sido la primera vez que el ardeur me posey, y mi control haba sido inexistente. Estaba mejor ahora, pero lo que haba hecho con Jason no haba resultado mucho mejor. Me quejara a Micah sobre la eleccin de las nieras ms tarde, y no era por Caleb entonces quin? Para eso, no tena una buena respuesta. Caray, ni siquiera tena una mala respuesta.

Cuando llegaron ms lobos de la manada de Richard, y empezaron los gritos, me fui. Tena una media docena de nieras. l no me necesita. Demonios, ni siquiera me quera. No saba qu ms hacer por Richard. Podra ayudar a la manada como a otro, pero ayudar a Richard pareca estar fuera de m capacidad. l necesitaba la curacin, y yo no saba cmo hacer eso. Si necesitas a alguien muerto, o amenazado, o simplemente herido, yo soy tu chica. Di clases de auto defensa, el asesinato no estaba ms all de mis posibilidades, sobre todo por una buena causa, pero el suicidio, no lo haca. Richard se haba dejado morir en el fro, su energa haba sido aspirada desde la distancia, y l no haba pedido ayuda. Eso era un suicidio, un suicidio pasivo, tal vez, pero tena la misma intencin. Jason condujo. Me record que haba tenido extraas reacciones fsicas durante todo el da, y no sera bueno tener un desmayo al volante. Le contest que haba resuelto el motivo de los desmayos poniendo cruces en el Circo. Haba contrarrestado el hecho de que no estbamos cien por ciento seguros de que era la nica razn por la que me haba desmayado. No sera mejor tener cuidado? Con eso, no poda discutir. Mi orgullo no vala la pena para estrellarme con el Jeep con tres personas ms dentro. Si hubiera sido slo mi piel lo que estaba en juego, probablemente me habra tomado mis posibilidades. Sola ser ms cautelosa con la seguridad de otras personas que con la ma propia. El hecho de que los tres fueran licntropos y probablemente sobreviviran a un accidente mejor que yo, no tena nada que ver con eso. Si lanzas al

peludo a travs de un parabrisas, ellos no sangran? Estbamos en la autopista 21 de inflexin en 270, cuando ol las rosas. -Hueles eso?- Pregunt. Jason me mir, con el pelo todava hmedo de la ducha, con el color oscuro en su camiseta blanca en lugares con agua como si se hubiera secado a toda prisa y se perdi lugares. -Qu has dicho? -Rosas, huelo a rosas. Ech un vistazo atrs hacia Nathaniel y a Caleb. Nathaniel era mi invitado. Caleb casi me haba llorado cuando no quise traerlo. Lo que Merle le haba dicho estaba bien y verdaderamente le daba miedo. Que pudiera probar el dulce y empalagoso perfume en la parte posterior de mi lengua y nadie ms lo pudiera saborear ms que yo, empezaba a inquietarme. Mierda. La voz de Belle Morte susurr en mi cabeza: -Crees realmente que puedes escarpar de m? -No estoy escapando. -Qu?- Pregunt Jason. Negu con la cabeza, concentrndome en la voz que escuchaba en mi cabeza, y el aroma embriagador de las rosas. -No te escapars, me distes de comer, y me dars de comer de nuevo, una y otra vez, hasta que est satisfecha. -Jean-Claude dice que nunca ests satisfecha. Ella se ri en mi cabeza, y era como si estuviera en el interior de mi crneo frotndose contra mi piel, como si ella pudiera tocar cosas con su voz que el resto no hubiera podido tocar con sus manos. Ese ronroneo, esa voz grave riendo y enrollndose a travs de mi cuerpo, haca que se me pusiera la piel de gallina a lo largo de mi cuerpo.

Tuve una imagen, un recuerdo en mi cabeza. Haba una cama enorme y una masa de cuerpos en ella. Era un revoltijo de brazos, piernas, pecho, ingle, todos hombres. Entonces, un hombre se levant, slo su parte superior del cuerpo, y vislumbr a Belle debajo de l. Baj su cuerpo y ella desapareci de la vista. Era como ver un nido de serpientes, tanto movimiento, desconectados de la luz de las velas en la oscuridad, como si cada miembro fuera algo separado y vivo sin el cuerpo. El brazo de Belle subi por encima de la masa de los cuerpos, entonces nad su camino a la cima, moviendo a los hombres de su cuerpo desnudo, hasta que se puso en medio de ellos, sus manos llegaban hasta ella, movindose con ella. Haba lanzado el ardeur sobre ellos, y alimentado y alimentado y alimentado, hasta que se levant de la masa de carne brillando con fuerza, con los ojos tan brillantes con llamas oscuras que proyectaban sombras mientras medio escalaba, medio flotaba de la cama. El cuerpo de un hombre haba cado al suelo, olvidado. Se qued muy quieto mientras acechaba desnudo y maduro, con curvas, rebosante de energa. Se acerc al cuerpo del hombre que haba dado todo para satisfacer sus necesidades, mientras los otros hombres llegaron a por ella, pidieron que no se detuviera. Los hombres comenzaron a subir a sus rodillas o caerse de la cama en un esfuerzo por seguirla. Al menos otros dos cuerpos yacan en la cama para siempre todava, haba sido para siempre. Tres de ellos muertos, amados hasta la muerte, y an as los dems le rogaban por ms, todava trataban de ponerse de pie y seguirla. Saba que era a Jean-Claude al que haba atado a una silla hacindole mirar. Saba que era l, y no yo, la que la miraba con ojos temerosos, hambrientos. Pero cuando pas junto a l, sin ni siquiera una caricia, se atragant con su desesperacin. Una parte de su castigo por haberse atrevido a dejarla. -Anita, Anita,- la voz pareca distante. Alguien me toc el hombro, me grit, y fui trada de vuelta parpadeando, con la respiracin spera en la garganta. Segua con el cinturn en el asiento del Jeep. Todava estbamos en la 270, a punto de girar en la 44. No estaba atada a una silla, no estaba en la guarida de Belle, estaba a salvo. Pero el dulce aroma de las rosas se aferraba a m como una especie de perfume barato. Jason haba estado llamndome por mi nombre, pero era la mano de Nathaniel la que estaba en mi hombro.

-Ests bien?- Pregunt Jason. Asent y sacud la cabeza. -Belle quiere jugar conmigo. Nathaniel me apret el hombro. Yo haba abierto la boca para decir algo, tal vez no debera tocarme ahora, cuando el ardeur rugi a travs de m. El calor se precipit sobre mi piel en gotas de sudor, trajo mi pulso golpeando, levantndose como una fruta madura para llenar mi garganta, detuve mi aliento, as que por un momento me estaba ahogando en el ritmo y el pulso de mi propio cuerpo. Poda or mi sangre como un torrente rugiente. Poda sentir cada latido, cada gota hormigueando de la punta de los dedos de las manos y pies. Nunca haba sido tan consciente de cunta sangre corra por mis venas como en este momento de infarto. Puse mi mano sobre la de Nathaniel donde todava se agarraba sobre mi hombro. Su piel era tan clida, casi caliente. Me gir hacia l. Mir a esos ojos de color lavanda, y slo la intensidad de mi mirada, le acercaron, lo suficientemente cerca para descansar su mejilla contra mi asiento. Eso me haba dejado bastante dentro de mi cabeza para pensar, vagamente, deb haberme deshecho del cinturn de seguridad, ya que no era suficiente agarre para cuidar de tu seguridad. Todo en lo que poda pensar era en que lo atraje ms cerca de m, y lo quera aun ms cerca. -Anita,- dijo la voz de Jason, -Anita, qu diablos est ocurriendo? Mi piel est llena de lo que sea, se siente como el ardeur. Pero no lo es. Nunca quit mi mirada de la cara de Nathaniel. La voz de Jason era como un zumbido de insectos, un ruido, algo que escuchaba, pero que realmente no entenda. Levant la mano de Nathaniel de mi hombro y tir de l suavemente contra mis labios. Su mano ahuecada en la parte inferior de mi cara, mi aliento era clido contra l, y el calor me traa su olor. Sus manos olan no slo a calor, y sangre, sino de todo lo que haba tocado ese da. Rastros tenues que el jabn no poda borrar por completo. Sus manos olan a la vida, y yo lo quera. -Anita, habla conmigo,- dijo Jason.

-Qu est pasando?- Pregunt Caleb, -Por qu es tan difcil respirar en el coche? -Poder,- dijo Jason. -No s de qu tipo todava.- Saqu la mano de Nathaniel por delante de mi cara, hasta que mis labios se deslizaron sobre su mueca, y all, justo all debajo de la piel, un nuevo calor. Arrastr mi lengua a travs de la piel de su mueca, y se estremeci. -Anita!- Dijo Jason. Le oa, pero era totalmente irrelevante. Lo nico que importaba era el calor de la piel, y estaba justo por debajo del pulso dbil. Abr la boca ampliamente, los labios hacia atrs para probar ese pulso. El Jeep se desvi violentamente, lanzando a Nathaniel hacia atrs y hacia un lado, alejando su mano de m. Aterriz en el regazo de Caleb. Mir a Jason, realmente lo mir. En el fondo de mi mente saba que era Jason, pero en la parte delantera de mi mente, todo lo que realmente vea era el pulso en el costado de su cuello. Golpeaba contra su piel como una cosa atrapada. Saba que poda liberarlo, lo convertira en una punta roja y caliente en mi boca. Me desabroch el cinturn de seguridad. Eso me congel durante un segundo, porque era una fantica del cinturn de seguridad. Mi madre estara viva hoy si hubiera utilizado el suyo. Nunca viajaba en un automvil en movimiento sin uno. Nunca. Tan profundo estaba arraigado ese miedo que impuls a Belle hacia atrs, retroced la sed de sangre que haba plantado en m. Encontr mi voz, ronca y extraa, pero ma. -Pens que era el ardeur que se levant, pero no lo es. -Sed de sangre,- dijo Jason. Asent con la cabeza, mis manos estaban an congeladas en el cinturn de seguridad desabrochado. -La lujuria de sangre se siente como el ardeur, pero no. A veces uno no sabe qu es la lujuria hasta saber si va al cuello o a la ingle.- Parpade a Jason.

-Qu acabas de decir?- Nunca haba odo la respuesta, si es que la haba, Belle rugi de nuevo a travs de m, y estaba ms preocupada de repente por los latidos de su pulso en el cuello, que por el hecho de que su boca se mova. No oa ningn sonido, excepto el de la tormenta de mi propia sangre, mi corazn, mis propios latidos, el cuerpo palpitante. Me deslic sobre el asiento delantero hacia l, y no record ese movimiento. l gir el volante de nuevo, envindome de vuelta a travs del coche contra la puerta del fondo. En el momento en que mi espalda golpe la puerta pude or las bocinas de coches enojados, cuando el Jeep se desliz a travs del trfico, a los lados. Entonces nivelada, fui directa de nuevo. Jason me estaba mirando con los ojos muy abiertos. -No puedo conducir contigo alimentndote de m. Mi voz era gruesa. -No creo que me importe.- Me incorpor, con las manos en el asiento para evitar que me tirara contra la puerta de nuevo. -Nathaniel, Caleb, mantenedla alejada de m hasta que pueda encontrar un lugar seguro para detenerme. Estaba torpemente a horcajadas entre la palanca de cambios cuando Nathaniel me pas el brazo por delante de mi cara. No trat de tocarme, pero mantuvo su mueca lo suficientemente cerca como para que oliera el calor de su piel, luego lentamente sac su brazo hacia atrs en el asiento trasero, y lo segu, deslizndome entre los asientos, siguiendo el tirn de su carne, como si hubiera una lnea atada de l a m. Me ca en el asiento trasero. Nathaniel ahora estaba sentado en su lado del asiento. Me arrodill sobre su cuerpo, a horcajadas sobre l. Poda sentir su dureza, dentro de su pantaln corto, incluso a travs de mis jeans, pero hoy eso no era tan importante como la suave lnea de su garganta. Se haba trenzado el pelo antes de salir, de modo que su cuello estaba desnudo. El Jeep se desvi de nuevo, y ca al suelo del coche, a los pies de Caleb. Habamos tenido suerte hasta ahora para evitar un accidente, o la mediana de hormign en la carretera. Nuestra suerte se acaba, y yo no estaba segura de que me importase.

-Si no puedes tomar el sexo de Nathaniel, tampoco creo que debas tomar su sangre. Todava est dbil.- O la voz de Jason, como si viniera de muy lejos. Levant la vista hacia Caleb, sus piernas enfundadas en jeans cepillando mi cuerpo. Para el sexo, Caleb no era deseable, pero para la sangre. . . Puse mis rodillas entre sus piernas, y comenc a tirar de m sobre el cuerpo de Caleb, hundiendo los dedos en los pantalones vaqueros, sintiendo la carne de debajo. Mis manos se deslizaron debajo de su camisa sin remeter de botones con fuertes imgenes de comic. Tena la piel tan caliente. Mis dedos se deslizaron hacia arriba, tocando el anillo en el ombligo. Dud all, siguiendo el borde del anillo de metal, tirando de l suavemente, sintiendo el estiramiento de la piel, hasta que hizo un pequeo sonido de protesta. Me qued mirndolo a la cara, y cualquier cosa que vio all lo hizo abri los ojos, separ los labios con un pequeo ooh de sorpresa. Segu moviendo mis dedos hasta el estmago, el pecho, con los brazos perdidos debajo la camisa de gran tamao, hasta que mis manos se deslizaron sobre los hombros, la camisa empez a aumentar la exposicin de su estmago. La visin de la piel desnuda comenz a levantar otras hambres, por la carne en lugar de limitarse a la sangre. Pero Belle rugi sobre la correa metafsica que le haba unido a m, y la bestia retrocedi antes de haberse levantado de verdad. Quera que yo quisiera lo que ella quera, y en ese momento supe que si hubiera animales para llamar, ella no estara de acuerdo con su bestia, su ansia de carne. La idea era demasiado racional, y solt la correa y me liber. -Por qu te importa si tomo la sangre o la carne? Puedes alimentarte de ambas energas. Has estado alimentndote de Richard durante todo el da.Le pregunt. -Tal vez estoy cansada de carne.- Tuve un destello, como si leyera su pensamiento. -No puedes crear pensamientos en Richard. Luchaste con l todo el da, te permita aspirar en seco, pero no podas hacer que atacara a nadie ms.

Su ira era como el metal caliente empujando contra mi piel. Me inclin la espalda, interpuso una exclamacin en mi garganta. Caleb me agarr de los brazos, o me habra desplomado. La voz de Belle ronrone a travs de mi cabeza. -El lobo fue sorprendentemente fuerte, pero no es mi animal para llamar, ni es atrado por los muertos, pero eres t, ma petite, oh, s, lo eres.- Su poder se verti sobre m, pero no fue el calor de la lujuria de sangre, haca fro, el fro de la tumba. En el momento en que la energa me toc, mi propio poder estall a la vida, esa parte de m que resucita a los muertos. Se encendi dentro de m como si la energa fra de Belle fuera una especie de combustible fresco para mi propio fuego. -Eres ma, ma petite, ma de una manera que el lobo no se puede imaginar. Su conexin con la muerte es accidental, la tuya estaba destinada desde el momento en que naciste. Su poder era el poder de la tumba, de la misma muerte, pero tambin lo era la ma. Se refera a probar un punto, pero eso haba despertado mi nigromancia, y ella era otro tipo ms de muerto. Y saba cmo manejar a los muertos. Respir, tirando de mi propia magia, a punto de expulsarla. Lo haba hecho antes. Su meta cambi para enfriar el calor antes de que pudiese terminar la respiracin. La sed de sangre lav mi magia, ahogndome en una inundacin de necesidad. Su voz gote a travs de mi piel como la miel caliente, como si el poder oscuro de sus ojos se hubiera derretido a travs de mi piel. -El poder de la tumba es el que puedes controlar, pero no el poder del deseo. El deseo, en todas sus formas, es lo que yo controlo. Si hubiera tenido aire para respirar, habra gritado, pero no haba aire, y no haba lugar para un bao, momento apresurado. Pero me estaba ahogando en los sonidos, la sangre corriendo por mi cuerpo, mi corazn lata con fuerza y humedad, con el pulso como un segundo latido en mil lugares bajo mi piel. Poda orlo, y poda sentirlo.

Poda sentir el pecho de Caleb en mis manos, sent la rigidez del vello que trazaba el borde de sus pezones, y finalmente los propios pezones, cada vez ms firmes y duros bajo mis dedos. Las pequeas barras de metal que los atravesaban eran una distraccin. Quera rodar sus pezones entre mis dedos, y el metal interfera. Al igual que un palillo de dientes en su sndwich, se pona en el camino. Tuve un momento en el que Belle haba pensado en arrancarlo, ya que ese no era uno de mis pensamientos eso me ayud a rastrear de nuevo en mi propia cabeza, por lo menos un poco. Cuando mi visin se aclar, los ojos de Caleb estaban enfocados, con sus labios entreabiertos. A travs de m, era casi como si Belle lo hubiera tocado, con su toque propagando su lujuria, la lujuria de todo tipo. Estaba en mi cabeza, en mi propia piel, pero el hambre de Belle estaba dentro de m tambin, y no poda expulsarla. Ella tena razn: el hambre de sangre no era la muerte. Romp la camisa de Caleb con mis manos, los botones saltaron sueltos, dejando al descubierto su cuerpo superior. Cuando Jean-Claude me canalizaba la lujuria de la sangre, me senta atrada siempre al cuello, la mueca, el pliegue del brazo, a veces al interior de la ingle, todas las arterias o venas importantes que agradaban, pero Belle no pareca de alta o baja. Ella mir el pecho de Caleb como si fuera una pieza fundamental de la carne, cocida a la perfeccin. Mi propia lgica trataba de discutir. Haba otros lugares donde haba ms sangre, mucho ms cerca de la superficie. La sorpresa absoluta de no ir a un lugar ms habitual me ayud a empujarla hacia atrs. La voz de Caleb vino pesada. -Por qu te detienes? -No creo que sea sexo lo que est queriendo,- dijo Nathaniel, con voz tranquila. Su voz me hizo girar mi mirada hacia l. Si lo que me estaba pasando haba sido el ardeur, podra haber sido suficiente para que me arrastrara hacia l. Pero Nathaniel estaba en lo cierto, esto no era sobre el sexo, esto era por

la comida, y Nathaniel no era comida. Significa esto que Caleb era la comida? No es un bonito pensamiento. -Qu quieres decir?- Pregunt Caleb. Me qued mirando al pecho desnudo de Caleb, tan joven, a medio terminar. Se le vea tan desconcertado. Lo dije en voz alta, aunque no estaba hablando con nadie en el coche. -l no lo entiende. Belle susurr, -Muy pronto lo entender. -Parece que es su turno para formar parte del equipo,- la voz de Jason son desde delante. -Qu? -Vas a conseguir comida,- dijo Jason. La combinacin de mi propio dilema moral con el hecho de que Belle haba escogido un lugar extrao para la extraccin de sangre, uno que simplemente no tena sentido para m, me ayudaba a nadar a la superficie. Me arrodill de nuevo en el suelo, apartndome un poco del cuerpo de Caleb. -No,- dije en voz alta, y ninguno de los hombres me contest, como si todos los presentes hubieran cado en el hecho de que en realidad no estaba hablando con ninguno de ellos. La voz de Belle en mi cabeza dijo: -He sido suave hasta ahora, ma petite. -Yo no soy tu ma petite, as que deja de llamarme as maldita sea. -Si no vas a tener bondad conmigo, entonces voy a dejar de ofrecerla. -Si esta es tu idea de bondad, entonces no me gustara ver...- Nunca termin la idea, porque Belle me enseo ese tipo de hecho que haba sido.

Ella no rod sobre m, se estrell contra m, paralizndome, quitndome el aliento, parndome el corazn, aplastndome con el poder. Por un instante, o por una eternidad, estuve suspendida. El Jeep se haba ido, Caleb se haba ido, no poda ver, ni sentir, ni ser. No haba ni luz, ni oscuridad, ni hacia arriba ni hacia abajo. Haba tenido experiencias cercanas a la muerte, me haba desmayado antes, me desmay, pero en ese momento cuando el poder de Belle cay a travs de m, incuestionablemente fue lo ms cercano a la nada que haba experimentado nunca. Hacia esa nada, ese vaco, la voz de Belle cay y dijo: -Jean-Claude ha comenzado el baile, pero lo ha dejado sin terminar entre t, el lobo, y l mismo. Ha permitido que sus sentimientos nublaran su juicio. Me hace preguntar lo bien que le ense.- Trat de hablar pero no poda recordar dnde tena la boca, o cmo soltar una respiracin. No poda recordar qu contestar. -Esto lo descubr con el lobo, pero no pude repararlo, porque no es mi animal a llamar. No entiendo a los perros, y un lobo es en gran medida un perro.- Su voz susurr a travs de m, bajando y bajando, mi cuerpo temblaba, por su voz bailando a travs de mi cuerpo. Tena que tener un cuerpo para que ella lo utilizara. Ca de nuevo en mi cuerpo como si cayera desde una gran altura. Me qued sin aliento en el suelo, los ojos mirando a la cara asustada de Caleb y del preocupado Nathaniel. La voz de Belle se deslizaba por mi cuerpo como una mano bien informada. De repente supe que haba entrenado a Jean-Claude a utilizar su voz como herramienta de seduccin. -Pero a ti, ma petite, te entiendo.Respir profundo, temblando y me doli todo el camino hasta mi pecho, como si hubiera pasado mucho tiempo sin respirar. Mi voz era ronca: -Qu ests diciendo? -La cuarta marca, ma petite, sin la cuarta marca, no ests realmente unida a Jean-Claude. Es como la diferencia entre el compromiso y el matrimonio; uno es permanente, el otro no necesariamente es as. Entend lo que quera decir un segundo antes de que viera dos llamas de color miel que se agitaban apareciendo en el aire por encima de m. Saba que era la segunda marca porque tuve la segunda marca tres veces con anterioridad, dos de Jean-Claude, y una vez de un vampiro que haba

matado. Nunca haba sido capaz de protegerme de l antes. Saba por experiencia que nada fsico me salvara. No era algo que podra golpear o disparar. Odiaba las cosas que no poda golpear o disparar. Pero tena otras habilidades, ahora que no eran precisamente fsicas. Me enganch al cable largo metafsico de Jean-Claude. La voz de Belle flotaba sobre m, ella iba a retrasar su momento, extrayendo su placer y mi miedo. -Jean-Claude esta muerto ahora, no te puede ayudar. Las llamas oscuras de sus ojos comenzaron a descender, como un ngel malo que viene a comerse mi alma. Hice lo nico que poda pensar en hacer. Me enganche a la otra mitad de nuestro cordn metafsico. Llegu a un lugar al que haba estado evitando durante meses. Extend la mano hacia Richard. Tuve una imagen de Richard en el bao de agua caliente, en brazos de Jamil. Richard pareca como si pudiera verme. Le susurr mi nombre, pero o bien estaba demasiado dbil como para empujarme lejos, o no lo intent. Por un momento, era como si estuviera destinado a ser, entonces me retir hacia atrs, metindome en mi cabeza, volviendo a mi cuerpo otra vez. Richard no me haba echado fuera esta vez. Las oscuras llamas de color miel se cernan sobre mi rostro, y haba una vaga silueta, un fantasma de pelo largo y oscuro, la niebla de una cara. Caleb estaba gritando: -Qu hay en el coche con nosotros? No puedo ver nada, pero puedo sentirlo. Qu carajo es?- La voz de Nathaniel lleg baja, y en voz alta extraamente. -Belle Morte.- No tuve tiempo de mirar hacia arriba, para ver a los dems, porque esos labios fantasmas estaban hablando. -No te permitir ganar fuerza de tu lobo. Te he dado la primera marca y ni siquiera lo saben. Te dar la segunda marca aqu y ahora, y esta noche con Musette como mi apoderada, te dar la tercera. Cuando Jean-Claude y yo seamos iguales dentro de ti, tres para tres, vendrs a m, ma petite. Viajars

por el mundo si te lo pido, para no hacer nada, simplemente para probar mi sangre dulce. Esa boca fantasma se mova hacia la ma. Supe que si de alguna manera pona un beso fantasmal en m iba a ser suya. Hice lo que siempre hacia, trate de golpearla en la cara, y no hubo nada que tocar. Grit sin palabras, y envi un grito metafsico: -Aydame! De repente, me llegaba el olor del bosque, rboles, tierra fresca convertida, bajo sus pies las hojas mojadas, y el almizcle dulce del lobo. Belle trat de impedirme llegar a Richard, pero no pudo evitar que l llegara a m. El poder de Richard se levant como una nube perfumada por encima de m, haciendo retroceder los ojos brillantes, la boca fantasmal. Ella se ri, y se desliz por mi cuerpo, me hizo estremecerme, capturando mi aliento en mi garganta. Se senta tan bien, tan bueno, aunque mi cabeza gritaba que era malo. -Has odo rer a alguien?- Pregunt Caleb. Jason dijo que no. Nathaniel dijo que s. Belle susurr a lo largo de mi piel, e incluso con el poder de Richard respirando contra mi cuerpo no pudo mantener su voz. -Con el toque de carne de tu lobo, es posible que me mantengas a raya, pero no desde la distancia. Cuanto ms se acerca la carne, ms se acercan los lazos, y los hace ms potentes. Ya est el mo, ma petite, no se puede ganar sin m. Los ojos empezaron a flotar de nuevo hacia abajo. El poder de Richard se levant por encima de m como un escudo suave. El poder de Belle flotaba en la superficie de esa energa como una hoja en un estanque, entonces ella comenz a empujarse, a travs de l. -Ayudadme!- Grit en voz alta a todos, nadie escuch. Sent la mano de Nathaniel en la ma, y ese beso fantasmal vacil, dio la vuelta y mir a

Nathaniel. Sent que ella lo llam, como un zumbido en el fondo de mis huesos. El leopardo era su primer animal a llamar. -Si t me perteneces, entonces soy duea del pard,- Nathaniel le tendi la mano libre, como si pudiera verla. -No! - La alej de golpe de l y en el momento en que se rompi el contacto fsico fue como si Nathaniel fuera menos real para ella. Volvi los ojos oscuros-miel de nuevo hacia m. -Voy a tenerlos a todos, ma petite, con el tiempo. -No,- dije,- pero mi voz era suave, porque crea que tena razn. -Me los dars, a todos ellos.- El miedo entraba por m como si hubiera estado sumergida en agua helada. La idea de lo que Belle hara a mis compaeros, a mis amigos. No, no poda permitir que eso sucediera. -Vete a la mierda, vete a la mierda, Belle, y el caballo que montaba en l.- Mi ira, mi miedo, pareca alimentar la corriente de Richard. El almizcle dulce, la nariz, las arrugas del lobo eran tan espesas que fue como estar envuelta en pieles invisibles. El Jeep estaba inclinado hacia un lado. Las bocinas sonaban enojadas y los frenos que siguieron chirriando. Jason haba renunciado a encontrar un lugar seguro y slo se detuvo frente a la mediana de hormign. Nathaniel y Caleb fueron arrojados al asiento y a las puertas del lado del pasajero. No tena tiempo de preocuparme por el hecho de que nadie pareca llevar el maldito cinturn de seguridad. Los ojos de Belle empujaron a travs del poder de Richard. No fue sin esfuerzo. Hizo su trabajo por cada pulgada, pero esos ojos ardientes, el esquema fantasmal se acercaba, ms cerca. . .hasta que contuve la respiracin como si tuviera miedo, de que si respiraba muy fuerte la traera en contra de mi boca. Cog el movimiento desde el rabillo del ojo. Jason estaba entre los asientos. Haba dejado el Jeep, despojado de su cinturn de

seguridad. Meti la mano por el fantasma encima de m, como si no pudiera verlo. Me agarr del hombro y en el momento en que me toc, la bestia de Richard brot dentro de m. Siempre pens que era mi bestia la que se mova a travs de m, pero esto, lo que esto fuese, era Richard, no yo. Su lobo se verti en m como agua hirviendo en una taza corriendo, llenndome hasta el borde, vaciando mi piel de leopardo o de muerte, hasta que mi columna se arque, las manos se agitaron, con la boca abierta en un grito silencioso. Poda sentir el roce de pieles dentro de mi cuerpo, uas fuertes, hincndose. El lobo estaba luchando para encontrar alguna manera de salir de mi cuerpo. Belle silb en m como un gran gato fantasma. Los ojos se retiraron, flotando en el aire cerca del techo del Jeep, cuando Jason me tir en el asiento delantero y me acun contra su cuerpo. Su cercana pareca tranquilizar al lobo, de modo que lo sent sentarse, jadeante, el ansia por los ojos, la mirada fija en la forma del techo con ojos hambrientos, arrogantes. Los ojos de Jason eran los ojos de su lobo, y hoy pareca perfecto para su rostro. Pero fue el poder de Richard, el poder del clan Thronnos Rokke el que nos envolvi a los dos. Nunca haba sentido la bestia de Richard tan pesado dentro de m. Era como si yo fuera un bolso, una bolsa, la celebracin de su bestia, sintiendo el ritmo dentro de m como si mi carne fuera una jaula de la que no poda escapar. La voz de Belle flotaba sobre nosotros, y esta vez punzado, caliente con su ira. -Puedes andar todo el da en los brazos de tu lobo, pero an queda esta noche para los banquetes. Musette estar all, y a travs de ella, ma petite, yo estar all.- Mi voz sali con un borde inferior de gruido: -Yo no soy tu ma petite. -Ya lo sers,- dijo, y los ojos se desvanecieron lentamente, hasta que slo el persistente aroma de las rosas se mantuvo para recordarme que habamos ganado esta ronda, pero habra otras. Las memorias de Jean-Claude conocan demasiado bien a Belle como para pensar lo contrario. Ella nunca se dara por vencida, ni una sola vez se decidi a poseer algo o a alguien. Belle Morte haba decidido que iba a ser suya. Jean-Claude nunca haba sabido que ella cambiara de opinin acerca de algo as. Eso era tan

injusto, no era prerrogativa de una dama cambiar de opinin? Por supuesto, Belle no era precisamente una dama. Ella era un vampiro de dos mil aos de edad, y no era conocida por cambiar de opinin, sus hbitos, o sus objetivos. La ltima vez que un Vampiro Maestro haba llegado a la ciudad y trat de robar a Jean-Claude, yo haba terminado en coma durante una semana. Richard haba conseguido que le desgarrasen su garganta, y Jean-Claude casi haba muerto de verdad. Los vampiros siempre eran buenos tratando de matarme, o es propio de m. Dios odiaba ser popular.

Nathaniel cogi una de las cruces de repuesto de la guantera. Siempre llevo cruces y municin extra, cuando se caza vampiros el que se acabe una de las dos cosas puede llegar a ser realmente malo. Fue una estupidez por mi parte haberme dejado todas las cruces en el Circo de los Malditos. Algunos das me siento lenta. Estaba en el asiento delantero del coche, pero estaba temblando. No, eso se queda corto para poder describirlo. Haba un temblor fino en mis manos, a ratos se contraan mis msculos. Era un glorioso da de verano, el sol calentaba y an as tena fro. Un fro que no se habra ido ni con un milln de mantas. Nathaniel estaba enroscado en la parte baja de mi cuerpo, como una manta vital encajado entre mis piernas y el cuerpo. Me puteaba lo peligroso que era, aunque l no se haba quejado demasiado. No tena ninguna manta real en el coche. ltimamente paso mucho tiempo en shock, tengo que ponerle remedio a eso. A lo largo de los aos los rboles haban dejado paso a las casas y una antigua escuela que se haba rehabilitado en apartamentos, una iglesia, un edificio de uso no perceptible, que era un edificio cansado y viejo. Yo acariciaba la cabeza de Nathaniel una y otra vez, sintiendo su cabello de seda. Su cabeza en mi regazo, sus brazos alrededor de mi cintura, su cuerpo encajado entre mis piernas. Nathaniel a veces me haca pensar en sexo, pero a veces como ahora solo en la comodidad, slo en la cercana. Este

sentimiento de tranquilidad no se puede tener con mucha gente, las personas estn demasiado ocupadas pensando en el sexo. Creo que es por eso que los perros son tan populares. Puedes acariciar a un perro tanto como quieras y nunca pensar en el sexo o te rechazar a menos que este comiendo. Pero bueno es un perro no una persona. Ahora mismo lo que necesitaba era una mascota no una persona y Nathaniel poda ser ambas cosas. Un hecho incmodo pero cierto. Jason conduca. Caleb estaba en el asiento de atrs. Nadie hablaba, creo que nadie saba que decir. Quera a Jean-Claude despierto, quera decirle lo que haba hecho Belle, quera que me dijera alguna manera de impedir que me pudiera hacer otra cosa sin tener que ponerme todas las marcas. La cuarta marca me dara la inmortalidad mientras Jean -Claude siguiera vivo. Y como en teora l no mora, yo tampoco. Entonces Por qu me haba negado hasta ahora? Una de las razones es por qu me daba miedo. No estaba segura de lo que pensaba el cristianismo sobre el hecho de que una pudiera vivir para siempre. Quiero decir, qu pasara con el juicio final y Dios? Teolgicamente qu significa? La segunda razn es ms mundana cunto me unira ms a Jean-Claude? l ya poda invadir mis sueos, que significara si me pusiera la cuarta marca? O mi negacin a ponerme la cuarta marca era otra manera de evitar unirme a nadie? Quizs. Pero si la nica manera de mantener a Belle lejos era aceptando la cuarta marca, entonces saba cul iba a ser mi eleccin. Me preguntaba qu dira mi padre sobre ponerme la cuarta marca o el Padre Miguel. -Anita.- Dijo Jason con una notable ansiedad en su voz. Me mir y me di cuenta de que probablemente llevaba tiempo intentando llamar mi atencin. -Lo siento, estaba pensando demasiado. -Nos estn siguiendo-. Levant las cejas. -Qu quieres decir? - Cuando fren en seco pude ver a un coche por el retrovisor que estaba muy cerca, casi nos golpea.

- Entonces estbamos en hora punta, es normal que casi nos dieran. -Si pero todo el mundo huy de nosotros excepto ste que sigue detrs nuestro.- Mir el espejo retrovisor y vi un Jeep de color azul oscuro. - Ests seguro que es el mismo coche? - No cog la matricula, pero es la misma marca y color, y hay dos hombre dentro, uno moreno y un rubio con gafas. Estudi el Jeep y realmente nos estaba siguiendo. Dos hombres, uno oscuro, y uno ms claro, aunque podra haber sido coincidencia claro. Por supuesto tal vez no lo era. Vamos a ver si realmente nos sigue. Qu hago? Los pierdo?- Pregunt Jason. No, atraviesa el trfico y toma la primera salida, siempre y cuando no nos lleves al circo. No quiero llevarlos a Jean-Claude. Casi todos los monstruos de Sant Louis saben que el Maestro de la ciudad est bajo el Circo de los Malditos, - dijo Jason, pero cambi de carril, y se puso en el lado derecho. Pero los chicos detrs de nosotros no saben que es ah a donde nos dirigimos. Se encogi de hombros y cogi la salida. El Jeep azul esper a que dos coches cogieran la salida para luego seguirnos. Si nos haba estado observando, o haba un grupo de coches entre nuestro Jeep y el de ellos, no los haba visto salir. - Mierda, - dije, pero me senta ms caliente. No hay nada como la adrenalina para despertar a una persona.

Quines son estos tipos?- Pregunt Jason en voz alta. Caleb mir hacia atrs. Por qu nos siguen? Los reporteros?- Jason hizo de la palabra una pregunta. No lo creo,- dije. No lo vea del todo pero poda apreciar la parte superior del Jeep flotando por encima de los techos de los otros coches. Hacia dnde me dirijo?- Haba llegado a la parte inferior de la rampa de salida. Sacud la cabeza. No lo s, elige t.- Quines eran? Por qu nos seguan? Normalmente cuando la gente est detrs de m s que es por algo. Hoy no tena ni idea. Ninguno de los casos actuales en los que estaba ayudando en el RPIT era tan importante para que me siguiera alguien. Quera que fueran reporteros, pero no lo creo. Jason gir a la derecha. Un coche gir a la izquierda, una vuelta a la derecha, y el Jeep se puso detrs. Haba banderas en la calle, banderas italianas con las palabras, "la colina", en ellas. A la gente de la colina les gustaba hacerse ver, amaban su herencia italiana. Incluso las bocas de incendios estaban pintadas de verde, rojo y blanco, como las banderas. Nathaniel levant la cabeza de mi muslo lo suficiente para decir: Es Belle? Qu?- Le pregunt. El Jeep segua estando en el espejo retrovisor. Son los ayudantes de da de Belle?- Pregunt con voz tranquila. Pens en ello. Nunca haba conocido a una vampiresa que tuviera ms de un agente humano, pero saba de varios que tenan ms de un Renfield. Renfield es lo que la mayora de los vampiros americanos llaman a los seres humanos que no los sirven a travs de conexiones msticas, sino como donantes de sangre y que desean ser vampiros en un futuro.

Antes cuando no dorma con uno de ellos los llamaba a todos siervos, ahora s la diferencia. Podran ser Renfields, supongo. Qu es un Renfield?- Pregunt Caleb. Se gir sobre su asiento para mirar el Jeep azul. Date la vuelta Caleb, no quiero que el Jeep se entere que sabemos que nos est siguiendo. Se dio la vuelta de inmediato, sin discusin, raro en Caleb. No estaba de acuerdo con amenazar a la gente para obtener su obediencia, pero hay algunos con los que no tenas ms remedio. Tal vez era uno de ellos. Le expliqu lo que es un Renfield. Al igual que el ayudante de Drcula que coma insectos.- Dijo Caleb. Exactamente, - le dije. Mola,- dijo, y pareca en serio. Una vez le pregunte a Jean-Claude cmo se llamaba a los Renfields antes de la publicacin del libro de Drcula. l me dijo esclavos. Probablemente haba sido una broma aunque nunca me atrev a preguntrselo. El coche de atrs se detuvo en uno de los estrechos caminos. De pronto pude ver al Jeep azul. Me obligu a no mirar directamente y slo usar el retrovisor, pero era difcil. Quera darme la vuelta y mirar. Sabiendo que lo haca ms tentador. No haba nada de siniestro en el Jeep, o en los dos hombres. Ambos tenan el pelo corto, limpio y bien arreglado. El Jeep estaba brillante y limpio. Lo nico inquietante era el hecho de que an estaban detrs de nosotros. Entonces...gir hacia el camino estrecho. As de fcil, no era amenaza.

Mierda,- dije. dem,- dijo Jason, pero vi cmo se relajaban sus hombros, como si la tensin se hubiera disipado con una sola palabra. Nos estamos volviendo demasiado paranoicos?- Pregunt. Tal vez,- dijo Jason, pero se qued mirando el retrovisor, como si no se lo pudiera creer. Tampoco yo me lo crea. Estaba mirando hacia delante esperando a que el Jeep apareciera otra vez. Pero no fue as. Fuimos por la larga calle llena de gente, hasta volver a la calle estrecha para comprobar que el Jeep an estaba ah aparcado. Parece que solo fue una coincidencia.- Dijo Jason. Eso parece,- dije. Nathaniel frot su cara contra mi pierna. An hueles a miedo, como si no te lo creyeras. Es que no me lo creo. Por qu no?- Pregunt Caleb inclinndose hacia el asiento delantero. Me gir hacia Caleb aunque realmente no lo estaba mirando, ms bien miraba a travs de l a la calle vaca. Experiencia.- Dije Ol las rosas y un segundo despus la cruz empez a brillar. Jess.- Susurr Jasn. Mi corazn lata con tanta fuerza que me dola el pecho, aunque mi voz estaba normal.

Ella no me invadir mientras lleve una cruz. Ests segura de eso?- Pregunt Caleb trasladndose lejos de m. S, estoy segura de eso. Por qu?- pregunt con los ojos muy abiertos. Parpade a travs la luz que se filtraba entre los rboles que se haca cada vez ms intensa. Porque lo s.- Le dije con una voz suave y segura, an con el resplandor a travs de mi cuello. Haba visto como las cruces estallaban en una luz roja-blanca brillante que casi cegaba, pero eso solo ocurra cuando estaba cara a cara con un vampiro que me quera hacer dao. Belle estaba lejos y el brillo suave lo demostraba. Segu esperando a que el aroma volviera con ms fuerza pero nunca lo hizo. Se mantuvo dbil, definitivamente el aroma estaba all, pero no creca. Esper a or la voz de Belle en la cabeza, pero no lleg. Cada vez que me haba hablado directamente a la cabeza el olor se haba intensificado. El perfume se qued dbil, y Belle no me hablaba. Apret la cruz con la mano sintiendo el calor y el poder de la misma, un picor en la piel que suba hasta mi brazo y un latido permanente contra mi mano. Caleb me haba preguntado cmo poda creer en Dios. Yo lo que siempre quise preguntarle es como l no poda hacerlo. Sent como el aire se calentaba con la rabia de Belle. Llenaba de energa el Jeep, pona demasiado empeo, pero lo nico que pudo hacer fue enviar una imagen de s misma en frente de un tocador. Su cabello largo y negro, suelto como si fuera un manto alrededor de una bata de color oro y negra. Ella mir al espejo con unos ojos color miel, vacos como los ojos de los ciegos, salvo por el color de su poder. Susurr en voz alta. - No puedes tocarme, ahora no-. Mir al espejo como si estuviera de pie detrs de ella y me pudiera ver. Cambi su belleza en algo espantoso, una mera belleza plida que pareca tan falsa como una mscara de Halloween. Luego

se gir y mir ms all de m, vi una mirada de miedo en su rostro, tan inesperada que me gir, y vi ... algo. Oscuridad. La oscuridad como una ola, levantndose, por encima de m, sobre nosotras, como una montaa imponente de lquido hacia el cielo. La sala que Belle haba construido de sueos y poder se derrumb, roto como el sueo que era, y lo que se vea en las esquinas de la habitacin era la brillante luz de las velas en la oscuridad. La oscuridad absoluta, una oscuridad tan negra que brillaba en lugar de otros colores, como una mancha de aceite, o una ilusin ptica. Como si fuera una oscuridad compuesta de todos los colores que existen, vea todo lo que haba visto a lo largo del tiempo, cada suspiro, cada grito, desde el comienzo del tiempo. Haba odo hablar de la oscuridad primordial, pero hasta este momento nunca haba entendido lo que significaba. Ahora lo entenda, realmente, y me desesperaba. Me qued arriba, arriba en un mar de oscuridad que se alzaba por encima de m como si el cielo y la tierra nunca hubiesen existido. Esto fue antes de la oscuridad o la luz, antes de la palabra de Dios. Era como un soplo de una antigua creacin. Pero si esto era la creacin, entonces no lo poda entender, no quera entenderlo. Belle grit primero. Creo que yo estaba demasiado atemorizada para gritar, o incluso para tener miedo. Mir en el abismo primordial, la oscuridad, en primer lugar, y vi la desesperacin, pero no el miedo. Mi mente segua tratando de encontrar palabras para describir lo que era. Se cerni sobre m como una montaa, porque no tena peso y poda sentir claustrofobia de una montaa a punto de venirse abajo, pero no era una montaa. Era ms bien como un ocano, un ocano que se haba levantado ms alto que la montaa ms alta y se par delante de ti, esperando, desafiando la gravedad y todas las leyes conocidas de la fsica. Al igual que con un ocano, slo vea la visin ampliada de la costa, slo poda imaginarme la profundidad y la anchura, brazas de impensable oscuridad que se extenda ante m. Poda haber extraas criaturas nadando en ella? Hay cosas dentro de la oscuridad que solo los sueos y pesadillas pueden revelar? Mir el parpadeo del lquido oscuro y sent cmo el entumecimiento de la desesperacin empezaba a desgastarse. Era como si la desesperacin

hubiera sido un escudo para protegerme, para adormecerme, para que mi mente no se rompiera. Por un momento pens Qu es? Me qued parada delante de ella, ella.... Temblaba, mi piel fra y sent como me absorba la oscuridad, como se alimentaba de mi calor. En ese momento supe a qu me enfrentaba, a un vampiro. Tal vez el primer vampiro, algo tan antiguo que no podra contenerse en un cuerpo humano o en la misma carne de tanta oscuridad. Ella era la oscuridad primordial hecha realidad. Era la razn por la cual los humanos teman a la oscuridad, no lo que est en la oscuridad, no lo que se esconde all sino de la oscuridad en s. Hubo un tiempo que caminaba entre nosotros, alimentndose, y cuando cae la noche en algn lugar de nuestros pensamientos seguimos recordando esa hambre. Ese ocano de negrura brillante se extendi hacia m, y supe que si me tocaba morira. No poda darme la vuelta y correr, porque no se puede huir de la oscuridad, no en realidad. La luz no dura. Ese ltimo pensamiento no era mo. Sera de Belle? Me qued mirando a la oscuridad, ya que comenz a inclinarse sobre m, y saba que menta. Es la oscuridad la que no dura. Llega el alba y mata a la oscuridad, no a la inversa. Si hubiera encontrado suficiente aire, habra gritado, pero me quede con slo un susurro. La oscuridad se inclin hacia m, y no poda disparar o golpear, y no tena suficiente poder psquico para mantenerla a raya. Hice lo nico en que poda pensar, rezar. Dios te salve Mara, llena eres de gracia, el Seor es contigo....- La oscuridad dud. -Bendita t eres entre las mujeres, y bendito es el fruto de tu vientre.- Un escalofro me recorri como un lquido oscuro. - Santa Mara, Madre de Dios, ruega por nosotros....- Hubo de repente una luz en la oscuridad. Mi cruz estaba alrededor de mi cuello. El metal brillaba como una estrella en cautividad, brillante y blanco, y al contrario que en la vida real, poda ver ms all de la brillantez de la misma. Vi su pureza, una luz blanca a travs de la oscuridad. De repente fui consciente del asiento del coche, del cinturn de seguridad a travs de mi pecho, el cuerpo de Nathaniel envuelto alrededor de mis piernas. La cruz en mi cuello estaba blanca al rojo vivo, incluso a la luz del sol, de modo que tuve que apartar la mirada de ella.

La cruz ya no arda, como si el peligro hubiese pasado. Esper a que la Madre de Toda la Oscuridad hiciera su siguiente movimiento. El aire en el Jeep se volvi suave y dulce, como una noche de primavera, cuando puedes oler cada brizna de hierba, cada hoja, cada flor, como una manta perfumada que te envuelve en el aire ms suave que el cachemir, ms ligero que la seda, una manta suave de aire. Mi garganta de repente se sinti ms fresca, como si me hubiera tomado un trago de agua fra. Poda sentir un sabor en mi garganta, como el jazmn. Nathaniel hundi el rostro en mi regazo para proteger sus ojos de la luz. Era como usar un sol blanco en el cuello. Mierda,- dijo Jason. - Estoy teniendo problemas para ver el camino. Podras bajar el tono? El mundo estaba lleno de halos de color blanco, y no me atrev a volver la cabeza para mirarle. El aroma de la noche fue todo lo que poda oler, como si todo lo dems hubiese desaparecido. Casi poda sentir el agua perfumada que cubra mi garganta. Tan real, tan abrumadoramente real. Me las arregl para susurrar: - No. Me qued esperando las palabras en mi cabeza, pero no haba nada ms que silencio, y el olor de una noche de verano, el sabor de agua fresca, y la creciente sensacin de que algo grande se acercaba. Era como estar en las vas del tren, cuando comienzas a sentir esa vibracin, y sabes que viene, pero no puedes ver nada. Por lo que se puede ver, las pistas son claras, slo hay una vibracin metlica, como un latido contra los pies, para hacer saber que varias toneladas de acero se estn precipitando contra ti. Muchas personas mueren cada ao en las vas del tren, y con frecuencia sus ltimas palabras antes de morir son no vi el tren. Siempre he pensado que los trenes son algo mgico o de otra manera la gente los vera y se saldra de las vas. Poda sentir la vibracin corriendo hacia m, yo con mucho gusto habra bajado de la pista, pero las vas estaban dentro de mi cabeza, clavadas en mi cuerpo, y no saba cmo huir.

Algo se frot contra mi piel, como un animal grande, presionando su cuerpo a lo largo del mo. Sent a Nathaniel retroceder, pero no pude verlo a travs de la luz blanca. Su voz lleg, sin aliento, asustada, Qu es eso? Abr la boca, y no estaba segura de que decir, cuando ese animal invisible golpe mi pecho, y a la cruz. La cruz estall y brillaba tanto que la mayora de nosotros grit. Jason tuvo que pisar el freno y detener el Jeep en medio de la calle, cegado por la luz, sin poder conducir. La luz comenz a apagarse. Por un segundo me pregunt si el brillo haba frito mis retinas, mi visin comenz a aclararse a travs de un velo de puntos. Todava poda sentirla, a ella, apretndose contra m, sobre la cruz, como si estuviera comindose la luz. Nathaniel me mir con sus ojos color lavanda de leopardo, un profundo, profundo gris, que tena un toque de azul cielo. Es una palanca de cambios,- susurr. Y yo saba por qu. Los cambiaformas, no pueden ser vampiros, o viceversa. El virus de la licantropa pareca ser a prueba de lo que te hace ser un vampiro. No puedes ser ambas cosas. Es una regla. Pero fuera lo que fuera esa cosa que me estaba presionando no era humano. No tengo ni idea de qu tipo de animal, pero seguro que era un animal. Cmo la Madre de Toda la Oscuridad pas de ser un vampiro a un mutante al mismo tiempo era un problema para otro da. En este mismo momento, no me importaba lo que era, slo quera que me dejara en paz. La cruz segua brillando, pero slo el metal en s, como si fuera hueca y unas velas ardiesen en su interior. La luz era blanca y parpadeaba. Nunca haba visto una cruz que se pareciera tanto al fuego. Pero era como un fuego fro. El Ser empujaba e intentaba entrar en m, pero la cruz se mantena brillando y actuaba como escudo metafsico alejndola de m.

Qu podemos hacer para ayudar?- Pregunt Jason. El Jeep estaba detenido en medio de la calle. Un coche parado detrs de nosotros estaba tocando la bocina. Haba coches aparcados en ambos lados de la calle, impidindole adelantarnos. El barrio no era ms que un puado de pequeas casas, ninguna con jardn. Jason puso marcha atrs, y el coche comenz a retroceder, tratando de dar la vuelta. Casi me daba miedo abrir los enlaces a Richard y a Jean-Claude. Y si la oscuridad primordial poda extenderse por los lazos y tomarlos a ellos tambin? Jean-Claude no poda recurrir a la fe. Richard s tena fe, pero si en realidad llevaba una cruz o no era discutible. Haca mucho tiempo que no vea a Richard llevando una cruz. Mientras an segua pensando Jason me cogi de la mano. El aroma de la noche no se desvaneca sino que se aada, como una capa de color encima de otra. El olor a almizcle se filtraba a travs de la noche. Tuve una imagen en mi mente de una cabeza de animal enorme con dientes largos, como los colmillos ms grandes que jams haya visto. La piel de la cabeza era amarilla y rojiza, tena unas rayas atigradas. Sus ojos eran como el oro lquido, tena su gran boca abierta, y gritaba de frustracin, como si fuese una pantera, pero octavas por debajo. Los pioneros confundan los rugidos de la pantera con los gritos de una mujer llorando. Nadie lo habra confundido con una mujer, un hombre, tal vez un hombre siendo torturado y gritando por su alma. Grit de nuevo, como si esa cabeza estuviese justo en frente de m y no a miles de kilmetros. Mi grito fue repetido por otros dos. Nathaniel gru hacia m desde el suelo del coche, con la boca abierta mostrando los dientes que se estaban convirtiendo rpidamente en colmillos. Caleb se haba deslizado entre los asientos, y sus ojos se haban convertido en los de un gato amarillo. Empez a frotar su mejilla contra mi hombro, como si quisiera marcar su olor en m, y luego se detuvo gruendo, como si hubiera tocado a un gato fantasma. Jason no grit, grua por lo bajo, con un sonido final que no tena nada

que ver con la caza y todo que ver con la lucha, no era un sonido que tuviera que ver con la comida sino con la supervivencia. Era un sonido territorial, expulsando a los intrusos, deshacindose de los alborotadores. El sonido que te dice que tienes que salir o morir. Ella grit de nuevo, un sonido que me habra congelado las venas, y record como mis antepasados la haban rodeado y provocado pequeos incendios, observe el brillo de sus ojos aterrorizados a travs de las llamas. Pero no estaba pensando como una persona. Ni siquiera estaba segura de que lo que estaba sucediendo en mi mente fuera un pensamiento. Era ms como si estuviera reviviendo el momento completamente. Poda sentir el asiento de cuero del coche, a Nathaniel presionado contra mis piernas, sus manos sujetndome con fuerza, Caleb en mi hombro, su mejilla contra mi cara, la mano de Jason en mi brazo como si hubiera echado races convirtindose en parte de m. Pude oler la piel de Caleb, el jabn que haba usado esa maana, y el miedo como algo amargo bajo su piel. Nathaniel se puso de rodillas, de modo que poda ver su cara y como estaba cambiando a su forma humana. Poda oler el aroma a vainilla de su pelo, y no haba nada de aquel gato fantasma. Jason se acerc ms, poniendo su rostro cerca del mo, olfateando el aire, ol a jabn, champ, y el olor de Jason, un olor que estaba comenzado a asociar con el hogar, como el aroma a vainilla del pelo de Nathaniel, o la cara colonia de Jean-Claude, o como me afectaba antes, el cuello de Richard. No quise decir de una manera sexual, era como el olor a pan recin horneado o a galletas favoritas que haca tu madre y te hacan sentir seguro, el olor del hogar. Volv la cabeza a Caleb, mi nariz toc su piel, y bajo el miedo, el jabn y la piel suave, ola a leopardo, dbil en su forma humana, pero an as se poda sentir una picazn de olor. Toque la cruz todava brillando. Le mir a los ojos y a unos colmillos que no se parecan a nada de lo que haba visto antes. Jason estaba husmeando el aire delante de m. Sus ojos de lobo se encontraron con los mos, y supe que l lo haba visto tambin. Como un vampiro que ola a noches frescas y el agua dulce, vagamente, como el

jazmn. El cambiaformas no tena olor, porque ella no estaba aqu. Fue un envo, un envo psquico. Tena poder, pero no era real, no es realmente verdadero, ni fsico. No importa cunto poder tenga, un psquico tiene limitaciones a lo que puede hacer fsicamente. Puede asustarte pero no hacerte dao. Puede tratar de engaarte para que hagas cosas, pero no puede hacerte dao sin un agente fsico. Como ella era un vampiro, la cruz y mi fe la mantuvieron a raya. Como cambiaformas no era real. Nathaniel literalmente haba rastreado a travs de la imagen que todava se podan ver flotando sobre mi pecho. Fue el que dijo en voz alta, No tiene olor. No es real,- le dije. La voz de Caleb lleg con un gruido tan profundo que era casi doloroso de escuchar, Lo siento como si fuese un gato grande, un leopardo, pero no... -Pero hueles algo?- Pregunt Jason. Caleb oli a lo largo de mi cuerpo. En cualquier otro momento, lo habra acusado de acercarse demasiado a mis pechos, pero ahora no. Nunca lo haba visto tan serio oliendo a lo largo de mi pecho. Se detuvo, mirndome con sus ojos amarillos a centmetros de distancia. Dijo entre dientes, como cualquier gato asustado. No puedo olerlo, pero lo veo. Ver no siempre es creer,- le dije. Qu es?- Pregunt. Una proyeccin psquica. El vampiro no pudo superar la cruz, por lo que trat de tener otra forma, pero los cambiaformas no son tan poderoso como la... Lo que fuese esa maldita cosa.- Lo mir a los ojos y observe como ruga ante m. No tiene olor, no es real, slo un mal sueo y los sueos no tienen poder

a menos que t se lo des. No te voy a dar nada. Vuelve de dnde viniste, vuelve a la oscuridad. Tuve una visin repentina de una habitacin oscura, no era negro, pero casi. Haba una cama con sbanas de seda negra y una figura extendida debajo de ellas. La habitacin tena una forma extraa, no era cuadrada, ni circular, casi hexagonal. No haba ventanas, pero saba que si las hubiese no seran para mirar al mundo sino a la oscuridad, una oscuridad que siempre haba estado all. Me sent atrada hacia la cama, de la misma forma en que te sientes atrado en las pesadillas. No quera mirar, pero tena que hacerlo, no quera ver, y tuve que ver. Mi mano roz la seda, y el cuerpo que estaba debajo de la sbana se movi en su sueo, se movi como alguien que an no est totalmente despierto. Supe en ese instante que estaba en un sueo y en los sueos no puedes salir cuando quieres o echar lo que quieras fuera. En ese instante pens en quin ora a los muertos sin alma cuando mueren. Un suspiro se traslad a travs de la estrecha habitacin sin ventilacin, y en ese primer soplo de aire, se produjo un murmullo, el primer sonido que esa habitacin haba escuchado en siglos, - Yo. Me tom un momento darme cuenta de que era la respuesta a mi pregunta. Quin ora a los muertos sin alma? Yo, - dijo el susurro. La figura que estaba soando se movi de nuevo. No estaba despierta, todava no, pero estaba nadando hacia arriba, llenndose a s misma, acercndose a la vigilia. Mov la mano haca atrs y me alej de la cama. No quera tocarla. Ms que nada, no quera despertarla. Pero como no saba cmo haba llegado a su habitacin, no pude encontrar la manera de salir. Cmo se puede dejar de estar en el sueo de otro?

Un susurro reson en la sala de nuevo, - Al despertarlos. Haba contestado a mi pregunta de nuevo. Mierda. Estaba empezando a tener una idea terrible. Podra la oscuridad perderse en un sueo? Podra la oscuridad perderse en la oscuridad? Puede la Madre de Todas las Pesadillas estar atrapada en la tierra de los sueos? No atrapada, - susurr la oscuridad. Entonces, qu?- Pregunt en voz alta, y el cuerpo bajo las sbanas se agit. Mi garganta se cerr alrededor de las palabras, y me maldije por no pensar. Esperando,- sent respirar a m alrededor, no una voz, no realmente. Pens a la espera de qu? No hubo respuesta de la habitacin oscura. Pero hubo un ruido nuevo. Alguien a mi lado estaba respirando profundamente, como si estuviese durmiendo. Aunque hubiera jurado que la figura de la cama no respiraba haca un segundo. No quera estar aqu cuando despertara. Qu haba estado esperando durante todo este tiempo? Esta vez la voz de la cama, la misma voz, como el viento, dbil, siempre sin usar, tan ronca y suave que no poda decir si era de hombre o de mujer. Algo me interesa. Con esas palabras sent algo de ese organismo. Me haba preparado para la malicia, el mal, la ira, pero no para la curiosidad. Es como si ella preguntase qu era, y no se haba preguntado otra cosa en un milenio o dos, o tres. Ol al lobo, el almizcle, dulce, picante, tan real que poda sentir que se deslizaba sobre la piel. De repente tuve una cruz en el cuello, y el brillo blanco llen la habitacin. Creo que podra haber visto con claridad la figura de la cama por la luz de la cruz, pero prefer cerrar los ojos, algunas cosas no deberan ser vistas, ni siquiera en los sueos. Me despert en el Jeep con Nathaniel y Caleb mirndome con caras de preocupacin. Haba un enorme lobo sentado en el asiento del conductor,

resoplaba con su largo hocico contra mi cara. Llegu a tocar esa piel suave, espesa, entonces vi lquido brillante en todo el asiento del conductor, donde Jason haba cambiado la forma. Jess, Mara y Jos, no podras haber cambiado de forma en la parte de atrs. - Haba cambiado de forma en los asientos de cuero. -Nunca se podr limpiar. Jason me gruo, y no tena que saber aullar para comprender lo que estaba diciendo. Que estaba siendo una ingrata. Pero era mucho ms fcil concentrarse en un tapizado en ruinas que pensar en el hecho de que haba estado en presencia de la Madre de Todos los Vampiros, la Madre de Toda la Oscuridad, el abismo primordial hecho carne. Conoca a travs de los recuerdos de Jean-Claude que llamaba a su madre Gentle, Marm, una docena de eufemismos diferentes para hacerla parecer ms maternal. Pero sent su fuerza, su oscuridad, y, por ltimo, un intelecto fro y vaco como el de cualquier mal. Tena curiosidad acerca de m de la misma forma que algunos cientficos sienten curiosidad acerca de una nueva especie de insecto. Encontrar, capturar, ponerla en un frasco, llevrtela o no. Es slo un insecto, despus de todo. Podra llamar a su madre buena, si queran, pero Amada madre era joddamente ms preciso.

Caleb subi a la parte trasera del Jeep para coger el plstico que haba empezado a llevar, para cuando haba llevado algo ms desordenado que pollos, y lo extendi sobre el asiento para que Nathaniel pudiera conducir. Trat de concentrarme en la conduccin, pero Jason me gru. Tena razn, no estaba actuando con firmeza. Los ojos de Nathaniel volvieron gradualmente a su tono lila de siempre, me dijo: - Te desmayaste. Dejaste de respirar. Jason te zarande, y pudiste exhalar levemente. Nathaniel sacudi la cabeza, con rostro muy serio. - Tuvimos que seguir zarandendote, Anita. Seguas sin respirar. Si hubieran sido humanos podra haber discutido con ellos, ya que slo pensaron que haba dejado de respirar, pero no eran humanos. Si un grupo de cambiaformas, no eran capaces de or o ver a alguien respirar, tendra que creerles. La Amada Madre haba tratado de matarme? O haba sido accidental o incidental? No habra querido matarme, pero podra haberlo hecho por accidente. Y haba ledo lo suficiente en su mente para saber que no le molestara. Ella no lo sentira, no se sentira culpable. No pensaba como una persona, o ms bien no pensaba como una agradable, civilizada, humana normal. Pensaba como una psicpata sin empata, ni simpata, ni culpa, ni compasin. De un modo extrao, debe ser una existencia pacfica. Necesitaras ms emociones de que las que ella tiene para sentirse solitaria? Creo que s, pero realmente no lo saba a ciencia cierta. Solitaria no era una

palabra que le hubiera aplicado. Si no entiendes la necesidad de tener amigos o ser amado, podras sentirte solo? Me encog de hombros y sacud la cabeza. - Qu es? - Pregunt Nathaniel. -Si no entiendes la necesidad de tener amigos o ser amado, Podras sentirte solo? Levant las cejas hacia m - No lo s. Por qu lo preguntas? - Todos hemos tenido roces con la Madre de Todos los Vampiros, y se parece ms a la Madre de Todos los Socipatas. Los seres humanos rara vez son socipatas puros. Es ms bien como si perdieran un tornillo aqu y all. Es cierto que la sociopata pura es realmente muy rara, pero Amada Madre llega a ese extremo, o eso creo. - No importa si est sola - dijo Caleb. Le mir. Sus ojos castaos eran muy grandes, y por debajo de su desvaneciente bronceado estaba plido. Ol el aire antes de que pudiera pensar, y el coche era un patio de recreo de olores, el almizcle dulce del lobo, la vainilla limpia de Nathaniel, y Caleb. Caleb ola a...juventud. No saba cmo explicarlo, pero fue como si pudiera oler cmo si de tierna fuese su carne, cmo de fresca su sangre. Ola a limpio, la esencia de un jabn ligeramente perfumado recubra su piel, pero en el fondo haba otro olor. Amargo y dulce al mismo tiempo, de la misma forma que la sangre es salada y dulce a la vez. Me volv hasta dnde el cinturn de seguridad me permita y dije: - Qu bien hueles, Caleb, tan tierno y asustado. l era el verdadero depredador, no yo, pero para m era una presa de ojos enormes, cara suave, labios apenas entreabiertos para dejar escapar un suspiro. Observ cmo su pulso golpeaba la piel de su cuello. Tena ganas de meterme en el asiento trasero y recorrer con mi lengua ese

pulso frentico, hincar los dientes en esa tierna carne, y dejar que ese pulso latiera libremente. Tena esta imagen del pulso de Caleb como un caramelo duro totalmente gratis en una nica pieza para ser chupada y rodada en mi boca. Saba que no era as. Saba que si le morda el pulso se extinguira, que morira en un torrente de sangre roja, pero las imgenes relacionadas con caramelos persistan en mi mente, e incluso la idea de la sangre esparcindose en mi boca no me pareca tan terrible. Cerr los ojos por lo que no poda ver el latido en el cuello de Caleb y me concentr en mi propia respiracin. Pero cada inhalacin me traa ms de esa dulzura amarga, el sabor del miedo. Casi poda saborear su carne en mi boca. - Qu me pasa? - Pregunt en voz alta. - Quiero arrancar el pulso de Caleb de su garganta. Es demasiado pronto para que Jean-Claude est despierto. Adems, por lo general no quiero sangre. O no slo sangre? - Es casi luna llena, - dijo Nathaniel. - Es una de las razones por las que Jason perdi suficiente control como para cambiar en tu asiento. Abr los ojos, gir mi rostro para mirarle, y alejarme del temor de Caleb. Belle intent que me alimentara de Caleb, pero no lo consigui. Por qu de repente huele tan delicioso? Nathaniel por fin haba encontrado otra salida para volver a la 44. Se coloc detrs de un coche amarillo de gran tamao que necesitaba una buena mano de pintura, o tal vez estaba en el medio de sta, porque la mitad de la carrocera estaba cubierta de imprimacin gris. Vi algo movindose en el espejo retrovisor. Era el Jeep azul. Estaba al final de la calle estrecha con coches en ambos lados. Simplemente gir la esquina, y nos vio, y ahora se estaba quedando atrs, con la esperanza, creo, de que no lo habamos visto. - Mierda, - dije. - Qu? - Pregunt Nathaniel.

- Ese maldito Jeep est al final de la calle. Que nadie mire hacia atrs. - Todo el mundo se detuvo a mitad de movimiento a excepcin de Jason. Ni siquiera haba tratado de mirar hacia atrs, tal vez los cuellos de lobo no funcionan de esa manera, o tal vez estaba mirando otras cosas. Me di cuenta de que estaba mirando a Caleb. Mir a esa cabeza peluda enorme. - Ests pensando en comerte a Caleb? Se volvi y me dio toda la fuerza de esa mirada verde plida. La gente dice que los perros son descendientes de los lobos, pero hay momentos en los que dudo. No haba nada amable o simptico, ni siquiera remotamente manso en esos ojos. Estaba pensando en comida. Se encontr con mi mirada porque saba que lo pillara pensando en comerse a alguien que estaba bajo mi proteccin, entonces se volvi para mirar a Caleb, y pensar en la carne. Los perros nunca miran a la gente y piensan en comida; coo, ni siquiera miran a otros perros de esa manera. Los lobos s. El hecho de que no haya constancia de un ataque de un lobo de Amrica del Norte a un ser humano para comrselo siempre me ha sorprendido. Los miras a los ojos, y sabes que no hay nada en su interior a lo que puedas apelar. Saba que los licntropos quieren carne fresca cuando cambian de forma la primera vez. Los nuevos licntropos son mortalmente peligrosos, pero Jason no era ningn novato, y poda controlarse. Lo saba, pero an no me gust la forma en que estaba mirando a Caleb, y me gust mucho menos que proyectara su necesidad en m. - Qu quieres que haga con el Jeep? - Pregunt Nathaniel. Centr mi atencin en Nathaniel y lejos del hambre. Fue un esfuerzo para pensar ms all de eso, pero si el Jeep estaba lleno de chicos malos, entonces tena que estar concentrada en ellos, no en un deseo metafsico. - Diablos, no s. No me suelen seguir tanto. Por lo general la gente simplemente intenta matarme. - Tengo que continuar en la autopista, o girar en sentido contrario. Sentados aqu, van a saber que los hemos visto.

Tena razn, mucha razn. - Autopista. Nos movimos hacia delante, buscando la rampa. - Una vez que estemos en ella, a dnde vamos? - Al Circo, creo. - Queremos llevar a los chicos malos all?- Pregunt Nathaniel. - Jason lo dijo antes, la mayora de la gente sabe dnde descansa el Maestro de la Ciudad durante el da. Adems, los hombres-rata todava estn all, y la mayora de ellos son ex-mercenarios, o algo parecido. Creo que voy a llamar a ver qu opina Bobby Lee. - Opinar sobre qu? - pregunt Caleb, desde el asiento trasero. Sus ojos eran todava demasiado grandes, y todava ola a miedo, pero no estaba mirando al lobo sentado a su lado. Lo que tema no estaba tan cerca. - Sobre si los capturamos, o damos la vuelta y tratamos de seguirlos. - Capturarlos? - Dijo Caleb - Cmo? - No estoy segura, pero s mucho ms sobre capturar a los malos que sobre seguir a gente para ver a dnde me llevan. No soy un detective, Caleb, en serio. Puedo detectar una pista si me muerde el culo, y dar una opinin sobre los delitos relacionados con monstruos, pero en realidad sigo un camino ms directo que lo que suele ser el trabajo de detective. l pareca perplejo. - Soy un verdugo, Caleb, mato cosas. - A veces tienes que provocar la situacin para poder matarlos, - dijo Nathaniel. Mir a ese perfil serio, con los ojos fijos en el trfico, con las manos en el

volante exactamente a las dos y a las diez. Tard un ao en sacarse el carnet. Si yo no hubiera insistido, no estoy segura que se lo hubiera sacado. - Es cierto, pero no quiero matarlos, quiero hacerles preguntas. Quiero saber por qu nos siguen. - No creo que nos sigan - dijo Nathaniel. - Qu? - Pregunt. - El Jeep azul no nos est siguiendo en la autopista. - Creo que lo hemos despistado. - O como todo el mundo sabe dnde duerme el Maestro. As que no es difcil encontrar a su novia, - dijo Nathaniel, con voz tranquila, los ojos en la carretera. Pero saba que yo odiaba ser la novia del Maestro, o al menos que me llamaran as. A decir verdad, tena razn. Si sabes con quin est saliendo alguien y dnde vive, a la larga, puedes volverlos a localizar. Odiaba ser predecible. La enorme y desgreada cabeza de Jason se acerc a mi asiento y se frot contra mi hombro, con el collar y su rostro hacindome cosquillas a lo largo de mi mejilla. Me estir y acarici esa gran cabeza sin pensar, de la manera en que lo habra hecho si hubiera sido un perro. En el momento que le toqu, el hambre me atraves de los pies a la cabeza. El pelo de mi cuerpo reaccion, y sent que algo estaba tratando de trepar por la parte trasera de mi crneo, porque la nuca me picaba horriblemente. El lobo y yo nos volvimos como si furamos uno para mirar a Caleb. Si mis ojos podran parecerse a los del lobo, lo habran hecho entonces. Caleb estaba aterrorizado. Creo que si se hubiera quedado quieto hubiramos estado bien, pero no lo hizo. Despleg sus brazos desde el pecho casi desnudo y se acomod en el asiento. Jason gru, y yo estaba fuera de mi asiento, sobre el suelo de la parte de atrs, antes de que pudiera pensar, sin cinturn en un coche en marcha, mala idea. Creo que eso me habra hecho volver a tomar el control, pero Caleb ech a correr. Se desliz

sobre el asiento de atrs, y Jason y yo nos deslizamos detrs de l. Era como ser agua, siguiendo el curso natural. No pinchamos a Caleb, tanto como para arrodillarse y sentarse alrededor de l. Caleb estaba apretado en la esquina de la zona del maletero, con las manos apretadas contra su pecho. Intent ocupar el menor espacio posible. Creo que Caleb saba que el tocar a cualquiera de nosotros sera una mala idea. Jason se sent en cuclillas, mostrando los colmillos y dejando que los gruidos se deslizaran de su boca poco a poco. No necesitas palabras para saber lo que significaba, no te muevas, no hagas ningn jodido movimiento. Caleb no se movi. Yo estaba de rodillas delante de Caleb, y todo lo que pude ver fue el pulso en el cuello, golpeando, golpeando con fuerza, contra la piel, tratando de liberarse. Quera ayudarle. De pronto pude oler los bosques, los rboles y el olor de la piel de lobo que no era Jason. Richard exhalaba por mi mente como una nube perfumada. Lo vi en mi baera pese a los kilmetros de distancia. Un brazo ms oscuro que el bronceado que Richard haba llevado la mayor parte del ao estaba sobre su pecho, sostenindole en el agua, aguantndolo. Jamil siendo un buen Hati, asegurndose de que su Ulfric no se ahogara. Era lo que Jason haba hecho por m antes, excepto por el sexo. Richard era un poco homofbico. No le gustan los hombres que le recordaban que le gustaban los hombres, especialmente si ese hombre era l mismo. No poda criticar esa manera de pensar, pensaba de la misma manera con las mujeres. No importaba qu sofisticada se supona que tena que ser, me olvidaba de que otra mujer poda encontrarme atractiva. Siempre me pillaba por sorpresa. La cara de Jamil flotaba en el borde de la de Richard, pero era como si en esta visin de ensueo lo nico que se vea realmente claro era Richard. Capt retales de su cuerpo a travs del agua y la dbil luz de las velas. Los licntropos a veces tenan problemas de sensibilidad a la luz, por lo que no haba brillos innecesarios, pero las velas oscurecieron el agua, y escondieron ms de Richard de lo que a m me hubiera gustado. Me senta como una metafsica mirona. Pero el hambre cambi con tanta facilidad a otro tipo de ansia, siempre haba sido as.

Richard me mir, y la imagen de su rostro, desprovisto de pelo, enganchado a mi garganta. Quera preguntarle, por qu? pero l habl primero. Fue la primera vez que hablamos mente a mente de esa manera, y me sorprendi. Que yo supiera, Jean-Claude y yo podamos hacerlo, pero no Richard y yo. - El ansia es ma, Anita, lo siento. Algo que me hizo la criatura me ha despojado de todo control, - por un segundo pens que se refera a la Madre de Todas las Tinieblas, luego, me di cuenta de que se refera a Belle. Baj la mirada a los asustados ojos de Caleb, y mis ojos se clavaron de nuevo en su cuello, y luego bajando la lnea de su pecho hacia su estmago. Respiraba con bastante dificultad, temiendo el pulso que habitaba bajo su vientre, vibrando a travs de la delgada lnea que llevaba a su pantaln. El estmago era suave y tierno, repleto de carne. - Anita, - dijo Richard - Anita, escchame. Tuve que apartar la imagen de la temblorosa carne de Caleb, y de pronto pude ver a la imagen de Richard con mayor claridad que lo que en realidad tena en frente de m. -Qu? - saba que no se dijo ni una palabra en voz alta, slo en mi cabeza. - Puedes cambiar el hambre por sexo, Anita. Sacud la cabeza - Creo que preferira comerme a Caleb que follrmelo. - Nunca te has comido a nadie, no diras eso si lo hubieras hecho, - dijo Richard. En realidad no poda discutir con eso. - Ests diciendo en serio que no te importara que me follara a Caleb? Dud, el parpadeo del agua a la luz de la llama, mientras su cuerpo se mova constantemente. Adivin algo de la rodilla y del muslo. - Si tienes que elegir entre comrtelo, o cepillrtelo, s. - Si ni siquiera te gusta compartirme con Jean-Claude.

- No estamos saliendo, Anita. Ouch. - Lo siento, lo olvid por un momento, dije. La momentnea llamarada de dolor como una herida a medio cicatrizar me ayud a pensar un poco ms claramente. - Jason est en forma de lobo Richard. No monto peludos. - Puedo hacer algo al respecto - Vi su bestia interior como una sombra dorada dispuesta a escapar de l y venir dentro de m. Era como estar en el lado cortante de un cuchillo metafsico, hasta que ese poder me atraves y tambin a Jason, y de repente me vi en medio de todo ese poder, todo ese dolor, toda esa rabia. La bestia se alimentaba del dolor y la rabia, una especie de identificador final. Me qued de rodillas, jadeando, sin aliento para gritar. Jason me grit, y sent cmo la bestia se deslizaba fuera de l, no, en l, como intentar meter de relleno algo increblemente enorme en una maleta que ya est totalmente llena. Sin embargo, esa maleta era el cuerpo de Jason, y eso duele. Sent el retorcerse de los huesos, cmo los msculos saltaban y se volvan a conectar. Joder, me doli. Capt un lejano pensamiento de Richard diciendo que dola tanto porque se estaba resistiendo. Cuando luchas contra el cambio duele ms. Era como si el pelaje fuera absorbido de nuevo en la blanca carne de la que una vez sali, como algo atrapado en el hielo, fundindola de vuelta a la superficie. El cuerpo de Jason se volvi a fundir, y la piel se hundi en l, los largos huesos, los msculos. Simplemente todo se hundi en su interior hasta que qued plido y tembloroso tumbado en un lecho de lquido transparente. El lquido haba empapado mis pantalones de las rodillas para abajo. Jason haba cambiado, pero no se aliment, ahora se haba visto obligado a cambiar de nuevo en menos de media hora ms tarde. Tal vez si le hubieran permitido alimentarse estara mejor, pero ahora, yaca en el suelo, temblando, hecho una bola para sostenerse a s mismo y para mantener el poco calor que le quedaba y para ocupar el mnimo espacio posible. Creo que Jason, como Caleb, saba que tocarme sera una mala idea. Jason ya no era un peligro para Caleb. Hasta que descansara, no sera un peligro para nadie. De hecho...mir hacia abajo siguiendo la curva de su culo, tan suave, tan firme,

tan tierno. Le miraba desnudo, y no pensaba para nada en sexo. Todo lo que Richard hizo fue darme una seleccin de comidas. Mantuve a Richard en esa visin que lo mantena cristalino, y todo lo dems confuso. - Slo puedo pensar en hundir mis dientes en su carne. Lo has vuelto indefenso, y todava me tengo que alimentar, porque todava necesitas alimentarte. - Encontrar aqu algo para comer. Me alimentar, pero no tienes nada seguro para cazar, Anita. No quieres herir a ninguno de ellos. Grit, fuerte y largo, dej que la frustracin llenara el Jeep, lo dej derramarse de mi boca, quemndome la garganta, convirtiendo mis manos en puos, y golpear, abollando el costado del Jeep. O el gemido del metal, que me hizo pestaear, al ver lo que haba hecho. Haba abollado metal. Un hueco redondeado del tamao de mi puo. Joder. Caleb hizo un pequeo sonido, y lo mir, y todo lo que poda ver era la suave piel de su estmago, casi la senta bajo mis dientes. Estaba agachada sobre Caleb, mi cara olisqueando su estmago. No recuerdo haberme acercado tanto. Richard me llam - Anita! Alc la vista, como si realmente estuviera frente de m. Empuj el brazo de Jamil alejndolo y se recost a un lado de la baera. Se pas las manos sobre el pecho, con los dedos pasando por los pezones, mano sobre mano, mientras se sacaba a s mismo del agua. Caa sobre su cuerpo en cascadas de llameantes balas de plata, y la mano fue ms abajo, ms abajo. Sobre el estmago, por debajo de la lnea del cabello, y finalmente para cubrirse a s mismo, para jugar consigo mismo. Lo vi crecer, y el hambre cambi como si encendieras un interruptor. Sin embargo, en el momento en que el hambre se convirti en el sexo, el ardeur volvi a la vida. Vena desde el centro de m ser como una llama, extendindose, extendindose, y la mano de Richard, el cuerpo de Richard aviv el calor, trayndolo como una hoja rugiente sobre mi piel. Pero Jean-Claude no estaba aqu para ayudarnos, esta vez, y Richard no

poda protegernos. El ardeur recorri toda la metafsica mdula y golpe a Richard como un camin a toda velocidad. Se inclin hacia atrs, convulsion la mano dnde se apoder de su cuerpo, le hizo caer de nuevo al borde de la baera, arrastrando las piernas en el agua. Mir a esos ojos marrones, esa cara tan vaca sin su melena, y vi cmo el deseo luchaba contra el terror. No creo que alguna vez haya sentido la fuerza del ardeur en todo su esplendor. Lo abrum, le dej sin aliento, inmvil, pero saba que no iba a durar. Saba que no iba a durar. Le dije lo que me haba dicho: - Puedes cambiar el ardeur por hambre, pero vamos a tener que alimentarnos de algo o alguien, Richard. Es demasiado tarde para otra cosa. Incluso su voz en mi cabeza pareca estrangulada, - Me siento mejor y peor. Creo que puedo cazar ahora. Antes no poda haberme movido tanto. - Todo lo que sube, Richard, tiene que bajar, - estaba enojada con Richard, una rabia caliente que me ayud a vadear las aguas que el ardeur estaba tratando con todas sus fuerzas de engullirme, ahogarme en el deseo. Pero contuve mi ira contra mi pecho y afront las aguas pensando en todo lo que vala la pena. Sent cmo cambiaba su hambre, sent su vientre tenso por la necesidad de carne y sangre y rasgando, aunque distante, muy distante estaba la amenaza del sexo. - Voy a cazar un animal, y voy a estar bien, creo. - Eso no me va a ayudar mucho, Richard,- y dej que la ira recorriera el camino que nos una. - Lo siento, Anita, no lo entiendo. Supe en ese momento que podra forzar al hambre a convertirse de nuevo en ardeur. Que al igual que oblig a Jason a cambiar de forma, podra forzar el hambre de Richard a convertirse en lo que yo quisiera. Saba que poda hacer correr la magia bajo su piel y le obligara a alimentarse de la forma en que me iba a tener que alimentar. Pero no lo hice. Haba hecho lo que haba

hecho de manera deliberadamente.

inocente,

no

poda

devolverle

el

favor,

no

- Ve a cazar a tu animal, Richard. - Anita... lo siento. - Siempre lo sientes, Richard. Ahora sal de mi cabeza antes de que hagamos algo de lo que nos vayamos a arrepentir. Desconect, pero no fue un corte limpio. Normalmente, sus protecciones eran slidas, como puertas de metal que retumban al cerrar. Hoy, era como partir un caramelo blando, deshacindose, enormes tiras pegajosas, de caramelo fundido que incluso cuando estn separados an parecen dos mitades de un todo. Quera que nos mantuviramos unidos, para fundirnos con el calor hasta que furamos una gran masa caliente y pegajosa, y hoy Richard no poda detenerme. No tena el control suficiente para mantenerme fuera de l. Jean-Claude se despert. Sent sus ojos brillar ampliamente, sent su primer aliento entrecortado, senta cmo se llenaba de vida. Haba despertado. Jason estaba mirndome con sus ojos azul cielo. - Est despierto. Asent.- Lo s. Nathaniel habl como si hubiera entendido mucho ms de la conversacin privada de lo que deba, - Casi hemos llegado al circo, Anita. - Cunto queda? - Cinco minutos. - Que sean menos, - dije. El Jeep salt hacia delante, acelerando. Me met en el asiento de atrs y ajust el cinturn de seguridad con firmeza alrededor de mi cuerpo. No era para protegerme en caso de que tuviramos un accidente. Era para

recordarme que no me dejara ir hasta que llegramos al Circo, y a JeanClaude.

Luch contra el ardeur en el coche cuando iba hacia el circo. Luch contra el ardeur cuando me encontr caminando por el estacionamiento y golpe la puerta. Vi la cara de sorpresa al pasar de Bobby Lee, y slo alcanc a decir: -Dile a Nathaniel que suba el Jeep.- Entonces camin lejos de l y corr hacia la escalera que llevaba hasta el subterrneo. Richard estaba en marcha tambin. Estaba corriendo entre los rboles, las ramas y hojas lo golpeaban pero aun as, nunca se detuvo, esquivando, movindose, era como si el agua se hiciera carne, carne hecha velocidad. Corri a travs de los rboles, y o algo grande acercndose haca l. Alz la cabeza, y supe perfectamente que la caza haba comenzado. Golpee la puerta del dormitorio de Jean-Claude, mientras vea como Richard vio a los ciervos que se lanzaron justo delante de l, corriendo por salvar sus vidas. Haba otros lobos en el bosque, la mayora de ellos haban cambiado a su forma peluda, pero no todos. Los guardaespaldas me abrieron la puerta y la cerraron firmemente detrs de m. No s lo que sintieron, o lo que vieron, y probablemente era mejor para m. Todava haba sbanas de seda azul en la cama, y Asher segua sobre ellas, inmvil, muerto. Slo el seor de la ciudad estaba despierto, slo l era el que se mova. Envi un pensamiento interrogndolo y sent a todos los malditos vampiros en sus atades, metidos en sus camas. Toqu a Angelito por un momento, y le encontr con el ritmo agitado, confuso,

preguntndose por qu su amante no haba tenido xito en su diablico plan. Mir hacia arriba, cuando me vio, entonces sent algo, yo estaba de vuelta en la cacera. Richard tena un ciervo bajo su cuerpo, mientras este luchaba por su vida. Una garra le desgarr el estmago, le arranc la piel, no haba sido Richard, ahora, a su lado haba ms lobos y el ciervo se haba quedado sin posibilidades. Un lobo de pelo negro rompi su garganta, y sent a Richard montar el venado en forma humana, su excitacin por la lucha creci ms lentamente, espasmdica, involuntaria. El temor del venado se perdi, como el champn abierto. La puerta del bao se abri de golpe, golpe la pared, y no me acordaba de haberlo hecho. Entr a travs de la puerta antes de que se cerrara detrs de m, y de nuevo, no me acordaba de haberlo hecho. Jean-Claude estaba en la baera de mrmol negro. Estaba de rodillas, su largo pelo negro pegado a su espalda. Se haba duchado. El ardeur me diriga hacia l como una tormenta de necesidad corriendo por el cuarto de bao. Por supuesto, l me haba sentido como una tormenta de deseo antes, pero eso no siempre significaba que la tormenta cayera sobre ti. Pude oler la fresca, sangre caliente, cuando Richard se inclin hacia la garganta del venado. El lobo que en realidad haba hecho la matanza se haba retirado, por lo que el Ulfric se poda alimentar. La piel del venado ola a acre, casi amargo, como si el miedo se hubiera adherido a la piel. No quera estar en la cabeza de Richard cuando l hincara los dientes para comerse la carne. Me met en la baera con ropa incluida, el agua caliente comenz a empapar mis pantalones casi hasta la parte superior de los muslos. "Aydame", dije en un susurro que estaba destinado a convertirse en un grito. Jean-Claude se puso de pie, el agua corra por la blancura perfecta de su piel, haciendo que mis ojos recorrieran el largo de su cuerpo, la bsqueda par en su entrepierna, estaba flcido y no est listo para m. Grit mientras Richard hunda los dientes en la piel cubierta de pelo del ciervo.

Jean-Claude me cogi, sino me hubiera cado al agua. De repente no poda sentir a Richard. Era como si una puerta se me cerrara de golpe en la cara y hubo un segundo de bendito silencio, un silencio que recorri todo el camino hasta mi alma. Jean-Claude habl durante ese silencio. - Puedo protegerte de nuestro Richard, ma petite, y de ti, pero no puedo protegernos tambin del ardeur. Me mir fijamente, donde haba cado medio desmayada en sus brazos, sus manos en mi espalda, mi cuerpo se inclin hacia el agua, mis piernas empapadas por el lquido caliente. Abr la boca para decir algo, entonces l fue tan bueno como sus palabras, y el ardeur volvi con fuerza. Me convulsion en sus brazos mientras presionaba nuestros cuerpos contra el mrmol. Mis manos, mi boca, mi cuerpo pululaban sobre l, trazando sobre la marcha, la piel perfecta, acariciando el trazado dbil de las cicatrices del ltigo en la espalda, que eran slo otra parte de su perfeccin. Se apart de mi boca lo suficiente como para jadear, - Ma petite, no me he alimentado, no hay sangre para llenar mi cuerpo. Mir hacia l y me encontr con sus ojos los ms normales que alguna vez percib, azul medianoche, arremetido con encaje negro. Pero no haba poder en ellos. Por lo general, por el tiempo que habamos invertido en este juego amoroso, sus ojos ya se habran convertido en un azul puro. Tuve que nadar a travs del ardeur, a travs de la necesidad para comprender finalmente lo que quera decir. Me apart el pelo a un lado, y dije: - Come, alimntate y luego, tmame. -No puedo rodear tu mente, ma petite, slo sentirs dolor. Sacud la cabeza, con los ojos fuertemente cerrados, mis manos aferradas sobre la piel de sus hombros y brazos. - Por favor, Jean-Claude, por favor, alimntate, alimntate de m. -Si estuvieras en tu sano juicio, no te ofreceras a m.

Tir de la cremallera de mi pantaln, pero tuve problemas para empujar las correas de mi funda de hombro hacia abajo, como si no pudiera recordar cmo se haca. Grit mi frustracin, sin palabras. Tal vez por eso, o porque Jean-Claude estaba tratando de luchar contra demasiadas cosas a la vez, sent de pronto la alimentacin de Richard, la carne caliente se deslizaba a grandes tragos por su garganta. Me ahogaba, tropec, me derrumbe contra el borde de la baera, dejando que el agua caliente subiera hasta mi cintura. Iba a marearme. Jean-Claude me toc la espalda, y no pude sentir a Richard. -No puedo escudarnos de nuestros lobos, junto con tu lucha del ardeur y la ma, y la lucha de mi propia sed de sangre. Es demasiado hasta para m. Me sent en el borde de la baera, con las palmas de las manos aferradas al mrmol, tratando de mantenerme erguida. -Entonces no luchemos contra todo. Elije tus batallas. -Qu batalla debo elegir? - Pregunt con voz suave. El ardeur subi como una ola suave, persiguiendo a la nusea, la sensacin de la caza, de la carne y la carne bajando por mi garganta. No me haba dado cuenta de que el ardeur tena dulzura en s mismo. Como si hubiera ledo mis pensamientos, Jean-Claude dijo, -Si no se lucha contra el ardeur, no es tan terrible. -Al igual que la bestia, si la aceptas, no te da una paliza. Me dio una pequea sonrisa. -Oui, ma petite. El ardeur me dej de pie, y no estaba ms dbil. Estaba firme en mi deseo. Me mov a travs del agua caliente y a un muslo de profundidad, mis jeans aferrados a m como una segunda piel, mis zapatos para correr deslizndose a travs del espesor del agua. Lo estaba tocando slo con mi mirada. La fuerza de sus muslos, la suelta hinchazn de la ingle, la piel un

poco ms oscura que en el resto de l, la lnea de pelo negro que se trazaba hacia arriba, alrededor de su ombligo, a las lneas suaves de su pecho con los crculos plidos de sus pezones, y la blancura de la plana cicatriz en forma de cruz de la quemadura. Llegu a la gracia de sus hombros, la lnea de su cuello y finalmente a la cara. Nunca estaba segura de cmo mirar su cara y no quedar abrumada. Si hubiera sido solo la gloria de su pelo oscuro, podra haberlo soportado, pero esos ojos, los ojos, el azul ms oscuro que podra existir sin llegar a ser negro. Ellos eran del ms rico azul que nunca haba visto. Sus pestaas eran tan gruesas que eran como de encaje negro. Los huesos de su rostro eran delicados, pequeos y finamente labrados, como si quien lo haba hecho haba prestado atencin a cada curva de su mejilla, cada giro de la barbilla, cada tramo de la frente, y finalmente la boca. Su boca era simplemente hermosa. Tan roja contra la blancura de su piel. Le toqu la cara, trazando su borde desde el templo a la barbilla, y mis dedos se aferraron a las gotas de agua en la piel, pegadas, de manera que tocarlo a l no fue fcil, ni difcil. El ardeur todava estaba dentro de m como un gran peso caliente, pero me dio la bienvenida en esta ocasin, dio la bienvenida persiguiendo la cacera de Richard, y solo poda pensar en el hombre delante de m. Me mir fijamente a la cara y dije lo que estaba pensando, -Era ste el rostro que lanz miles de barcos... - Puse mi mano detrs de su cuello y comenc suavemente a traerlo ms cerca, como si quisiera un beso - ...y quem las torres de Ilin?- Volv la cara y el pelo lo desplac a un lado, exponiendo mi cuello, - Dulce Helen, hazme inmortal con un beso! Habl, - Por qu, si esto es el infierno, no estoy fuera de l? Piensas t que yo, que v el rostro de Dios, y degust las delicias eternas del cielo, no estoy atormentado con diez mil infiernos en la privacin de la felicidad eterna? La cita me hizo darme la vuelta y mirarlo. - Eso es parte del Dr. Fausto, tambin, no? - Oui. - Slo s una cita,- dije.

- Djame darte otra. Mi beso antes de ti te ha matado, pero esto de ninguna manera, matndome a m mismo a morir en un beso. - Eso no es de Marlowe,- dije. - Uno de sus contemporneos,- dijo Jean-Claude. - Shakespeare,- dije. - Me sorprendes, ma petite. - Me diste una pista demasiado grande,- le dije, - Marlowe y Shakespeare son los contemporneos que la gente ms critica.- Le frunc el ceo. - Por qu discutir conmigo en esto? - Hoy, con el ardeur en todo su auge Dices que me alimente de ti? Cuando la mente se haya asentado, sentirs remordimientos, y voy a ser castigado por tu arrepentimiento.- Una expresin de ese anhelo y de frustracin cruz su rostro. - Quiero ms que cualquier otra cosa compartir contigo mi sangre, ma petite, pero si la tomo ahora, cuando ests intoxicada, luego me lo negars ms firmemente que nunca. Me hubiera gustado discutir con l. Me hubiera gustado encontrar otra cita de alguien para ayudar a persuadirlo, pero mi control sobre el ardeur no era tan bueno como el suyo, todava. Slo contemplando su hermosura me olvidaba de todo. Olvidaba que saba poco de poesa. Me olvido de la lgica, la razn, la moderacin. Me olvide de todo, excepto de su belleza, olvidaba todo, menos mi propia necesidad. Me arrodille delante de su cuerpo. El agua caliente empapando mi camisa, mi sostn, mi cuerpo, metindome ms calor a m misma, mientras miraba la longitud de Jean-Claude. l me mir, y an tena los ojos humanos, normales, hermosos a la vista, pero quera ms. Inclin mi rostro en l, lentamente, a por un beso en la boca. - Ma petite, no hay nada que t puedas hacer hasta que me haya alimentado. Puse un beso en la ingle.

Cerr los ojos, y su aliento sali en un suspiro cuidadoso. - No estoy diciendo que no sea placentero, pero no ser de ninguna utilidad. Lo llev a mi boca, y l estaba pequeo y suave, as que no tuve que luchar para conseguir meterlo todo dentro. Me encantaba la sensacin de l cuando era pequeo, no slo porque no tena que luchar contra la ereccin para respirar y tragar, sino por la diferencia de la textura. No haba nada en el cuerpo de una mujer que tuviera esta sensacin de l. Me di la vuelta a su alrededor con suavidad en mi boca, y se estremeci. Chup suavemente, tirando con mis labios, mis ojos rodando hacia arriba para verlo echar hacia atrs la cabeza, las manos convulsionando, agarrando el vaco. Corr lo suficiente como para susurrar, para que mi aliento acariciase la piel hmeda de su ingle, - Creo, que puede ser utilizado para lo que pienso. Sacudi la cabeza y me mir, y hubo una mirada que no haba visto mucho en su cara. Terquedad. - El placer lo voy a tomar de ti, ma petite, pero no de la sangre, mientras que no se aplaque el ardeur. Si todava deseas ser probada despus de que el ardeur se alimente, entonces con mucho gusto, con alegra, lo har, pero no as. Pas mis manos por la humedad de sus caderas sin problemas. - Necesito que te alimentes de m, Jean-Claude, por favor, por favor. - No,- y movi la cabeza hacia m, de nuevo. El ardeur haba sido preparado para ser suave, tan suave como nunca se haba sentido, pero si se le negaba, no lo haca, o no se senta suave. Enojado, terco, engaado. Trat de pensar en el pasado, y no pude. Haba sido bueno, tan bueno durante tanto tiempo. No se alimentaba de Caleb, y nadie me habra gritado que ya exista. Se haba alimentado con Nathaniel, y l era mi pomme de sang. Quera que fuera el da que me comiera, no me gustaba que se hubiera desmayado en el club. No me haba molestado que Jason hubiera sido demasiado dbil para discutir. Una vez que sent a Jean-Claude despus, supe lo que quera. Ni siquiera haba visto a los otros hombres que pasaba para llegar hasta esta sala. No haban existido para m. Ahora se me estaba negando, me rechazaba, me rechazaba a m. Una parte pequea de m saba que no era

cierto, ni siquiera era justo, pero era una voz lejana. Las voces en la parte frontal de mi cabeza estaban gritando, que se joda, alimentante de l, tmalo. Haba luchado hasta que no puede ms. No haba nada, excepto la necesidad, y la necesidad no tuvo piedad. Lo cubr con mi boca otra vez, e hice algo que slo poda hacer cuando estaba en su tamao ms pequeo. Me coloque los testculos suavemente, en mi boca, as tuve todo dentro de mi boca. Era una sensacin demasiado increble, poder abrazarlo, lamiendo con la lengua la piel floja entre sus testculos, para rodar los huevos delicados de su cuerpo contra los dientes y las mejillas. Me llen la boca de esta manera, tan amplio, imposible de ancho, pero no porque hubiera longitud para que coincidiese con ella, no me estaba ahogando o luchando para respirar. Era como si hubiese podido, lo habra tenido dentro de m durante varios das. Aspir, el eje, las pelotas, todo a la vez, ajustando la boca alrededor de su base, as mis labios formaron un conjunto con su cuerpo, y lo chup, lo lam, lo gir, lo explor. Mir hacia arriba y me encontr con que los ojos se haban convertido al azul, por fin, pero no me importaba nada. Cerr los ojos, envolv mis manos alrededor de la tensin suave de sus nalgas, y me entregu a la alegra de ellas. O sus gritos, sent que su cuerpo se estremeca y temblaba bajo mi tacto, pero era distante. Su carne me llenaba la boca, aplastado con tanta facilidad en la lengua. Siempre he disfrutado de la sensacin de l cuando estaba flcido, pero nunca haba sido capaz de satisfacerme a m misma, porque despus de algunos toques, como todos los hombres, rpidamente tenan una ereccin. Envolv mi boca ms y ms cerca de su base y roce mis dientes muy suavemente all. All, en la base que se una a l, de modo que si morda demasiado fuerte lo arrancara. Saba que eso era un acto de confianza para l. Lo apret lo suficientemente fuerte como para hacerlo llorar, entonces tir suavemente contra su cuerpo, utilizando principalmente los labios como presin. Liber sus testculos y chup el resto de vuelta en mi boca duro y rpido, tir ms fuerte de lo que debera, para chuparlo tan fuerte y rpido como

pudiera, sin control ahora, sin espera, slo la sensacin de tenerlo rodando dentro y fuera de mi boca. Grit mi nombre, mitad placer, mitad dolor, y el ardeur estall todava ms fuertemente entre los dos. La propagacin del calor hacia arriba a travs de m, y mi sentido se extendi, se empuj a s mismo hacia Jean-Claude. Tan caliente, tan caliente, tan caliente, como si el agua que nos rodeaba estuviera hirviendo. No quedaba suficiente de m en ninguna parte as que lo liber de mi boca, dejndolo ir. Convulsionado contra sus piernas, mis uas escarbando en su trasero, las caderas, muslos, cuando se balance por encima de m, y luch por mantenerse de pie. Por ltimo, medio se sent, medio se desplom en el borde de la baera y se qued all, apoyado en sus brazos, la respiracin demasiado agitada lo que significaba que haba alimentado su ardeur, como me alimentado yo de l. A veces era slo un intercambio de energas, a veces se trataba de una alimentacin de verdad. Sal de la baera para sentarme junto a l, pero sin tocarlo. A veces, justo despus de que el ardeur fuera alimentado, tocar a alguien lo podra encender nuevamente, especialmente entre las personas que comparten el ardeur. As haba sido entre Jean-Claude y Belle y as era a veces entre nosotros. Sus ojos estaban todava de un azul slido, como el cielo de la medianoche, cuando las estrellas se han apagado. Su voz sonaba entrecortada, cuando dijo: -Ests mejorando en la alimentacin del ardeur sin un orgasmo verdadero, ma petite. - Tengo un buen maestro. l sonri, la sonrisa que un hombre da a la mujer cuando han terminado de haber intimado, y no es la primera vez que lo han hecho, y tampoco sera la ltima. - Un alumno aventajado, ma petite. Me qued mirando a Jean-Claude, y no era por la belleza por lo que le haca el amor, era simplemente por l. Era un amor hecho de mil detalles, un milln de conversaciones, de un billn de esperas compartidas. Un amor hecho de peligro comn, de los enemigos vencidos, de la determinacin de

mantener a la gente que depende de nuestra seguridad a cualquier costo, y un cierto conocimiento de que ninguno de nosotros iba a cambiar al otro, incluso si pudiramos. Me encantaba, Jean-Claude, todo l, porque si me quitaran las conspiraciones maquiavlicas, el laberinto de su mente, l disminuira, haciendo de l alguien mejor. Me sent en el borde de la baera con mis pantalones vaqueros y zapatillas deportivas metidas en el agua, mirndolo rer, viendo los ojos convertirse de nuevo en humanos, y le quise, no por el sexo, a pesar de que estaba all, sino por todo. - Te ves muy seria, ma petite, en qu ests pensando con esa cara tan solemne? - En ti,- le dije, con mi voz suave. -Por qu pensar en m te hace ver tan solemne?- El humor comenz a gotear de su cara, y yo estaba casi cien por ciento segura de que estaba pensando que iba a huir de nuevo. Probablemente haba estado preocupado desde el momento en que compart la cama con l y Asher. Por lo general voy hacia atrs ms veces de lo que haca alguna vez haca delante. - Un amigo sorprendentemente sabio me dijo que retengo una parte de m de todos los hombres de mi vida. Dice que lo hago para mantenerme a salvo, para mantenerme a m misma a salvo de ser consumida por el amor. El rostro de Jean-Claude se haba ido quedando serio con mucho cuidado, como si temiera que yo pudiera leer su expresin. - Quise discutir pero no puede. Tena razn. Jean-Claude me mir, su cara sin expresin, pero haba una tensin alrededor de sus ojos, un recelo que no poda ocultar. Estaba esperando a que cayera el golpe, me ense a esperarlo. Tom una respiracin profunda, mientras lo dejaba escapar lentamente, y finalic: - He tenido remilgos para compartir la sangre, hemos alimentado el ardeur el uno al otro, pero todava no consiento que tomes mi sangre.

Jean-Claude abri su boca como si fuera a decir algo, luego la cerr. Se haba sentado ms derecho, con las manos en su regazo. No era slo su rostro el que estaba luchando para parecer neutral, aunque su lenguaje corporal era muy cuidadoso. -Ped que te alimentaras de m hace unos minutos, y dijiste que no, porque el ardeur viajaba conmigo. No mientras estuviera ebria, esas fueron tus palabras.- Tuve que sonrer ante la eleccin de palabras, porque estar intoxicada era una buena descripcin del ardeur. Licor de Metafsica. - He alimentado el ardeur, los dos lo hemos hecho. Ya no estoy borracha. Se haba quedado muy quieto, con el silencio absoluto que los vampiros de edad podran hacer. Era como si apartara la mirada, l no estara all cuando volviera a mirar hacia atrs. - Hemos alimentado los dos el ardeur, eso es cierto. - Entonces, todava estoy ofrecindote mi sangre. Tom una respiracin profunda. -Quiero esto, ma petite, lo sabes. - Lo s. - Pero por qu ahora? - Te lo dije, tuve una conversacin con un amigo. - No puedo darte lo que te dio Asher ayer. Con mis marcas en ti, no puedo ser capaz de enmascararlo todo. Ser slo dolor. - Entonces, hazlo en el centro de mi placer. Hemos demostrado ms de una vez que mis sensores de dolor / placer estn un poco confusos cuando me emocionas lo suficiente. Eso le hizo sonrer. - Como haces conmigo. Eso me hizo sonrer. - Vamos a engaar al dolor.

- Y entonces?- Pregunt en voz baja. - Cuando llegue el momento, toma mi sangre, y entonces vamos a follar. Su estallido de risa me sorprendido. - Ma petite, con esas palabras tan dulces como me puedo negar, cmo puedo negarme? Me inclin hacia l, le di un beso suave en los labios, y dije: - Tus labios me chupan el alma: mira, dnde vuela! Ven, Helena, ven, dame mi alma de nuevo. Aqu voy a detenerme, porque el cielo est en estos labios, y todo lo que no es Helena es basura. Me mir a la cara con demasiado anhelo. - Pens que habas dicho que no podas recordar ms de la obra. - Me acord de ms,- le susurr, - no? Sacudi la cabeza, y estbamos tan cerca que sus cabellos rozaron los mos de tal forma que no podras diferenciar donde empezaba uno y donde acababa el otro. - No contigo cerca de m, no. - Bien,- dije sonriendo,- pero me debes la promesa de que una noche nos pondremos a leer toda la obra turnndonos, nos leeremos el uno al otro. l sonri, y fue la sonrisa que haba llegado a valorar ms que ninguna otra, era real y vulnerable, y creo que una de las pocas cosas que pertenecan al hombre que podra haber sido si Belle Morte no lo hubiera encontrado. - Te lo juro y con mucho gusto. - Entonces aydame a quitarme estos vaqueros hmedos y dejaremos la poesa para otra noche. l tom mi cara entre sus manos. - Siempre hay poesa entre nosotros, ma petite. Mi boca estuvo seca de repente, y fue difcil aceptar el paso de mi pulso. Mi voz estaba entrecortada, - S, pero a veces no nos salen las quintillas adecuadamente.

Se ech a rer mientras me besaba, entonces me ayud a salir de los pantalones mojados, hmedos y los calcetines y los zapatos mojados, y todo lo dems que estaba mojado. Cuando mi cruz quedo expuesta, no brillaba. Simplemente estaba all reflejando las luces del techo. Jean-Claude desvi la mirada, como siempre hace cuando ve un objeto sagrado, pero era la nica pista de que la cruz le molestaba. Me di cuenta que nunca haba puesto una cruz cerca de Jean-Claude y la haca brillar. Qu significa eso? Normalmente soy bastante sencilla, excepto en las reas emocionales, pero estaba tratando de ser diferente, cambiar eso, as que le pregunt. Realmente te duele mirar mi cruz? Mir con determinacin al borde de la baera. - No. - Entonces por qu miras a otro lado? - Debido a que comenzar a brillar, y no quiero eso. - Cmo sabes que empezar a brillar? - Porque soy un vampiro, y t eres una verdadera creyente.- Todava estaba mirando el agua, el mrmol de la baera, en cualquier lugar, y en todas partes, excepto en el pecho con la cruz todava colgando a mi alrededor. - Nunca he tenido un resplandor de la Cruz cuando he estado alrededor de los vampiros solamente. Mir a eso, luego rpidamente baj la mirada. - Eso no puede ser verdad. Lo pens un poco ms. - No puedo recordar que esto ocurriera as como as. Brillaba solo cuando estaba en peligro, pero no se ilumina as, sin nada ms. Se movi en el agua lo suficiente para enviar unas pocas salpicaduras contra mis piernas. - Acaso importa?- Su voz trasmita lo muy poco que le gustaba el tema.

- No lo s,- dije. - Si realmente no lo deseas, me ir. - No es que no sea honesta, Jean-Claude. Puso una mano en el borde de la baera y sali. - Jean-Claude,- dije. - No, ma petite, no quieres esto, o no te aferraras a tu objeto sagrado.- Sac una toalla de color azul vibrante que coincida con las sbanas de la cama y comenz a secarse. - Mi punto es... Oh, diablos, no s lo que quiero decir, simplemente no te vayas.-Coloque mis manos atrs para desenganchar el cierre de la cadena, y la puerta se abri. Asher entr, recubierto de sangre seca, toda ma. Eso debera haberme molestado, pero no lo hizo. Su pelo segua cayendo sobre sus hombros, como un trompo de oro, y con Asher, no era un eufemismo para la rubia. Su pelo era como de hilos de oro y espesa, las ondas suaves. Sus ojos de un azul tan plido que era como el cielo de invierno, pero ms clido, ms. . . vivo. Se dirigi hacia nosotros, su largo cuerpo desnudo y perfecto. Las cicatrices no lo hacan menos perfecto, eran simplemente una parte de Asher, y no desvirtuaban la gracia divina, cuando se traslad a la sala. Era tan hermoso que detuvo el aliento en mi garganta, me dola el pecho al verlo. Quera decir, ven con nosotros, pero mi voz no sali por la pura maravilla cuando se desliz hacia nosotros en los estrechos pies descalzos. La cruz cobr vida sin quemarme, no el blanco resplandor caliente que haba tenido en el Jeep, pero lo suficientemente brillante. Lo suficientemente brillante para tener que parpadear. Lo suficientemente brillante para ayudarme a pensar. Asher todava era hermoso, nada podra cambiar eso, pero ahora poda respirar, moverme, hablar. Aunque no tena ni idea de qu decir. Nunca haba tenido un resplandor de la Cruz en torno a l tampoco, hasta ahora. Fue Jean-Claude, quien lo dijo,

- Qu has hecho, mon ami? Qu has hecho?- Estaba de espaldas a la luz de la cruz y estaba usando la toalla para ayudar a proteger sus ojos. Asher haba levantado el brazo para proteger su propia mirada azul plido. - Trat de robar su mente lo suficiente para darle placer, pero el ardeur fue demasiado. - Qu has hecho?- Pregunt Jean-Claude de nuevo. Vi a los dos a la luz de la cruz, uno escondido detrs de la toalla azul, el otro detrs de su propio brazo, y conteste por l: - Se dio a m. Me rob mi mente, completa y absolutamente. Aunque como ya he dicho, saba que l haba hecho ms que eso. Me haban lanzado antes. Incluso haba sido seducida alguna vez por Jean-Claude cuando nos conocimos. Pero los poderes de vampiro para enturbiar la mente son una moneda de diez centavos entre una, la mayora de ellos puede hacerlo. La mayora de los jvenes tiene que capturar con su mirada, pero los viejos, simplemente pueden pensar en ti. Yo era inmune a la mayora de ellos, en parte por la natural capacidad como un nigromante, y en parte por las marcas de Jean-Claude. Pero no era inmune a Asher. La cruz segua brillante, los vampiros mantenan el blindaje de sus ojos, e incluso con ellos escondindose de la luz blanca, todava quera estar con ellos, pero ahora tena que preguntarme cunto de eso era yo, y cunto derivado de los malditos trucos de Asher. Maldita sea.

Terminamos en el dormitorio, pero no para nada divertido. Me quit y me met atropelladamente en la ropa que tena en el circo. Tuve que ponerme los zapatos mojados de nuevo. Mi cruz la guard nuevamente debajo de la blusa. Una vez que se fue debajo de la camisa, dej de brillar, pero todava haba un calor como un pulso que sala de la misma. Jean-Claude haba anudado la toalla azul alrededor de su cintura, quedando cubierto casi hasta los tobillos. Se haba puesto una pequea toalla en el pelo y el azul de la tela sac el azul de sus ojos. El ver su cara libre de todo el pelo le daba un aspecto ms parecido a un nio para m. Eran los huesos de las mejillas lo que le salv la cara de ser totalmente femenino. Segua siendo hermoso, pero una pulgada ms cerca de guapo sin ese velo negro de pelo. Asher an estaba vestido con nada ms que la sangre seca y el derrame de su propio pelo. Estaba paseando por la habitacin como una especie de bestia enjaulada. Jean-Claude simplemente se sent en el borde de la cama con las sbanas azules an manchadas con la sangre y otros fluidos. Pareca desanimado. Me qued tan lejos como pude, con los brazos cruzados sobre el estmago. Haba dejado mi pistolera desatada, para no acariciar mi arma, mientras discuta. Tena la esperanza de que el tono de la hostilidad fuera bajo, no hacia arriba.

Jean-Claude puso su cara entre las manos, toda la piel plida y tela azul, toallas y sbanas que le rodea. -Por qu lo hiciste, mon ami? Estuvimos a punto de estar juntos como estamos destinados a estar. No estaba segura de que me gustara la manera en que Jean-Claude estaba seguro de m, pero realmente no poda discutir sin mentir, as que lo dej pasar. Cerrar la maldita boca, rara vez es un mal movimiento de mi parte. Asher se detuvo y dijo, - Anita ha sentido como me alimento. Saba que podra confundir su cabeza por completo. No dijo que no lo hiciera. Dijo que poda hacer uso de ella, para alimentarme de ella y as lo hice. Hice lo que me dijo que hiciera, y ella era consciente de cmo lo hara, porque me ha alimentado una vez. Jean-Claude levant la cara de sus manos como un hombre que se ahoga, subiendo por aire. - S que Anita dej que te alimentaras de ella cuando te estabas muriendo en Tennessee. - Me salv,- dijo Asher. Haba llegado al final de los cuatro postes de la cama con dosel. Vi a los dos enmarcados contra las sbanas de color azul, hace un momento habamos tenido un muy buen momento. Me qued all queriendo a ambos, y mis brazos se aferraron en torno a m, como si al hacerlo con suficiente fuerza pudiera evitar lo que sucedera. - Oui, te salv, pero no enmaraaste su mente por completo, porque hubiera sentido tu toque en su mente y corazn, y no estaba all. - Trat de enmaraar su mente, porque me pareci que todos los vampiros que llevan su sangre caen de alguna manera bajo su influencia, bajo su poder. Es casi como si cuando un vampiro se alimenta de ella, es ella la que lo controla, no al revs. Me qued donde estaba, pero no poda dejarlo ir. - Confa en m, Asher, no funciona de esa manera. He tenido vampiros que me mordieron y ca bajo su dominio antes.

Me mir, con sus plidos ojos claros. - Pero cunto tiempo hace de eso? Creo que tus poderes han aumentado desde entonces. Mi mirada se desliz por su cuerpo, siguiendo el patrn de la sangre sobre la piel plida, ligeramente teida de oro. Cerr los ojos para decir lo siguiente, porque tena que dejar de mirarlo. - Sientes que tienes que hacer lo que te digo? Dud, y luch contra el impulso a mirarlo, para verle pensar. - No.- Su voz fue suave. Tom una respiracin profunda, la dej escapar lentamente, abr los ojos, y luch como un infierno para mirar a Asher a la cara y nada ms. - Mira, no ests bajo mi poder ni nada. Hizo un pequeo gesto. - Ests bajo mi poder, entonces? No puedo dejar de mirarte. No puedo dejar de pensar en lo que hicimos, lo que todava podramos hacer. Solt una carcajada spera, y me doli orlo, como si hubiera golpeado a lo largo de mi piel. - Cmo puedes no pensar en nosotros, mientras estamos aqu frente a ti as? - Oh, eres un arrogante,- dije, con los brazos aferrados a m misma como si fuera el ltimo lugar seguro para que estuvieran. - Anita, estoy pensando en ti, tambin. El derrame plido de tu espalda, la curva de la cadera, el montculo de tu trasero, debajo de m. La sensacin de frotarme a lo largo del suave calor de tu piel. - Para,- dije, y tuve que rechazarlo porque estaba enrojeciendo y de repente me dificult respirar. - Por qu parar? Es en lo que todos estamos pensando.

- A ma petite no le gusta que se le recuerde el placer. - Dios mo!, por qu no? Mir a tiempo para ver a Jean-Claude dar a todos como fin un encogimiento de hombros, lo que significaba todo y nada. Normalmente le haca parecer gracioso, hoy en da pareca cansado. - Anita,- dijo Asher. Lo mir, y esta vez pude hacer contacto visual, salvo que la mirada fija en esos ojos sorprendentes no era mucho ms segura que mirar a su cuerpo increble. - Dijiste que me queras dentro de ti, que recuerde. Y cuando te desnudaste el cuello me dijiste, - S, Asher, s. - Recuerdo lo que dije. - Entonces, cmo puedes estar enojada conmigo por hacer lo que t me pediste? - Dio tres pasos ms cerca de m, y copie sus movimientos y me alej de l. - Cmo puedes echarme la culpa por esto? - No lo s, pero soy as. Que no es justo, o tal vez no es injusto, no lo s, pero soy as. Jean-Claude habl entonces, su voz, como el suspiro del viento fuera de una sola puerta. - Si no te hubieras apartado o negado a ti mismo, mon ami, incluso ahora podrais estar junto con nosotros en el bao. -No lo s,- le dije. Mi voz sonaba enojada, y me alegr. Jean-Claude me mir con esos ojos azules negros. - Ests diciendo que podras rechazar tal recompensa, una vez probada?

No me puse roja ms bien me puse plida. - Bueno, eso es ahora discutible, porque hiciste trampa.- Seal a Asher para dar un nfasis dramtico. Me mir con la boca abierta. - Cmo que hice trampa? Jean-Claude volvi a cubrir su cabeza con sus manos. - Ma petite no permite el engao vampiro en ella.- Su voz fue apagada, pero extraamente clara. Asher nos mir de uno a otro. - Nunca? Jean-Claude respondi sin moverse, la cabeza todava en sus manos. - Para la mayora, oui. - Entonces, nunca ha probado como estis predestinados a uniros?- Dijo Asher, y su voz tena una sorpresa suave. -Esa es su eleccin,- dijo Jean-Claude, levant la cara lentamente, para poder cumplir con esa mirada azul, y haba algo de ira en sus ojos. No entenda toda esta conversacin, y no estaba segura de que quisiera, por lo que lo ignor. Siempre he sido malditamente buena ignorando lo que me hace sentir incmoda. - El punto es que Asher utiliz artimaas vampiro en m. Ha hecho algo para nublar mi forma de pensar sobre l. Ahora no s, nunca sabr, si lo que siento es real, o un truco.- All, estaba yo segura de la superioridad moral en esto, por lo menos. Jean-Claude hizo un gesto de voil con las manos, como diciendo, ves, te lo dije. La cara de Asher comenz a cambiar su aspecto hacia la ira y desconcierto algo que a ambos se les daba muy bien. - As que era slo una mentira. Mir a ambos. - Que era una mentira? - Que queras estar conmigo y con Jean-Claude.

Frunc el ceo. - No, no era una mentira. Lo dije en serio. - Entonces, este faux pas no cambia nada, - dijo. - Has ensuciado mi mente, no creo que eso sea solo un paso en falso. Creo que es malditamente grave.- Tena las manos en las caderas, mejor aferrarme a m misma para no tocar a nadie. Abrac mi enojo, porque les haca menos bellos. Desde luego, lo hizo todo menos bello. - As que has mentido,- dijo Asher, su rostro estaba casi vaco de cualquier expresin. Odiaba verlo encerrarse as, pero no saba qu hacer para detenerlo. Maldita sea! No, no menta. T eres el que cambi las normas, Asher, no yo. - No he cambiado nada. Has dicho que estaramos juntos. Me ofreciste tu cama. Me pediste estar dentro de ti. Jean-Claude dijo que tu dulce culo no haba sido tocado, y el profundo placer de tu cuerpo estaba lleno, dnde se supone que tena que ir? Luch para no ruborizarme pero fracas. - Fue el ardeur el que habl y t lo sabas. Se apoyo hasta que lleg a la orilla de la cama, y medio se desplom en las sbanas de color azul. Agarrando las sbanas para evitar que se cayeran. Su rostro era blanco, pero el resto estaba actuando como si lo hubiera golpeado, y saba que yo haba dicho algo equivocado. - Me dijiste que cuando se enfriara el ardeur no encontraras una forma de rechazarme, para rechazar esto,- y seal a Jean-Claude en el otro extremo de la cama, - y en el propio lecho, y lo has hecho como pensaba. - Se levant de la cama, aferrndose al poste de madera por un momento, como si no estuviera seguro de que sus piernas lo sostuvieran. Dio un paso provisional fuera de la cama, casi se tambale, y luego otro y otro. Cada paso era ms firme que el anterior. Fue hacia la puerta. - Espera un minuto, no vas a salir as como as,- le dije. Dej de caminar, pero no se dio la vuelta y respondi, dando una visin clara de la perfeccin de la parte posterior de su cuerpo. No puedo salir

hasta que Mussete se haya ido. No le dar ninguna excusa para llevarme con ella al tribunal. Si no pertenezco a nadie, lo har, y no tendr motivos para negarme.- Se frot las manos sobre los brazos como si tuviera fro. Cuando se haya ido Musette, voy a hacer mi peticin a otro maestro de la ciudad. Hay con quienes me llevara muy bien. Camin hacia l. - No, no, tienes que darme tiempo para pensar en lo que hiciste. No es justo que te alejes de esta manera.- Estaba casi sobre l cuando se dio la vuelta, y la rabia en su rostro me detuvo como si hubiera chocado contra un muro. - Justo! Te parece justo que me ofrezcas lo que ms anhelo y quiero, slo para arrancrmelo de mi alcance?- Trat de calmarse, ya que hizo exactamente lo que le dijeron que poda hacer, lo que se le pidi. No grit, pero su enojo llen su voz, de modo que cada palabra era como un atizador al rojo vivo arrojndolo a mi cara. No supe qu decir al ver su cara llena de ira. - No, no puedo quedarme y veros a Jean Claude y a ti juntos. Prefiero estar fuera de vuestra vista a partir de ahora, demasiado cerca, pero fuera de tu cama, tus brazos, tus afectos.- Se cubri la cara con las manos y dio un lamento en voz baja. - Para estar con nosotros como nuestra amante necesitas dejarte seducir por nuestros poderes.- Arranc sus manos de su cara y me dej ver sus ojos ahogados en azul, que componan su enojo por la falta de sangre. - Nunca habra soado que Jean-Claude no lo hubiera hecho.- Mir al otro hombre, todava sentado en el borde de la cama. Cmo puedes estar con ella durante tanto tiempo y resistir la tentacin? -Ella es la ms firme contra estas cosas,- dijo Jean-Claude. -Por lo menos has tenido su sangre dispuesta, nunca he sido tan bendecido. Asher frunci el ceo, y se vea mal en ese hermoso rostro, como un ngel con el ceo fruncido. - Eso me sorprende todava, aunque ya lo saba. Pero ella ha dado sus encantos sobre ti, y ahora nunca sabr de ellos. Todo esto suceda demasiado rpido para m. - Jean-Claude entiende las reglas, y los dos vivimos con ellas.- Por supuesto, yo sola haba estado a

punto de cambiar las reglas, pero no pens que Asher necesitase saber eso ahora. Asher sacudi la cabeza, envo la espuma de pelo dorado deslizndose sobre sus hombros. - Incluso si he entendido bien las reglas, Anita, no podra regirme por ellas. Eso me hizo fruncir el ceo. - Qu quieres decir? - Anita, no somos humanos, no importa lo mucho que algunos de nosotros lo intentemos. Pero no todo es malo. Has entrado en nuestro mundo, pero te ests negando lo mejor de nosotros, mientras que slo ves lo peor. Pero lo ms horrible de todo, en que niegas a Jean-Claude lo mejor de su propio mundo. - Qu se supone que significa eso? - El celibato es para ahorrarte sufrimientos, pero no tiene placer completo ni contigo ni con cualquier otra persona.- Hizo un gesto que no entend. Al mirarte a la cara, Anita, veo lo que se ve en Amrica. El sexo no es slo el coito, o incluso el orgasmo, y eso es especialmente cierto para nosotros. - Por qu, porque eres francs? Me dio una mirada tan grave que mi intento de humor muri en mi pecho como un peso fro. - Somos vampiros, Anita. Ms que eso, somos vampiros de la lnea del maestro Belle Morte. Podemos darte el placer que ningn otro te puede dar, y que podemos disfrutar como ningn otro puede experimentar. Al poneros de acuerdo para limitaros a vosotros mismos, Jean -Claude se ha negado a s mismo una gran cantidad de lo que hace que esta existencia sea soportable, incluso divertida. Mir a Jean-Claude. - Cunto te has estado guardando? No encontr mi mirada.

- Cunto, Jean-Claude? - No puedo hacer que con mi mordisco sientas verdadero placer como Asher. No puedo robar por completo tu mente como l.- Todava no me miraba. - Eso no es lo que pregunt. Suspir. - Hay cosas que puedo hacer que no has visto. He tratado de cumplir tus deseos en todas las cosas. - Bueno, yo no,- dijo Asher. Los dos lo miramos. - Anita siempre encontrar alguna razn para impedir que estemos los dos con ella. Ni siquiera se puede permitir que su nico amante vampiro sea verdaderamente vampiro. Cmo podra soportar el contacto pleno con dos de ellos? - Asher,- le dije, pero no supe qu ms decir, todo lo que saba era que me dola el pecho, y era difcil respirar. - No, siempre encontrars algo en el hombre que no es lo suficientemente bueno, ni lo suficientemente puro. Has venido a nosotros por necesidad, incluso por amor, pero nunca ser suficiente. No nos permites ser suficiente, incluso para nosotros mismos. - Sacudi la cabeza de nuevo, en una rfaga de brillo que destroz las luces, como espejos de oro. - Mi corazn es demasiado frgil para jugar a estos juegos, Anita. Te quiero, pero no puedo vivir, por no hablar de amor, de esta manera. - Ni siquiera hace una hora que utilizaste artimaas de Vampiro en m. Puso una mano sobre uno de mis hombros, y el peso de sus manos hizo que mi piel se calentara. - Si no es esto, ser otra cosa. Te he visto con Richard, Jean-Claude, y ahora Micah ganan su camino a travs de tu laberinto por el simple hecho de estar

de acuerdo en todo lo que pides. Jean-Claude gana su lugar en los bordes de tu laberinto por ser el corte de un placer increble. Richard no andar tu laberinto, porque tiene el suyo, y slo una persona puede estar tan confusa en una relacin a la vez. Alguien tiene que estar dispuesto a negociar, y Richard no lo har hasta que t te pongas en peligro suficiente. Me dej ir, y la ausencia de sus manos, casi me hizo tambalearme, como si me hubiera quitado un abrigo, y yo estaba perdida en la tormenta. Comenz a caminar de espaldas hacia la puerta. - Pens que hara cualquier cosa para estar con Jean-Claude y su nueva sirviente. Pens que hara cualquier cosa para estar de vuelta en la seguridad de los brazos de las dos personas que me amaban. Pero ahora entiendo que el amor siempre llega con condiciones y no importa lo bueno de tus intenciones, algo que te retiene, Anita. Algo que no te permitir darte por completo hasta el momento, en este objeto brillante llamado amor. Te mantienes atrs y frenas a los que te aman. No puedo vivir un amor que se ofrece en un momento y se niega al siguiente. No puedo vivir siendo castigado por lo que no puedo cambiar. - No es un castigo,- dije, y mi voz sonaba extraa, estrangulada. Me dio una sonrisa triste y arroj su pelo sobre la cara llena de cicatrices, as que me mir con nada ms que su perfil perfecto. - Para citarte, ma cherie, el infierno no lo es.- Se gir y se acerc a la puerta. Le llam. - Asher, por favor... - Sin embargo, no se detuvo. La puerta se cerr detrs de l, y la sala se llen de un profundo silencio. Jean-Claude habl en aquel silencio, y su voz suave, me hizo saltar. -Rene tus cosas, Anita y vete. Lo mir y, luego, mi pulso estaba en mi garganta, y tuve miedo, mucho miedo. - Me estas echando a patadas?- Mi voz ni siquiera se pareca a la ma. - No, pero en este momento necesito estar solo.

- No has comido an. - Ests diciendo que estaras dispuesta a darme de comer, ahora?- No me mir cuando me pregunt. Tena la mirada fija en el suelo. - En realidad, no estar de humor nunca ms,- le dije, y mi voz estaba luchando para volver a la normalidad. Jean-Claude no iba a echarme a patadas de su vida, pero no me gust que no me mirara. - Creo, que te podras quedar solo para alimentarme, pero como no eres alimento. Entonces, por favor, vete. - Jean-Claude... - Slo vete, Anita, vete. Necesito que no ests aqu ahora mismo. No necesito mirarte, ahora mismo.- Los primeros movimientos de la ira estaban entrando en su voz, como un fusible recin prendido y funcionando con el fuego, pero realmente no quemaba, todava no. - Podra ayudar si digo que lo siento?- Mi voz era pequea, cuando le pregunt. - Que entiendas que tienes que disculparte por algo ya es un comienzo, pero no es suficiente, no hoy.- Me mir entonces, y sus ojos brillaban en las luces, no con el poder, sino con las lgrimas. - Adems, no es a m a quien le debes una disculpa. Ahora vete, antes de decir algo que los dos lamentemos. Abr la boca, respir para responder, pero l levant la mano y dijo, simplemente, - No.Recog la pistola y pistolera del cuarto de bao. La ropa mojada la dej en el suelo del cuarto de bao. No mir hacia atrs, porque tratara de darle un beso. Creo que si lo viera habra tratado de tocarlo, tendra que hacerme dao. No quiero decir que me asombrara, pero hay mil maneras de lastimar a alguien que no tiene nada que ver con la violencia fsica. Haba palabras atrapadas en sus ojos, un mundo de dolor brillaba. No quera escuchar esas

palabras. No quera sentir ese dolor. No quera verlo, ni tocarlo, o tener que insistir sobre ello en las llagas de mi propio corazn en ese momento. Crea que tena razn, y una nia tiene que tener algunas normas. No dejo que me utilicen con sus artimaas vampricas, slo que a mi cuerpo le haba parecido una buena norma hace una hora. Cerr la puerta detrs de m, me apoy en ella, y luch para tener un aliento que no me agitara. Mi mundo ha sido ms slido hace una hora.

Todava estaba temblando apoyada contra la puerta cuando Nathaniel se acerc a m. No lo vi al principio, a pesar de que estaba de pie delante de m. Estaba mirando el suelo, cuando vi sus zapatos de correr, sus piernas, y sus pantalones cortos antes de mirar lentamente y encontrarme con su rostro. Se senta como si me hubiera tomado mucho tiempo buscar su cuerpo, y encontrarme con esa cara familiar de ojos color lila. -Anita...- su voz era suave. Me tendi una mano, como si necesitara a alguien bueno para m, porque iba a desmoronarme. Pero no poda permitrmelo en este momento. Si Asher se iba, entonces probablemente tambin Musette. Normalmente, la idea habra sido suficiente para que me pusiera de los nervios con un vampiro cerca. Hoy en da estaba vaca. Estaba vaca. Era lo que Marianne, mi maestra psquica, llamaba una cabeza ciega. Sucede a veces, cuando se ha tenido un shock fsico, emocional, o de lo que sea. No se vale una mierda para cosas metafsicas hasta que esta desaparece, si es que desaparece. Hace unos segundos pareca que el mundo se abra a mis pies y me tragaba, mientras que un gran agujero negro devoraba mi corazn. -Qu pasa, Nathaniel?- Mi voz era apenas un susurro. Me aclar la garganta, bruscamente, para repetir si es que no me haba odo. -Los dos hombres que nos seguan en el Jeep azul fueron vistos en el estacionamiento de atrs. Tienen un coche diferente, pero siguen siendo ellos.

Asent, y el agujero negro a mis pies se empez a cerrar. An dola, y todava estaba con la cabeza ciega, pero eso no importaba. A las armas no les importa si uno est fsicamente bien. A las armas no les importa nada. No es acerca de ser, tampoco, una perra respecto a las reglas en mi vida personal. Por supuesto, un perro no tiene que utilizar a un aguafiestas. Rpidamente despus de que alcanzara mi arma. A veces una bolsa de plstico es necesaria, pero normalmente no es mi trabajo. Me senta mejor. Ms firme. Esto lo poda hacer. -Encuentra a Bobby Lee, quiero la mejor gente que tenga para el trabajo del coche. -El trabajo del coche?- Nathaniel lo hizo una pregunta. -Vamos a la caza de ellos y averiguar por qu nos siguen. -Y si no quieren decrnoslo?- Pregunt. Lo miraba mientras me deslizaba la funda sobre el hombro y ajustaba mi cinturn sin rosca, as podra desenfundarla. No haba dicho nada mientras preparaba el arma, saba exactamente donde la quera. Tena que llevar la culata de la pistola un poco ms abajo de lo que hubiera querido para poder ganar velocidad, porque al acercarlos ms se reduce la velocidad al golpear mi pecho con el borde de la pistola. As, la tena en un ngulo un poco ms abajo, para evitar el pecho. Algunas leyendas dicen que las amazonas se cortaban un seno para ser mejores en el tiro con arco. No creo eso. Creo que es slo otro ejemplo de hombres que piensan que una mujer no puede ser un gran guerrero sin mutilar su condicin de mujer, simblicamente, o de otra manera. Nosotras podemos ser grandes guerreras, solo que hemos recibido un equipo un poco diferente para trabajar. Nathaniel pareca muy solemne. -No he trado un arma. -Eso es genial, porque no vienes.

-Anita... -No, Nathaniel. Te he enseado acerca de las armas para que no te hagas dao a ti mismo, y que en caso de emergencia puedas defenderte. Esto no es una emergencia. Quiero que permanezcas fuera de la lnea de fuego. Algo revoloteaba sobre su rostro, algo que podra haber sido un gesto de obstinacin. Se desvaneci, pero tenaz era algo que yo nunca haba visto en Nathaniel. Lo quera ms independiente, pero no terco. Era la nica persona en mi vida que haca lo que le peda y cuando se lo peda. Hecho que en segundo lugar apreciaba. Lo abrac, y creo que nos tom a ambos por sorpresa. Le susurr al odo, apoyada contra la dulce esencia de vainilla de su mejilla; -Por favor, haz lo que te digo. Se qued callado por un instante, y luego entorn sus brazos a mi alrededor, y me susurr; -S. Me apart de l, poco a poco, observando su cara, con ganas de preguntarle si l encontraba mis "reglas" una carga, me hubiera dado la otra mitad del placer de su vida tambin? No le pregunt, porque realmente no quera saberlo. No es que mi valor me fallara, era ms mi cobarda la que me abrumaba. Haba tenido toda la verdad que poda soportar y seguir permaneciendo de pie durante un da. Le di un beso en la mejilla y fui a la izquierda para encontrarme con Bobby Lee. Confiaba en l para tenerlo en la lnea de fuego. Pero era ms que eso, no estaba durmiendo con Bobby Lee. No lo quera. A veces el amor te hace egosta. A veces te hace tonto. A veces te recuerda el por qu amas a tu arma.

Estaba mirando a travs de un par de binoculares en un automvil estacionado en la esquina ms lejana del Circo de los Malditos, en el estacionamiento. Nathaniel tena razn, eran los mismos hombres, pero ahora estaban en un Impala, color dorado grande, de la dcada de 1960, o algo as. Era grande, viejo, pero se encontraba en buena forma. Tambin era muy diferente al Jeep azul brillante nuevo con el cual nos haban estado siguiendo antes. Se haban cambiado de modo que el rubio era el conductor. Con los prismticos pude ver que pareca ms joven, menor de cuarenta aos, ms de veinte y cinco aos. Estaba bien afeitado, con un simulacro de cuello negro y gafas de marco de plata. Sus ojos eran plidos, gris o azul grisceo. El hombre de pelo oscuro haba puesto un tope y cambi a un mayor par de gafas de sol. Su rostro era delgado, afeitado, con un buen lunar grande en una esquina de su boca. Lo que se utiliza para llamar como una marca de belleza. Los vi all sentados, y me pregunte por qu no, al menos, leer un peridico, o tomar un caf, algo, cualquier cosa. Haban hecho todo lo que tenan que hacer, de acuerdo con Kasey Krime Tapones 101. Haban cambiado de vehculos. Haban hecho pequeos cambios en su apariencia. Todo esto podra haber funcionado, si no estuvieran sentados fuera del Circo de los Malditos, sin hacer nada.

No importa lo inteligentes que fueran para disfrazarse, muy pocas personas se sientan en un coche en medio de la maana y no hacen nada. Tambin el estacionamiento de empleados estaba casi vaco antes del medioda. Una vez que caa la noche, probablemente podra haber coches estacionados y no seran notados con tanta rapidez, pero era por la maana y no podan esconderse. Bobby Lee me fue explicando todos los concejos de Krime Kasey Tapones. - Si no hubieran cambiado los coches, y no hubieran hecho nada para cambiar su apariencia, podra significar que no les importa si los viste. Ni siquiera si no queran que los detectaras. Pero han cambiado lo suficiente. Creo que realmente estn tratando de seguirte.- Le devolv los prismticos. -Por qu me siguen? - Generalmente, cuando la gente te comienza a seguir, sabes por qu? - Pens que podran ser Renfields por Musette y compaa, pero no creo que los Renfields se hubieran tomado la molestia de cambiar su aspecto as. La mayora de los Renfields no son las personas ms brillantes. - Bobby Lee me sonri. - Cmo puedes ser amiga de tantos chupasangres, y todava ser tan malditamente desdeosa con ellos? - Me encog de hombros, y mi gesto no fue agraciado. Nunca lo haba sido. - Slo suerte, supongo.- La sonrisa se le qued, pero los ojos comenzaron a ir en serio. - Qu quieres hacer con estos dos? Por un segundo, pens que se refera a Asher y a Jean-Claude, entonces me di cuenta de que se refera a los dos patanes del Impala. El hecho de que ni siquiera por un segundo pensase que quera decir otra cosa, esto me dijo lo mal que estaba mi concentracin. El tipo de concentracin con el que te matan en un tiroteo.

Tom una respiracin profunda, otra, la solt lentamente, tratando de despejar mi cabeza. Tena que estar aqu, ahora, no preocuparme por mi vida personal, cada vez ms compleja. Aqu y ahora con los hombres y mujeres con armas de fuego, a punto de arriesgar sus vidas porque les ped hacerlo. Tal vez los dos hombres en el coche no eran peligrosos en absoluto, pero no poda contar con eso. Tenamos que tratarlos como si lo fueran. Si nos equivocamos, no pasaba nada. Si estbamos en lo cierto, iramos tan preparados como podamos estar. No pude evitar la sensacin de desastre inminente. Mir el cuerpo alto de Bobby Lee. -No quiero a ninguno de vosotros muerto. - No nos gustara algo as cuando podramos evitarlo nosotros mismos.Sacud la cabeza. -No, no es eso, lo que quiero decir.- Me mir con cara muy seria de pronto. - Qu sucede, Anita? - Suspir. -Creo que estoy perdiendo los nervios por esta mierda. No por mi propia seguridad, sino por todos los dems. La ltima vez que me ayud un ser rata, uno de vosotros muri, y el otro estuvo muy mal. - Me cur muy bien.- Nos dijo Claudia a todos. De una altura de seis pies y musculatura grande. Su pelo negro y largo, recogido en una cola de caballo, apretada, dejando su cara limpia y sin adornos. Nunca la haba visto usando maquillaje, y tal vez porque nunca la haba visto ninguna vez ms, igualmente no lo necesitaba. Llevaba un sostn deportivo azul marino y un par de pantalones de mezclilla oscura. Sola ponerse sujetadores deportivos, creo que porque haba tenido problemas para encontrar camisetas que se ajustaran a la contextura espectacular de sus hombros y pechos. Era levantadora de pesas, pero no llegando al punto donde la confundiras con un hombre. No, Claudia era definitivamente una mujer.

La ltima vez que la haba visto, haba tenido unos malditos tiros en su brazo. Haba unas lneas dbiles de cicatrices en su hombro derecho, de color rosa y blanco. La bala de plata incluso en las cicatrices cambia la forma de ellas. Incluso haba tenido una remota posibilidad de que por culpa de la plata podra haber perdido el uso de su brazo. Sin embargo, el brazo derecho, pareca con musculatura y todo como el de la izquierda. - Te ves genial, Cmo est el brazo? - Le pregunt, sonriendo. Una de mis cosas favoritas sobre los monstruos es su rpida curacin. De hecho parecan seres humanos, difciles de matar para m, los monstruos tenan ms capacidad para sobrevivir. Bien por ellos, mal para m. Claudia flexion el brazo, y los msculos ondularon bajo su piel. Era francamente impresionante. Levanto pesas, pero no me quedan as. - No est todava a plena capacidad. Todava no puedo levantar ms de unos sesenta y cinco kilos. Apenas poda levantar mi propio peso corporal, adems de un par de kilos, y hasta ahora haba estado muy impresionada con la realizacin de mis repeticiones con cuarenta libras. De repente senta que era insignificante. Quera preguntarle si se encontraba bien con poner su vida, y ese cuerpo impresionante, en la lnea de fuego por m, pero no lo hice. Algunas preguntas simplemente no se hacen. No en voz alta. Me qued all, presionada contra el negro espejo, que desde fuera, pareca ser parte de la pared. Siempre me haba preguntado cmo una persona por lo general all, se reunira conmigo en la puerta de atrs. Ahora saba que haba un puesto de observacin. Podramos haber visto a los chicos malos todo el da, y nunca nos habran visto. Era parte de una zona de loft estrecha por encima de la parte principal del Circo de los Malditos, pero este pequeo rincn estaba equipado con prismticos, sillas cmodas y una mesita. El resto de la zona del desvn era sobre todo cables, alambres, almacenamiento de equipos, como las zonas entre bastidores en un teatro.

La mayor parte del techo del circo estaba abierto a las vigas, como el almacn que originalmente fue, pero ahora que saba que estaba aqu el desvn, me di cuenta que haba una estrecha franja de espacio cerrado que rodeaba toda la parte superior del edificio. Me pregunt si haba otros miradores ocultos, y supe la respuesta, por supuesto. Pregunta a una pregunta obvia, y se obtiene la respuesta obvia. - Claudia va a conducir uno de los coches para nuestro plan, - dijo a poco Bobby Lee. - Pens que el plan era que alguien fuera inofensivo y normal para conducir los dos coches. - Claudia me lanz una mirada hostil. - No te ofendas, pero no te pareces en nada, ordinaria. - Ella va a ponerse una camisa sobre sus msculos, se sacara la cola de caballo, y se va a ver como una mujer normal, - dijo Bobby Lee. Los mire a ambos. Ella era ms alta que l, al infierno, era tan ancha de hombros como lo era l. - Sabes Bobby Lee que si tuviera que elegir entre el brazo de lucha libre tuyo y el de Claudia, me quedo con ella.- l me mir parpadeando, no cazando el sarcasmo. - Ests perdiendo el aliento, Anita. No importa lo mucho que te funcione, todava soy joven y ni siquiera el mejor de ellos se puede comparar conmigo. - Contesto Claudia. Bobby Lee nos miraba de una a la otra y viceversa. - De qu estis hablando? - He intentado ser muy clara, con pequeas palabras, Claudia es ms musculosa y ms alta que la mayora de los seres ratas que tenemos hoy aqu. Por qu ponerla en el primer coche para que parezca normal e inofensiva? Ella no se ve nada inofensiva.- l me mir parpadeando, frunciendo el ceo.

-No van a ver los msculos debajo de la camisa. - Es demasiado grande y tiene seis pulgadas de altura, con un par de hombros tan amplios como los tuyos. No vamos a ocultar su virtud detrs de una camisa. - Soy consciente de eso, Anita. - Entonces por qu se lleva a cabo frente a la mirada inocente? Bobby Lee trat de envolver su mente alrededor de la idea, pero al final era un hombre que haba pasado la mayor parte de su vida usando sus msculos, est el msculo inteligente, pero todava es un msculo. - Ella es la nica mujer que tenemos hoy aqu, excepto t, a lo cual ya te han reconocido. -De verdad me dices que los malos se sienten menos amenazados por Claudia que por un hombre menos corpulento y bajito que ella? Eso fue lo suficientemente claro para que Bobby Lee finalmente lo consiguiera. Abri la boca, la cerr, la abri de nuevo, sonri y le di una pequea risa. - Puedo ver tu punto, pero la verdad, s, ser menos intimidatorio. Los hombres simplemente no ven a las mujeres como una amenaza, no importa lo grandes que sean, y todos los hombres son sospechosos, sin importar lo pequeo que estos sean. - Sacud la cabeza. - Por qu? Por qu tenemos tetas y vosotros no? - Djalo as, Anita, - dijo Claudia. - Simplemente renuncia. Son hombres, no pueden evitarlo. Como no era un hombre, me tome la palabra Bobby Lee de que los malos tendran menos pnico si una de las personas que participaba en nuestro simulacro de accidente era una mujer. Tuve que admitir que incluso yo

fsicamente tena menos miedo de otra mujer, pero me pareci mal de todas formas. Claudia se puso una camisa azul plido de hombre por encima de sus jeans y botones para arriba, incluso las mangas. Se fue sin abrocharse los suficientes botones delanteros, esto hizo parpadear a algunos, luego se liber el empate de su cabello. Se sacudi el pelo, y este cay alrededor de su rostro, sobre sus hombros, era una mancha de inundacin, morena. El cabello suaviz las lneas fuertes de su rostro, y de repente tuve una idea de lo que podra ser sin poner ningn esfuerzo en ser una chica tradicional. Espectacular fue la palabra que me vino a la mente. Bobby Lee vio la cascada de pelo con una atencin que le dejo casi la boca abierta. Creo que podra haberle disparado dos veces antes de reaccionar. Mierda. Haba pensado mejor de l que esto. Claudia me miro a los ojos y levanto una ceja bien formada. Me lo dijo todo. Habamos tenido uno de esos momentos de perfecta comprensin entre mujeres, y creo que para ella, como para m, no haba muchos de ellos. Las dos pasamos demasiado tiempo estando entre hombres. Pero no importa cuntas veces les salvemos la vida, o te la salven, no importa cunto peso pudiramos levantar, no importa cun alto o fuerte, o competente sea una mujer. Y el hecho de que era una mujer eclipsaba todo lo dems para la mayora de los hombres. No era bueno o malo, slo lo era. Una mujer se olvida de que un hombre es hombre, si son lo suficientemente buenos amigos, pero los hombres rara vez se olvidan de que una mujer es femenina. La mayor parte del tiempo escuchas esta mierda de m, pero hoy tenemos que utilizarlo contra los malos, porque se vea que todo ese pelo y los pechos los haban subestimado, porque ella era una mujer.

Slo haban estado siguindome durante un da, por lo que saba, por qu esa determinacin para averiguar por qu? Uno: Por lo general es mejor saber que no saber cuando la gente est siguindote, y dos: estaba en un estado de nimo verdaderamente malo. No tena ni idea de qu hacer con Asher. No quera perderlo, y ahora no confiaba en los sentimientos. De hecho, estaba bastante segura de que eran realmente trucos de mentes de vampiros. Tal vez nunca haba amado. Tal vez siempre haba sido una mentira. Mi parte lgica saba que estaba engandome a m misma, pero mi parte miedosa estaba contenta con la teora. Lo que ms me molestaba era que ya no estaba segura de ser valiente. Fui valiente y era correcto echar a Asher por su traicin? O l tena razn, y acababa de hacer lo que le ped que hiciera? Estaba equivocada? Y, si estaba equivocada acerca de esto, en cuntas cosas me haba equivocado y se convertan en algo injusto? Estaba perdiendo el sentido de lo correcto sobre tantas cosas. Sin mi sentido de la ms santa ira-que-t, me senta frgil e irreal. No quera sentirme as otra vez. Qu pasa si hago matar a Claudia, en la forma en que haba llegado su amigo Igor muerto unos meses atrs? Diablos, qu pasa si mat a Bobby Lee, como a su amigo, Cris? Haba matado cerca del cincuenta por ciento de cualquier ser rata de Rafael, su rey, que me haba prestado. Nadie se quej de ello, pero hoy en da, la idea de las prdidas me pareca completamente inaceptable.

S, no estaba dispuesta a permitir que las personas arriesgasen ms sus vidas, entonces este plan no funcionara. Necesitbamos cuatro vehculos para bloquear cuatro caminos, y asegurarnos de que no haba lugar al que los chicos malos escaparan. Cortamos todas las vas de evacuacin y las utilizamos a la vez. Eso significaba un mnimo de cuatro personas en peligro. Ms, ya que Bobby Lee quera tiradores escondidos entre los pocos coches en el estacionamiento. Los tiradores se moveran fuera del circo cuando se dirigieran a los chicos malos que estaran ocupados tratando de encontrar una forma de salir del estacionamiento. O bien, era el plan. Era un buen plan, a menos que los chicos malos sacaran sus armas y comenzaran a disparar. Entonces tendramos que ir hacia atrs, y podran matarnos, y yo no estara en mejor situacin. Todava no se saba una mierda, y podra haber conseguido ms muertes para Rafael. - Ests bien, Anita? - Me pregunt Bobby Lee. Estaba frotando mis dedos contra mis sienes y sacudiendo la cabeza. - No, no lo estoy. Realmente no estoy de acuerdo con esto. - Con qu? - Con esto, con todo. En el momento que respond, vi a Claudia conduciendo por el camino de vuelta, y Fredo vena por la otra carretera. Me haba asegurado en saber su nombre. No se debera preguntar a la gente que da su vida por ti sin saberse su nombre por lo menos. Estaba a unos cuantos centmetros, a menos de seis pies, un hombre moreno delgado, con manos grandes y elegantes, que llevaba varios cuchillos que nadie llevaba ltimamente. Bobby Lee dijo que tanto Fredo como Claudia podran hacer que el accidente se vea ms real, porque los dos fueron pilotos. l dijo claramente pilotos como si hubiera sido en letras maysculas. Le haba pedido ser uno de los conductores, y fui informada de que no saba cmo conducir, y no pude discutir con eso. Pero en ese momento, esperando

y observando a las personas que iban a asumir los riesgos que tendra que coger yo, era ms difcil que correr el riesgo yo misma. Confiaba en el juicio de Bobby Lee. Realmente lo haca. Lo que no poda hacer era dar confianza a los malos. Eran chicos malos, as que no poda confiar en ellos porque podan ser impredecibles y peligrosos. Vi los dos coches que se acercaban, y casi grite: No, no lo hagas! Pero quera saber quin estaba detrs de m, y ms que eso, si hubiera dicho paren, mis nervios no seran algo tan mundano, cmo sera entonces? El problema era que mis nervios haban fracasado. Mantuve la boca cerrada, pero sent que lo nico que mantena el pulso en mi boca era la lnea de mis labios apretados. Or, Dios mo, no permitas que nadie se haga dao. Entonces una idea se me ocurri, segundos antes del accidente menor. Si Bobby Lee y compaa podran con esta etapa, probablemente podrn seguir a los hombres, seguirlos donde sea. Simplemente no se me haba ocurrido, slo la confrontacin. Mierda. Los coches colisionaron, parecan reales, accidental. Claudia sali, alta y femenina, incluso desde la distancia. Fredo sali, gritando, agitando los brazos alrededor. Los chicos malos arrancaron su coche y se fueron a la entrada del aparcamiento, ms abajo en la calle que acababa de ser bloqueada. Deban tener olor a... rata. El Impala se detuvo antes de haber girado totalmente a la carretera, lo que significaba que haba visto el tercer coche metido en el lado del Circo, bloqueando el callejn entre el circo y el edificio de al lado. Bobby Lee abri el camino a las escaleras, y baj ruidosamente, confiando en que el vehculo en cuarto lugar, un camin, hubiera bloqueado el callejn de la medida en que se encontraba el muelle de carga. Ambos habamos sacrificado ser uno de los tiradores de primera en el estacionamiento para poder ver el plan de despliegue.

En el momento en que golpeamos el lote, los hombres armados surgieron entre los pocos automviles estacionados, como hongos despus de una tormenta. Me sent casi tonta sacando mi arma y unindome al crculo del medio. Claudia, Fredo, y los otros dos pilotos fueron a la otra mitad del crculo, en frente de nosotros. No era un crculo perfecto, un crculo perfecto habra significado que estaban disparando unos a otros, por lo que el crculo era una especie de metfora, pero el efecto era perfecto. El Impala se quedo en nuestro crculo de armas de fuego, el motor en marcha y sin armas a la vista, todava. El rubio tena las manos muy firmemente en la parte superior del volante. Haba un moreno con gorra que tena las manos fuera de la vista. Haban muchos gritos de nuestro lado, sobre todo manos arriba!, y no se movan una mierda. No se haban movido, y el motor segua en marcha, y las manos del hombre seguan fuera de la vista. Mantuve mi arma apuntando con una sola mano, pero levant la mano. No s si alguien ms lo vio, o entendi lo que quera, pero Bobby Lee lo hizo. Levant la mano en un gesto casi idntico, y los gritos callaron. De repente estbamos en silencio, excepto por el repiqueteo del motor del coche. Habl en ese silencio, asegurndome de que mi voz fuera clara. - Apague el coche. El hombre moreno, dijo algo que no pude or a travs de las ventanas. El rubio muy lentamente baj a un lado, y el motor se apag. El tictac del motor fue muy fuerte en el silencio. El hombre de la gorra estaba obviamente descontento. Incluso con gafas de sol que cubran su rostro, se mostraba en la lnea de su boca. Sus manos estaban todava escondidas. El rubio haba puesto sus manos en el volante.

- Las manos donde pueda verlas, -dije,- ahora. Las manos del rubio parecan vibrar en el volante, como si hubiera puesto sus manos donde pudiera verlas y no estuvieran ya all. Le dijo algo a su compaero, y el hombre de la gorra sacudi la cabeza. Baj mi arma, respire hondo, sostuve el objetivo, solt el aliento lento y cuidadoso cuando apret el gatillo. El disparo fue fuerte en la quietud, y me tom un momento escuchar el silbido del aire de la llanta. Apunt mi arma con seguridad al rubio de la ventana. Sus ojos anchos, brillaban. Hablaba rpido y frentico con su amigo. - Bobby Lee, -dije,- ten a alguien en ese lado del coche, con el can de su pistola contra la ventanilla del lado del pasajero. - Quieres que disparen? - Todava no, y si tienen que abrir fuego, no quiero que la suerte golpee al rubio con la misma bala. Me mir. - Objetivo en consecuencia. Era Claudia, que se adelant y puso su arma en contra de la ventana, en ngulo ligeramente hacia abajo de modo que echara de menos al hombre del otro lado. Las balas tienen una tendencia desagradable a viajar ms lejos de lo que se desea. Pregunt, sin mirarme, sin apartar los ojos del hombre que estaba apuntando. -Tengo que matarlo? - Slo necesitamos a uno de ellos para hacer preguntas,- dije.

Ella sonri, con un destello de dientes blancos, feroz y aterradora enmarcada por ese corte de pelo oscuro, y con su hermoso rostro. - Genial. - No voy a decirlo de nuevo, pongan las manos donde pueda verlas, o elijan,- dije. No puso las manos en alto. Era estpido o... - Bobby Lee, alguien tiene cubierta la parte de atrs? - Quieres decir el respaldo?- Pregunt. - S, es horriblemente terco, a menos que piense que reciba ayuda. Dijo algo rpido y duro, son como alemn, pero no lo era, y su acento sureo desapareci cuando hablo. Algunos de los seres rata estaban afuera, mirando el permetro cubierto. Estbamos en el estacionamiento abierto, nadie se iba a sorprender con nosotros. El nico peligro real era si alguien tena un rifle y mbito de aplicacin. No haba nada que hacer con respecto a los francotiradores, y porque no haba nada que pudiera hacer al respecto, tuvimos que dejarlo ir, pretender que no podra suceder, y tener cuidado con lo que estaba pasando. Sin embargo, un lugar entre mis hombros, hasta la parte superior de mi cabeza se puso con la piel de gallina, como si pudiera sentir el alcance en m. Estaba bastante segura de que era mi imaginacin, pero mi imaginacin siempre haba sido un problema cuando llegaba a emocionarme. Trat de pensar en otra cosa, como por ejemplo, por qu no puso sus jodidas manos arriba. Tena mi objetivo con una sola mano para poder liberar la mano izquierda. Con mi otra mano empec a levantar un dedo, uno, luego otro dedo se levant, dos. El rubio estaba hablando frenticamente. Poda or fragmentos de su voz, lo hace, Dios, lo est haciendo.

De hecho empec a poner el dedo en el tercer lugar, cuando el hombre de la gorra levant las manos, lentamente. Las manos vacas, pero me apostaba cualquier cantidad de dinero que haba alguna pieza de hardware desagradable en su regazo. Oh, s. Claudia mantuvo su arma en contra de su ventana. Creo que porque ella no haba recibido rdenes de alejarse. Francamente, me gust que estuviera all, lo suficientemente cerca del incendio, si era por lo que estaba en su regazo. Hice la seal universal para la bajada de la ventana, rodando mi mano en el aire. Estaban en un coche lo suficientemente viejo para tener una manivela hacia abajo. El rubio desenroll la ventana, despacio, con cuidado, y mantuvo la otra mano pegada al volante. Era un hombre prudente. Me gust. Baj la ventanilla, meti las manos en el volante, y no dijo nada. No trat de alegar inocencia, ni de confesarse culpable. Slo se sent all. Estupendo. Estaba lo suficientemente cerca que con inclinarme para mirar el regazo del otro hombre. Estaba vaco, lo que significaba que todo lo que haba estado acunando estaba en el suelo del coche. Lo haba dejado caer para que no lo viramos. Qu diablos era? Levant un poco la voz. - Usted sobre el capo, ponga sus manos lentamente en el tablero, y si se mueve a partir de ah, le dispar. Est claro? l no me miraba. - Est claro? Empez a mover sus manos hacia el salpicadero. - Est claro.

- Por qu me sigues? - Pregunt, en su mayora al rubio, porque estaba empezando a darme cuenta de que el otro no iba a moverse en gran parte, voluntariamente. - No s de qu me est hablando.- Tena un leve acento alemn, y yo tena muchos parientes con el mismo acento. Por supuesto, todos ellos eran mayores de sesenta aos, y no haba visto el viejo pas en unas pocas dcadas. Estaba apostando que el rubio era una importacin ms reciente. - Adnde fue el bonito Jeep Azul?- Pregunt. Su rostro se qued muy quieto. - Ya se lo dije,- dijo el hombre con la gorra. - S, lo vimos, - le dije, - no fue tan difcil. - No nos habras visto si no te hubieras desviado todo el camino,- dijo el rubio. - Lo siento, pero hemos tenido algunas dificultades tcnicas. - S, como uno de ustedes se volvi tierno,- dijo el hombre de la gorra. El estadounidense era definitivamente medio, medio de la nada, sin acento. - As que usted se preguntaba qu le pasaba, y se puso lo bastante cerca para mirar, - dije. Ninguno de ellos contesto. - Todos, vais a salir, muy lentamente, de este coche. Si alguno de ustedes va a por un arma, es posible que ambos mueran. Slo necesito a uno de ustedes para ser interrogado, el otro es la salsa. Har todo lo posible para que uno de vosotros quede con vida, pero no voy a sudar para salvarlos a los dos, porque no necesito tanto. Est claro? El rubio dijo:

- S.- el otro dijo - Cristalino, y jodidamente claro. Oh, s, que era norteamericano, slo tenemos que or su potica de la frase. Entonces o las sirenas. Estaban cerca, muy cerca, como en frente del edificio. Me hubiera gustado pensar que estaban de paso, pero cuando ests sosteniendo muchas armas a la intemperie, no se puede contar con eso. - Nunca hay un polica cuando lo necesitas,- dijo Bobby Lee, - pero cuando tratas de hacer algo ilegal, estn por todas partes. El hombre de la gorra dijo: - Si escondes todas las armas de la polica antes de que lleguen a la vista, slo tendremos que pretender que no ocurri. Estaba sonriendo mientras se apoyaba en algo, pues s estaba seguro y con expresin de suficiencia. Me sonri, y su sonrisa se marchit porque me pareca demasiado maldita. No fue fcil cavar en mi bolsillo a por m placa, no con una sola mano de todas formas, pero lo logr. Record la estrella metlica en caso de que fuera poco. - Marshall Federal, imbcil. Mantengan sus manos donde podemos verlas hasta que lleguen los policas. - Qu hemos hecho nosotros para que nos detengas?- Pregunt el rubio con su acento alemn. - No hemos hecho nada. - Oh, no lo s. Empezaremos con llevar armas ocultas sin un permiso, entonces la sospecha de robo de coches. Di unas palmaditas en el lado del Impala.

- Este no es tu coche, y lo que sea que tu amigo de all hizo caer al suelo del coche va a ser ilegal. Slo tienen que llamarlo corazonada. - Bobby Lee, no necesitamos esta gran multitud. Entendi mi punto y grit otra orden en un casi gutural impar-alemn. Los seres rata se fundieron demasiado rpido borroso de la velocidad que haba visto utilizar una o dos veces. Claudia permaneci en su puesto, y Bobby Lee se neg a irse, pero slo estbamos nosotros tres, cuando el primer polica nos vio. Bueno, cinco si contamos a los chicos malos. Dos agentes uniformados llegaron hasta el callejn, a pie, porque el camin estaba bloqueando el camino y no se haba movido, pero el ser rata que lo haba provocado caminaba justo delante de ellos con sus manos entrelazadas en la parte superior de su cabeza. Con las manos en alto, mostr su hombro y la funda estaba vaca. Se haban llevado su pistola. Me asegur de que mi placa estuviera tan alto como pude. Estaba gritando Marshall federal, cuando dieron la vuelta de la esquina. La polica utilizaba los pocos coches en ese lado de la parcela para cubrirse, y grit: - Armas abajo! Grit: - Marshall Federal Anita Blake, el resto de estas personas son oficiales federales. Bobby Lee susurr: - Oficiales? Habl con el rabillo de mi boca; - Solo acptalo. - S, ma'am.

Di un paso atrs desde el coche lo suficiente como para mostrar el destello de mi placa y que se viera mejor y grit: - Federal Marshall Blake, me alegra verlos oficiales. Los oficiales se quedaron detrs de los motores de los coches, pero haban dejado de gritar. Estaban tratando de averiguar los problemas que podran tener, si realmente ramos federales y ellos estropearon lo que estbamos haciendo, pero no se preocuparon sobre la poltica dura como para arriesgarse a s mismos a disparar. Los aprob. Baj la voz y hable a los hombres en el coche, antes de que se dirigieran hacia los policas. - Llevar armas ocultas, sin permiso, es ilegal, no importa qu, un coche robado, y te apuesto que sus impresiones sern como un sistema que se enciende como un rbol de Navidad. Estaba sonriendo y asintiendo con la cabeza a los dos policas escondidos detrs de los coches. Las sirenas se haban calmado, pero an tenan sus armas, y o las sirenas de otros a lo lejos. Haban pedido refuerzos, no poda culparlos. No tenan forma de saber que alguno de nosotros estbamos calificados como policas. Mir al rubio. - Adems, la polica de aqu tiene una visin sombra de los delincuentes despus de que unos alguaciles federales estn implicados. - No sabamos que eran policas,- dijo el rubio. - Tu intelecto apesta,- dije. l asinti con la cabeza, con las manos en el volante. - S.

Puse mi arma y mi placa muy alto, levant las manos para mostrar que estaba desarmada, y camin con cuidado hacia los dos uniformados, y los dems que se estaban introduciendo, con cautela, armas en mano, fuera del callejn. Haba das en que adoraba de verdad tener una placa. Y este era uno de esos das.

Tres horas ms tarde estaba sentada en la oficina exterior de la estacin de polica, tomando un caf muy amargo, y esperando a que alguien me dejara hablar con mis prisioneros. Tena una placa, y tena derecho a reemplazar a la polica en caso de emergencia. La polica haba tomado a Bobby Lee, a Claudia, y al conductor para interrogarlos. Haban sido enviados a casa hace una hora. Bobby Lee haba insistido en quedarse conmigo, pero su abogado le haba dicho que se fuera a casa. Despus de slo dos horas en la estacin de polica fue un regalo y deba tomarlo. Lo tom despus de que insistiera. Contribuy a ello porque haba una Heckler Koch MP5 y una pistola ametralladora en el suelo, por no mencionar una media docena de armas ms pequeas, cuatro cuchillos, uno de los cuales plegable, un ASP. Ah, y que el coche que conduca no era suyo. El hombre de pelo oscuro que haba sido tan sombro, result ser ex militar, gracias a sus huellas identificadas. Extraamente, no tena antecedentes penales. Hubiera apostado casi todo a que era un tipo malo. Pero si era un tipo malo, haba sido lo suficientemente bueno para que nunca hubiera sido capturado. El rubio no exista, sus huellas no estaban en nuestro sistema. Debido al acento alemn y mi insistencia, haban enviado los dos conjuntos de huellas a la Interpol para ver si nuestros chicos eran buscados fuera del pas, pero eso llevara tiempo.

As que tuve que dejarme enfriar los talones en una silla de escritorio muy incmoda al lado del escritorio de un detective que no pareca estar all. La placa deca: P. O'Brien, pero por lo que haba visto en ms de tres horas, era un mito. No haba detective O'Brien, la gente se sentaba en su escritorio y se les aseguraba de que iba a venir a hablar con ellos pronto. No estaba bajo arresto, de hecho, no estaba del todo en problemas. Era libre de irme, pero no era libre para hablar con los prisioneros sin la presencia de alguien. Bien por m, habl con el agradable polica que estaba presente. Ninguno de nosotros aprendi nada, pero ambos sabamos que podan tener a sus abogados. Una vez que se les lean sus derechos, ya no tenan porque hablar sin ellos. Solo fue suficiente para mantenerlos durante al menos setenta y dos horas, pero despus de eso estaramos jodidos, al menos que sus huellas volvieran con una orden criminal activa. Tom otro trago de caf, hice una mueca, y coloqu la taza con cuidado sobre el escritorio del detective invisible. Pens que nunca conocera caf que no se pudiera beber. Estaba equivocada. Me sent con la espalda recta y me pregunte acerca de irme simplemente. Mi placa y los seres rata en la crcel me mantuvieron, adems de estar segura que los dos chicos malos no llegaran a salir libres, pero eso era todo. La polica local no estaba contenta con alguna persona federal como parte de su ttulo sucio en la delincuencia local. Una mujer lleg delante de m. Tena alrededor de los cincuenta y ocho, vestida con una falda negra que era de lo ms elegante, pero luego, los zapatos cmodos negros no eran exactamente de vanguardia. La blusa era de un dorado oscuro que pareca de seda, pero probablemente era algo ms fcil de limpiar. Su pelo era moreno oscuro, pero estaba tan salpicado de gris y plata y blanco que pareca que haba sido rayado a propsito. Era naturalmente punk. Las lneas de expresin profundas mostr una sonrisa verdaderamente agradable. Ella me extendi su mano. Me levant para darle la mano, y su apretn fue firme, fuerte. Mir la chaqueta del traje negro en la parte

posterior de la silla del detective O'Brien y supe a quien le estaba hablando incluso antes de que se presentara. - Lo siento, me ha tomado mucho tiempo llegar a usted, hemos tenido un da ocupado.- Me indic que me volviera a sentar. Me sent otra vez. - Entiendo,- dije. Ella sonri, pero sus ojos no coincidan con la sonrisa, como si no me creyera. - Voy a estar a cargo de este caso, as que slo quiero preguntar un par de cosas para dejarlas claras. Puso la carpeta que haba llevado a su escritorio, la abri, y pareci estar leyendo algunas notas. - Claro,- dije. - No sabe por qu estos dos hombres estaban siguindola, correcto? - No, no lo s. Me dio una mirada muy directa con sus ojos de color gris oscuro. - Sin embargo, sinti la urgente necesidad de reclutar... - comprob sus notas, - ...a diez civiles para ayudar a capturar a estos dos hombres. Me encog de hombros y le di una mirada agradable, con los ojos vacos. - No me gusta que me persigan personas que no conozco. - Usted le dijo a los oficiales, que los hombres sospechosos transportaban armas ilegales. Eso fue antes de que nadie los hubiera registrado, incluso el coche. Cmo sabas que llevaban armas ilegales? - No hubo la menor vacilacin antes de que ella dijera; - Marshall Blake?

- Instinto, supongo. De repente esos ojos grises clidos se pusieron fros como un cielo de invierno. - Corte la mierda, y dgame lo que sabe. Ampli mis ojos por eso. - Ya he dicho a sus compaeros oficiales todo lo que saba, honestamente, detective O'Brien. Ella me dio una mirada de desprecio extintiva de tal manera que me tendra que haber marchitado en mi asiento y haber confesado todo. El problema era que no tena nada que confesar. No saba nada. Trat con la honestidad. - Detective O'Brien, le juro que acababa de notar que tena una cola hoy en la carretera. Entonces vi que esos dos hombres se encontraban todava detrs de m, incluso estando en un coche diferente. Hasta que los vi una segunda vez, estaba dispuesta a creer que estaba siendo paranoica. Pero una vez que tuve la certeza de que estaban detrs de m, deje de ignorarlos, y quera saber por qu me seguan, en primer lugar, - me encog de hombros, - esa es la verdad absoluta. Me gustara tener algo que ocultar, pero estoy en la oscuridad, igual que usted. Cerr el archivo completamente y lo golpe fuertemente contra la mesa, como si quisiera resolver los papeles de la carpeta, pero pareca un gesto automtico, o uno con rabia. - No trate de pestaear con sus grandes ojos marrones delante de m, Sra. Blake, no va a engaarme. Bateo mis pestaas? Yo? - Me est acusando de tratar de usar armas de mujeres en usted, detective? Casi la hice sonrer, pero luch contra la tentacin.

- De mujeres no exactamente, pero he visto esto antes, tan linda, tan pequea, le da ese toque a su rostro inocente y los hombres caen, sin profundizar y la creen. La mir durante un segundo, para ver si estaba bromeando, pero pareca seria. - Cualquier cosa que est en juego, para encontrar a alguien como rival y hundirlo. He venido aqu y no le digo nada ms que la verdad. He ayudado a detener a dos hombres en la calle que llevaban una potencia de fuego con perforantes de blindaje, con municin asesina de policas. No parecis condenadamente agradecidos. Ella me miro con sus ojos muy fros. -Usted es libre de irse en cualquier momento, Sra. Blake. - Me levant, entonces sonre, y supe que mis ojos eran tan fros y hostiles como los de ella. - Muchas gracias, Sra. O'Brien.- Hice hincapi en la Sra. - Soy el detective O'Brien para usted,- dijo ella, como estaba segura que dira. - Entonces soy el Marshall Blake para usted, detective O'Brien. - Me gan el derecho a ser llamada detective, Blake, no lo he tenido por la proteccin de un tecnicismo. Usted puede tener una tarjeta de identificacin, pero no la hace un polica. Jess, estaba celosa. Tom una respiracin profunda y deje escapar el aire lentamente. Me gustara llegar a alguna parte y aumentar este enfado y crear una lucha con ella. Pero no lo hice. Genial por m. - No puedo ser el mismo tipo de polica, pero soy un agente federal debidamente designado.

- Usted puede interferir en cualquier caso relacionado con lo sobrenatural, bueno, pues esto no implica lo sobrenatural. Me mir, enfrentndose a su calma, pero segua mostrando signos de ira. - As que, que tenga un buen da. La mire parpadeando, y cont, lentamente, hasta diez. Otro detective lleg caminando. Tena el pelo corto rubio y rizado, pecas, y una gran sonrisa. Si hubiera estado vestido de civil, le habran chillado al caminar. - James dijo que cogimos a una especie de sper espa internacional, es cierto? Una mirada pas por el rostro de O'Brien, una mirada cerca del dolor. Casi poda or su pensamiento, mierda. Le sonre al otro detective. - Interpol volvi con un chollo, eh? l asinti con entusiasmo. - El tipo alemn es buscado por todo el lugar, en el espionaje industrial, sospechoso de terrorismo... O'Brien le cort; - Lrguese Detective Webster, vyase a la mierda y lejos de m. Su sonrisa vacil. - Dije algo malo? Me refiero a que el Marshall aqu los trajo, pens que ella... - Lrgate de aqu, ahora!- dijo O'Brien, y el rugido de advertencia de su voz se transform como uno de un hombre lobo orgulloso.

El detective Webster se alej sin decir una palabra ms. Pareca preocupado, y debera estarlo. Me apostaba a que O'Brien le guardara rencor hasta la tumba, y seguro, que me llenara los bolsillos. Ella me mir, y la ira en sus ojos no era slo para m. Tal vez fue por los aos de ser la nica mujer en un equipo, tal vez el trabajo se le haba hecho amargo, o tal vez siempre haba sido una nia de mal humor. No lo saba, y no me importaba. - Capturar a un terrorista internacional en estos das y solo las horas podran hacer la carrera de una persona,- le dije, en una especie de conversacin, en realidad no la miraba. La mirada de odio en sus ojos me dieron ganas de flaquear. - Ya lo sabe. Sacud la cabeza. - O'Brien, no tengo una carrera en el departamento de polica. Ni siquiera tengo una carrera con los federales. Soy un verdugo de vampiros, y ayud en los casos que se trata con los monstruos. Me tiene con una insignia tan nueva y sin precedentes, que todava estn discutiendo sobre si vamos a tener rango como alguaciles federales, o si van a ser capaces de subirnos de rango a todos. No soy una amenaza para su trabajo. Ganar crditos no me har subir de rango ni nada parecido. As que aydate a ti misma. Sus ojos estaban atenundose del odio a la desconfianza. - Qu hay para usted? Sacud la cabeza. - No lo entiendes an, O'Brien? Qu es lo que Webster ha dicho? Espionaje internacional, ms espionaje industrial, sospechoso de terrorismo, y eso es slo el principio de la lista.

-Y qu? -Dijo, las manos juntas sobre la carpeta de archivos en su escritorio como si estuviera protegindose de m, como si quisiera arrancrsela y correr con ella. - Me estaba siguiendo, O'Brien, por qu? Nunca he estado fuera del pas. Qu hace un asno internacional aqu y que quiere de m? Ella hizo un gesto pequeo. - Realmente no sabe porque la estaban siguiendo, no? Sacud la cabeza. -No, y a usted le gustara que alguien la siguiera por todas partes? -No,- dijo, y su voz se haba suavizado, era insegura. -No, no lo querra. Ella me mir, con sus ojos duros, pero no tan duros como lo haban sido. No se disculp, pero lo hizo su mano dndome los archivos de la carpeta. - Si realmente no sabes porque estn detrs de usted, entonces necesita saber el mal que un hombre ha desenterrado... Marshall Blake. Me sonri. - Gracias, detective O'Brien. Ella no me devolvi la sonrisa, pero envo al Detective Webster a por cafs calientes para las dos. Tambin le dijo que tena que traer una olla fresca, antes de que sirviera nuestras tazas. Me gustaba la Detective O'Brien cada vez ms y ms.

Su nombre era Leopoldo Walther Heinrick. Era un ciudadano alemn. Era sospechoso de casi todos los grandes crmenes que pudieras imaginar. Y por grandes no me refiero a crmenes menores. No era un ladrn de bolsos, o un estafador. Era sospechoso de trabajar para grupos terroristas en todo el mundo, sobre todo a aquellos decididos a sesgar la raza aria. No era que nunca hubiera recibido dinero de personas que no fueran a hacer el mundo ms seguro de los fanticos, pero pareca que prefera trabajar con ellos. Haba sido vinculado con el espionaje especializado en ayudar a personas arias o bien a permanecer en el poder o conseguir poder sobre personas no arias. El archivo contena una lista de asociados conocidos, con fotos de algunos de ellos. Algunas de las fotos eran equivalentes a fotografas normales, pero la mayora eran granuladas como las fotos de vigilancia. Rostros de perfil, capturados corriendo haca sus coches y dentro y fuera de edificios de pases lejanos. Era casi como si los hombres supieran que eran fotografiados, o temieran serlo. Hubo dos caras que me hicieron volver a ver a los dos hombres, uno de perfil con un sombrero y otro con la cara falta de definicin mirando a la cmara. OBrien se acerc a mi lado, mirando hacia abajo a las fotos que haba establecido al otro lado del borde de su escritorio. - Los reconoces? - No estoy segura.- Toqu el borde de las imgenes, como si eso las hiciera ms reales, como si descubriera sus secretos.

- Sigues regresando a ellos,- dijo. - Lo s, pero no es como si los conociera. Es ms como si los hubiera visto en alguna parte. Alguna parte reciente. No puedo situarlos, pero s que los he visto, o a dos personas muy similares. Mire hacia abajo a las imgenes granuladas, gris, blanco y negro, compuestas de pequeos puntos, como si el fax fuera una copia de una copia. Quin saba de dnde haba salido el original? OBrien pareca recoger lo que estaba pensando, porque dijo. Estas trabajando con faxes de fotos de vigilancia. Tendras suerte de conocer a tu propia madre en ellas. Asent, luego agarr una con el hombre grande y oscuro en ella. Estaba a punto de entrar en un coche. Haba un edificio viejo detrs de l, pero no era una estudiante de arquitectura, as que no me deca nada. El hombre estaba mirando hacia abajo, como si contara sus pasos, as que no tena una vista frontal completa. Tal vez si pudiera ver una toma frontal. Os mandaron todo lo que tenan? - Me enviaron todo lo que tenan, o eso fue lo que ellos dijeron.- La mirada en su rostro me dijo que no estaba segura de creerlo, pero tena que actuar como si lo hiciera. Ellos estn muy preocupados de que ms de los amigos de Heinrick puedan estar en el estado. Vamos a dar un montn de estas fotos a los policas de patrulla, con rdenes de seguir e informar, pero no de detener. - Crees que es tan peligroso?- Le pregunt. Ella me dio un vistazo. Has ledo el resumen sobre Heinrick, Qu piensas? Me encog de hombros. S, suena peligroso-. Me acerqu a la lista de asociados conocidos de nuevo. Cerr la carpeta y la puse detrs de las dos imgenes. Esta vez cog la segunda foto, la del hombre de pelo plido. Su pelo era blanco en la foto. Blanco o muy, muy rubio platino. No haba nada en el fondo que me ayudara a juzgar su tamao. Era una toma de frente, de

cerca, mostrando solo la parte superior del cuerpo. Estaba apoyado sobre una mesa, hablando. Esta era una fotografa mejor, ms detallada, pero segua sin poder ubicarlo. - Han sido tomadas con una de esas cmaras ocultas? - Por qu lo preguntas? Mov la foto para que pudiera mirarla. Es un ngulo demasiado extrao, haca arriba, como si la cmara estuviera baja, al nivel de la cadera. No se suelen tomar fotos desde la cadera. En segundo lugar, l est hablando, pero no mira a la cmara, y es muy natural. Me apuesto mi dinero a que no sabe que est siendo fotografiado. - Podras tener razn.- Ella cogi la foto y la mir, girndola un poco para obtener un mejor ngulo. - Por qu importa cmo se sac la foto?- Sus ojos se volvieron fros, ojos de buen polica, suspicaz, queriendo averiguar lo que yo saba. - Mira, os he visto a tus chicos preguntar a Heinrick y a su amigo. Suenan como un puto disco rayado. Los puedes retener durante setenta y dos horas, pero pueden pasar cada hora de ese tiempo sin decir nada. - Si,- dijo. - Podramos ir de pesca. Dile a Heinrick que sus amigos necesitan verse mejor. No les puedes decir donde fueron hechas estas fotos. El rubio est solo en la habitacin. OBrien sacudi la cabeza. No, no sabemos lo suficiente como para ir de pesca, todava no. - Si recuerdo donde he visto a estos chicos, podemos,- le dije. Ella me mir, como si por fin hubiera dicho algo interesante. Podemos, su voz sonaba prudente.

- Incluso si no recuerdo donde los vi, si se acercan las setenta y dos horas, podemos intentar un farol? - Por qu?- Me pregunt ella. Cruc mis brazos sobre las costillas y luch contra el deseo de abrazarme a m misma. Porque quiero saber por qu este cabrn me estaba siguiendo. Francamente, si no me estuviera siguiendo especficamente a m, estara ms preocupada por Sant Louis en general. Ella frunci el ceo. - Por qu? - Si Heinrick y su banda estn en la ciudad, entonces dira que tenemos que preocuparnos por el terrorismo. Probablemente algo con una inclinacin racial.- Toqu la carpeta sin abrirla. Aunque ha trabajado algunas veces con gente de color, como dice el refrn. Me pregunto cmo se justifica con sus amigos supremacistas blancos? - Tal vez es solo un mercenario,- dijo OBrien. Tal vez el hecho de que trabaja para la supremaca blanca solo es pura coincidencia. Ellos solo eran los que tenan el dinero en el momento que lo necesitaba. La mire. - Crees eso? - No,- dijo y sonri. Piensas ms como un polica de lo que pensaba, Blake, te voy a dar eso. - Gracias,- me lo tom como un gran elogio, que es lo que era. - No, si camina como un pato y grazna como un pato, entonces es un pato, y t expediente dice que es un supremacista blanco el cual no toma dinero de la misma gente que quiere destruir. Es un racista, no un fantico. Asent. Creo que tienes razn.

Ella me mir durante un segundo o dos, luego asinti, como si hubiera ordenado su mente. Si se aproximan las sesenta y dos horas, puedes venir y vamos a jugar a ir de pesca, pero creo que vamos a necesitar un mejor cebo que un par de fotos manchadas. Asent. Estoy de acuerdo. Har mi mejor esfuerzo para llegar a ms antes de que tengamos la barba del len en su guarida. - La barba del len en su guarida?- Ella sacudi su cabeza. - Qu has estado leyendo? Sacud la cabeza. - Tengo amigos que me leen, si no hay imgenes estoy bastante perdida. Ella me dio otra de esas miradas, la mitad de repugnancia, la otra mitad tratando de no sonrer. Lo dudo, Blake, lo dudo mucho. En realidad, Micah y Nathaniel se turnaban para leer en voz alta el uno y el otro por la noche. Micah se haba sorprendido de que ni Nathaniel ni yo hubiramos ledo el original de Peter Pan, por lo que haba empezado con ese. Entonces haba descubierto que Micah no haba ledo La telaraa de Charlotte. Nathaniel haba ledo el mismo libro cuando era nio, pero nadie se lo haba ledo a l. De hecho, no recordaba que nadie le hubiera ledo un libro jams. Eso fue todo lo que dijo, que nunca haba tenido jams a nadie que le leyera en voz alta cuando era pequeo, pero ese pedacito de l era parecido a hablar volmenes sobre l. As que se turnaban para leer en voz alta el uno al otro, un ritual a la hora de dormir que era muy hogareo, y extraamente ms ntimo que el sexo o alimentar el ardeur. T no le lees tus cuentos de la infancia en voz alta a la gente que te follabas, lees a la gente que amas. Haba esa palabra, amor. Estaba empezando a pensar que no saba lo que significaba. - Blake, Blake, ests ah?

Parpadee hacia OBrien y me di cuenta de que me estaba hablando y no la haba escuchado. Lo siento, de verdad, creo que estoy pensando demasiado. - Lo que estabas pensando no pareca muy feliz. Qu le poda decir? Algunas cosas lo eran, algunas no, como la mayora de las cosas en mi vida personal. Lo que dije en voz alta fue. Lo siento, es que me inquieta un poco tener a alguien como Heinrick detrs de mi culo. - No parecas asustada, Blake, lo que pareca es que estabas pensando en algo demasiado difcil. - He tenido xito con hombres que iban detrs de m pero no con terroristas especializados en poltica. No hay nada poltico en lo que hago.- En el momento en el que lo escuche salir de mi boca, me di cuenta de que estaba equivocada. Haba dos tipos de poltica en la que estaba involucrada profundamente, la peluda y la vamprica. Mierda, lo habra contratado Belle? No, no se senta bien. Haba tocado su mente demasiado ntimamente, ella todava pensaba que me poda poseer. No destruira lo que crea que poda controlar, o utilizar. Richard segua cavando para intentar salir del embrollo poltico que haba hecho cuando trat de formar una verdadera democracia. Ya sabes, un voto por persona. Por lo tanto, no haba funcionado, porque se haba olvidado de mantener el veto presidencial. Era Ulfric, el rey de los lobos, pero haba destripado el oficio de Ulfric y todava no haba construido un refuerzo de respeto que necesitaba la base del poder. Le ayud a reedificarla, pero parte de la manda vea mi participacin como otra muestra de flaqueza. Al infierno, tambin lo haca Richard. Que yo supiera, nadie estaba intentado avanzar en la manada de Richard. Las manadas vecinas se mantenan alejadas hasta que el polvo se asentara. No haba nadie digno de retar al jefe de la manada, excepto Sylvie, y se haba mantenido al margen, porque le gustaba Richard y no quera tener que matarlo. Si Richard no tuviera miedo de lo que Sylvie hara como Ulfric simplemente podra renunciar por ella, pero l saba, y Sylvie haba admitido que su primera orden sera la de matar a todo aquel que

sospechara desleal. Eso podra ser una docena o dos. Richard no estaba dispuesto a que eso sucediera. Pero Sylvie habra venido directamente a la cara si tuviera un problema. As que Mire a OBrien. Ella me estaba mirando, tratando de leerme. No tena ni idea de lo que habra visto mientras mis pensamientos pasaban por mi cara. Definitivamente hoy no estaba en la cima de mi juego. - Hblame, Blake,- me dijo. Me decid por decirle la mitad de la verdad, eso mejor que nada. Estaba pensando en un tipo de poltica en la que participo. - Y esa es? - Vamprica. Tengo estrechos vnculos con el maestro de la ciudad de St. Louis. No creo que Heinrick trabaje para un vampiro, pero quizs no lo sepa. La mayora de las personas obtienen este trabajo mediante intermediarios, as nadie ve sus caras. - Por qu un vampiro te querra matar solo por estar saliendo con el Maestro de la ciudad? Me encog de hombros. La ltima vez que alguien intent matarme, era suficiente razn. Pensaban que se debilitaraque el maestro se desconcentrara. Se apoy sobre el borde del escritorio, con los brazos cruzados sobre su estomago. - Piensas que realmente es eso? Frunc el ceo y sacud la cabeza. No lo s. No lo creo, pero es en la nica poltica en la que puedo pensar. - Pondr la nota en el archivo, lo pondr en primera lnea,- me dijo. Nosotros podramos ofrecerte proteccin policial. - Tienes presupuesto adicional para eso?

Ella sonri, pero no pareca feliz. Heinrick tiene terrorista en su expediente. Fate de m, en este momento, con la palabra T en la imagen, podra conseguir la mano de obra. - No sera eso el poder de una persona?- Le dije, mirndola fijamente, mirando sus ojos vacos. Ella resopl. Ah, por favor, no soy P.C. y no creo que t seas cualquiera. - Lo siento no me pude resistir. - Adems de haber trabajado con la polica el tiempo suficiente para saber que por lo general es el poder del hombre. - Muy cierto,- le dije. - Qu tal escolta policial o alguna vigilancia? - Djame pensarlo,- dije. Se apart del escritorio. Ella no era exactamente como una torre sobre m, pero era alta. - Por qu no podemos ayudarte a protegerte, Sra. Blake? - Podra tener una copia del informe? Ella sonri, pero no era una sonrisa agradable. A travs de los canales legales, estoy segura de que tendrs una copia en un da o dos. - No puedo usar una fotocopiadora? - No,- dijo ella. - Por qu no? - Debido a que no tendrs proteccin policial, lo que significa que ests escondiendo algo.

- Tal vez, pero si me das las copias de las fotos puede que los identifique. - Cmo? Me encog de hombros. Tengo algunas conexiones. - Piensas que tus conexiones sern mejores que la inteligencia del gobierno? - Digamos que s los motivos y las prioridades de mis conexiones. No puedo decir lo mismo de todas las ramas de mi gobierno. Nos miramos la una a la otra durante un momento. No voy a tratar de debatir eso contigo. - Bien, ahora puedo tener una copia por lo menos de las fotos? - No.- Y tena ese brillo de irrevocabilidad. - Ests siendo infantil,- dije. Ella sonri, pero era ms como enseando los dientes, un gruido amistoso. - Y t ests ocultando algo. Si esto vuelve y me muerde el culo, tendr tu identificacin por esto. Pens en ver hasta dnde poda llegar, pero no lo hice. Era nueva con este tipo de identificacin y no estaba realmente segura de por qu podra perderla y por qu no. Quizs debera mirar ese tipo de detalles. - No sabemos lo suficiente acerca de por qu Heinrick est detrs de m como para ocultar nada, OBrien. - Es lo que t dices. Suspir y me levant. Bien.

- Que tengas un buen da, Blake. Vete a hablar con tus conexiones y mira donde te pones. Yo me quedo con el gobierno y la Interpol.- Me dio un exagerado encogimiento de hombros. Llmame anticuada. - Haz lo que quieras,- le dije. - Solo vete,- me dijo. Me fui.

Abr el Jeep y escuch el timbre de mi telfono mvil. Lo haba dejado en el coche, olvidando que lo tena. Me met en la piel caliente de los asientos, buscando el telfono debajo del asiento, mientras cerraba la puerta detrs de m. S, hubiera estado ms fresca con la puerta abierta, pero no quera tener mis piernas colgando fuera de la puerta abierta mientras estaba en el asiento. No porque los malos estaban detrs de m, sino por la paranoia de chica normal. Finalmente lo encontr en el asiento, justo cuando sonaba el cuarto timbre antes del ltimo tono antes del contestador. S, soy yo, Qu? - Sonaba ruda, sin aliento, pero al menos descolgu. - Ma petite? - Jean-Claude lo hizo en forma de pregunta como si no estuviera seguro de estar hablando conmigo. Con la palanca de cambios contra mi costado y el cuero caliente contra mi brazo, me senta mejor. Era bueno escuchar su voz, saber que l me haba llamado primero. No poda estar del todo enfadado conmigo si llamaba primero. - Soy yo, Jean-Claude, se me olvid de nuevo el mvil en el Jeep, lo siento.Quera decir otras cosas, pero no poda conseguir que las palabras llegaran a mi boca. Parte del problema era que no saba cules eran las palabras correctas. - La polica se llevo a Jason,- me dijo.

- Qu has dicho? - La polica lleg y se llev a Jason.- Su voz estaba solo informando, era vaca. Lo cual por lo general deca que esconda un montn de emociones, de las cuales ninguna quera compartir. Me mov una pulgada para que la palanca de cambios no me punzara y me coloqu en el asiento. El primer indicio de pnico revolote en mi estomago. - Por qu se lo llevaron?- Mi voz son casi tan normal como la de JeanClaude. - Para ser interrogado sobre un asesinato.- Su voz vaca, como si la palabra asesinato no hubiera estado all. - Qu crimen?- Le pregunte, mi voz segua vaca. - El Sargento Zerbrowski dijo que t lo adivinaras. Lo de llevar a Jason a una escena del crimen fue mala idea. No estaba enterado de que llevaras visitas a las escenas del crimen. - Haces que suene como si estuviera visitando a unos amigos. - No quera ofenderte, pero, Por qu estaba Jason contigo? - No me senta lo suficientemente bien como para conducir, y la polica no quiso esperar a que me sintiera mejor. - Por qu estabas lo suficientemente enferma como para no conducir? - Bueno, parece ser que Asher tomo un infierno de mucha sangre de m. Y tuve una mala reaccin al tener mi mente ida. Me dej sintindome un poco enferma. - Qu tan mal?- Pregunt y haba ahora algo en su voz vaca, algo que no lograba entender. - Me desmay un par de veces y vomit, de acuerdo? Ahora vamos a concentrarnos en la crisis actual. Detuvieron a Jason?

- No tengo ni idea de eso, pero creo que no. Sin embargo, se lo llevaron con las esposas. -Eso es normal con cualquier licntropo,- le dije. Me empuj haca arriba, as me pude sentar en el asiento en vez de estar atravesada en l. La parte delantera de un Jeep no estaba hecha para estar atravesada. - Sabes si ellos no lo detuvieron es libre de salir del interrogatorio en cualquier momento? - Esa es una bonita teora, ma petite. - Es la ley,- le dije. - Tal vez para los seres humanos,- dijo con voz suave. No pude contener la indignacin en mi voz. La ley se aplica a todo el mundo, Jean-Claude, es la forma en la que el sistema funciona. Solt una carcajada suave y por una vez solo era una risa sin nada del otro mundo. No puedes ser tan ingenua, ma petite. - Si la ley no se aplica uniformemente a todo el mundo, entonces no funciona en absoluto. - No voy a discutir eso contigo, ma petite. - Si Zerbrowski lo recogi, se donde llevaron a Jason. No estoy lejos de la sede del RPIT. - Qu vas a hacer?- Pregunto, la voz todava al borde de una suave risa. - Sacar a Jason,- le dije, ponindome el cinturn de seguridad y tratando de mantener el telfono en mi hombro el suficiente tiempo para poner el Jeep en marcha. - Crees que es posible?- Pregunt.

- Claro,- le dije, y casi se me cay el telfono, pero haba encendido el Jeep. Pareca que hoy tena dificultad de coordinacin. - Suenas muy segura, ma petite. - Estoy segura.- Lo estaba, pero la sensacin de aleteo en mi estmago no. Tengo que irme. - Buena suerte, ma petite, espero que rescates a nuestro lobo. - Har mi mejor esfuerzo. - De eso no hay duda. Je taime, ma petite. - Yo tambin te amo. Colgamos, por lo menos habamos terminado con un te quiero. Era mejor que gritarnos el uno al otro. Dej el telfono en el asiento de al lado y puse el Jeep en marcha. Una emergencia a la vez. Salvar a Jason, ponerme en contacto con algunas personas que conoca para ver si saban algo de Heinrick y luego prepararme para el gran banquete con Musette y compaa. Ah, y averiguar cmo mantener el lo con Asher formando parte permanente entre JeanClaude y yo. Otro da en mi vida. Este era uno de esos das en los que pensaba que una nueva vida, una vida diferente, no sera tan mala. Cmo iba a regresar a una vida que haba dejado a los veinte aos? Dnde iba a obtener una nueva vida, cuando la vieja te tiene tan desconcertada que no sabes qu hacer? Ojal lo supiera.

Nadie me detuvo en la puerta. Nadie me detuvo en la escalera. De hecho, la gente deca: - Hola, Anita, cmo ests?- No era un miembro oficial del equipo Regional de Investigacin Preternatural, pero haba trabajado con ellos durante tanto tiempo que era como el mobiliario de la oficina, algo que estaba all, aceptada, aunque en espera. Fue la detective Jessica Arnet quien finalmente me dijo algo que no era justo, - Hola. Dnde est esa monada que siempre llevas a cuestas? - Quien?- Pregunt. Se ech a rer, y se sonroj un poco. Fue el rubor lo que me llam la atencin. Ella siempre coqueteaba con Nathaniel, pero nunca haba pensado mucho en ello, hasta que vi su rubor. - Parece que tienes ms que tu cuota de monadas, pero me refera al que tiene los ojos de color violeta. Tendra que apostar dinero para que ella supiera exactamente que su nombre era Nathaniel. - Hoy se qued en casa,- dije. Puso la pila de carpetas sobre una mesa, no la suya, y se ech hacia atrs el cabello de su cara. No haba suficiente cabello oscuro para hacerlo

retroceder. Se vea como un viejo gesto desde el momento en que haba tenido el pelo ms largo. Corto, apenas por debajo del nivel de la oreja realmente no halagaba su cara. Pero la cara era buena, triangular, con los huesos delicados que enmarcaban su sonrisa agradable. Nunca lo haba notado, pero era bonita. Nathaniel no quera volver a la cita, slo la cita? Esto no eran cosas de dominio y sumisin, sino de cena y pelcula. Algn da tendra el ardeur bajo el control y no necesitara un pomme de sang, verdad? Ese haba sido el plan. As que a Nathaniel le gustaba actualizarse. Por qu no? Si no me iba a quedar con l, l debera tener citas. Me dola la cabeza desde el punto entre los ojos. La Detective Arnet casi me toc el brazo, pero se detuvo a mitad del gesto. Ests bien? Forc una sonrisa. - Busco a Zerbrowski. Me dijo que estaba en el cuarto, porque no saba que no deba entrar. Infiernos, no estaba ni siquiera segura de que no deba entrar. Tcnicamente, esto era parte de la investigacin en que Dolph haba querido que entrara, as que tena derecho a estar ah cuando se interrogaba a los sospechosos. En mi cabeza todo sonaba lgico, pero un poco desesperada, como si estuviera intentando muy duro convencerme a m misma. Me acerqu de puntillas a la puerta, por lo que pude mirar por la pequea ventana. La pantalla te haca pensar que todas las salas de interrogatorio de la polica tenan un enorme espejo que ocupaba casi una pared entera. Eran muy pocos los departamentos o el presupuesto o el espacio para ese tipo de cosas. La pantalla se utilizaba porque era ms dramtico y haca el trabajo de la sala ms fcil. Me pareci que la vida real era lo suficientemente dramtica, sin grandes ventanas, y no haba ngulos de la sala buenos, slo dolor. O tal vez slo estaba de mal humor. Quera echar un vistazo rpido a la habitacin para estar un cien por ciento segura de que tena el lugar correcto. Jason estaba en la mesita, Zerbrowski estaba sentado delante de l, pero lo que me desconcert, fue que Dolph

estaba apoyado contra la pared del fondo. Zerbrowski haba dicho que estaba de permiso durante un par de semanas. Zerbrowski me haba mentido? No me sent bien. Pero qu estaba haciendo Dolph aqu? Di un fuerte golpe a la puerta. Esper, preparndome para tranquilizarme, o al menos para buscar la tranquilidad. Zerbrowski abri una rendija de la puerta. Sus ojos parecieron sorprendidos detrs de sus gafas. - Este no es un buen momento,- dijo. Trat de decirme con sus ojos que Dolph estaba en la habitacin. - S que Dolph est aqu, Zerbrowski. Pensaba que estaba de baja durante unas semanas. Zerbrowski suspir, pero sus ojos estaban enojados. Enojado conmigo, creo, porque no me fui, y empeor las cosas. Empeorar las cosas era una de mis especialidades; Zerbrowski debera haber sabido eso, por ahora. - El teniente Storr est aqu porque sigue siendo el jefe del equipo Regional de Investigacin Preternatural, y trajo a este sospechoso a nuestra atencin. - Sospechoso? Por qu Jason es un sospechoso? - No quiero hacer esto en el pasillo, Anita. - No, no quieres que entre en la habitacin, para que todos podamos hablar como seres humanos civilizados. Eres el que me mantiene en el pasillo. Se lami los labios, y casi se gir y mir a Dolph, pero luch contra la tentacin. - Ven,- baj la voz a un susurro, - pero qudate a este lado de la habitacin. Segu a Zerbrowski dentro y fue cuando me hizo seas para que acabara con la mesa entre Dolph y yo. Era casi como si Zerbrowski no confiara en lo que Dolph hara. - No dejes que se siente,- dijo Dolph.

Zerbrowski cuadr los hombros y se enfrent a Dolph. - Le pedimos que nos ayudara en esta escena del crimen, Dolph. - No,- dijo. - En realidad, s, lo hicisteis,- dije. Dolph abri la boca, luego la cerr en una delgada lnea apretada. Se abraz con los brazos tan fuerte, que pareca dolerle, como si no se fiara de lo que sus manos haran si no estuvieran envueltas alrededor de algo. Haba un destello de tanta rabia en sus ojos. Por lo general eran unos de los mejores ojos de la polica que haba visto nunca, vacos, sin nada. Hoy en da tus ojos lo dan todo, pero no lo entenda cuando vena la ira. Jason estaba sentado en el extremo de la mesa, intentando parecer lo ms pequeo e inofensivo como fuera posible. Desde que no era mucho ms alto que yo, estaba haciendo un buen trabajo. Zerbrowski cerr la puerta y se sent en el lado de la mesa cerca de Dolph, me dej la silla ms alejada. No me sent. - Por qu meter a Jason? - Tiene heridas defensivas en su cuerpo en consonancia con el delito. - En realidad no crees que Jason est involucrado en esta...- busqu la palabra, - masacre, no? - Es un hombre lobo y tiene heridas de defensa,- Dolph dijo, - si no viol a nuestra vctima, viol alguien. - Ests aqu para observar, teniente,- dijo Zerbrowski, pero su rostro deca claramente que habra estado mejor en cualquier lugar que aqu sentado, diciendo a Dolph que se metiera en sus asuntos. Dolph empez a decir algo, y luego se detuvo por la fuerza de voluntad de la paz. - Bien, bien, sargento, adelante.- Estas dos ltimas palabras tenan ms calor que un incendio forestal.

- Espera,- dije, -Qu has dicho de la violacin? - Hemos encontrado semen en el primer lugar del asesinato,- dijo Zerbrowski. - La crucifixin?- Pregunt. - No,- dijo con dureza Dolph, - la mujer que qued hecha trizas. - El semen no significa violacin en una escena como esa, slo que se divirti. Est enfermo, pero no significa necesariamente contacto sexual real. Vi el cuerpo, no haba suficiente partes de ella para saber si le toc as, o no.Tuve un pensamiento, un pensamiento horrible. - Por favor, dime que no te refieres a la cabeza. Zerbrowski sacudi la cabeza. - No. Dispersa sobre la escena. Fue casi un alivio. Casi. - Entonces por qu ha dicho Dolph violacin? - Haba un poco ms de la parte izquierda en la segunda vctima,- dijo Zerbrowski. Le mir. - No recuerdo haber sido notificada sobre un segundo ataque. - No necesitabas saberlo,- dijo Dolph. - Tienes razn, te llam en la primera, pero no comet el mismo error dos veces. No hice caso de Dolph lo mejor que pude y mir a Zerbrowski. l vocaliz, "despus." Bien, Zerbrowski me pondra al da en cuanto tuviramos algn tiempo sin Dolph. Bien, genial. No poda hacer nada sobre la forma en que los cambios de marcha psquicos tenan que correr por la ciudad, no era correcto el segundo, pero poda ser capaz de hacer algo sobre el desastre actual. - Qu dijo Jason cuando le preguntaste de dnde sac ese araazo?

- Dijo que un hombre no Besa y Habla,- dijo Zerbrowski, - incluso pens que era cojo. Mir a Jason. Se encogi de hombros, como diciendo, qu se supona que tena que decir? Me conoca lo suficientemente bien como para saber que no iba a querer hablar de la escuela. Tena razn en eso. Que Zerbrowski y Dolph no lo tendran que saber. Caray, no quera que nadie lo supiera. Pero por mi confusin no vala la pena que consiguiera encerrar a Jason. Suspir, y dije la verdad. - Los araazos no son heridas de defensa. - Fue araado, Anita, y tenemos la Polaroid para demostrarlo,- dijo Zerbrowski. - Dolph not algunos rasguos en la primera escena. Se han ido, pero ahora tiene heridas abiertas. - Le ara.- Mi voz fue suave, porque estaba luchando por un sonido suave. Dolph hizo un sonido que fue ms resoplido de risa. No haba palabras que necesitaran decir que no me crey. Zerbrowski dijo en voz alta, - La tienda est en otra parte, Anita, no estamos comprando. Me levant las mangas de la camisa y mostr mis propios araazos curndose. - Cuando tengo miedo de que me duela ms, me ara a m misma. Los ojos de Zerbrowski se abrieron mucho. - Jess, Blake, siempre eres tan bruta? - Nunca vas a saberlo Zerbrowski. - Si eso fue un s, entonces estoy bien con eso.- Estuvo a punto de tocar algunos de los araazos ms profundos del brazo, luego se detuvo y casi toc los araazos en los brazos de Jason. - Espero que el sexo fuera bueno. Jason mir a la mesa, e hizo su mejor impresin de una mirada humilde. Se las arregl para parecer evasivo y satisfecho de s mismo todo al mismo tiempo.

- Esa fue respuesta suficiente,- dije. Jason destell una sonrisa que me hizo chisporrotear profundamente. - Lo que digas, seora. Le di un aspecto muy malo, eso no nubl su disfrute ni un poco. Dolph se apart de la pared para mirar por encima de la mesa mi brazo. No compro esto, Anita. Tal vez te araaste tus propios brazos de camino aqu para darle una coartada. - Los araazos no son tan frescos, Dolph. Empez a agarrar mi brazo, pero sal de su alcance. - No quiero ser maltratada de nuevo, gracias de todos modos. Se inclin sobre la mesa hacia m, y Jason comenz a echar su silla hacia atrs, como si no quisiera estar en el centro. - Ests mintiendo,- dijo Dolph. - Una forma para cambiar de marcha, pero sin nada de plata y las heridas de otro monstruo sanan muy rpido. Me enseaste eso, Anita. Tendra que estar curado por ahora, si realmente fue al que le dola. - No sera por esa misma lgica que si los araazos fuesen de la vctima entonces ya habran sanado? - No, si vienen de la segunda vctima.- Dolph golpe ese pedacito de informacin hacia abajo como si se tratara de un golpe, y en cierto modo lo era. Mir a Zerbrowski. - No puedo debatir la sanacin de los araazos si no s la lnea de tiempo. Necesito un tiempo. Abri la boca, pero Dolph respondi: - Por qu, para poder dar la coartada perfecta?

- Caramba, Zerbrowski, no veo la mano en el culo de Dolph, pero debe ser, porque cada vez que te hago una pregunta, la respuesta sale de su boca.Estaba inclinada sobre la mesa ahora, tambin. - Sus araazos son mayores que los tuyos, Anita,- dijo Dolph, casi su voz fue un gruido, - ms curados. Nunca probarn en el juicio que ocurrieron al mismo tiempo. - Es un mutante. Sana ms rpido. Te ense eso. Te acuerdas? - Realmente ests admitiendo que te tom?- Dijo Dolph. Estaba demasiado enojada para dejar su eleccin de palabras. - Prefiero el trmino hacer el amor a joder, s, pero lo hemos hecho desagradable. - Si eso es cierto, las marcas se habran curado por completo ahora. Si slo fueras humana, como dices. El dolor de cabeza entre mis ojos se senta como que algo estuviera intentando apualar mi crneo en su camino para salir. Realmente no estaba de humor para esto. - Lo que soy, o lo que no soy, no es asunto tuyo. Pero te digo que lo marqu en el calor de la pasin. Ms que eso, es muy probable que estuviera conmigo en el segundo asesinato que se llev a cabo. Podemos mostrarlo, si lo deseas. - Los tiempos seran buenos,- Zerbrowski retir a toda prisa su silla un poco ms lejos de la mesa, pero no haba abandonado su puesto. Se hubiera quedado ms cerca de todos en los que la furia temblaba que la mayora de la gente. Tuve que pensar en ello, pero me las arregl para darle los tiempos aproximados para los ltimos dos das. A decir verdad, no tena muy buena coartada para Jason para el primer asesinato, pero en el segunda, estaba bastante segura de que lo tena cubierto. Zerbrowski estaba haciendo todo lo posible para tener la cara en blanco de polica mientras escriba lo que deca. Toda la entrevista se estaba grabando, pero tanto a Zerbrowski, como a Dolph, les gustaba escribir las cosas. En

realidad no haba pensado en ello antes, pero Zerbrowski podra haber aprendido ese hbito de Dolph. Dolph permaneci de pie cerca de la mesa, inclinado sobre todos nosotros, mientras hablaba. Zerbrowski pregunt ms por los tiempos de los pequeos araazos con la mayor claridad posible. Jason se qued tan tranquilo y a pesar de eso pudo a travs de todo. Sus manos entrelazadas sobre la mesa, la cabeza gacha, los ojos tomaron pequeas y rpidas mirada a todos nosotros, sin mover la cabeza o el cuerpo. Me record a un conejo escondido en la hierba, con la esperanza de que si quedaba bastante tranquilo, lo suficiente, los perros no lo encontraran. La analoga debera haber sido de risa. Quiero decir, era un hombre lobo. Pero no era gracioso, porque era preciso. Ser un hombre lobo no le protegera de las leyes humanas, la mayora de las veces les duele. A veces incluso te matan. No estbamos en ese tipo de peligro, todava, pero eso podra cambiar. Un cambiaformas acusado de asesinar a un ser humano tiene un juicio rpido y una ejecucin. Si un mutante fuese declarado delincuente, era activamente cazado por el hombre, y si la polica no poda capturarlo, entonces podras obtener una orden judicial de ejecucin, al igual que un vampiro. Trabajaba casi de la misma manera. Un vampiro que era sospechoso de asesinato, pero que segua eludiendo la captura y que se consideraba un peligro pblico podra tener una orden de ejecucin emitida por un juez. Una vez que tena la orden de ejecucin en la mano podras matarlo cuando te le encontraras. Slo tienes que insertar a un cambiaformas en la frmula de los vampiros y funcionaba de la misma manera. No haba juicio, ni nada, slo cazarlo y matarlo. Se haban hecho algunos trabajos as. No muchos, pero unos pocos. Haba habido un movimiento haca unos aos para hacer una magia que utilizasen los sujetos humanos a las rdenes de una ejecucin, pero las organizaciones de derechos humanos tambin haban pateado un ataque. Cuando los humanos utilizaban una magia as, era feliz. Como alguien que ha ejecutado a personas por orden judicial, no estaba segura de cmo me habra sentido por la caza de un ser humano y de darle muerte. Haba matado a seres humanos antes, cuando amenazaban mi vida,

o la vida de los que tena en gran estima. Pero esto era auto-defensa, ni siquiera la auto-defensa proactiva era lo mismo. Una bruja humana o asistente reciba un juicio, pero si ellos eran condenados por usar la magia para el asesinato, era una sentencia de muerte automtica. El noventa y nueve por ciento del tiempo el brujo o bruja era condenado. Los miembros del jurado no les gustaba la idea de que algunas personas pudieran matar por caminar por ah con la magia libre. Una de mis metas en la vida era suspender el infierno de una sala de audiencias. Saba que Jason no haba hecho nada malo, pero tambin saba lo suficiente sobre la manera en que el sistema funcionaba para saber que para aquellos de nosotros que no ramos exactamente humanos, a veces la inocencia no importaba mucho. - Alguien ms puede corroborar estos tiempos?- Pregunt Zerbrowski. - Algunas personas, s,- dije. - Algunas personas,- dijo Dolph. Pareca disgustado, y no entenda bien esa emocin. - No sabes ni quin es el padre, verdad? Eso me hizo darle un ciervo en los faros parpadeando. - No s lo que quieres decir. Me dio una mirada, como si ya hubiera mentido. - La Detective Reynolds nos cont tu secreto. Le mir a travs de la mesa. Todava estaba inclinada, y todava estaba de pie, por lo que casi estbamos ojo a ojo. - Y? Dio un sonido entre un bufido y tos. - Fuiste la nica que se desmay en la escena del crimen, y fuiste la nica que vomit.- Pareca como si hubiera hecho un gran punto, dado con una precisin de un cirujano en su casa. Frunc el ceo y parpade. - Lo siento, de qu ests hablando?- Pareca tan confundida como me senta. - No seas tmida, Anita, no eres buena en eso.

- No estoy siendo tmida, Dolph, ests haciendo que esto no tenga ni un sentido de mierda.-Entonces una idea me vino a la cabeza, pero no poda ser. Dolph no dira eso. . . Le mir, y pens, tal vez podra pensar eso. - Ests insinuando que estoy embarazada? - Eso implica, no. Me relaj un poco. No debera estarlo. - Estoy preguntando, sabes quin es el padre, o hay demasiados para adivinar? Zerbrowski se puso de pie, y estaba lo suficientemente cerca de Dolph para que le obligara a alejarse un poco de la mesa. - Creo que deberas irte ahora, Anita,- dijo Zerbrowski. Dolph me miraba. Debera haber estado enojada, pero estaba muy sorprendida. - Me he desmayado en las escenas de asesinato antes. Zerbrowski se movido un poco hacia atrs de la mesa. Tena una mirada resignada en su rostro, como si alguien viera que el tren vena por la pista y saba que nadie iba a bajar en ese momento. Todava no crea que las cosas estaban tan mal. - Nunca te ha pasado antes,- dijo Dolph. - Estaba enferma, Dolph, demasiado enferma para conducir por m misma. - Parece que ests bien ahora,- dijo, baj la voz y los ruidos, lleno de tanta ira que pareca siempre justo por debajo de la superficie de los ltimos tiempos. Me encog de hombros. - Supongo que slo fue uno de esos virus. - No tendra nada que ver con la marca de los colmillos en tu cuello no?

Mi mano se acerc a ella, entonces me obligu a no tocarla. A decir verdad, me haba olvidado de eso. - Estaba enferma, Dolph, an estoy enferma. - Ha sido probado para el sndrome de Vlad, ya? Tom una respiracin profunda, lo dej escapar, y luego dije, a la mierda. Dolph no iba a dejar esto de una vez. Quera pelear. Podra hacer eso. Infiernos, una buena pelea a gritos sin complicaciones sonaba casi atractiva. - Te lo voy a decir una vez, no estoy embarazada. No me importa si me crees, porque no eres mi padre, ni eres mi to, hermano, ni nada. Eras mi amigo, pero incluso eso est en juego en este momento. - Eres uno de nosotros, o eres uno de ellos, Anita. - Una de qu?- Pregunt. Estaba segura de la respuesta, pero necesitaba escucharlo en voz alta. - Un monstruo,- dijo, y fue casi un susurro. - Me ests llamando monstruo?- No hablaba en voz baja, pero mi voz era baja y cuidadosa. - Estoy diciendo que vas a tener que elegir si eres uno de ellos, o uno de nosotros.- Seal a Jason cuando dijo eso. - Te has unido a los seres humanos contra los vampiros, o algn otro grupo de extrema derecha, Dolph? - No, pero estoy empezando a estar de acuerdo con ellos. - El nico vampiro bueno es uno muerto, es eso? - Ellos estn muertos, Anita.- Tom un paso ms, se movi ms cerca de Zerbrowski. - Ellos se estn follando a cadveres que no tienen suficiente sentido comn para permanecer en sus tumbas olvidadas por Dios.

- Segn la ley, son seres vivos con derechos y proteccin bajo la ley. - Tal vez la ley se equivoc en este caso. Una parte de m quera decir, sabes que esto est siendo grabado? Otra parte de m se alegr de lo que haba dicho. Si iba a sonar como un loco fantico entonces sera de ayuda para mantener a Jason seguro. El hecho de que no ayudara en la carrera de Dolph me molestaba, pero no lo suficiente como para sacrificar a Jason. Me gustara salvar a todos mis amigos, pero si alguien estaba empeado en la autodestruccin, no es mucho lo que poda hacer. No puedes patear la mierda de los dems por ellos, no a menos que estn dispuestos a coger una pala y ayudar. Dolph no estaba ayudando. Se hundi, con las manos planas sobre la mesa y hundi la cara en Jason. Jason se apart en la medida de lo que poda en la silla. Zerbrowski me mir y me mostr los ojos desorbitados. Los dos sabamos que si Dolph tocaba a un sospechoso en la forma en que me haba tocado antes, su carrera estaba bien y verdaderamente mal. - Se ven tan humanos, pero no lo son,- dijo Dolph. No me gust el uso de esas palabras para uno de mis amigos. - De verdad te dejaste tocar? Lo ves, incluso si odias a los monstruos, es difcil de seguir derecho en tu propia cabeza lo que es ella, y lo que es l. - S,- dije. Zerbrowski se movi hacia Dolph, intentando llegar a Jason, para meterse entre ellos, creo. Dolph se gir hacia m, todava inclinado, demasiado cerca de Jason para la comodidad de nadie. - Y el mordisco en el cuello, fue la sanguijuela esa de mierda? - No,- dije, - fue uno nuevo. Me estoy tirando a dos de ellos ahora. Se tambale casi como si hubiera recibido un golpe. Se apoy en gran medida en la mesa, y por un segundo pens que caera en el regazo de

Jason, pero se recuper a s mismo con un esfuerzo visible. Zerbrowski toc el brazo del hombre mayor. - No es fcil, mi teniente. Dolph dej que Zerbrowski le sentara. No hizo ninguna reaccin cuando el sargento liber a Jason de la silla y lo alej ms de Dolph. Dolph no les estaba mirando. Sus ojos llenos de dolor eran todo para m. - Saba que eras cebo de atad, pero no saba que eras una puta. Sent que mi propia cara se pona dura y fra. Tal vez si no hubiera estado tan cansada, tan estresada, pero no haba ninguna excusa real para lo que dije a continuacin, excepto que Dolph me haba herido, y quera hacerle dao. - Cual es el problema de los siguientes nietos, Dolph? An tienes un vampiro cercano-a-la hija-por-ley? Sent que Zerbrowski reaccionaba ante la noticia, y supe en ese momento que slo yo lo haba sabido. - En realidad no deberas molestar a la gente que ha confiado en ti, Dolph.- En el momento en que lo dije, me arrepent, pero ya era demasiado tarde. Jodidamente tarde. l sali de la silla, con las manos debajo de la mesa, y la volc con un golpe tremendo en el suelo. Todos estbamos dispersos. Zerbrowski se par delante de Jason contra la pared del fondo. Tom una esquina, cerca de la puerta. Dolph tir la papelera de la habitacin. No haba otra palabra para describirlo. Las sillas golpearon las paredes, y la mesa las sigui. Por ltimo, cogi una silla y pareci tener una queja especial contra l. Golpe la silla de metal contra el suelo, una y otra vez. La puerta de la sala de interrogatorios se abri. La polica llen la puerta, armas en mano. Creo que esperaban ver a un hombre lobo desbocado. La vista de un Dolph arrasando los dej muertos en la puerta. Tendran probablemente que alegrarse de disparar al hombre lobo, pero no creo que quisieran matar a Dolph. Por supuesto, nadie se ofreci a sujetarle tampoco. La silla de metal se dobl sobre s misma, y Dolph se derrumb sobre sus rodillas. Su respiracin agitada llen la sala, como si estuviera inhalando las paredes y exhalando.

Fui a la puerta y me siguieron todos detrs. Me decan cosas como: - Est bien. Va a estar bien. Slo tienes que irte.- No estaba segura de si iba a estar bien, o no, pero realmente quera irme. Nadie necesitaba ver a su teniente perdido. Sacude su fe en l. El infierno que no, mi fe estaba haciendo todo bien. Cerr la puerta detrs de ellos y mir a travs de la habitacin hacia Zerbrowski. Slo nos miramos. No creo que ninguno de nosotros supiera qu decir, o incluso qu hacer. La voz Dolph lleg, como desde lo ms profundo dentro de l, como si tuviera que tirar de l hasta la mano, como el cubo en un pozo. - Mi hija va a ser un vampiro.- Me mir con una mezcla de dolor y rabia, no saba qu hacer. - Ests contenta ahora?- Dijo. Me di cuenta de que haba secado las lgrimas de su rostro. Que haba llorado cuando lo haba destruido todo. Pero no lloraba mientras deca: - Mi hija-por-ley quera conseguirlo, as que tendr veinticinco aos para siempre.- l hizo un sonido que estaba a medio camino entre un quejido y un grito. Decir lo siento no pareca ser suficiente. No poda pensar en nada de lo que sera suficiente. Lo senta, pero era todo lo que tena que ofrecer. - Lo siento, Dolph. - Por qu, por qu lo sientes? los vampiros son personas tambin.- Las lgrimas comenzaron de nuevo, en silencio. Nunca hubiera sabido que estaba llorando, si no hubiera estado mirndole directamente. - S, estoy saliendo con un sanguijuela y algunos de mis amigos no tienen pulso, pero eso no aprueba que sean seres humanos ms. Me mir y el dolor lo inund ms que la ira. Hizo a sus ojos ms y ms fciles de cumplir con todos al mismo tiempo. - Por qu? Por qu? No pens que me estuviera realmente preguntando por qu. Crea lo que crea acerca de los vampiros. Cre que era el grito universal de por qu yo? Por qu mi hijo, mi hija, mi madre, mi pas, mi casa? Por qu yo? Por

qu no es el universo justo? Por qu no todo el mundo consigue un final feliz? No tena que responder por qu. Dios quera ese yo. Mi respuesta implcita al por qu, porque no poda responder a las otras cuestiones ms dolorosas. - No lo s, pero s que me arrastra cada vez que me encuentro con alguien conocido por primera vez como un ser humano vivo, entonces, como un vampiro muerto.- Me encog de hombros. - Parece, no s, desconcertante. Dio un gran hipo sollozando. - Enervante...- Medio se ri y medio exclam, luego, se cubri el rostro con las manos y se entreg a llorar. Zerbrowski y yo nos quedamos all. No s cul de nosotros se senta ms indefenso. Camin con cuidado alrededor de la sala, con Jason y con l. Dolph percibi el movimiento y dijo: - l no va a ninguna parte. - No tiene nada que ver con esto,- dije. Dolph se limpi la cara enfadada. - No hay coartada para el primer asesinato. - Ests buscando un asesino en serie. Si el sospechoso es liberado de uno de los crmenes entonces generalmente es inocente de todos ellos. Sacudi la cabeza con obstinacin. - Podemos evitar esas setenta y dos horas, y vamos hacerlo. Mir alrededor de la sala destruida, me encontr con los ojos de Zerbrowski, y no estaba segura de si Dolph tena suficiente influencia como para hacer ese tipo de pronunciamientos. - La luna llena es en unos pocos das,- dije. - Lo pondremos en una instalacin segura,- dijo Dolph. Las instalaciones aseguradas eran administradas por el gobierno. Eran lugares donde los licntropos nuevos podan ir y estar seguros de no querer

herir a nadie. La idea era que se quedaba hasta que obtuviera el control de su bestia, entonces te dejaban reanudar tu vida. Esa era la teora. La realidad era que una vez que se entraba, voluntariamente o no, casi nunca salas. La ACLU haba iniciado el ao con batallas legales para que se consiguieran fuera de la ley, o un hecho inconstitucional. Mir a Zerbrowski. Me mir con una especie de creciente horror y cansancio. No estaba segura de mantener a Jason bloqueado permanentemente si Dolph presionaba. Esto no poda estar pasando. No poda dejar que sucediera. Mir a Dolph. - Jason ha sido un hombre lobo durante aos. Tiene un perfecto control de su bestia. Por qu mandarlo a una instalacin segura? - Meterle en uno,- dijo Dolph y el odio sigui de nuevo al dolor. - No tiene cabida en un calabozo, y t lo sabes. Dolph slo me mir. - Es peligroso,- dijo Dolph. - Por qu? - Es un hombre lobo, Anita. - As que tiene que estar encerrado, porque es un hombre lobo. - S. Zerbrowski pareca enfermo. - Al parecer slo porque es un hombre lobo,- dije. Quera que supiera lo que estaba diciendo, que no estaba de acuerdo, para llegar a sus sentidos, pero no lo hizo. - S,- dijo. Y al decir eso, en la cinta, lo pona de manifiesto, las Naciones Unidas no seran capaces de retroceder. Se podra y probablemente sera usada en su contra. No haba nada que pudiera hacer para ayudar a Dolph, pero supe en ese momento que Jason no ira a una instalacin segura. La

mitad de m se sinti aliviada, la otra mitad tena tanto miedo de que Dolph pudiera saborear el metal en su lengua. Zerbrowski fue a la puerta, empujando a Jason por delante. - Vamos a darte unos minutos a solas, mi teniente.- Me hizo un gesto con la cabeza. Dolph no trat de detenernos. Slo se arrodill, delante conmocionado, como si por fin hubiera odo sus palabras, por fin se dio cuenta de lo que podra haber hecho. Salimos todos por la puerta, y Zerbrowski cerr firmemente detrs de nosotros. Todos en la sala de la brigada nos estaban mirando. No trat de verlo, pero todo el mundo haba encontrado algo que hacer para mantenerlo a mano. Nunca haba visto a tantos detectives tan ansiosos por hacer el papeleo en sus escritorios, o incluso de otra persona, siempre y cuando la mesa estuviera cerca del pasillo. Zerbrowski mir a la pared, cerca de la gente y dijo, - A disolverse gente, no necesitamos una multitud. Todos se miraron unos a otros, como pidiendo que nos moviramos, debemos escucharle? Se habran movido sin duda por Dolph. Pero, finalmente, se movieron, a la deriva fuera de uno en uno y dos en dos a otras partes de la sala. Los que estaban en sus puestos cerca de la accin parecan recordar las llamadas telefnicas que tenan que hacer. Zerbrowski se inclin cerca de m, y en voz baja dijo, - Toma al Sr. Schuyler contigo y vete. - Qu va a decir Dolph?- Pregunt. Sacudi la cabeza. - No lo s, pero s que Schuyler no merece ir a una de estas instalaciones. - Gracias, sargento,- dijo Jason, y sonri. Zerbrowski no le devolvi la sonrisa, pero dijo: - Eres un dolor en el culo a veces, Schuyler, y eres corpulento, pero no un monstruo.

Tuvo uno de esos momentos. Las mujeres se habran abrazado, pero eran hombres, lo que significaba que ni siquiera compartan un apretn de manos. - Gracias, Zerbrowski. Zerbrowski dio una sonrisa dbil. - Es bueno saber que estoy haciendo feliz a alguien hoy en da.-Se gir hacia m. Nos miramos mutuamente. - Qu va a pasar con Dolph?- Pregunt. Pareca an ms solemne, teniendo en cuenta que haba parecido francamente deprimido anteriormente, deca mucho. - No lo s. Dolph haba dicho lo suficiente en la cinta para perder su trabajo, si queran. Demonios, si el jefe de RPIT se enteraba de este prejuicio podra llevar todos sus casos a examen, remontndose a los orgenes. - Asegrate de que tiene las dos semanas de tiempo personal, Zerbrowski, mantenlo fuera de aqu. - Lo s,- dijo, - ahora vete. Sacud la cabeza. - Lo siento, por supuesto que s. - Slo tienes que irte, por ahora, Anita, por favor, vete. Toqu el brazo de Zerbrowski. - No vuelvas ah sin un refuerzo, vale. - Perry me dijo lo que Dolph te hizo el otro da. No te preocupes, voy a tener cuidado.- Se gir para mirar la puerta cerrada. - Por favor, Anita, vete antes de que salga. Quera decir algo. Algo reconfortante, o til, pero no haba nada. Lo nico til que poda hacer era irme. As lo hicimos. Yndome se senta cobarde. Quedarme habra sido estpido. Cuando se trata de una eleccin entre ser cobarde o tonto, el estpido elige otra vez. Hoy opt por la mejor parte del valor. Adems, no estaba segura de que si Dolph sala de la habitacin como un toro desbocado intentase atacar a

Jason, o a m. Podramos ser capaces de ocultar lo de la sala de interrogatorios, pero si destrozaba la sala entera de la brigada, significara el final de su carrera. Ahora mismo, tal vez habra disparado su carrera al pie. Incluso probablemente. Pero tal vez, y probablemente era mejor eso sin duda. Me fui para que Zerbrowski recogiera los pedazos, porque no saba cmo. Era mucho mejor con la destruccin de cosas que fijndolas.

Jason apoy la cabeza contra el asiento de pasajeros del Jeep. Sus ojos estaban cerrados, y pareca cansado. Haba huecos bajo sus ojos, incluso con ellos cerrados. Jason era de piel clara, no plido. No lo haca tan oscuro, pero bastante dorado. Hoy estaba plido como un vampiro, y su piel daba la ilusin de que estaba demasiado delgado, como si una gran mano hubiera estado frotando alrededor de sus ojos y en su rostro, frotndose hacia abajo como preocupado por una piedra en la mano. - Te ves como la mierda,- dije. Sonri, sin abrir los ojos. - Dulces palabras. - No, lo digo en serio, te ves horrible. Vas a estar bien esta noche, en el banquete, y todo? Abri los ojos lo suficiente como para deslizar su mirada hacia m. - Tengo alguna opcin? Alguno de nosotros realmente tenemos eleccin? Ponindolo de esa manera. . . - No, supongo que no.- De repente mi voz son cansada. Sonri de nuevo, con la cabeza an en el asiento, los ojos casi cerrados. - Si el teniente no hubiera estallado en una junta importante, estara de camino a una instalacin segura, ahora mismo? Me puse el cinturn del asiento del conductor y encend el Jeep.

- No me has respondido,- dijo, en voz baja pero insistente. Puse el Jeep en marcha. - Tal vez, no lo s. Si Dolph no hubiera venido a una junta importante, como dices, entonces nunca hubiera pensado en ponerte en una instalacin.- Me coloqu fuera de la zona de aparcamiento. - Pero podra haber pedido un interrogatorio. Ests muy araado, y eres un hombre lobo.- Se encogi de hombros. Estir los brazos sobre su cabeza, arqueando su cuerpo contra el asiento, que se extendi todo el camino hasta los pies. Fue un gesto extraamente agraciado. Con el movimiento brillaron los cortes en los brazos, haciendo que se vieran en las mangas de la camisa, y agreg un movimiento retorcindose, como un estremecimiento, con una ola que sali de la punta de los dedos, por los brazos, el pecho, el arco de su cuello, la cintura, la madurez de sus caderas, por debajo de los msculos de los muslos, sus pantorrillas, hasta sus pies. Un sonoro graznido y el chirrido de los frenos me trajo de vuelta a la carretera, y el hecho de que conduca. Me las arregl para no golpear a nadie, pero estuvo cerca. Pas el camino a travs de un bosque de gestos groseros y de la risa de Jason. - Me siento mejor ahora,- dijo, la risa sigui al rojo vivo en su voz. Le mir frunciendo el ceo. Sus ojos azules brillantes, su rostro de repente resplandeciente de alegra. Luch, pero finalmente tuve que devolverle la sonrisa. Jason siempre haba sido capaz de hacerme eso, me haca sonrer cuando no quera. - Qu es tan condenadamente gracioso?- Dije, pero hubo un borde de risa en mi voz que no poda tragar. - Estaba tratando de coquetear, y funcion. Nunca has reaccionado a mi cuerpo antes, ni siquiera cuando estaba desnudo. Me concentr en la carretera, muy fuerte, mientras que el rubor me quemaba la cara.

Se ri. - Es para m ese rubor. Oh, Dios, s! - Sigue as y vas a mear fuera.- Gir en Clark, y me dirig hacia el Circo. - No lo entiendes, verdad?- Me mir, y no pude leer la expresin de su cara. Perplejidad, deleite, y algo ms. - Qu?- Pregunt. - No soy un tipo invisible en tu radar ms. - Qu? - Te das cuenta de los hombres, Anita, pero nunca te habas fijado en m. Estaba empezando a sentirme como el eunuco del tribunal. Le di un gesto rpido antes de volver a la carretera. No quera arriesgarme a otro accidente. Haba tenido adrenalina para todo el da. - Vamos, ya sabes lo que quiero decir. Suspir. - Tal vez. - Tal vez sea porque no haces sexo casual, pero significo ms para ti que slo una mierda, incluso con el ardeur. Si hubiera estado de pie me habra cado. Tena que conformarme con la concentracin muy fuerte en mi forma de conducir. - Si tienes un punto, Jason, cual es. - No te pongas de mal humor, Anita. Mi punto es que, incluso si nunca nos tocamos de nuevo, estoy en la pantalla del radar ahora. Me ves. Realmente me ves.- Pareca profundamente satisfecho. Estaba confundida. Cuando estoy confundida por lo general intento concentrarme en el trabajo. - Crees que el licntropo que est violando y matando a estas mujeres es local?

- S que no lo es,- dijo Jason. Lo mir, porque sonaba tan positivo. - Cmo puedes estar tan seguro? - Fue un hombre lobo, no era uno de nuestra manada. No hay hombres lobo en el rea de Sant Louis, que no formen parte del clan de Rokke Thronnos. - Cmo sabes que fue un hombre lobo? Podra haber sido cualquiera entre una docena de tipos de la mitad de los hombres depredadores. - Ola como un lobo.- Me frunci el ceo. - No lo oliste en la casa? - En su mayora todo lo que ola era sangre, Jason. - A veces me olvido de que no eres uno de nosotros, todava. - Es un elogio o una queja? Sonri. - No lo s. - Cmo puedes estar tan seguro de que no era uno de nuestros hombres lobo? -No huele a manada. - Olvida que soy humana, y que mi nariz no es cuatrocientas veces ms sensible al aroma de la discriminacin, y explcamelo con sencillez. - Mi nariz en forma humana no es tan buena como mi nariz en forma de lobo. El mundo est muy vivo. Olfatear es casi como la vista. Si nunca lo has experimentado, es difcil de explicar, pero el tacto en forma humana probablemente es secundario a la vista. En el olfato en forma de lobo es secundario a la vista, o en algunos casos, por delante de l. - Bueno, dicen que eso es as, qu significa eso para esta investigacin? - Esto significa que s que el asesino es un hombre lobo, y s que no es uno de los nuestros.

- Tu opinin no va a valer en el juicio,- dije. - No creo que lo hiciese. Honestamente, habra dicho lo que haba olido en la casa antes, si no hubiera asumido lo que ol, tambin.- Pareca preocupado, y de repente ms joven a causa de eso, todo el encanto de un colegial. Lo que haba dicho me hizo pensar. - La mayora de las razas de perros sabuesos no realizan el seguimiento de un hombre lobo, o cualquier cambiaformas para esa materia. Se van todos de cara a la mierda, gritando y gimiendo y aterrados. Bsicamente, dicen los cazadores, estn por su cuenta,- dije. - Saba que los perros no son como nosotros, pero no saba que no les gustsemos mucho. - Depende de la raza de perro, pero la mayora de los perros no quieren meterse con vosotros. No puedo decir que los culpe. - As que supongo que eso baja la libra y escoge un perro, entonces. - Lo haces con un lugar en su odo. - Est bien, tienes un momento?- Pregunt, y volvi a sonrer. - S, podra un hombre lobo seguir la pista en forma de lobo a este asesino? Jason pens, todo serio. - Probablemente, pero no creo que la polica vaya con l. No nos quieren mucho, tampoco. - Probablemente no, pero voy a proponrselo a Zerbrowski cuando llame. - Ests segura de que va a llamar? - S. - Por qu?

- Porque tenemos dos mujeres muertas, y probablemente en todos los medios. - Si ves la televisin, lees el peridico de vez en cuando, o incluso escuchas la radio, para poder saber estas cosas,- dijo Jason. - Probablemente sea cierto, pero no hay calor para resolver este caso, y ms vidas inocentes en peligro. Zerbrowski llamar, porque estn agarrndose a un clavo ardiendo, o no me habra metido si Dolph tuviera una ventaja ms prometedora, incluso fuera de su cabeza como lo est, no hubiera reventado su chuleta, o la ma. - Ests segura de eso? - Es un polica, por encima de todo. Si hubiera cualquier otra cosa que perseguir, l habra estado fuera persiguindolo, no perdiendo el tiempo contigo. - No s, Anita, no vi gran parte del polica saliendo hoy. Parece un hombre que dej que sus problemas personales se comieran todo lo dems. Habra discutido si hubiera podido, pero no pude. - Voy a mencionar la idea a Zerbrowski, si estn suficientemente desesperados pueden seguirla. - Qu tan desesperados tienen que estar? Gir el Jeep en el estacionamiento del circo. - Tal vez dos cuerpos ms, tal vez tres. Usar un hombre lobo para seguir a un hombre lobo puede que Zerbrowski llame al sentido del humor, pero reservar la parte superior de bronce en un acuerdo sera el problema. - Dos mujeres ms, tal vez tres, Jess, Anita, por qu no intentas las medidas desesperadas antes de que las cosas estn tan terriblemente mal? - La polica es como la mayora de las personas, Jason, no les gusta pensar fuera de la caja. Usar a un hombre lobo en forma animal, como una especie de Sabueso sobrenatural es la forma que est fuera de la maldita caja.

- Tal vez,- dijo, - pero ol lo que estaba arriba, Anita. Demasiada sangre, demasiada carne. Un ser humano no debe reducirse a carne y sangre. - No es justo tener todos los alimentos en la cesta?- Trat de hacer una broma, pero Jason pareci ofendido. - Alguien de todas las personas debe saberlo mejor que eso. - Tal vez,- le dije, sintiendo mi propia sonrisa a diapositivas de distancia de mi cara. - Est bien, lo siento, no quera ofender, pero he tenido demasiados cambiaformas amenazndome para hacerme ilusiones de donde estoy en la cadena alimentaria. Y hay un montn de cambiaformas que todava creen que estn en la parte superior. - No me creo esa mierda radical sobre que estamos en la parte superior de la escala evolutiva,- dijo Jason, - si realmente fusemos la perfeccin de la evolucin, por qu hemos existido desde hace miles de aos, pero an as, los pobres superan en nmero a los seres humanos, y por lo general no nos matan? Estacion cerca de la puerta de atrs y apagu el motor. Jason abri la puerta, pero dijo, por encima de su hombro mientras estaba saliendo, - No te engaes, Anita, claro que matan a ms personas de los nuestros que de ellos.- Sonri, pero no como si fuera divertido, - Incluso matarse ms los unos a los otros que matarlos a ellos.-Luego fue a grandes zancadas por el estacionamiento. Nunca mir hacia atrs. Haba ofendido a Jason. Hasta ese momento no haba estado segura de que fuera posible ofenderlo. O estaba creciendo, o era menos diplomtica. Como no poda ser menos diplomtica de lo habitual, Jason deba estar creciendo. Por primera vez en un tiempo, me pregunt si siempre sera el Lobo de Jean-Claude y como aperitivo. Y stripper, tambin. Pero no te puedes quedar y alimentar a los vampiros para siempre, verdad?

Bobby Lee me recibi en la puerta. Alto, con cabello claro y casi brillante en comparacin con la bodega oscura detrs de l. Pero su estado de nimo no era brillante. La polica debera haber dejado que me quedara contigo. No creo que ellos creyeran mi historia de haceros a todos testigos. Debas de haber dicho que somos tus guardaespaldas. La prxima vez lo voy a hacer, Bobby Lee. Le cont lo que haba aprendido en el departamento de la polica mientras caminbamos por las escaleras casi infinitas que conducan desde el almacn a las partes inferiores del Circo de los Malditos. Las escaleras eran lo suficientemente amplias como para que cuatro personas caminaran juntas, pero los escalones eran extraamente espaciosos, como si la construccin original no hubiera sido para humanos. Definitivamente, no se haba hecho para bpedos. No conozco el nombre de Heinrick, dijo. Lo mir, tan de repente, que me tropec, y l me cogi del brazo. En ese momento me di cuenta de que no saba mucho acerca de Bobby Lee, en realidad no. Trabajas para Rafael, no puedes ser un supremacista blanco.

Me solt el brazo cuando estaba seguro de que estaba slidamente en una variedad extraa de pasos. Cario, s de supremacistas blancos que se especializan en odiar a la gente un poco ms oscura que Rafael. Los sureos de verdad no dicen Cario. l me sonri. Lo hacen si los bastardos del Norte se lo esperan. Estamos en Missouri, lo que no es exactamente el norte. Es de donde vengo. Y eso que tiene que ver? Su sonrisa se ampli. Cuando no estamos en medio de una emergencia podemos sentarnos y compartir el tiempo personal frente a una cerveza o un caf. En este momento, concntrate, cario, porque estamos hasta el cuello y seguimos hundindonos. Si no conoces a Heinrick, cmo sabemos que nos estamos hundiendo? Era un mercenario antes que la gente de Rafael me reclutara. Conozco a gente como Heinrick. Qu quiere de m alguien as? Ellos te estaban vigilando que por una razn, Anita, probablemente t sabes cul es la razn, y slo tienes que pensar en ella. Negu con la cabeza. -Hablas como un amigo mo. Siempre me deca que cuando la mierda golpea el ventilador debo saber que los malos estn detrs de m. Tiene razn.

No siempre, Bobby Lee, no siempre. Pero la conversacin me hizo pensar en Edward. Haba comenzado su vida profesional como un asesino a sueldo, despus de matar a los seres humanos se volvi demasiado fcil, as que pas a los monstruos. Los Monstruos cubren mucho terreno para Edward. No, entre los vampiros y cambiaformas, se incluyen asesinos en serie, en los actores de cine mudo, cualquier persona y cualquier cosa que le llames fantasa. Aunque el precio tena que estar en lo cierto. Edward no trabajaba de forma gratuita. Bueno, no a menudo. Algunas veces haca el trabajo simplemente por la emocin de perseguir algo que nos asuste al resto de los simples mortales. Hay alguien en la operacin para que Rafael tenga contactos en los canales no gubernamentales? No quiero que nadie pida un favor a nadie a causa de esto. No quiero que alguien se meta en problemas. Slo quiero saber lo que est en los canales regulares del gobierno, o bien lo que no saben, o no comparten con el departamento de polica de St. Louis. Tenemos algunos ex militares de las fuerzas especiales, cosas as. Voy a preguntar por ah. Asent con la cabeza. Bien. Y yo preguntara a Edward, a ver si l conoca a Heinrick. Empec a caminar por los escalones de nuevo. Bobby Lee cay a mi lado, aunque para sus seis pies y mi corta estatura, probablemente era un paso difcil para l. No se quej, y yo no me ofrec a acelerar el paso. No tena exactamente ganas de ver a Jean-Claude o a Asher otra vez. Todava no saba qu decir. Estbamos a la entrada de la gran pesada puerta que conduca a las reas subterrneas. Estaba parcialmente entreabierta, esperndonos. Por cierto, Jean-Claude y Asher solicitaban tu presencia en la habitacin de Jean-Claude. Suspir, y mi tristeza debi haberse demostrado en mi cara, porque toc mi brazo. No ests tan triste, cario, dijeron algo al respecto, de darte una disculpa.

Mis cejas se arquearon al or eso. Darme una disculpa. Me gust como sonaba, me gustaba demasiado.

No fue la disculpa que yo esperaba, pero en estas circunstancias, cualquier disculpa era mejor que nada. Sobre todo, si no tena nada para darles. Por supuesto, les tom casi cinco minutos y tuve tiempo para escuchar la disculpa, porque una vez que tuve un buen vistazo de los dos de con sus mejores galas para banquetes, me dejaron sin habla, sorda, y malditamente ciega a cualquier otra cosa. No cre que hubiera sido la magia o el engao de vampiros. Slo se vean bien. Asher llevaba una chaqueta de color oro plido con bordados de oro oscuro, y un borde metlico de oro de verdad bordado del mismo hilo. Haba un toque ms de oro en el cuello, solapas, puos anchos. Justo lo suficiente para mezclarse con el oro de su pelo, en cascada sobre los hombros y dando nfasis a los gestos de sus manos. Su camisa era una espuma, volantes de blanco en el pecho y la mueca, como una nube domesticada. Saba, por rebuscar entre la ropa privada de Jean-Claude que la camisa no era tan suave como pareca. Los pantalones eran de oro plido el mismo que la chaqueta con una lnea de bordado a ambos lados de las piernas. Botas del color de conchas de ostras agraciado con las piernas, la parte de arriba doblada hacia abajo justo por encima de las rodillas, atadas con correas de cuero marrn plido y hebillas de oro pequeas, que se vislumbraban cuando se mova. Vi a Asher en primer lugar, quizs a causa de sus poderes, o tal vez porque l era todo brillante, en oro y llamativo. Fue como ver el sol. No poda dejar de mirarlo, girar tu rostro hacia el calor, para disfrutar de su gloria. Pero

muchas veces cuando el sol est en lo alto en el cielo, la luna est ah arriba, tambin. Un vago recuerdo de lo que ser en la noche, pero all, sin embargo, oscuro, brumoso, duro y blanco. Por la noche, slo existe la luna, y el sol no est por ningn lado. No hay distracciones cuando la luna gobierna en el cielo nocturno. La capa de Jean-Claude era de terciopelo negro, tan suave y fino, pareca piel. Era larga, que flua hasta los tobillos. Tena bordados en las solapas y en los anchos puos, un azul marino profundo. El bordado del escudo haca juego con el negro del chaleco, y la camisa, que se mostraba en todo lo que era negro y real del mismo tono de azul que eran las sbanas de seda sobre la cama. Azul celeste, un color atrapado entre el cielo de da y la noche. Resaltaba el azul de sus ojos para que fueran como joyas que vivan en medio de la negrura de su pelo, cerca de la blancura pura de su piel. La seda fue montada en volantes suaves en el pecho, y metida en el chaleco. Un alfiler de oro y zafiro traspasaba los volantes del pecho. La piedra era casi tan grande como uno de sus ojos azules. Los gemelos en conjunto, de oro, con zafiros casi tan grandes como el de su pecho. Los zafiros eran de azul aciano, como unas gotas de agua del mar de Caribe hechas slidas. Su cabello era una masa de rizos color negro. Era casi como si hubiera hecho menos para ser normal, dejndolo alborotado alrededor de su cara y los hombros. El negro de su pelo mezclado en con el negro de la chaqueta, para que el pelo fuera como un accesorio viviente. Por un momento pens que llevaba pantalones de cuero, hasta que me di cuenta de que las botas negras recorran a travs de toda la longitud de su pierna. Vesta pantaln negro, pero stos eran apenas visibles. Tuve slo un destello de la parte posterior de las botas cuando se movi. Toda la longitud de las botas desde el tobillo hasta culo estaba atada con un cordn azul que haca juego con el sorprendente azul de su camisa. Estaba atrapada entre tener que jugar con los dos al sarcasmo, o correr como el infierno. Me las arregl para estar simplemente all, en medio de la habitacin y no correr, o caer a sus pies como una groupie. A pesar de que la ltima parte tena ms determinacin de la que nunca admitir en voz alta.

Ma petite, has odo una palabra de lo que hemos dicho? Me acord de que la boca se haba estado moviendo mientras los miraba en todo su esplendor masculino, pero por mi vida que no poda repetir ni una. Me ruboric cuando admit: No realmente. Mir exasperado, con las manos en las caderas, extendiendo la capa hacia atrs, intermitente se vea ms de la cuerda azul mientras se paseaba hacia m. Es como me tema, Asher. Esta abotagada por ti. Si no podemos, hizo una mocin de palabrera con las manos y vi los anillos de zafiro, por primera vez, guindome un ojo a la luz de las velas, reducir el tono de este efecto, esta ser una noche intil. Si hubiera soado que ella podra estar tan totalmente afectada me habra contenido. Jean-Claude se gir y mir a Asher. Pude ver que era azul el bordado en la parte posterior de la capa. Haca un patrn o imagen, pero no pude entenderlo a travs del derrame de pelo. Podras, mon ami, verdaderamente haber retenido tanto placer? Podras haberte resistido? Si hubiera sabido esto, oui. No nos hubiera debilitado con Musette y su gente aqu, no por placer. Frunc el ceo y sacud la cabeza. Un momento muchachos. Se giraron y me miraron. Los dos miraron sorprendidos, creo que porque sonaba tan normal. Esto no pueden ser los poderes de Asher, a menos que mi fascinacin se extienda a Jean-Claude, ya que ambos parecen igualmente maravillosos. Me siento como si estuviera saltando de arriba hacia abajo y diciendo genial, tengo que ir a jugar con los dos. Parpade y luche para no ruborizarme. Lo siento, lo acabo de decir en voz alta? Los dos hombres se miraron, entonces Jean-Claude se gir hacia m, y Asher poso su plida mirada azul sobre m. Qu ests diciendo, ma petite? Nunca he te visto tan callada e insensible ante mis ojos.

Mir a los dos hombres y sacud la cabeza. Muy bien, necesitas un recordatorio, puedo hacer eso. Camin junto a ellos al espejo de cuerpo entero que estaba ubicado en el lado opuesto de la habitacin. Les hice un gesto a los dos otra vez. Vamos, vamos, no tenemos toda la noche. Finalmente vinieron hacia m, pareciendo perplejos. Los tena un poco distrados mirando al deslizarse hacia m en toda esa seda, piel y cosas brillantes. Pero al final, los tuve de pie delante del espejo, aunque no estaban mirando en el espejo, me miraban a m, todava perplejos. Al final tuve que tocar a cada uno de ellos ligeramente en el brazo y maniobrar en ellos para que la crema de oro de la capa de Asher se derramara sobre el terciopelo negro de Jean-Claude. De modo que sus rizos negros se mezclaron con las olas de oro. Los junte hasta que el sorprendente azul de la camisa de Jean-Claude y el pasador de zafiro sac el azul de sus dos ojos. Miraos vosotros mismos, y decidme si cualquier simple mortal no se va a quedar ah sin decir wow, durante unos minutos. Se miraron en el espejo, se vieron el uno al otro y, finalmente, Jean-Claude sonri. Asher no lo hizo. Si fueran solamente los poderes de Asher entonces, ests en lo correcto, ma petite, no se extenderan hacia m. Se volvi hacia m, sin dejar de sonrer. Pero nunca he visto en este estado de ensoacin. No os habris dado cuenta. Neg con la cabeza. No, ma petite, me habra dado cuenta ante un fenmeno as. Me encog de hombros. Tal vez nunca antes os he visto los dos vestidos para matar. El doble impacto es un poco ms abrumador. Se alej lo suficiente como para girar en un crculo elegante, los brazos elevados, mostrando el traje. Crees que es demasiado?

Sonre, casi me eche a rer. No, ni siquiera de cerca, pero me he permitido estar de pie atnita ante la presencia de tanta belleza. Trs potica, ma petite. Mirndoos a los dos, solo deseara ser una poeta, porque no se puede hacer justicia. Os veis increbles, maravillosos, jodidamente espectaculares. Asher camin hasta situarse en el otro extremo de la sala junto a la chimenea falsa. Fue difcil de ver en la penumbra, pero esta noche alguien haba puesto dos velas cnicas en la pieza de la chimenea, cada una encerrada en cristal, por lo que brillaban como joyas. El pelo de Asher brillaba a la luz incierta. Puso una mano sobre la repisa de la chimenea, con la cabeza hacia abajo para mirar en la fra chimenea, hacia la nueva pantalla de fuego, JeanClaude haba aadido tres. La pantalla de fuego era un ventilador enorme de antigedades encapsulados en vidrio. Los colores eran rojos vibrantes, verdes, un aerosol brillante de flores y encajes delicados. Era bonita, pero no tanto. Mir a Jean-Claude por alguna pista, y se limit a hacer un gesto para que siguiera a Asher al lado de la chimenea. Cuando me qued all, Jean-Claude tom mi mano y me llev hacia el otro hombre. Asher debi habernos escuchado acercarnos, porque dijo: Estaba muy enojado contigo, Anita, muy enojado. Tan enojado que no pens que podras tener una causa justa para estar enojada conmigo. Jean-Claude me apret la mano como dicindome que no lo interrumpiera, pero me pareci estar por delante en la discusin, as que no haba planeado decir ni una palabra. Nunca interrumpas cuando eres el que est ganando. Jason nos dijo lo mal que estabas despus de tomar tu sangre. Si estabas tan enferma como nos ha informado, entonces, naturalmente, el miedo me abraz. Mir hacia arriba, de pronto, con los ojos muy abiertos y casi salvajes, perdidos en el resplandor de su pelo y la luz de las velas parpadeantes. No te he hecho dao. Nunca ha sido as. . . Pareca estar

buscando una palabra, de terrible para ninguna de mis otras, de nuevo dud, vctimas. No estaba segura de qu decir a eso, porque estaba de acuerdo con la parte de lo que haba dicho. Sent que me haba hecho vctima de sus poderes, al no preguntar primero. Pero si haba sido consciente de ello, o no, en algn lugar del fondo de mi mente, deb haber estado pensando en el problema durante todo el maldito da, porque saba que una cosa era cierta. No estaba por completo en lo correcto, tampoco. Maldita sea. Jean-Claude me solt la mano, porque la sensacin de su piel contra la ma hizo ms difcil concentrarse en este momento. Puedo ver a dnde podra haber llegado la idea de lo que he entendido que significa el intercambio de sangre. Te ped que me mordieras, me ofrec para alimentarte, y tenas razn, saba que tu mordedura poda abrumar mis defensas naturales. Fue mi turno de mirar hacia abajo hacia la bonita pantalla de fuego que nunca conocera el calor. Simplemente estaba tan fuera de mi cabeza que - casi no lo poda decir, hubiera deseado estar pensando. Pero eso no fue culpa tuya. Slo podas hacer lo que dije en voz alta. Mir hacia arriba, y me encontr en esos ojos. Oh, maldita sea, Asher, incluso si hubieras podido leer mi mente en ese momento quera que me tomaras, cualquier cosa que eso significase. No haba reglas o seales de alto en mi cabeza. Dej escapar un largo suspiro, y me estremec, porque estaba temerosa de eso, con miedo de admitirlo en voz alta, con miedo de todo. Tena miedo de ser consumida por el deseo o el amor o cmo demonios quieras llamarlo. Quera que me tomaras mientras Jean-Claude me haca el amor. Quera que todos nosotros estuviramos juntos como antes. No es tarde para ti, Anita dijo Asher. Mir ms all de m hacia JeanClaude. Mira, fue como nos lo temamos, est loca por m a travs de tus recuerdos. No es real lo que siente por m. Con mis poderes de fascinacin o sin ellos, no es real. Eso parece ser lo que he estado diciendo, Asher, le dije. Es por tu maldita mente que nunca voy a saber si lo que siento por ti es real. Pero

puedo deciros esto, lo que senta por ti antes, era real. No es que piense en ti antes del agua bendita, es lo que pienso que eres ahora, tal como eres. Sacudi la cabeza y desvi la mirada, lo que haca el pelo una barrera entre nosotros, as que no poda ver su rostro. Pero hice uso de mis facultades para que te fascinaran, como una serpiente fascina a un ave. Capture tu mente, y quera hacerlo. Le toqu el pelo, y se apart de m. No trat de seguirlo. Tom un montn de aire y lo solt lentamente. Tendra que enfrentar a una docena de chicos malos que estaban tan cerca de esta conversacin. En tu defensa, creo que estbamos desnudos y haciendo algo sucio antes de que envolvieras mi mente. Mir hacia arriba, la cara apenas lo suficientemente clara a travs de las sombras y la luz incierta para dejarme ver que estaba perplejo. Sucio? Tener relaciones sexuales, dijo Jean-Claude. Es un trmino pintoresco del argot americano para nombrarlo, para hacerlo sucio. Ah, dijo Asher, aunque no se lo vea de manera menos perplejo. Para l. No soy nada si no se determino de una vez que he tomado mi decisin. Mi punto es este, ya que estbamos teniendo relaciones sexuales. No habas robado mi mente cuando estuve de acuerdo en que todo el mundo se quitara la ropa. No habas robado mi mente cuando tuvimos juegos previos. No habas robado mi mente cuando te lam la parte posterior de las rodillas, y otras cosas. Me obligu a mirarlo a los ojos poco a poco calmndolo. Me ofrec para todo eso. Si hubiera podido descubrir una forma de que estuvieras dentro de m que no incluyera colmillos lo hubiera hecho, pero os quera a los dos dentro de m. Tuve que cerrar los ojos, porque de repente tuve una visin tan fuerte que casi hizo que se me doblaran las rodillas. Con lo visual vino la ola de sensaciones. No me qued sin aire en esta ocasin. Pero me qued con un apretn de muerte en la repisa de la chimenea, y con mi respiracin entrecortada.

Ma petite, ests bien? Negu con la cabeza. En comparacin con la primera vez que record de nuevo el orgasmo, s, estoy bien. Quelle?- Pregunto Asher. Ha experimentado nuestro placer antes en el da de hoy. Asher pareca an menos feliz. Tiene todos los sntomas. No cre que lo hara. Pensaba que su nigromancia la protegera. Tambin debo decirte que creo que Belle Morte tiene algo que ver con la gravedad de mi enfermedad. Ella estaba alimentndose de Richard y de m a travs de vosotros dos. Jean-Claude se apoy contra la pared, con los brazos cruzados. Jason nos haba dicho eso, ma petite. Pero sigo creyendo que tu poder ha tenido problemas con el poder de Asher todo el da. Es la vieja cuestin de qu pasara si una fuerza irresistible se encontrara con un objeto inamovible. Asher es la fuerza irresistible y yo el objeto inamovible, le dije. Oui. Me hubiera gustado discutir con la divisin del trabajo, pero ya era demasiado malditamente inapropiado. Entonces, qu significa eso si estamos juntos de nuevo como un mnage trois? Jean-Claude tuvo un momento donde algo pas por su rostro, luego volvi a su blanco rostro. Fue Asher quien habl, Estaras dispuesta a hacerlo otra vez? Empec a dejar de lado la chimenea, dudando, por si acaso, y le dije: Tal vez. Mir a Jean-Claude, a su bello rostro cuidado. Creo que Jean-Claude finalmente ha encontrado algo con lo que no se comprometera.

Qu quieres decir, ma petite? Quiero decir que si perdieras a Asher por m, se abrira una brecha entre nosotros. As que soy algo que tendrs en tu cama para estar con Jean-Claude! Estaba de repente furioso, con los ojos llenos de lquido fuego azul. An humanos antes de plegar los ojos para dejarlos claros y hermosos, pero era la belleza de la roca tallada y las joyas, una belleza dura, brillante, sin vida, ni suavidad, nada humano. Se puso de pie delante de m con el pelo de oro en movimiento alrededor de su rostro como una aureola, elevado por el viento de su propio poder. Era maravilloso y horrible, una terrible belleza, como cuando el ngel de la muerte viene a buscarte. No tena miedo de l. Saba que Asher no me hara dao, a propsito. Saba que Jean-Claude no se lo permitira. Pero haba tenido suficiente. Basta ya de Asher y de m. De alguna manera perversa Asher y yo estbamos bien adaptados en una mala necesidad de terapia que una persona necesita. Ambos tenamos tantos temas sobre la intimidad personal y tantas esperanzas de que la gente quisiera saltar a travs de ellos, que hasta yo estaba cansada de eso. Me desabroche el cinturn y comenc a deslizarlo a travs de los bucles, cuando estuvo lo suficientemente atrs, me deslic la correa fuera del bucle en mi sobaquera. Asher pregunt con una voz que reson en la habitacin, y se arrastr por mi espina dorsal, Qu ests haciendo? Termin tomando mi correa para sacarla, y luego me quit la sobaquera. Estoy desnudndome. Supongo que Jean-Claude tiene algo de ropa por aqu para m, tambin. Aunque no soy as debo usar un traje que coincida con vuestra ropa, si tiene enaguas como esas cosas. No se puede avanzar en esa mierda. No tengas miedo, ma petite, he conocido tus preferencias en la vanguardia de mis diseos, ya he elegido la ropa. Tena las manos hacia un lado y golpe un hermoso cofre, estaba demasiado equilibrado y dramtico. Incluso nuestra ropa es cmoda y fcil de moverse en ella.

Los dos estbamos haciendo caso omiso del vampiro que nos frunca el ceo. Nada como la luz de las velas cuando ests tratando de dar miedo y eres ignorado. Empec a quitarme la camisa, pero me detuve. No quera tener que pasar por la brillante rutina de nuevo. No quera meterme con eso. As que me fui hacia la cama, donde poda quitarme los zapatos con comodidad. As que os dijo Jason lo qu Belle me hizo? Ella te ha dado la primera marca, oui. Ella lo sabe, Jean-Claude, sabe que Richard y yo no tenemos la cuarta marca. Salt sobre la cama, para quitarme la funda de mi cinturn y el hombro a continuacin. Estaba concentrada quitndome los zapatos, porque no quera ir a donde tema que la discusin ira. No me miras ahora, ma petite. Por qu, es que temes lo que voy a decir? S que si me das la cuarta marca ella no podr marcarme de nuevo. Estara a salvo de ella. No, ma petite, no debe haber mentiras entre nosotros. Ella no podra marcarte como suya, pero no estaras segura. Podra utilizar esto como excusa para reclamar el ltimo pedazo de ti, pero no lo har, porque temo lo que Belle hara. Lo mire, con un zapato en mi mano. Qu quieres decir? Por ahora, ella piensa que puede ser capaz de reclamarte como su sirviente humano. Puede ser capaz de utilizarte para aumentar su propio poder. Si determina que ests fuera de su alcance de esa manera, puede decidir qu ests mejor muerta. Si ella no me puede tener, entonces nadie ms puede, es eso?

Asinti con la cabeza y un encogimiento de hombros, casi pidiendo disculpas. Es una mujer muy prctica. No, es un vampiro muy prctico. Confa en m, Jean-Claude que ella es todo un nuevo nivel de practicidad. l asinti con la cabeza. Oui, oui, lo discutira si pudiera, pero sera mentira. Asher se dirigi hacia nosotros. An tena los ojos brillantes ahogando el azul como si el cielo del invierno le hubiera llenado el crneo, pero por lo dems, pareca tan ordinario como nunca lo hizo. Lo cual fue extraordinario. Pero al menos no estaba planteando un viento de su pequeo poder o levitando a pocos centmetros del suelo. Ambos estn debilitados por no compartir la cuarta marca. Ninguno de los dos ser tan poderoso como debiera ser. Lo sabes, Jean-Claude. S, pero tambin conozco a Belle. Ella destruye lo que no puede tener. O lo deja de lado, dijo Asher, con voz suave, manteniendo el dolor lo suficiente como para hacerme un nudo en la garganta. Tena mis zapatos, con mis calcetines para correr puestos en el suelo. Si compites a su lado te destruir, le dije. Quise decirlo suave, pero me sali ms o menos como mi normal tono de voz. Me mir, sus pupilas nadaron a travs del fuego azul como una isla renaciendo del mar. Lo que quiero decir, Asher, es que ella eligi herirte de tal manera que la lesin fuera peor que la muerte. Para ser expulsado de sus afectos, de la cama de Jean-Claude, ya que la cama era suya. Ella no me va a matar, porque prometi a Jean-Claude que no lo hara. Ech un vistazo a Jean-Claude.

Volv a ella en su busca hace un centenar de aos, para ver si poda salvar la vida de Asher. Si l hubiera muerto, estara libre de ella. As que ella trabajaba para mantenerme vivo, dijo Asher, y su voz era bastante amarga como para atragantarse. Haba noches en que te maldije por mi vida, Jean-Claude. Lo s, mon ami. Belle Morte a menudo sealaba que si tan slo le permitiera matarme, podra evitar tal humillacin. No saba que ella te haba dado esa opcin. Jean-Claude mir hacia otro lado, para no encontrarse con los ojos del otro hombre. Fue egosta por mi parte. Te prefiero vivo y odindome, que muerto y ms all de toda esperanza. Levant la vista, y su rostro estaba en carne viva por la emocin, a diferencia de su inexpresividad habitual y cortesa. Me equivoqu, Asher? Prefieres haber muerto hace tantos aos? Me sent en la cama, mirndolos, esperando la respuesta. En cierto modo, era una audiencia, de manera que no estaba all en absoluto. Hubo momentos en que deseaba la muerte. Jean-Claude se alej. Asher le toc el brazo. Ese pequeo toque pareci congelar a Jean-Claude. Si estaba respirando, no pude verlo. Anoche no era uno de esos momentos. Se miraron el uno al otro. La mano de Asher apenas tocando el brazo de Jean-Claude. Haba muchas cosas entre ellos, siglos de dolor, de amor y odio. Era como si todo hirviera en el aire, casi visible en la luz vacilante. Lo que quera decir y hacer era besarlo, pero saba que no lo hara. No s qu temas saban el uno sobre el otro, pero no parecan capaces de hacer ese tipo de cosas sin su Julianna. Haba sido el puente entre ellos. Lo que les permiti amarse. Sin ella, se encontraban al borde del abismo y se miraban, separados por un abismo que no saban cmo cruzar.

Jams podra ser Julianna. Tena demasiados recuerdos de ella. Por el amor de Dios haba hecho bordado. Ella haba sido gentil y amable y todo lo que no crea que era yo. Pero haba una cosa que si podra ser capaz de hacer. Me deslic de la cama y me dirig primero a Asher, porque no quera que l se apartara otra vez. Fui de puntillas, y tuvo que agacharse un poco para que pudiera besarlo, pero no lucho contra m. Sostuve su cara entre las manos como si fuera un vaso tallado en una piedra delicada, algo que podra romperse si se abusa. Lo bes suavemente, bebiendo de la copa como el don sagrado que era. Fui a Jean-Claude con el sabor de Asher todava en mis labios. Ahuecaba sus mejillas como lo haba hecho con Asher, y lo bes. l apenas se movi en mi boca. Me apart de los dos. Ahora, que nos hemos besado y compuesto. Tienen que vestirme y tenemos que hablar antes del banquete. La voz de Jean-Claude sali baja y ronca, como si no estuviera respirando bien. Hablar de qu ma petite? De la Madre de todas las tinieblas. Jason hablo de ella, tambin, pero esperaba que lo hubiera malentendido. No puede ser la dulce madre, dijo Asher. Ella no ha despertado en un milenio. No est despierta, Asher, pero se mueve como si tuviera un sueo inquieto. Los dos hombres se miraron entre s. Fue Asher quien dijo: Me gustara dejar a un lado las pequeas diferencias hasta que lleguemos al fondo de este misterio tan grave. Qu diferencias insignificantes? Le pregunt. Si queremos ser un mnage trois, o no.

Negu con la cabeza. Te adoro, Asher, pero no me queda suficiente energa para solucionar esta mierda emocional. Te das cuenta de que tienes ms obsesiones acerca de la intimidad que yo? Abri la boca, y la cerr, y luego hizo ese encogimiento de hombros galante. Realmente estamos muy emparejados en una Aun-no-te-he-golpeadohasta-la-muerte, especie de camino. Pero por ahora, vamos a tratar de poner el caos personal a un lado. Bien, por favor. Hizo una reverencia agraciada. Como mi seora ordene, as voy a obedecer. Mientras mejor te convenga, le dije. l se ech a rer, y fue una buena carcajada, un sonido que se desliz por mi piel y tir las cosas bajo mi cuerpo. Trajo un suspiro a mis labios. Ahora, dnde estn mis ropas para esta noche de desastre?

Por supuesto, me quej de mi ropa. El vestido era de terciopelo negro y de seda azul y haca parecer que mis pechos plidos parecieran frutas maduras. Los colores hicieron hincapi en la translucidez cerca de mi piel con el matiz de tonalidades azules, pero saba que realmente lo que ms destacaba eran mis venas azules llenas de sangre roja. Stephen me haba arreglado el cabello y me haba puesto el maquillaje. Lo haba hecho antes, para estos pequeos encuentros. Regularmente, lo haca para los otros strippers en Guilty Pleasures. Le haba permitido poner mi pelo en un montn de rizos sueltos en la parte superior de mi cabeza, de modo que mi cuello estaba blanco y desnudo. Las marcas del mordisco de Asher destacaban marcadamente contra la carne. -Tiene que parecer que llevo un letrero en mi cuello y mi pecho que diga cmeme Stephen se apart despus de aplicar la ltima parte del delineador de ojos. -Te ves hermosa, Anita.-Probablemente lo pensaba, pero sus elogios iban para el maquillaje, para su trabajo. Me vea como una leona. Frunci el ceo ligeramente, hizo algunos ajustes durante unos minutos, cerca de mis ojos sobretodo alrededor de mis prpados, al final los limpi con un pauelo de papel retrocediendo de nuevo. Me mir, desde arriba de mi cabeza hasta el final de mi barbilla, y luego asinti. -Est bien.

-Estas positivamente apetitosa,- la voz de Micah lleg desde la puerta. Entr en la habitacin, cerrando la puerta detrs de l. En el momento en que lo vi, supe que haba perdido todo derecho a quejarme por lo que llevaba. El color era azul turquesa, con bastante verde para hacer que sus ojos brillaran de color verde. La camisa tena agujeros en la parte superior de su hombro, en la mitad de su brazo, y dos en la mitad de su antebrazo. Un cable negro pasaba a travs de la tela y se ataba alrededor de su codo, por encima y por debajo de los agujeros para evitar que la tela resbalase. Los puos eran anchos y rgidos, con brillantes botones negros, con cortes en la parte inferior para que la piel de las muecas estuviera desnuda, como los agujeros en los codos a la izquierda de las zonas sin cubrir. Su piel tena un aspecto muy bronceado, muy suave, muy clido y el azul turquesa. Los pantalones hacan juego con la camisa, y no slo en el color. Haba agujeros a los lados que brillaban con la suavidad perfecta de su cadera, hasta la altura del muslo. Los agujeros probablemente estaban un poco ms abajo, pero las botas negras estaban cortadas justo por encima de la curvatura de la rodilla. Los pantalones eran tan ajustados que realmente no necesitaba un cinturn, pero haba un cordn negro que pasaba a travs de las presillas innecesarias que se balanceaban cuando Micah caminaba. De hecho, era casi como yo cuando me di cuenta de que haba agujeros en el interior de las piernas de los pantalones, tambin. Sacud la cabeza. -Hay ms agujeros que tela. l me sonri. -Estoy de alimento, por lo que hay que ser capaz de llegar a la sangre. Jean-Claude no quera que nadie tuviera una excusa para desnudar a nadie. Mir a Jean-Claude. -No es la alimentacin de cualquiera de esas personas. -No, ma petite, es nuestro y slo nuestro, pero no queremos tener que desnudarle tampoco. Si todos nosotros mantenemos nuestra ropa firmemente en su lugar, ellos tambin lo harn. Sera una falta personal de

gigantescas proporciones si su comida se desnuda y nosotros no lo hacemos. Es nuestra casa, y nuestras reglas. Puesto as, era difcil discutir, pero quera seguir. Entonces mir la cara de Micah de cerca. Llevas maquillaje de ojos.- Me baj de la silla en la que me haba sentado, mientras que Stephen y yo nos acercamos a Micah. Llevaba algo ms que el maquillaje de ojos, pero todo estaba tan hbilmente hecho que no lo vimos en un principio. -No puedo resistirme a los ojos,- dijo Jean-Claude, - merecan ser adornados. El pelo de Micah estaba atado completamente hacia atrs de su cara en un moo que era una mezcla elegante de una trenza francesa y el arte puro. -A dnde fueron todos los rizos?- Le pregunt. -Han sido secados,- dijo Jean-Claude. Se acerc y casi toc el pelo de Micah, para mostrar lo hermoso que era. -No tena nada con lo que protestar para hacer que lo tuviera tan bonito.- Jean-Claude me lanz una mirada. -Fue un cambio refrescante. Micah parpade esos ojos sorprendentes que el arte de alguien haba hecho an ms asombrosos. -No te gusta? Sacud la cabeza. -No, me gusta. Quiero decir, eres hermoso.- Me encog de hombros. -No s, es slo un aspecto muy diferente para ti.- Me gir hacia Jean-Claude. - Nunca he visto tanto maquillaje. -Belle Morte evit que me viera de esta manera.- Estaba en blanco cuando lo dijo, como si lo que recordara de esas palabras no fuera nada de lo que quisiera compartir. -Entonces por qu maquillar a Micah de esta forma? -No te gusta,- repiti Micah. Frunc el ceo. -Eso no es todo. Por qu ahora? Qu ganamos al tener este aspecto, porque no lo intentan y me dicen que no hay fin?- Me gir para incluir a Asher en su silla en la habitacin con la mirada que me dio JeanClaude. -Ninguno de los dos acabar con este gran problema esta noche sin una razn. No he odo nada, pero ambos se quejaban de que no tenamos

tiempo suficiente para que todos estuviramos presentables para el banquete.- Seal a Micah. -Esto llev una gran cantidad de tiempo que podra haberse destinado a otro. As que pido demasiado preguntando, qu pasa? Se intercambiaron una mirada, luego, Asher mir con esmero al suelo. Pretenda hacer el estudio de sus uas perfectamente cuidadas, pero no me dej engaar. Me gir hacia Jean-Claude Qu pasa con l?- dije. Se encogi de hombros. Estaba tan divertido como casi avergonzado. Musette finalmente fue obligada a darnos la lista de invitados completa. Se ha retenido slo tres nombres, porque son parte del regalo de Belle. -As que tres invitados misteriosos, qu tiene eso que ver con Micah? -Uno de los vampiros que vienen esta noche tiene un antojo de un hombre hermoso. Tanto Asher como yo fuimos nauseabundos para l, ms de una vez. - Y? -dije. -Para hacer alarde de la deliciosa carne delante de tu mesa, sin embargo, no te permiten saborear o tocar, si no nos agrada. -As que ests siendo degradado,- dije. Jean-Claude de repente furioso, mostr su rostro, llen de ojos de fuego azul. No lo entiendes, ma petite. Belle ha enviado a Paolo para atormentarnos. l nos recuerda lo que fuimos, y nuestra impotencia. Fuimos a cualquier persona a la que nos dio Belle, a todos. Ella no lo hizo por casualidad, sino porque si con nuestros cuerpos en la cama de otra ganaba algo que ella deseaba, entonces nos utilizaba, y dejaba que otros hicieran lo mismo. l camin en un crculo estrecho, el abrigo negro flotaba a su alrededor como alas oscuras. -La idea de sentarme en la misma mesa con Paolo otra

vez me repugna, y Belle saba que as sera. Le detesto, de un modo que no quiero describir. Pero no podemos hacerle dao, ma petite. Belle le ha enviado a atormentarnos, tanto con su mera presencia. Su sonrisa y charla, nos recuerda con cada mirada, cada joya de las manos a alguien ms, lo que fue autorizado a hacer con nosotros. Jean-Claude se par delante de m, los latidos de su ira estaban en el aire como llamas invisibles. -Pero esto lo podemos hacer, ma petite, podemos hacer alarde de la materia prima a mano. Paolo puede mostrar lo que soy capaz de tocar, y lo que Asher es capaz de tocar, pero Paolo no puede tenerlo. Paolo es uno de esos hombres que siempre quiere lo que otros tienen. Alimenta su alma, si no puede tener, en todos los sentidos, a quien l quiere. - Me pas los dedos por el cuello y dej una estela de calor en mi piel que me dej, casi dolorida, casi con placer. -Quiero que Paolo sufra, aunque slo sea un poco, porque no est en m poder hacerle sufrir mucho. Mir hacia arriba, Jean-Claude estaba enojado, la cara enojada, y suspir. Va ser una larga noche, no? Belle slo enva a personas que te hacen sentir incmodo, o que odias, o te odian. -Ahora, ma petite. Tememos a Musette, y a Valentina. Creo que Bartolom vino porque es aburrido. Paolo es el primer nombre que realmente me saca de mis casillas. Le toqu la cara a Jean-Claude, sosteniendo la ira contra la palma de mi mano. Sus ojos sangraron para volver a la normalidad, o lo ms normal que pudieran. Mir ms all de l hacia Micah. -Ests bien con los colmillos de un vampiro macho? -Mientras no tenga que morder a travs de ellos, voy a jugar. Eso me hizo sonrer. -Si Micah est bien con l, yo tambin.- Acun la cara de Jean-Claude entre mis manos, pero estaba tratando de hacer contacto con los ojos. -Pero vamos a mantener nuestros ojos en la bola, no estamos esta noche aqu por venganza. Puso sus manos sobre las mas y las apret contra su cara. -Estamos aqu esta noche porque Belle Morte es el sourdre de sang de nuestra lnea, y no

podemos negar su derecho de enviar a los visitantes a nuestra casa. Pero no nos engaemos, ma petite, Musette y su compaa estn aqu para vengarse de nosotros. -Vengarse de qu?- Le pregunt. Asher respondi a travs del cuarto, -Vengarce por habernos alejado de ella, por supuesto. Le mir. -Pero por qu Intercambiaron otra mirada, que no pude leer. Fue Jean-Claude quien dijo: Porque Belle Morte cree ser la mujer ms deseable en el mundo. Levant las cejas. -Es hermosa, lo admito. Pero la mujer ms bella del mundo, vamos! Quiero decir que depende de lo que se considere bello. Algunas personas son iguales, morenas, rubias, otras son diferentes. - Quiero decir la ms deseable, ma petite, no la ms bella. - No entiendo la diferencia. l me frunci el ceo. - Los hombres se han suicidado cuando la Guerra les expuls de su cama. Se desataron entre los gobernantes que estaban enloquecidos con la idea de cualquier otro hombre intercambiando los favores de Belle Morte. Era mi turno para fruncir el ceo. - Ests diciendo que una vez que has estado con Belle Morte no estars con nadie ms? - Eso es lo que se cree. Le mir. - T y Asher la dejasteis, dos veces cada uno. - Ma petite exactamente no lo ves? - No realmente.

- Si salimos de su cama, si hay algn contacto que preferimos al de ella, entonces tal vez ella no es la mujer ms deseable del mundo. Pens en eso por un segundo. - As pues, toda esta expedicin es para castigaros a los dos? - No del todo. Creo que Belle quiere preparar el terreno, por as decirlo, antes de que venga de visita ella misma. - Por qu quiere visitaros? - Va a ser algo poltico, de eso puedes estar segura,- dijo Jean-Claude. - As que os castigara a los dos de una vez con un tratamiento adicional? Ellos empezaron a hacer otra de esas miradas, pero toqu la cara a JeanClaude, obligndole a mirarme. - No, no ms misterio, solo dmelo. - Belle es la mujer ms deseable del mundo, su base de poder depende de ello, su auto-imagen de todo se basa en eso. Debe encontrar una manera de entender por qu la dejan, y por eso preferimos que se mantenga alejada, incluso ahora. - Entonces,- le dije. - Est siendo demasiado sutil,- dijo Asher, ponindose de pie y caminando hacia nosotros. - Bien dmelo,- dije. - As como Belle vio a Julianna como una amenaza, ella tambin te ve a ti as. Pero esperamos convencerla de que no es solo otra mujer la que nos mantiene entretenidos, sino un hombre. Belle nunca vio a los hombres como una competencia, no como lo hace una mujer. - As que por eso has embellecido a Micah.

- Y a los dems,- dijo Asher. Mir a Jean-Claude. - Los dems? Tena la gracia de parecer avergonzado, pero no funcion del todo, se mostr complacido. - Si Musette puede informar a Belle de que tengo un harn de hombres, entonces Belle dejar de estar preocupada por ti. Sacud la cabeza. - No lo creo, Jean-Claude. Creo que ella tiene un empeo por m. Est bien que me tenga miedo, o est atrada por el poder. - Creo que te marc una vez para atormentarme, ma petite. Ella realmente no te quiere como su sirviente humano, sino que est enfadada conmigo, enfadada contigo por invitarme.- Sacudi la cabeza. - Ella piensa como una mujer, ma petite, y no una moderna. Piensa ms como un hombre, as que es difcil de explicarte. - No, creo que tengo un presentimiento. Vas a tratar de convencer a la gente de Belle que no la dejaste por cualquier mujer, sino por muchos hombres. - Oui. - Y si la vista de un montn de hombres magnficos atormentan a Paolo, tambin, mucho mejor. l sonri, pero dej sus ojos duros y desagradables. - Oui, ma petite. No lo dije en voz alta, pero Belle Morte no era la nica que rara vez no haca nada sin tener ms de un motivo.

El banquete fue en una de las habitaciones interiores del circo. Una que nunca haba visto antes. Saba que el lugar era enorme y que solo haba visto una fraccin del mismo, pero no me haba dado cuenta de que me haba perdido una sala de este tamao. Era literalmente cavernoso, debido a que haba sido originalmente una cueva, un enorme espacio en que el agua haba tallado la misma piedra en ms de unos pocos millones de aos. No haba agua ahora, slo roca y el aire fresco. Era la manera en que se senta el sabor del aire, la forma en que tocaba mi piel, me permita saber de alguna manera que todo este esplendor oscuro fue prcticamente el trabajo de la naturaleza, no del hombre. No s cul es la diferencia entre las cuevas naturales y las artificiales, pero el aire se siente diferente, simplemente lo hace. Esperaba antorchas puestas en la oscuridad, pero me sorprend al encontrar que haba gas. Lmparas de gas colocadas alrededor de la habitacin, persiguiendo de nuevo la oscuridad. Le pregunt a Jean-Claude cuando se haba instalado el gas, y me dijo que algunos contrabandistas lo haban hecho durante la prohibicin, que la cueva haba sido una taberna. Nikolaos, el antiguo Maestro de la ciudad antes de Jean-Claude, haba dejado a los contrabandistas pagar un alquiler por el espacio. Mientras sus vampiros tambin se alimentaban de los borrachos. Era una forma fcil de alimentar a una buena cantidad de vampiros sin ser descubiertos. Dado

que la taberna ya estaba infringiendo la ley, no iran a contrselo a la polica, cuando un ataque de vampiro se haba producido. Nunca haba estado en una habitacin que estaba iluminada en su totalidad por lmparas de gas. Tena ese borde suave de la luz del fuego, pero era ms estable y quemaba ms limpiamente. Casi haba esperado que hubiera un olor a gas, pero no lo haba. Jean Claude me inform de que si ola a gas, significara que haba una fuga, y probablemente debera salir como si hubiera un infierno. Bueno, lo que realmente dijo es que debamos salir lo ms rpidamente posible, pero saba lo que quera decir. La mesa del banquete era a la vez bonita, y curiosamente, el oro tom el patrn de todo. Brillaba con cubiertos de oro, delicados, en la fina y blanca empuadura de los huesos de China. Haba servilleteros de oro con servilletas de lino blanco. El mantel era de triple capa, una larga y blanca que casi se arrastraba hasta el suelo, un estampado dorado de hojas y flores, bordadas en torno a su borde. La capa intermedia era de encaje de oro delicado. La parte superior era una capa diferente de oro, blanco y oro, como si alguien haba tenido la pintura dorada y sec la esponja en el lino blanco. Los asientos de las sillas estaban acolchados de blanco y oro, los respaldos ricamente tallados en una madera oscura. La mesa se centraba como una isla brillante en medio del alumbrado a gas en la oscuridad. Pero dos cosas me confundieron. Primero la forma, haba utensilios de oro de ms en cada lugar a lo cual no saba qu hacer con ellos. En qu diablos se utiliza dos diminutos tenedores de todos modos? Se pusieron en la parte superior de la placa identificatoria, por lo que bien era para los mariscos, ensalada, postre, o algo que no haba pensado. Tena la esperanza de que fueran para los mariscos o un postre, ya que saba cul era el tenedor para la ensalada. Como nunca he estado en un banquete formal de vampiros, trat de no especular sobre otros posibles usos para los dos diminutos tenedores.

En segundo lugar, hubo una serie de ajustes de lugar completo en el suelo. Cada establecimiento tena una servilleta de lino blanco desplegado debajo de ella, como en un picnic en miniatura. Los ajustes de lugar en el suelo fueron espaciados entre la colocacin de la sillas, as que no haba espacio para correr las sillas por fuera. Lo que fue. . . extrao. Me qued en mi vestido azul, negro y celeste, con sus tenues destellos de azul profundo, tocando la punta de mi zapato de tacn negro, tratando de averiguar por qu haba placas en el suelo. Jean Claude se desliz a travs de las cortinas negras y largas que cubran la entrada, entre esta sala y la pequea cmara adyacente. Todo el mundo dialogaba en la otra habitacin. Odiaba mezclarme en cualquier circunstancia, incluso en las comidas normales. Pero esta noche era como hablar con cuidado, un estilo de combate. Todo significaba el doble o el triple. Todo el mundo estaba tratando de ser sutilmente insultante. Todo demasiado corts, y te apualan por la espalda, demasiado doloroso. Mis habilidades de conversacin eran bastante limitadas, y entre Musette y su tripulacin, era desalentador. Necesitaba un descanso, antes de empezar a romper cosas de verdad. Al menos los menores de edad de Musette, los pomme de sang, no estaban en la fiesta de esta noche. Nos haban dicho que la nia haba sido enviada de vuelta a Europa, porque su presencia pareca que me molestaba. Mi suposicin era que Musette simplemente no quera perder a su juguete, por si las cosas iban mal. Asher se desliz a travs de la oscuridad todo lo que pudo como una visin de oro, pero no plane despus de que Jean-Claude, se apresurara. Musette no estaba totalmente dispuesta a creer que Asher era verdaderamente nuestro. Como no estaba un cien por ciento segura de que l lo fuera, era difcil para ella no oler una mentira en m, aunque no era exactamente una mentira. Nunca debera haber dejado a Asher por su cuenta, pero estaba cansada. Cansada de la poltica de los vampiros. Cansada de pensar en los problemas que no se haban iniciado, o no comprenderlos verdaderamente.

- Ma petite, nuestros invitados estn preguntando por ti. - Apuesto a que s. Jean Claude solt un suspiro largo y lento, gracioso, generalmente significaba que estaba tratando de averiguar lo que quera decir con un poco de la jerga del sarcasmo. Sola pensar que era un abrir y cerrar de sus pestaas increblemente largas, pero confo en l para hacer algo atractivo, fuera de lo que para cualquier otra persona hubiera sido un hbito irritante. - Musette realmente est preguntando por ti, - dijo Asher, imitando su voz respond. - Dnde est tu nuevo amante? La has abandonado tan pronto? - Sus ojos azules brillaban, mostrando en el borde blanco el pnico, justo por debajo de la superficie. - No est bien salir a pasear en tan importante y potencialmente peligrosa ocasin. - Cul es el asunto, ma petite? - Oh, no lo s, un terrorista internacional siguindome; el Consejo de vampiros de nuevo en la ciudad; pasar una tarde con algunos hablando comentarios educadamente viciosos que he escuchado, Asher usando su temperamento habitual, uno de mis amigos favoritos de la polica pasando por una crisis nerviosa, un hombre lobo asesino en serie suelto en mi ciudad, Oh! y el hecho de que Richard y sus lobos no han llegado an, y nadie contesta sus telfonos. Elige una. -Saba que la sonrisa en mi cara no era agradable cuando termin. Era una sonrisa desafiante. Me decas que por qu no habra de estar nerviosa? - No creo que nada le haya sucedido a Richard, ma petite. - No, tienes miedo de que l no venga en toda la tarde. Eso nos hara ver condenadamente dbiles.

- Damin vuela casi tan bien como yo, - dijo Asher. - l los encontrar, si estn cerca. - Y si no lo estn, dije. - Richard est encerrado tan fuerte que ni JeanClaude ni yo podemos llegar a l. Generalmente no lo hacemos sin una razn, por lo general una muy buena. Asher suspir. - No s qu decir acerca de tu rey lobo, pero s que no es nuestro nico problema. -Me mir, y haba una mirada terca en su hermoso rostro. - No estoy siendo temperamental. No me molest en discutir con l. Asher era temperamental, slo lo era. -Bien, pero el problema es que Musette puede oler la mentira. Si me pregunta si eres mo, y digo, s, ella no me creer. No me creer, porque no acabo de crermelo. No eres totalmente mo. Es demasiado nuevo para sentirse real, y eso es lo que est recogiendo. Ella prcticamente me persigui por la habitacin encontrando nuevas maneras de preguntarme si me estoy acostando contigo, y hasta si me tomaste. - Sacud la cabeza, y me perd al sentir mi pelo contra mi piel. Toqu la parte de atrs de mi cuello desnudo y se senta vulnerable. - Si es slo por su visita, entiendo,- dijo Asher. - No, no, maldita sea, es que no hemos tenido relaciones sexuales. - Asher me mir, luego miro a Jean-Claude. - Esto es muy americano. Si no has tenido relaciones sexuales, no has tenido relaciones sexuales con ma petite. Tiene una mente muy americana. - Cubr tu espalda con mi semilla, eso no cuenta? - Me sonroj tan de repente que me sent mareada. - Podemos cambiar de tema? Jean Claude me toc el hombro, y me apart. Quera desesperadamente consuelo, y por lo tanto no poda dejar que lo hiciera. S que no tena sentido, pero todava era cierto. Haba dejado de intentar hablar de m

misma y comenc a tratar de trabajar con lo que tena. Era un lo de contradicciones. No lo es todo el mundo? Si bien es cierto, podra ser un pedacito minsculo ms contradictorio que la mayora. Me alej de l, de los dos, pero tambin me alej de las luces, ms cerca de las lagunas de la oscuridad. Me detuve. No quera caminar en la oscuridad. Di media vuelta, como si no confiara en regresar de la oscuridad total. - Por qu hay placas en el suelo? Jean-Claude se traslad hacia m, graciosamente en sus botas increbles, el abrigo oscuro giraba a su alrededor, los bordados capturaban la luz aqu y all como dbiles estrellas azules. La camisa azul pareca flotar en la oscuridad, con lo que su rostro llam mi atencin casi dolorosamente, haciendo hincapi en cuan realmente encantador era. Por supuesto, probablemente haba planeado el efecto exactamente as. Su voz pareca llenar la caverna, como un susurro clido. -Tranquilzate, ma petite. - Deja eso, - le dije, y me di la vuelta dndole la espalda a la mayora de la oscuridad, me gir hacia l como una flor se vuelve hacia el sol, me gir porque no poda dejar de mirarlo. Esto no era producto de poderes vampricos, era el efecto que tena en m, que casi siempre haba tenido en m. - Dejar qu? - Pregunt con la voz todava caliente y pacfica, como un manto reconfortante. - Tratas de utilizar la voz en m. No soy un turista para ser aliviado por las palabras bonitas y un buen acto. - l sonri, y luego hizo una pequea reverencia. - No, pero ests tan nerviosa como un turista. No es que seas as... Nerviosa. - La sonrisa haba desaparecido, reemplazada por un gesto pequeo. Me frot con las manos, arriba y abajo, mis brazos, deseando que la seda y el

terciopelo no estuvieran all. Tena que tocar mi propia piel, con mis propias manos. La cueva estaba alrededor de los cincuenta grados, necesitaba la manga larga, pero ms necesitaba el contacto con mi piel. Mir hacia el techo que se elevaba sobre nosotros, y la oscuridad que pareca presionar hacia abajo, se cerna sobre la luz de gas, presionando en los bordes de la luz como una mano oscura. Suspir. - Es la oscuridad, - le dije, por fin. Jean-Claude se par junto a m, no se movi de inmediato para tocarme, porque lo haba rechazado una vez. Le ensee que fuera precavido. Mir hacia arriba brevemente al techo, luego, volvi a estudiar mi cara. -Y qu, ma petite? Sacud la cabeza y trate de ponerlo en palabras, acurrucada en m misma, como si pudiera generarme calor. Llevaba una cruz. La cadena de plata hasta el cuello escondida en el generoso escote del vestido. Haba un pedazo de cinta adhesiva negra sobre la cruz de plata, de modo que no saliera en el momento equivocado. Despus de las primeras visitas de Belle la reina ms querida, no iba a ninguna parte sin un elemento sagrado puesto. No estaba segura de lo que podra significar tener relaciones sexuales con Jean-Claude, o con cualquier vampiro, pero en corto plazo, no estaba segura de que ninguna relacin sexual valiera la pena el riesgo. Jean-Claude me toc la mano suavemente. Salt, pero no me aleje. l lo tom como una invitacin. Siempre que fuera o no un reproche absoluto, lo tomaba como una invitacin. Traslad a un pie cerca de m, poniendo su mano sobre la ma, donde todava me apoderaba a m misma. - Tus manos estn heladas. Me atrajo hacia l formando un crculo con su cuerpo, los brazos se deslizaron a m alrededor, sujetndome con suavidad contra l. Apoy la mejilla contra la parte superior de mi cabeza. Me pregunt de nuevo.

- Ma petite, cul es el problema? Me acomod en el crculo de sus brazos, relajndome por unos cuantos segundos contra l, como si mis msculos no pudieran soportar la idea de ceder a cualquier cosa suave, o consuelo. No hice caso de su cuestin y volv a preguntar. - Por qu hay placas en el suelo? - l suspir y me abraz. - No te enojes, porque no hay nada que puedas hacer para cambiar la situacin. Saba que no te gustara, pero Belle est pasada de moda. - Asher se uni a nosotros. - Su peticin inicial fue poner seres humanos en bandejas grandes, como los lechones, atados y desamparados. Entonces todo el mundo podra haber elegido una vena y disfrutar. - Volv la cabeza contra el abrigo de terciopelo de Jean-Claude, as podra mirar la cara de Asher. - Est bromeando, verdad? - La expresin de su cara fue suficiente. - Mierda, no son! - Me di la vuelta, para poder mirar a Jean-Claude. l amablemente me mir. Su rostro era ms ilegible, pero estaba bastante segura de que Asher no haba mentido. - Oui, ma petite, sugiri que tres personas seran suficientes para todos nosotros. - No se puede alimentar mucho, con tres personas, a los vampiros. - No es cierto, ma petite, - dijo, en voz baja. Lo mir, hasta que desvi la mirada. - Te refieres a la prdida que sale de las mordeduras mltiples? - S, s, eso es lo que quiero decir. - Pareca cansado. Me esforc para volver a sentir mis brazos tensos, y suspir.

- Slo dime, Jean-Claude Si Belle insisti en sea lo que sea. Creo que ella quera empeorar las cosas, dmelo. - Se agach hasta mi odo, me susurr contra mi pelo, con su aliento clido tocando mi oreja. - Cuando comis carne, invitis a la vaca a sentarse en la mesa con vosotros? - No, - dije, y luego me gir de lado para poder ver su rostro. La mirada de sus ojos dijo suficiente. - No quiero decir... - l lo quiso decir. - As que estn sentados en el suelo? - Quienquiera que sea la comida, - dijo. Le di un vistazo. Habl con rapidez mirndome a los ojos. - Te sentars en la mesa, ma petite, como Angelito se sentar a la mesa. - Qu pasa con Jason? - Los Pomme de Sangs comern en el suelo. - As que Nathaniel, tambin. - Dije. l asinti con la cabeza, y me dej ver, que seguro estaba preocupado acerca de cmo iba a reaccionar a todo esto. - Si ests preocupado por cmo iba a reaccionar, Por qu no me avisaste antes de que esto sucediera? - En verdad, ha habido tantas cosas, sucediendo que se me olvid. Esto era muy normal para m, ma petite, y Belle continua con las viejas costumbres. Hay todava vampiros mayores que ella, que ni siquiera permiten que la comida se siente en el suelo. - Sacudi la cabeza, con tanta fuerza que el pelo me roz la cara, sintiendo el olor de su colonia y ese algo indefinible que era simplemente su aroma. - Hay banquetes, ma petite, que no quisieras ver, ni conocer. De hecho, son horribles.

- Crees que eran horribles mientras participabas en ellos? - Algunos, oui. - Sus ojos se llenaron con esa mirada melanclica, con la cual perdi la inocencia, a travs de siglos de dolor. No sucede a menudo, pero a veces en sus ojos puedo ver lo que haba perdido. - No voy a discutir si me dices que ah afuera hay cosas peores que este arreglo. Voy a creerlo. - Me dio una mirada de incredulidad. - No discutirs? - Sacud la cabeza y me recost en su pecho, levant los brazos a m alrededor como un abrigo. - No esta noche. - Debo aceptar este milagro, pero no puedo. Me has enseado malos hbitos, ma petite. Creo que debo preguntarte, una vez ms, Que es lo que est mal? - Ya te lo dije, es la oscuridad. - Nunca has tenido miedo de la oscuridad antes. - Nunca haba conocido a la Madre de todas las Tinieblas antes.- Lo dije en voz baja, pero su nombre pareca hacer eco en la oscuridad, como si la oscuridad estuviera esperando las palabras, como si las palabras pudieran evocarla hacia nosotros. Saba que no era cierto. Bueno, estaba bastante segura de que no era cierto, pero me hizo temblar igualmente. Jean-Claude me abrazo ms fuerte, apretndome contra su cuerpo. - Ma petite, no lo entiendo. - Cmo pudiste? - Dijo una voz detrs de nosotros. Jean-Claude me dio la vuelta en sus brazos mientras se mova para hacer frente a la voz, por lo que fue una danza con movimiento, que terminaba con la mano izquierda en la derecha. La chaqueta y la falda se arremolinaron hasta el final y se estableci un susurro de la tela que nos

rode. Nuestros vestuarios se haban diseado para moverse y fluir como una versin gtica de Fred Astaire y Ginger Rogers. Asher se dirigi rpidamente hacia nosotros, e incluso la forma en que se mova era equivocada. Su postura era an imperfecta, pero se haba inclinado a ella, como un perro que esperaba ser golpeado. Se apresur en esas botas blancas, y aunque todava hermoso, hubo poca gracia en su movimiento. Haba mucho temor en l para permitir la gracia. Jean-Claude tendi la mano, y Asher la tom. Nos quedamos all, los tres de la mano como nios. Debera haber sido absurdo, teniendo en cuenta al vampiro que nos enfrentbamos, pero no era Valentina la que nos hizo agruparnos enfrentndola. Creo que para nosotros tres, era la noche en general. Era todo lo que se encontraba en la habitacin de al lado, y lo que representaba. Valentina estaba delante de las cortinas. Pareca una muequita vestida de blanco y oro. Tanto ella como Asher coincidan con la configuracin de la mesa. Todo el mundo en el equipo de Musette coincida con la decoracin de la mesa, lo que significaba que tambin haba sido algo a negociar. De alguna manera la ropa no habra estado en lo alto en mi lista, pero as era yo. El traje de Valentina era del siglo diecisiete o dieciocho, un vestido en miniatura con la falda acampanada a cada lado para que tuviera la forma de un valo. La falda era muy completa y dio destellos mientras caminaba con las pequeas zapatillas de oro y numerosas enaguas. Incluso tena una peluca blanca que ocultaba sus rizos morenos de la vista. La peluca pareca demasiado pesada para la garganta blanca y delgada, pero caminaba como si las joyas y las plumas y el pelo no pesaran nada. Tena la postura absolutamente perfecta, pero saba que era por el cors, que estaba debajo del vestido. Los vestidos no se ajustan derechos, sin la ropa adecuada.

No haba habido necesidad de polvo para hacer su piel ms blanca, su lpiz de labios, rojo haba sido suficiente. Ah, y un pequeo lunar negro en forma de un corazn, cerca de la boca como capullo de rosa. Debera haber parecido ridcula, pero no lo haca. Ella era como una mueca siniestra. Cuando se volc abrindose el vestido color oro y los encajes de ventilador con un golpe seco, me dio un vuelco. Ella ri, y solt una risa infantil, una pista de cmo podra haber sonado hace mucho tiempo. - Se ha mantenido al borde del abismo, mrala - y el abismo ha mirado atrs, no es as? Tuve que tragar saliva para ser capaz de responder, porque mi pulso lata con fuerza, y de repente me vi temblando. - Hablas como si lo supieras. - Yo. - Se dirigi hacia nosotros, sin tanto vuelo y elegancia. Tena el cuerpo de un nio, pero no se movi como tal. Supongo que siglos de prctica pueden ensearte a deslizarte. Se detuvo ms atrs que un adulto de tamao promedio, por lo que no tena que esforzarse para mirarme. Me di cuenta de que la entretena, mientras todos se mezclaban. - Una vez que verdaderamente me comporto con la edad del cuerpo que poseo. Me alej de todo el mundo, explorando como hacen los nios. - Me mir con sus enormes ojos marrones. - He encontrado una puerta que no estaba cerrada con llave. Una habitacin con muchas ventanas... - Y ninguno de ellas miraba hacia fuera, - termin por ella. Parpade hacia m. - Exactamente. Qu las ventanas dan a...? - Una habitacin, - le dije.

- Una habitacin enorme. - Mir el techo cavernoso. - Al igual que sta, pero ms grande, y la sala de las ventana se encuentra por encima de todo. - No has estado en nuestro santuario interior, de eso estoy segura, pero hablas como si supieras dnde estabas. - No fsicamente, pero temo que estuve all, - dije. Nos miramos la una a la otra, era una expresin de conocimientos compartidos, terror, el miedo compartido. - Qu tan cerca llegaste de la cama? -Pregunt ella. - Ms cerca de lo que quera, - dije en voz baja. - Tocaste las sbanas de negro, porque pensaste que eran slo para dormir. - Ella est durmiendo, - le dije. Valentina movi la cabeza con solemnidad. - No, al decir que se duerme quieres decir, como cualquier vampiro duerme. No es el sueo. - Ella no est muerta, camina entre el resto de vosotros cuando duermes. - Es cierto, pero no est durmiendo bien. - Me encog de hombros. - Quienquiera que seas, la llamas, y ella no est despierta. - Y por eso estamos verdaderamente agradecidos, no? - Ella hablaba en voz baja lo suficiente para que me inclinase para or sus palabras. - S, - le susurre a su vez - Lo estamos. - Se acerc y me toc el cuello, me hizo estremecer, no por el contacto, sino por la tensin de nuestras palabras. No se rea en este momento. - Slo t y yo hemos sido tocadas por esa oscuridad.

- Belle Morte, tambin, - dije. Valentina me miraba con incgnita. - Belle me ha llamado en una especie de sueo cuando la oscuridad se levant a nuestro alrededor. - Nuestra seora no nos ha informado de eso, - dijo Valentina. - Es porque slo que ha ocurrido hoy, temprano,- le dije. - Hmm, - dijo Valentina, doblando el abanico ajustndolo y ejecutndolo a travs de sus pequeas manos, cada ua pequea pintada en oro. - Musette debe saber esto. - Me mir, y no haba mucho ms de ella que no debera haber sido. Siempre parecera tener ocho aos, pequea, pero sus ojos tenan la conciencia de un adulto, y ms. - Hay algunos invitados inesperados que estn a punto de hacer su aparicin. No pueden echar a perder la sorpresa, porque la ira de Musette pasara a travs de ella a Belle Morte, pero creo que t y yo estaremos contentas con ellos. Creo que yo ms que cualquier otro lo ver como el desastre que es. - No lo entiendo, - dije. - Jean-Claude explicar su presencia cuando aparezcan, pero slo t y yo realmente comprenderemos por qu el mero hecho de que estn aqu es malo, muy malo. - Me frunci el ceo. - Lo siento, pero me he perdido. - Ella suspir y despleg su abanico con un movimiento practicado. - Vamos a hablar de nuevo despus de la sorpresa. - Se volvi a caminar hacia la cortina. La llam. - Qu te salv de la oscuridad? - Se dio la vuelta, con el abanico, como si jugar con l se hubiera convertido en algo habitual. - Que te salv a ti?

- Una cruz, y los amigos. - Me dio una pequea sonrisa dejando sus ojos vacos y grises como una tormenta de invierno. - Mi enfermera humana. - Ha visto lo que estaba en la cama? - No, pero la oy. Empez a gritar. Grit y grit, y se qued all, mirando a la nada, hasta que cay muerta. Su cuerpo permaneci all durante mucho tiempo porque nadie quera entrar en la sala. - Valentina abri su abanico con un chasquido. No logr saltar esta vez. - El olor tiene que ser bastante atroz. - Sonri, e hizo una broma, una broma cruel, pero no poda hacer que su expresin coincidiera con su humor. Sus ojos estaban encantados, sin importar lo cruel de la sonrisa. Se fue a travs de un movimiento de cortinas de color negro. Los tres visiblemente nos relajamos cuando se cerraron las cortinas, y compartimos una mirada. - Por qu creo que no soy la nica demasiado tensa para tirar esta noche por la borda? - Dije. Asher mantuvo la mano en Jean-Claude, pero se mova por lo que los dos se enfrentaran. - Musette huele una mentira, y no la dejara descansar. - Valentina acaba de terminar hablando de la Madre de todos los vampiros malos, y ya ests hablando de nuevo constantemente de Musette - JeanClaude me apret la mano, y suspir. - El caramelo oscuro no me va a llevar esta noche, Anita. No me pienso sentar en una mesa y desabrochar la ropa y que Musette fuerce tu voluntad sobre m. - Ests en la cama ahora, las reglas dicen que no puede tenerte. - Pero huele que es una mentira.

- No puedo evitar el hecho de no haber tenido relaciones sexuales aparezca en el radar de vampiros como mentira acerca de cogerte. - Musette quiere que sea falso, ma petite. Est a la bsqueda de cualquier cosa que le permita ms espacio para jugar. Tus dudas, las dudas de Asher, le dan ese espacio. Cerr los ojos y cont lentamente hasta diez. Cuando los abr, puse mi mejor cara en blanco. Era como mirar dos magnficos cuadros, de repente se hizo en tres dimensiones, muy reales, pero no vivos. Apret la mano de JeanClaude, y l acarici mi espalda. - No metan nada extrao en m, chicos. Tengo bastantes problemas esta noche. Ambos parpadearon, un parpadeo graciosamente largo, y estaban "vivos" de nuevo.

Haba una pared formada por nuestros guardaespaldas vestidos de cuero negro, seres rata seres hiena, seres leopardo, de modo que no podamos ver quien estaba haciendo un ruido lastimosamente alto. - Hagan un sitio,- dije. Fui ignorada. Merle grit: - Hagan un sitio, gente,- y los guardaespaldas se separaron como un ocano de cuero negro. Fue Stephen el que estaba haciendo el ruido. Se haba apretado contra la pared del fondo, como si estuviera tratando de empujarse a s mismo y salir por el otro lado. Valentina estaba enfrente a l. No estaba hacindole nada que pudiera ver, o incluso sentir. Pero ella estaba parada muy cerca, una pequea mano flotando delante de l. Gregory estaba presionado en un espacio diferente. Bartolom se par justo delante de l, una mirada de cerca al xtasis en su rostro joven. Me concentr en el vampiro y lo sent alimentndose, se alimentaba del terror de Gregory. Haba conocido a un vampiro o dos que podan causar temor en los dems, entonces se alimentaban. No saba que este era un poder que llevaba la lnea de Belle. Stephen grit, y el sonido me azot dndome la vuelta para ver que Valentina haba posado una pequea mano en su estmago descubierto. Ella no estaba alimentndose de su miedo. No le estaba haciendo dao de cualquier manera que pudiera ver. Stephen escondi su rostro, sus largos

rizos rubios enredados a travs de su rostro, su torso desnudo estaba presionado en la piedra, como si pensara que poda desaparecer. Valentina desliz su manita hacia abajo por la cintura, a las caderas de sus pantalones de cuero blanco, y eso arranc otro grito de la garganta de Stephen. Repentinamente tuve una idea de por qu los gemelos estaban aterrorizando a los chicos. Bobby Lee se abri paso a mi lado. - Los guardaespaldas se supone que deben ir primero, Anita, no detrs. No hice caso de la rabia, porque saba que era frustracin. Les habamos dicho a los guardias que no podan comenzar la violencia bajo ninguna circunstancia, que Musette y su equipo tenan que romper la tregua primero. Por lo que se refera a m esta tregua se haba roto. Avanc hacia Stephen, y un vampiro extrao se atraves en mi camino. De repente me pregunt por qu nuestros guardias estaban simplemente de pie con las manos en sus muy notorios bolsillos. El vampiro no era tan alto, pero era demasiado voluminoso y no era slo msculo. Haba algo en el encorvamiento de sus hombros. La forma de su cabeza estaba mal, de alguna manera. No haba nada concreto en lo que podra poner un dedo, salvo que golpe el radar como no humano. No humano en formas diferentes de otros vampiros. Tambin era uno de los pocos vampiros negros que haba visto. Algunas personas tenan la teora de que la misma gentica que haca que muchas personas de ascendencia africana inmune a la malaria tambin las haca menos propensas a convertirse en vampiros. Se qued mirndome, con su piel oscura aunque de alguna manera extraamente plida, como el marfil de chocolate. Sus ojos eran de color amarillo dorado, y el momento en que vi en ellos, las palabras no humano vinieron a mi mente. Otro grito rasg el aire. No importaba lo que la cosa frente a m era o no era. No me importaba. Intent esquivarlo, pero el vampiro se movi conmigo, no amenazante, pero sin dejarme pasar. La habitacin estaba de repente tranquila, muy

tranquila. La voz de Gregory se escuch primero, anormalmente alta en el tenso silencio. - No me obligues a hacer esto, oh, Dios, no me hagas hacer esto! Jean-Claude le murmuraba a Musette, y o su voz, slo una o dos palabras en francs. Ella estaba bsicamente diciendo que ellos no haban roto la tregua, que esto era slo entretenimiento. Sent que se me relajaban los hombros, sent la decisin acomodarse en el centro de mi cuerpo. Mir al vampiro. - Eres un cobarde, un feo y cobarde abusador de nios. El vampiro no reaccion, me ignor, y no cre que fuera simplemente un fro guardaespaldas. Trat con algunas opciones ms de insultos, sobre todo de su filiacin a su apariencia fsica, y consegu miradas vidriosas. No habla ingls. Bueno. - Bobby Lee,- dije. l se inclin cerca hacia m, intentando incluso ahora insinuar su cuerpo entre el gran vampiro malo y yo. - S, seora. - Abrmalo con ms gente. - Podemos cortar hasta l? - No. - Entonces, no pueden esperar durante mucho tiempo. - Slo necesito un minuto. Hizo un pequeo asentimiento. - Slo tengo que estirar un minuto para salir de este lo. Lo mir a los ojos. - Hazlo. - S, seora.

Hizo una seal con la mano, y todos los hombres ratas se trasladaron a la vez. Dej de lado la masa de cuero negro, y me dirig rpidamente hacia Valentina y Stephen. Estaba hablando antes de que realmente hubiera llegado a ellos. No tena mucho tiempo. Micah apareci junto a m. Merle y Noah, segundo guardaespaldas de Micah, prcticamente pegados a su espalda. Me asegur de que todos mis guardias estaban ocupados con el vampiro. Si las cosas iban mal, tampoco estaba segura de si Merle o Noah me protegeran si significaba poner en peligro a Micah. Oh, bien. - Stephen ha sido abusado de nio. Fue abusado sexualmente por su propio padre, y vendido a otros hombres,- le dije mientras avanzaba. Record que Jean-Claude haba dicho que Valentina odiaba a los abusadores de nios a causa de su propio pasado. Ella gir hacia m esa cara en forma de pequeo corazn, su mano segua acariciando el hombro de Stephen. Se haba desplomado en el suelo, acurrucado en una posicin casi fetal. Estaba a su lado ahora, y los ruidos detrs de m iban en aumento. Iba a haber una pelea pronto, una mala. - Te juro que lo que digo es cierto. Mralo, mira el terror que tu toque inspira en l. Stephen no miraba a ninguna de nosotros. Sus ojos estaban fuertemente cerrados, y sus lgrimas haban manchado el maquillaje de los ojos dejando pistas de negro por la cara. Se abraz a su cuerpo fuertemente. Se haba alejado a s mismo de lo que estaba pasando, como si todava fuera un nio. Valentina le mir, y algo parecido al horror comenz a crecer en su cara. Mir a su pequea mano, como si se tratara de algo terrible que acababa de aparecer al final de su brazo. Sacudi la cabeza. - No, no,- y ms en un francs que no poda seguir. - Ya viene,- dijo Merle, y lo sent a l y a Noah afianzarse en frente de Micah y yo.

Toqu el brazo de Valentina, y levant sus ojos vidriosos, en shock y se volvi hacia m. -Anula la invocacin de Bartolom, dile porque Gregory le tiene miedo. Sent el impacto del violento golpe del vampiro en Merle y Noah, y siguieron adelante, llevando la lucha lejos de nosotros por unos pocos metros. Micah se acerc a m, listo. Poda cambiar de forma y usar las garras, pero simplemente no tena la masa corporal suficiente para detener el vampiro. La voz de Valentina cort a travs de los combates, y se hizo eco a travs de la habitacin, y me di cuenta que estaba usando los poderes de vampiro para hacerse or: - Hemos roto la tregua en primer lugar, la primera sangre est en nuestras manos. Musette grit, - Valentina! Valentina lo repiti en francs esta vez. Los combates se desaceleraron a las palabras de Valentina, despacio, y comenzaron a morir. Valentina se encar a Musette, que estaba en un vestido todo blanco, por lo que se vea como una novia. - Es verdad, Musette. Estos dos hombres han sido maltratados lo suficiente por nosotros. No voy a permitir que contine. - Tena tanto miedo de m, Valentina, tal miedo a alimentarme,- dijo Bartolom, - ahora lo has echado a perder.- La esbelta figura del muchacho estaba vestido con tela de oro macizo, antiguo, muy del siglo diecisiete, de modo que brillaba mientras se mova. Valentina habl en voz baja y suave, rpido en francs. La cara de Bartolom no estaba plida, pero volvi a mirar a Gregory. Se volvi a mirarme. - Es eso cierto? Su propio padre? Yo asent. Los sollozos de Gregory eran fuertes en el silencio repentino.

- Forzarse a s mismo sobre los nios es una cosa malvada,- dijo Bartolom, usar a sus propios hijos,- escupi en el piso y dijo algo en lo que reconoc era espaol, pero no pude seguir. - Los traje aqu esta noche, as que deberan estar bajo mi proteccin, a salvo. Su padre ha regresado recientemente, y est tratando de reunirse con ellos de nuevo. Estn aqu para que no pudiera encontrarlos. No cre a ninguno de los dos. - No habramos hecho esto si nos lo hubieran dicho,- dijo Bartolom. - A Musette se le dijo,- la voz de Jean-Claude pareca llenar la tensin como el agua en una taza. Todos nos volvimos hacia Jean-Claude, que estaba parado no muy lejos, cerca de la masa de los guardaespaldas que haban detenido a un segundo vampiro como el que me haba impedido acercarme a Stephen. - Le habl del pasado de Gregory y de Stephen, porque en el momento en que Stephen vio a Valentina y Bartolom, dijo que no poda alimentarlos. Que los recuerdos que despertaran seran demasiado para que los soportara. Le dije a Musette esto. Si no le hubiera avisado a ella, nunca habra dejado a Stephen y Gregory venir aqu sin Anita o yo mismo para protegerlos. Todos nos volvimos ahora para mirar a Musette. No llevaba una peluca, pero haba rizado su largo cabello por lo que pareca una mueca de porcelana, con sus labios rojos, sus ojos, su piel plida, y el vestido blanco del siglo decimosptimo con su capa adjunta. Nada volvera a tomar su belleza de ella, pero la belleza fsica no es suficiente para compensar el sadismo. - Es eso cierto?- Pregunt Valentina. - Ahora, poulet ma, hara tal cosa? - S,- dijo Valentina. - S, lo haras.

Los dos vampiros nios miraron a Musette, miraban sin decir palabra, hasta que fue ella la que apart la mirada, la que parpade sus grandes ojos azules. Por un momento, vi lo que pens que no volvera a ver. Musette estaba avergonzada. - Bobby Lee, mueve el culo. - Ma petite, qu ests haciendo? - Conozco las reglas, Jean-Claude, han perdido su salvoconducto en nuestro territorio. Eso significa que estamos en nuestro derecho de ponerla bajo arresto domiciliario hasta que su pequea compaa se vaya. - Pero no podemos hacerle dao, es demasiado importante para Belle,- dijo. - Claro,- dije. Mir a Bobby Lee. - Escltala de vuelta a su habitacin y pon la cruz a travs de la puerta. Me mir, luego a Jean-Claude. - Quieres decir que, al igual que esto, podemos hacerles dao, encarcelarlos? Yo asent. Suspir. - Deseara que funcionara de esa manera con los cambiaformas. - En ocasiones, que los vampiros sean tan civilizados viene muy bien. Bobby Lee me sonri, y l y Claudia y una media docena de personas se dirigi hacia Musette. Angelito se coloc delante de ella, bloquendola de la vista. Su voz son clara, aunque oculta, - No temas, Angelito, el hombre rata no me tocar. Bobby Lee y Claudia se enfrentaban con Angelito. l los hizo verse pequeos. - Podemos hacer esto fcil o difcil.- Dijo Bobby Lee, - Muvete, e iremos todos tranquilos a las habitaciones. Qudate, y vamos a lastimarte entonces y arrastrar tu culo de regreso a las habitaciones.- Haba un deseo en su voz

que deca que estaba esperando una pelea. Creo que todos lo estaban. A ninguno de ellos le haba gustado tener que estar parados y ver a Stephen y Gregory ser atormentados. - Hazte a un lado, Angelito,- Dijo Musette. - Ahora. Angelito se movi, su cara mostraba cmo de reacio era al hacerlo. Estaba sorprendida de que Musette estuviera siendo tan cooperativa. Ella se me haba antojado como alguien que tendra que ser llevado pataleando y gritando. Bobby Lee alarg la mano hacia Musette. Ella dijo, - No me toques.- Se detuvo en medio del movimiento como si su mano se hubiera congelado en el lugar. - Tmala, Bobby Lee!- dije. - No puedo,- dijo, y haba algo en su voz que nunca haba odo antes. Miedo. - Qu quieres decir, con que no puedes?- Pregunt. Llev su mano hacia atrs, lentamente, y apret contra su pecho, como si hubiera sido herido. - Me dijo que no la tocara, y no puedo. - Claudia,- dije. La gran mujer sacudi la cabeza. - No puedo. El primer indicio que tena sobre cmo las cosas haban ido mal era la rata real que se tambaleaba para oler las faldas blancas de Musette. La miraba con brillantes ojos negros de botn. Mir a Musette, y sus ojos azules tenan sangrado slido, por lo que pareca una mueca rubia ciega. Su rostro estaba exultante con el triunfo. - Las ratas son tu animal para convocar,- dije.

- No te lo dijo Jean-Claude?- y la risa en su voz, dijo claramente, que saba que no lo haba hecho. - Se le olvid mencionarlo. - No lo saba,- dijo Jean-Claude. - Su nico animal para convocar hace dos siglos atrs era el murcilago.- Su voz sonaba vaca, ocultando lo que estaba sintiendo. - Se gan a la rata como su segundo animal hace unos cincuenta aos atrs,dijo Asher. Le di un vistazo. - Habra sido bueno saber eso. Se encogi de hombros. - Nunca se me ocurri que alguien podra tratar de poner bajo vigilancia a Musette. Me volv hacia el vampiro en cuestin. - Por qu no usaste tu nuevo poder para deshacerte antes de los guardias rata? - Quera que fuera una sorpresa,- dijo, y sonri, sonri suficientemente amplio como para vislumbrar los colmillos. Estaba tan terriblemente satisfecha de s misma. - Bien,- dije, - todos los guardaespaldas cambiaformas que no resulten ser ratas, muevan el culo. - Matadlos,- y supe que estaba hablando con Bobby Lee. Eso no lo haba previsto. Mierda. Pero Bobby Lee y Claudia estaban sacudiendo sus cabezas, y alejndose de ella. - Puedes ordenarnos que no te lastimemos, pero no puedes hacernos herir a otros. No tienes ese tipo de poder, muchacha. Los seres rata estaban todos retrocediendo, confundidos y preocupados. Ms ratas reales haban empezado a corretear desde lo ms

lejano de la caverna. Uno de los problemas con el uso de un lugar que es creado naturalmente es lo que obtienes de la naturaleza. La naturaleza no es siempre bonita, o amistosa. Eran los seres hienas los que se movan hacia adelante. Slo dos de los seres leopardo calificados como guardaespaldas, y dos se quedaron cerca de Micah. El resto de nuestros leopardos haban sido trados como alimento. Los alimentos no luchan, los alimentos slo sangran. Me di cuenta de algo que no haba notado antes, no haba hombres lobo en la cueva, a excepcin de Stephen. A dnde haban ido los guardias hombres lobo? Musette dijo algo, y no era en francs. De hecho, no era un idioma que ni siquiera poda imaginar. Los dos vampiros con su piel marfil y ojos de oro se colocaron delante de ella. Jean-Claude dijo, - Llmalos de regreso, ma petite, no los perder por esto. - Hay slo dos de ellos, Jean-Claude. - Pero no son lo que parecen. Llam a todo el mundo fuera y me gir hacia Jean-Claude. - Qu? Fue Valentina quien se adelant y respondi a mi pregunta. - Hay una sala donde los sirvientes de la Dulce Oscuridad esperan, dormidos. Los miembros del consejo van a esa sala de vez en cuando y tratan de llamarlos a su servicio. Mir a los dos vampiros, entonces regres a Valentina. - Estos dos despertaron,- le dije. - Ms de estos dos,- dijo, - Nuestra seora ha llamado a despertar a seis de ellos. Cree que es un signo de su creciente poder. Valentina y yo nos miramos la una a la otra. - La Madre de Todas las Tinieblas est despertando, y sus sirvientes despiertan antes que ella.- Dije

en voz baja, pero an susurrando, se estremeci y llen la habitacin con ecos danzantes. - Creo que s,- dijo Valentina. - Nuestra seora es ms poderosa que cualquier otra. Los servidores de nuestra dulce Madre despiertan a la orden de Belle Morte. Es un signo de la grandeza de nuestra seora.- Musette lo declaraba como una verdad, haba un timbre de orgullo en su voz. - Eres una tonta, Musette, la oscuridad se est despertando. El hecho de que ellos estn parados aqu es la prueba de eso. Obedecern a Belle Morte hasta que su verdadera seora se levante, entonces Dios nos ayude a todos. Musette, literalmente, dio una patada hacia m. - No vas a estropear nuestra diversin. No puedes tocarme, ellos no te dejaran. Los mir, y frunc el ceo. - Ellos no son slo vampiros, verdad? - Qu quieres decir, ma petite? Los poda sentir, senta una presencia que no debera haber estado all. - Se sienten como cambiaformas. Los vampiros no pueden ser cambiaformas.Me di cuenta, incluso mientras lo deca que eso no era del todo cierto. La Madre de Todas las Tinieblas era una cambiaformas y un vampiro. Lo sent. - Pensaba que la Madre ms Querida fue el primer vampiro, el que los hizo a todos. - Oui, ma petite. - Hay vampiros en el consejo que descienden directamente de ella? Jean-Claude pens por un momento. - Todos descendemos de ella. - Eso no fue lo que te pregunt.

Asher respondi: - No hay nadie que pueda reclamar ser descendiente directo de su lnea, pero fund el consejo de vampiros. Comenz nuestra civilizacin, nos dio reglas, as que no fuimos ms bestias solitarias, matndonos los unos a los otros al vernos. - As que es su madre cultural, no el iniciador de su lnea. - Quin lo puede decir con certeza, ma petite? Ella es el comienzo de lo que somos hoy. Es nuestra Madre en todos los aspectos que son importantes. Sacud la cabeza. - No todos los aspectos.- Me par fuera de alcance y dije: Alguien que hable lo que ellos hablan traduzca esto por m. Valentina se adelant. - Ahora entienden francs. - Bien. Jean-Claude. - Estoy aqu, ma petite. - Diles que Musette ha perdido el salvoconducto, y tenemos que ponerla bajo arresto. Ella no ser lastimada, pero no se le permitir daar a nadie ms. Jean-Claude habl francs despacio, as que pude entender mucho de este. Haba aprendido ms y ms a lo largo de los aos, pero el hablar rpido todava me daba problemas. Se lo he dicho. - Entonces diles esto, tambin. Si no se apartan del camino para que podamos detenerla, estamos dentro de las normas que la Madre de la Oscuridad estableci matarlos por desobedecer las reglas. Jean-Claude pareca dudoso. - Slo reptelo,- dije. Me alej un poco para encontrar a Bobby Lee. Estaba sudando y pareca enfermo. - Lo siento, Anita. Te fallamos.

Sacud la cabeza. - An no lo habis hecho. l pareca perplejo. - Abre tu chaqueta de cuero, anda. l hizo lo que le ped. Tom su pistola de la funda de su hombro y vi una segunda pistola en su cinto. Las reglas dicen que solo los guardias pueden estar armados. Apunt la pistola al suelo, y quit el seguro. Sus ojos estaban muy abiertos. En realidad no estaba segura de si l poda dejarme llevar el arma. Pero lo hizo, y yo enhebr mi camino cuidadosamente de vuelta a travs de la multitud a las lneas delanteras. El arma era invisible, estaba guardada en los pliegues de mi falda negra. Qu dicen, Jean-Claude? - No creen que nadie de aqu los pueda lastimar. Dicen que son invencibles. - Cunto tiempo han estado dormidos? Jean-Claude les pregunt. No lo saben con certeza. - Cmo saben que son invencibles?- Pregunt. Les pregunt, y sacaron las espadas de debajo de sus abrigos blancos. Espadas cortas, forjadas de algo ms oscuro y ms pesado que el acero. Eran de bronce? No estaba segura. Solo saba que no eran de acero. Todos dimos un paso atrs de las espadas, de lo que fuera que estuvieran hechas. - Dicen que ningn arma nacida del hombre puede daarlos,- dijo Jean-Claude. Musette ri. - Ellos son los mejores guerreros jams creados. No me tocaras con ellos como mis protectores.

Di un paso atrs, me puse en una posicin lo ms equilibrada que pude conseguir con los tacones altos, y levant el arma. Apunt para un tiro a la cabeza, y lo consegu. La cabeza del vampiro explot en un bao de sangre y sesos. El sonido de los disparos pareci hacer eco por siempre, y no pude or el grito que vi en los labios del segundo guerrero mientras cargaba contra m. Su cabeza explot como la del primero haba hecho. Todo el entrenamiento de combate mano a mano en el mundo es intil si tu enemigo no te permite acercarte lo suficiente para usarlo. Musette estaba parpadeando, demasiado sorprendida para moverse, creo. Estaba cubierta de sangre y cogulos. Su pelo rubio y la cara plida eran una mscara roja, de la que sus ojos azules parpadeaban. De su vestido blanco la mitad era carmes. Le apunt con el arma a su cara de asombro. Lo pens, Dios sabe, que lo pens. Pero no necesitaba el miedo de Jean-Claude, - Ma Petite, por favor, por el bien de todos, no hagas esto,- me hizo vacilar. No poda matar a Musette, debido a lo que Belle Morte podra hacer en represalia. Pero dej ver a Musette, en mis ojos, en mi cara, en mi cuerpo, que la matara, que quera matarla, y que, dando la excusa adecuada, podra olvidar la venganza de Belle por el segundo que me llevara acabar un cargador. Los ojos de Musette se llenaron de brillantes lgrimas. Era una tonta, pero no una tonta tan grande como para todo eso. Pero tena que estar segura, que no tendramos esos malentendidos de nuevo. - Qu vez en mi cara, Musette?- Mi voz era baja, casi un susurro, porque tena miedo de lo que mi mano hara si gritaba. Trag saliva y, era fuerte para mis zumbantes odos. - Veo mi muerte en tu cara. - S,- le dije, - S, lo sabes. Nunca olvides este momento, Musette, porque si esto sucede otra vez, ser tu ltimo momento. Ella suspir temblando. - Entiendo.

- Espero que s, Musette, de verdad, de verdad, lo espero. - Baj el arma, lentamente. - Ahora, Merle puedes supervisar que Musette y Angelito vayan a sus habitaciones, ahora mismo? Merle se adelant, y un pequeo ejrcito de seres hienas se traslad con l. Mi Nimir-Ra habla, y yo obedezco.- Le haba escuchado decir cosas como esa antes a Micah, pero nunca a m, o al menos no con el significado con que lo dijo. Merle pas por encima de los cuerpos de los vampiros muertos para tomar el brazo de Musette. El ser hiena pareca plido, pero ms feliz. Acababa de hacer a todos los msculos en la sala felices, porque ahora las cosas eran sencillas. Podamos matarlos si se echaban a perder de nuevo. Atrap la expresin de Jean-Claude. l no estaba feliz. Haba hecho el trabajo de los soldados ms fcil, pero no el de los polticos. No, creo que slo haba complicado el infierno de la parte poltica de las cosas. Merle llev a Musette, no muy suavemente sobre los cuerpos. Tropez, y slo una masa de seres hiena mantuvo a Angelito lejos de agarrarla. Musette recuper el equilibrio, y la habitacin de repente ola como a rosas. Pens que me haba ahogado con mi propio pulso mientras Musette levantaba la cabeza y mostraba los ojos del color de la miel oscura.

Belle Morte me mir, desde la cara de Musette, y creo que dej de respirar. Todo lo que poda or por un momento fue el martilleo de mi propio corazn, en mi cabeza. El sonido regres con un flujo, y la voz de Belle Morte se desliz fuera de la boca de Musette. - Estoy molesta contigo, Jean-Claude. Merle segua tratando de arrastrarla a travs de la habitacin. Cualquiera dira que no saba que la mierda haba golpeado el ventilador, o un vampiro era lo mismo para l. Iba a aprender de otra manera. - Sultame,- dijo con voz calmada. Merle solt el brazo como si lo hubiera quemado. Se apart de ella del mismo modo que Bobby Lee se haba alejado de Musette, con una mirada de dolor, sosteniendo su brazo como si le doliera. - El leopardo es su animal a llamar,- dijo Jean-Claude, y su voz llevaba an otro pesado silencio. Pero no tuve tiempo para pensar en el silencio, porque Belle estaba hablando, diciendo cosas terribles. - He sido suave hasta 'hasta ahora.- Se gir y mir a los dos vampiros muertos. - Sabes cunto tiempo el Consejo ha estado tratando de despertar a los primeros hijos de la Madre?

Creo que todos pensamos que era una pregunta retrica, una que tenamos miedo de contestar. Ella se gir hacia nosotros, y algo emergi debajo de la cara de Musette, como un pez empujando contra el agua. - Pero yo los despert. Yo, Belle Morte, despert a los nios de la Madre. - No a todos ellos,- dije, y de inmediato dese haber mantenido la boca cerrada. Ella me lanz una mirada que era tan furiosa que quemaba, y tan fra, que me hizo temblar. Era como si todo lo que haba sentido de rabia y odio estuvieran en esa nica mirada. - No, no a todos ellos, y ahora has alejado a dos de m. Qu debera hacer para castigarte? Trat de hablar a travs del latido en mi garganta, pero Jean-Claude respondi: - Musette rompi la tregua, y no lo admite. Hemos obedecido la ley a carta cabal. - Es cierto,- dijo Valentina. La multitud de adultos vestidos de cuero negro se movi mientras la nia vampiro pudo venir y pararse cerca de Musette / Belle. Valentina se mantuvo fuera del alcance, sin embargo. Me di cuenta de eso. - Habla, pequea. Valentina cont la historia de cmo Musette haba retenido la informacin sobre el abuso de menores y lo que haba sucedido a causa de eso. El cuerpo de Musette se volvi a mirar a Stephen y Gregory. Gregory estaba abrazando a su hermano, mecindolo. Stephen no miraba a nadie, ni nada. Lo que fuera que sus ojos fijos vieran, no estaba en esta sala. Belle se gir hacia nosotros, y de nuevo hubo esa sensacin de otra cara nadando por debajo, pero esta vez la vi como un fantasma superpuesto sobre la cara de Musette. Pelo negro fantasmal sangrando sobre el rubio,

una cara con ms pmulos, ms fuerza, mostrado por un momento, antes de que se hundiera en la belleza ms suave de Musette. - Musette rompi la primera tregua. Concedo eso. Por qu mi ritmo cardaco no se detuvo a un solo latido cuando dijo eso? Sus siguientes palabras salieron en un ronroneo de contralto, una voz como un pelaje que acaricia la piel y facilita atravesar la mente. - Has actuado dentro de la ley, y ahora yo debera hacerlo. Cuando Musette y el resto vuelvan a m, Asher vendr con ellos. - De momento,- dijo Jean-Claude, pero su voz tena la duda. - No, Jean-Claude, ser mo, como antao. Jean-Claude respir hondo y lo dej salir poco a poco. - De acuerdo a tus propias leyes, no puedes llevarte a alguien de forma permanente fuera de aquellos a quienes l o ella pertenece. - Si l perteneciera a alguien, eso sera verdad. Pero no es pomme de sang de nadie, ni sirviente, ni amante. - Eso no es cierto,- dijo Jean-Claude, - l es nuestro amante. - Musette se comunic conmigo, me dijo que ola sus mentiras, su dbil esfuerzo para mantener a Asher alejado de su cama. Belle era capaz de oler las mentiras, tambin, si la mentira fuera algo que ella entendiera. Ningn vampiro poda decir la verdad de la mentira si se trataba de algo que no entendan. Si un vampiro no tena lealtad, no podan discernirla en los dems, ese tipo de cosas. Yo iba a tratar de darle algo que ella pudiera comprender. - No creo que fuera un esfuerzo dbil,- le dije. Jean-Claude me mir, y negu con la cabeza hacia l. Se par graciosamente a un lado, porque saba que tena un plan, pero su voz susurr en mi cabeza, - Ten cuidado, ma petite.

S, tendra cuidado. Belle gir su cuerpo prestado para mirarme. - As que admites que fue un intento de mentirle a Musette. - No, dije que no era dbil. He encontrado toda la cosa vergonzosa, emocionante, maravillosa y terrible. Estar en la cama con Asher no era exactamente lo que pensaba que sera. - No he mentido, an,- dijo, y su voz era tan rica, era como si debiera haber sido capaz de lanzarme al suelo y rodar sobre m misma sobre ella como una alfombra suave, clida y sofocante. Su voz era atractiva como las de Jean-Claude y Asher podan ser, pero tambin aterradora. - Tomamos a Asher en nuestra cama, y por las normas europeas somos amantes. - Segn los estndares europeos,- ella pareca confundida, y su rostro empuj contra el de Musette. Esta vez era como una mscara. El sentido de algo ms grande, ms peligroso empujando contra la cara de Musette. Saba a travs de las memorias de Jean-Claude que Belle no era fsicamente mucho ms grande que Musette, pero el tamao fsico no era todo lo que haba en Belle Morte. - No entiendo lo que significa eso, las normas europeas. Jean-Claude respondi: - Los estadounidenses tienen una idea muy peculiar de que el coito entre un hombre y una mujer constituye sexo real. Todo lo dems que se haga realmente no cuenta. - Saboreo la verdad, pero me parece muy extrao. - Como a m, pero an es cierto.- Hizo ese encogimiento de hombros. Aad: - Lo qu Musette oli no fue una mentira, fue mi culpa porque Asher y yo no habamos tenido relaciones sexuales verdaderas. Confa en m, todos estbamos desnudos y sudorosos en la cama.

Ella volte esa media cara extraa hacia m. Me hubiera parecido ms aterradora si su rostro no hubiera estado rodeado por los largos rizos rubios de Musette. El estilo de Shirley Temple no era para Belle. - Te creo, pero por tu propia admisin no sois amantes, no realmente por tus propias normas. Por lo tanto, Asher es mo. - No importa la verdad, me olvid de eso,- dije. Estrech esos ojos de miel hacia m. - No has olvidado nada, pequea. No me conoces. - Tengo los recuerdos de Jean-Claude, aqu y all. Eso es suficiente. Ellos deberan haberme enseado mejor que utilizar la verdad. Ella camin hacia m, y cuando lo hizo, su cuerpo pareca plegarse sobre el de Musette, de modo que no era solo una cara, sino un vestido de oro oscuro, un largo brazo, una mano plida con las uas pintadas de cobre. Se mova como un fantasma envuelto en Musette, de modo que tena atisbos de la otra mujer debajo. No era perfecto, Belle Morte no estaba fsicamente all, pero estaba cerca, y era desconcertante. Jean-Claude se haba movido de modo que me tocaba desde atrs al tiempo que Belle vino a pararse delante de m. Me recost contra l, porque ella me haba marcado una vez, y fue sin contacto fsico. Me apoy contra JeanClaude y luch contra la urgencia de colocar sus brazos a m alrededor como un escudo. Belle estaba tan cerca que el borde de la falda de Musette roz mis pies. El vestido fantasmal de Belle pareca sangrar sobre mis zapatos, trepando mis tobillos. No poda respirar. Jean-Claude nos movi hacia atrs, fuera del alcance de ese poder de reptiles. Tir de sus brazos apretados a m alrededor. Forzndolo, estaba asustada. - Si la verdad no trabaja conmigo, que lo har, ma petite?- Pregunt Belle.

Encontr mi voz, entrecortada, asustada, pero no haba nada que pudiera hacer al respecto. Yo soy la ma petite' de Jean-Claude y de nadie ms. - Pero todo lo que tiene es mo, as que t eres mi ma petite. Decid dejar ir ese testimonio, por ahora. Haban otros ms importantes que necesitaba ganar. - Preguntaste si la verdad no funcionaba contigo, entonces qu lo hara? - Oui, ma petite, lo pregunt. - Sexo o poder,- dije, - eso es lo que funciona para ti. Prefieres a los dos juntos, si lo puede conseguir. - Ests ofrecindome sexo?- Ronrone hacia m, y el sonido me hizo estremecer y empujarme ms contra Jean-Claude. No quera jugar con Belle, de ninguna manera. - No,- le dije, casi en un susurro. Ella se acerc hacia m, esa mano blanca y delgada, con sus uas cobre oscuro, y esa imagen persistente debajo de la mano de Musette, como si la mano agraciada de Belle fuera un extrao guante metafsico. Jean-Claude nos movi de nuevo, una fraccin de una fraccin de una pulgada, de manera que esos dedos de largas uas perdieron mi mejilla por un soplo. Belle le mir, con su pelo largo y negro comenzando a moverse alrededor de su cuerpo como si hubiera un viento que soplara a su alrededor. No haba viento, slo el poder de Belle. - Tienes miedo de si la toco la aleje de ti? - No,- dijo Jean-Claude, - pero s ms de lo que tu contacto puede hacer, Belle Morte, y no estoy seguro de que Anita se cuidara de l.

Haba utilizado mi nombre real, casi nunca lo haca. Tal vez porque Belle estaba utilizando mi apodo, y l no quera. Su ira quemaba el aire delante de nosotros, como un fuego real, robando el oxgeno de los pulmones, lo que haca imposible respirar, a menos que tomara ese calor en los pulmones. Luego se secaran, y moriras. El calor llen sus palabras, as que medio las esperaba para ser quemada en el mismo aire. - Preguntaste si a ella le importara ser tocada? - No,- dijo Jean-Claude, su voz era muy tranquila, y sent que se hunda, incluso con sus brazos a mi alrededor, se hunda, plegado en esa tranquilidad a la que se iba cuando se esconda de todo. Tuve una visin de ese lugar tranquilo, y era ms silencioso que el lugar al que iba cuando mataba. No haba ni siquiera esttica ah, slo completo silencio. El vaco se llen con el olor de las rosas, dulce, tan dulce, empalagoso, asfixiante. Jadee, y todo lo que poda saborear eran rosas. Jean-Claude me cogi, o me habra cado. El perfume de las rosas llen mi nariz, mi boca, mi garganta. No poda tragar para pasarlo, no poda respirar nada que se fuera el perfume. Hubiera gritado, pero no tena aire. Escuch a Jean-Claude gritar: - Basta! Belle ri, e incluso asfixiando para matar, el sonido atraves mi cuerpo como una mano conocida. Una mano agarr la ma, y un soplo de aire ara su camino por mi garganta, peleando su camino a travs del poder de Belle. De nuevo, si hubiera tenido suficiente aire, habra gritado. La cara de Micah se cerna sobre la ma. Su mano en la ma. - No, mon chat, eres mo, como lo es ella.- Belle se arrodill a nuestro lado, llegando a tocar la cara de Micah. Jean-Claude nos traslad a todos hacia atrs, de modo que nos desplomamos en el suelo a sus rodillas, pero estbamos fuera del alcance de nuevo, apenas. Sin embargo, apenas era bueno.

Los ojos de Belle quemaban con fuego de miel, y las uas de la mano sangraba llamas de cobre en el aire, mientras alcanzaba a Micah. JeanClaude trat de ayudarnos a todos arrastrndonos lejos, pero habamos cado en un montn de faldas largas, abrigos largos. La muerte por la moda. Belle toc la cara de Micah, arrastrando esas garras brillantes por su mejilla. El olor de rosas se cerr sobre mi cabeza como agua dulce envenenada, y me estaba ahogando de nuevo. Sent otra mano en m, y este contacto no tena nada de clido, no llam al ardeur, no llam a mi bestia, llamaba a algo ms fro y ms seguro de m misma. Mi nigromancia vino brotando y echndose sobre mi piel, mi cuerpo, y mir fijamente los ojos ardientes de Belle, y pude respirar. Mi garganta estaba dolorida, como el infierno, pero poda respirar. Mov los ojos lo suficiente para ver a Damian agarrar mi otra mano. Sus ojos estaban abiertos, y yo poda sentir su miedo, pero l estaba all, arrodillado a mi lado, frente al poder que era Belle Morte. Belle seal la cara de Micah hacia los suyos. Su piel pareca estar compuesta de luz blanca, pelo de llama negro, el metal fundido brillante de la punta de los dedos y los ojos. Sus labios brillaban como una barra de sangre fresca. La mano de Micah convulsion en la ma, tan fuerte que dola, y el dolor ayud, hizo mis pensamientos ms claros, ms agudos. l hizo un pequeo sonido con la garganta mientras Belle presionaba su boca en la de l. Saba que l no quera tocarla, y tambin saba que no poda negarse. Pero l era mo. Micah era mo, no de ella. Mo. Me sent con Micah, a un lado y Damin al otro, el calor y el fro, los vivos y los muertos, la pasin y la lgica. Las manos de Jean-Claude estaban todava en mis hombros desnudos. Fortalecindome, como yo le fortaleca, pero este poder era mo, no suyo. Los leopardos no eran suyos para llamarlos. Eran mos.

Llam a esa parte de m que los leopardos tocaron y me di cuenta por primera vez que esto no estaba vinculado a Richard, o incluso en realidad a Jean-Claude. Los leopardos eran mos, y no de Belle. Me sent con mi cara tan cerca de la de ella que el resplandor de su fuego acarici mi rostro, y el placer de ese toque de luz envi una oleada de escalofros por mi piel. No es que fuera inmune al toque de Belle. Es que yo tena el mo. Por lo general luchaba con mi bestia, fuera cual fuera el sabor que tena, pero no esta noche. Esta noche le di la bienvenida, la abrac, y tal vez eso fue porque se verti a travs de m como un torrente ardiente de poder. Si hubiera sido un licntropo de verdad, mi bestia habra salido por mi piel como un torrente de lquidos calientes, pero no era un licntropo. An as la bestia que montaba debajo de mi piel, grit en mi boca, y golpe el cuerpo de Micah como un tren, un enorme y musculoso tren lquido. Este solt su boca de la de Belle Morte, y trajo un grito para hacer eco del mo. Mi bestia rugi a travs de su cuerpo, y su bestia respondi. Su bestia se precipit desde las profundidades para encontrar a la ma, como dos monstruos marinos corriendo por la superficie. Golpeamos juntos esa superficie metafrica, y nuestras bestias heridas dentro y fuera de nuestros cuerpos, rodaron como gatos grandes, disfrutando de la sensacin de la piel y el msculo. No haba nada que ver con los ojos, pero haba cosas que sentir. Belle roz sus brillantes manos justo por encima de nosotros, acariciando esa energa. - Tres de bon got,- toc la piel de Micah, y esa energa salt a ella, sacando un suspiro de su garganta. Micah se gir, y creo que habra ido a ella de nuevo, pero agarr su cara en mis manos. Nos besamos. El beso comenz como un roce de labios, una exploracin de lenguas, un mordisqueo de dientes, una presin de bocas. Entonces nuestras bestias rodaron a travs de nuestras bocas, como dos almas, cambiando de lugar. El torrente de energa golpe nuestros cuerpos juntos, mis uas cortando a travs de la mano de Damin, las manos de Jean-Claude convulsionando en

mis hombros. Sent ambos cuerpos y el arco de Damin retroceder, un segundo antes de que el poder cruzara a travs de ellos, y arrancara sonidos de las gargantas de ambos que tenan ms que ver con el placer que con el dolor. Micah y yo cabalgamos el uno al otro, la boca cerrada en un beso interminable, como si nuestras bestias se hubieran fusionado en una. Luego, lentamente, las energas entrelazadas comenzaron a rodar para separarse y deslizarse en sus casas separadas de carne. Me encontr a m misma completamente en el suelo con Micah derrumbado encima de m, Damin tendido en el suelo con slo mi mano sostenindolo. Jean-Claude an estaba sentado en posicin vertical, pero se mova suavemente en el sitio, casi como si estuviera bailando una msica que no poda or. Creo que simplemente estaba peleando por no caerse, pero incluso eso lo hizo parecer agraciado. Belle fij la mirada en nosotros con una visin cercana al xtasis en su rostro. - Oh, Jean-Claude, Jean-Claude, los juguetes que has forjado para ti mismo. Jean-Claude encontr su voz, mientras yo todava estaba luchando para respirar por encima de mi pulso, y el corazn de Micah estaba golpeando con tanta fuerza contra mi pecho que se senta como si fuera a estallar. El pulso en la palma de la mano de Damin lata como un segundo latido del corazn en contra de mi piel. Ninguno de nosotros haba encontrado una voz que pudiera sobreponerse al pulso de nuestro cuerpo. - No son juguetes, Belle, nunca sern juguetes. - Todos ellos son juguetes, Jean-Claude, algunos son simplemente ms difciles de usar que otros. Pero todos son juguetes.- Ella llev su mano brillante a la parte posterior del cabello cuidadosamente arreglado de Micah. Su energa jug a lo largo de su cuerpo, trayendo un suspiro de todos nosotros, pero era dbil, casi una reaccin instintiva, que no puedes evitar. Nos quedamos en silencio bajo su tacto.

Belle nos mir, y era difcil ver a travs de la mscara brillante, pero creo que frunci el ceo. Pas la punta de sus dedos por el lado de la cara de Micah, y no hubo reaccin. Llam a su bestia, pero su bestia estaba bien alimentada, dormida, y satisfecha. Mi voz lleg, hueca, como si no tuviera el suficiente apoyo. - Los leopardos son mos, Belle. - El leopardo fue mi primer animal para llamar, Anita, y los llamare si debo hacerlo. Estaba sobre el suelo, una sensacin de languidez, satisfecha. Micah gir la cara mientras su mejilla descansaba en la almohada de mis pechos. La mirbamos con ojos perezosos, en la forma en que solo los gatos pueden. Debera haber tenido miedo, pero no lo tena. El flujo de poder pareca haberse llevado todo mi temor con l. Me senta lcida y segura. Belle us ese neblinoso poder sobre nosotros, pero aunque levant la piel de gallina y provoc suspiros en nuestros labios, no hubo ms. No poda llamar a Micah como su bestia, porque l era mo. No poda llamar a mi bestia, porque yo era de Micah. Verdaderamente ramos Nimir-Ra y Nimir-Raj, y juntos ramos suficientes para mantenerla fuera de nosotros. Gir los ojos de llama dorada a alguien detrs de nosotros, y sent su alcance a uno de los leopardos. Haba sabido de alguna manera que sera Nathaniel. Si ella lo hubiera intentado antes de que Micah y yo nos hubiramos fusionado, l habra ido a ella, pero ahora era demasiado tarde. Nos hubiera gustado cerrar esa puerta e impedirle el paso. Belle Morte no poda tocar a nuestros leopardos, no esta noche. - Esto no es posible,- dijo, y su voz haba perdido parte de su caricia ronroneante. Jean-Claude respondi a su duda. - Puedes llamar a casi todos los grandes felinos, pero no puedes llamar a los gatos que responden al Maestro de las bestias.

- Padma se sienta en el consejo, y t eres uno de mis hijos. Que no pueda tomar lo que pertenece a otro miembro del Consejo no es ms que la verdad. Que cualquiera de mis hijos pueda impedirme poseer lo que es suyo es imposible. - Tal vez,- dijo Jean-Claude, y se puso de pie. Nos ofreci una mano tanto a Micah como a m. Normalmente, no dejo que la gente me ayude, pero esta noche llevaba un vestido largo, tacones altos, y acababa de tener lo que equivala a sexo metafsico en pblico. Tomamos sus manos juntos, y nos puso de pie. Damian todava tena un apretn de muerte en mi otra mano, pero se qued de rodillas, los ojos todava slo medio enfocados, como si el flujo de poder le hubiera arrojado ms que al resto de nosotros. Era el nico de nosotros que no era o bien un maestro o un alfa. Le ayud a sentarse contra mis piernas, pero no intent hacer que se detuviera, no pareca estar listo an. - Segn los estndares americanos,- dijo Jean-Claude, - esto no cuenta como sexo. Belle ri, y el sonido todava estremeca a travs de la piel, pero era distante. O bien ramos demasiado insensibles, o estbamos demasiado protegidos a su tacto. - Los americanos no cuentan esto como sexo, eso es absurdo! - Tal vez, pero cierto no obstante. T y yo consideraramos esto sexo, o no? - Oh, oui, sexo suficiente para uno de mis entretenimientos! Casi sent que Jean-Claude sonrea. No tena que verlo. - De verdad crees que no hemos hecho esto y ms con Asher? Ella lo mir, y su clera azot a travs de la sala de nuevo como un viento que viene de los lagos del infierno. - No voy a ser desviada con tanta facilidad.- Hizo un gesto de vuelta a los dos vampiros muertos. - No tienes ni idea de lo que tu sierva humana ha tomado de m. Ellos no eran solo vampiros.

- Eran licntropos,- dije. Ella me mir, y haba ms inters que ira ahora. Belle haba estado siempre ms interesada en el poder que en ser linda, aunque si poda tener ambas cosas, bueno, ese sera el mejor de los mundos. - Cmo sabes eso? - Sent sus bestias, y sent la bestia de Mommy Dearest (La Madre ms Querida) ms temprano hoy. - Mommy Dearest?- Se las arregl para verse desconcertada debajo de todo ese poder luminoso. - La Dulce Oscuridad,- dijo Jean-Claude. - Sent su conmocin en su sueo, Belle. La Madre de Todas las Tinieblas se est despertando, ese es el porqu sus hijos, como dices, finalmente llegaron a la llamada de alguien. - Los llam,- dijo. - Puedes llamar a todos los grandes felinos, y entre otras cosas, ellos son gatos. Apuesto a que el maestro de las bestias los podra llamar, tambin, si lo intentara,- le dije. Pens por un momento que efectivamente iba a estampar su pieo ms bien el de Musette. - Ellos vinieron a mi llamada, a la de nadie ms. - No te preocupa que los hijos de la oscuridad se estn levantando? Eso no te asusta? - He trabajado mucho para acumular energa suficiente para despertar a los hijos de la oscuridad. Sacud la cabeza. - La sentiste hoy, Belle, cmo puedes pararte ah y no entender que no es tu poder el que va a un nuevo nivel, que es el de ella el que est despertando?

Bella Morte sacudi la cabeza. - No, ma petite, ests tratando de disuadirme de mi venganza. Nunca olvido un insulto, y siempre me aseguro que alguien pague el precio por ello.- Se acerc a nosotros, y ese borde radiante de poder se arremolinaba en mis faldas, pero no atrap mi respiracin esta vez. Era poder, y se arrastr a travs de mi piel, como lneas caminando, pero no era seductor, no era especial. Todos habamos tenido tanto poder vertido a travs de nosotros que simplemente no nos quedaba nada ms para la diversin y los juegos esta noche. Pas su mano por el pecho de Micah, y sent su cuerpo tensarse, pero no fue el efecto al que ella estaba acostumbrada. Toc la cara de Jean-Claude, y l la dej. - Maravilloso, como siempre, Belle. - No, no como siempre,- dijo. Se gir hacia m, entonces. No quera que me tocara, pero saba que poda dejar que lo hiciera ahora. No estaba aqu en carne, realmente, y eso limitaba su poder. Intelectualmente saba que, el sentimiento fro y duro en mi estmago no era tan seguro. Me haba quedado parada an mientras pona esa mano brillante contra mi cara. Su mano no quemaba exactamente donde tocaba, pero era caliente, y la propagacin de energa de esto, marchaba por mi cuerpo como el agua caliente vertido desde mi cara por mi piel. Esto me hizo temblar y quera alejarme, pero poda tolerarlo. No tena que retirarme. No tena que irme. Ech la mano atrs, y hubo una sensacin persistente de poder entre la mano y la piel. Se roz la falda, la falda de Musette. Me preguntaba, estara Musette todava ah? Saba lo que estaba sucediendo? O se iba, slo para regresar cuando Belle hubiera acabado? Se gir al final hacia Damin. Se coloc a s mismo apretado contra m, como un perro que tena miedo de ser herido, pero no corra. Belle toc su cara. l hizo una mueca, no queriendo encontrar sus ojos, pero mientras se arrodillaba en mis piernas, y nada peor le pasaba que la sensacin de poder

sobre su piel, mir hacia arriba, lentamente. Hubo algo de asombro en sus ojos, y detrs de eso, triunfo. Belle retir su mano hacia atrs como si hubiera sido ella la que se quemara. - Damin es de mi lnea, pero no de la tuya, Jean-Claude. No es tu poder lo que prob.- Ella me mir, y haba algo en ese rostro hermoso, extrao que no pude entender. - Por qu prueba de tu poder, Anita? No t del suyo, sino l del tuyo. No estaba segura de que la verdad ayudase aqu, pero saba que no sera una mentira. - Me creeras si dijera que no estoy muy segura? - Oui, y no. Dices la verdad, pero hay una cierta evasin en ella. Tragu saliva y respir hondo. Realmente no quera que Belle conociera esta parte. Realmente no la quera de regreso en el Consejo. Ella me mir, y sus ojos estaban abiertos como platos, y algo de esa energa radiante comenz a penetrar, deslizndose en el cuerpo de Musette, as que era Musette con ojos color miel la que encontr mi mirada. - De alguna manera es tu sirviente. Nuestras leyendas hablan de esta posibilidad. Es una de las razones por las que una vez matamos a todos los nigromantes a la vista. - Me alegra de que hayamos pasado de los viejos tiempos,- dije. - Nosotros no, pero cuando pensbamos que eras la esclava humana de Jean-Claude, entonces no haba dao, porque su poder era tuyo.- Sacudi la cabeza y hubo una imagen posterior de pelo negro sobre el rubia, un fantasma negro sobre todo ese blanco manchado de sangre. - Ahora no estoy tan segura. Probaste el poder de Jean-Claude, oui, pero saber que Damian slo prueba el tuyo. Y los leopardos prueban slo tu poder, tambin. Ningn Nigromante ha tenido alguna vez un animal para llamar.- Sacudi la cabeza. - Jean-Claude con su nuevo sirviente humano y los sirvientes de ella, han sido capaces de mantenerme a raya. Si estuviera all en carne y hueso en lugar de espritu, esto no te salvara, creo.

- Por supuesto, que no lo hara,- dijo Jean-Claude, - tu belleza nos abruma. - Sin halagos falsos, Jean-Claude, sabes cunto los odio. - No saba que era falso. - No estoy tan segura de que mi belleza abrumara a cualquiera de vosotros. De alguna manera esta... - y me hizo un gesto - ... me ha separado de los leopardos, y de alguna manera, t me has separado de los vampiros que descienden directamente de ti. Mi pulso se aceler un poco por eso, no porque hubiera sentido su agarre tratando de apoderarse de Meng Dei o Fausto. Estaban de pie, tan lejos del circo como podan, vestidos del cuero negro de los guardaespaldas. Aunque ambos eran tan pequeos en comparacin con el resto que parecan fuera de lugar. Meng Die pareca asustada, Fausto no. Lo cual podra haber significado cualquier cosa y nada. - Pero no todos los vampiros en esta sala son un descendiente directo tuyo, Jean-Claude. Porque no estoy ah en carne y hueso es posible que me alejes del rebao que es tuyo, pero no del que era mo primero. Estaba temerosa de saber lo que ella quera decir, y esperaba que no. Belle Morte pas junto a nosotros, con una llama de poder perdida como una brisa contra nuestra piel. Estaba caminando hacia Asher. Porque lo haba convertido ella misma, y l era mayor que Jean-Claude, Asher no le deba nada a Jean-Claude, salvo los votos, que cualquier vampiro le hace a su maestro de la ciudad, y amor, tal vez amor. No estaba segura de que el amor fuera suficiente para salvarlo de Belle Morte. Crea en el amor, pero crea en el mal, tambin. Ni el amor ni el mal conquistan todo, pero el mal engaa ms.

Los lobos decidieron en ese momento entrar por una cortina lejana. Su entrada par todo brevemente porque ellos doblaron a nuestros guardaespaldas. No necesitaba ver la cara de Belle o la de Musette para saber que esto no le gustaba. Lo demostr al poner repentinamente rgidos sus hombros, la presin leve de sus puos. Comprend de repente que estaba viendo como Belle comenzaba a elevarse sobre Musette como una mosca atrapada en la fusin del hielo. Fue cuando vi a Jason en un conjunto que en su mayora era correas azul oscuro, que abarcaba aproximadamente la misma cantidad de su cuerpo que el equipo que cubra a Nathaniel, not que no haba habido lobos presentes hasta ahora, a excepcin de Stephen, que haba viajado con Micah desde mi casa. Saba que Richard se haba retrasado, pero no me haba dado cuenta de que ninguno de los lobos haba estado aqu. Por lo general, siempre hay algunos lobos aqu para Jean-Claude. Jason entr sonriendo con sus botas negras por encima de la rodilla, pero haba algo en sus ojos, alguna pequea advertencia que no poda descifrar. Esperaba verlo maquillado como Micah y Nathaniel, pero no lo estaba. Ninguno de los lobos machos lo estaba. Richard estaba visible, era fcil de detectar por encima del mar de cuero negro que era su manada. Saba que se haba cortado su cabello, pero no saba realmente cunto hasta que lo vi. Estoy segura de que el peluquero haba hecho su mejor esfuerzo, pero no haba mucho que pudiera hacer. Haban tenido que cortar su pelo marrn atrs a menos de una media pulgada. Pareca ms oscuro con este corte, omita el oro y los toques rojos de luz. Tambin se pareca notablemente a su hermano Aarn, y a su

padre. El parecido siempre haba sido fuerte, pero ahora era como si fueran clones. Llevaba un esmoquin negro con una camisa de un rico azul profundo y una corbata a juego. Con el nuevo corte de pelo y la ropa ms conservadora, se vea fuera de lugar. Sus ojos se encontraron con los mos, y el choque de lo guapo que era todava me estremeci desde la cabeza hasta los pies. Sin el pelo para distraerme, no poda fingir que los pmulos no eran un borde de cuchillo perfecto, el hoyuelo en su barbilla no ablandaba la masculinidad fuerte de su cara. Sus hombros eran anchos, no como su pequea cintura. Nada de Richard era delicado. Fue construido ms como un jugador de ftbol que como un bailarn. Jamil y Shang-Da, su Hati y Skoll, los guardaespaldas personales del Ulfric, lo flanqueaban. Jamil llevaba correas de cuero negro y una camisa para complementar los pantalones casi ordinarios de cuero y unas botas cortas. Las cuentas de color rojo brillante, que colgaban de sus trenzas, parecan gotas de sangre carmes en la oscuridad de su piel y el negro del cuero. Encontr mis ojos, y volv a sentir la advertencia que haba recibido de Jason. Algo estaba mal, algo ms all de lo que estaba sucediendo, pero qu? Shang-Da pareca incmodo estaba como fuera de su habitualidad, pero el cuero negro satisfizo su alto marco del mismo modo que cualquier clase de armadura lo hara. Shang-Da era el chino ms alto que jams haba conocido. Era, bajo para cualquier estndar, fsicamente imponente. Tambin era un guerrero, y todo lo que haca era proteger al Ulfric. Me odiaba bastante, porque le caus un gran dolor a Richard del cual l no poda protegerlo. Los guardaespaldas no pueden hacer una mierda sobre el estrs emocional. Evit mi mirada. Jason se pavoneaba hacia m, asegurndose de que su cuerpo se balanceaba seductoramente. Era un stripper profesional por lo que era muy bueno en el arte de la seduccin. Su lenguaje corporal insinuaba sexo, sus ojos tenan una sombra de algo ms, y cuando lleg a m, desliz un brazo sobre mis

hombros, apretando su cuerpo contra el mo, pero lo que me susurr al odo no fue nada dulce, era una advertencia. -Richard ha encontrado su columna vertebral, decidi utilizarla contra JeanClaude primero.-Sonri cuando lo dijo, con el rostro lleno de promesas seductoras que pasearon con l. Pas sus manos por mi espalda sobre mi cuello, tocando con la punta de sus dedos el hueco en mi clavcula. -Qu significa eso?- Dije en voz baja contra su oreja. Volvi la cabeza hacia l, ocultando mi cara de Richard y de la manada. Pareca que flirteaba. -Richard tratar y tomar todos sus lobos y los alejar de Jean-Claude. Me alegr de que mi cara estuviera enfrentando slo a Jason, porque no poda ocultar el shock en el que me encontraba. Luch para controlarla, y Jason ri porque no pude decir nada. Puso sus manos en cada lado de mi cara, dndome tiempo para recuperar el control de m misma. -T tambin?- Susurr contra su piel. Segua sonriendo, pero se las arregl para dejarme ver sus ojos, sus ojos tristes. -Incluso yo,- dijo, apenas moviendo los labios y sin dejar de sonrer. Shang-da de repente estaba a nuestro lado. Trat de agarrar el brazo de Jason, y l se movi fuera de su alcance. Si no hubiera estado observando, no habra notado lo que haba sucedido. Un gruido corra de la boca de Shang-Da, un sonido que eriz el pelo en la parte de atrs de mi cuello. Jason gru, y estaba tan cerca de m que el gruido susurr en mi piel. Me hizo temblar, un estremecimiento visible desde la distancia. -Shang-Da,- dijo Richard.

Una palabra, slo su nombre, pero el hombre grande dej de tratar de agarrar a Jason. Baj la cabeza y habl con una voz que cada vez se asemejaba ms a un gruido, -Un hombre no puede servir a dos amos. Estaba tratando de ser discreto, as que no haba bajado la cabeza en referencia a m, sino a Jason. No creo que le preocupara que yo pudiera arrancarle un pedazo de su rostro. Lo mir a la cara, estaba a la altura de un beso de cerca, y le pregunt: -Tus rdenes son recordarle a Jason quin es su jefe? Su mirada se desliz de Jason hacia m, con hostilidad. -Las rdenes de mi Ulfric no son de tu incumbencia.- Susurr, porque no estaba tratando de dar una pista a los chicos malos en la divisin de las filas. Me di cuenta en ese momento que no importa cunto Shang-Da me odiara, no aprobaba completamente lo que Richard estaba haciendo, no con los enemigos de la ciudad. Cog el movimiento con el rabillo del ojo. Jean-Claude haba ido a Richard, y estaban hablando, bajo y serio. Jean-Claude trat de acercarse lo suficiente como para susurrar como hacamos nosotros, pero Richard se ech hacia atrs. l no quera estar tan cerca. Mir ms lejos para ver a Musette todava en pie cerca de Asher. Pero no estaban solos, los hombres leopardo se alinearon en torno a l, no lo protegan exactamente, pero estaban asegurndose de que tena que tocarlos antes de tocar a Asher. Micah encontr mi mirada, dio una diminuta cabezada que claramente deca, yo me encargo de ella, hasta que ests libre. Micah no se distraa. Merle se cerni sobre todo como una montaa enfadada negra de cuero que hace apartar la vista mirando fijamente hacia abajo en esa figura chiquita en blanco. Musette se qued all, mirndose a s misma. Shang-Da miraba a Musette, tambin. Era casi como si pudiera oler el peligro. Giramos para encontrar nuestras miradas fijas al mismo tiempo. Estbamos fsicamente bastante cerca como para besarnos, debera haber sido algo ntimo, pero no lo era, era casi aterrador. Ambos lo entendamos, y eso nunca haba ocurrido.

No discut que era un Bolverk para su clan, por lo que las rdenes del Ulfric si eran de mi incumbencia. Shang-Da desaprobaba que no fuera nada de ellos. Trat con la lgica. Me inclin finalmente y le susurr: Independientemente de lo que Richard pretenda hacer, esta noche no es la noche para ello. Estamos en problemas aqu. Algo tir a travs de sus ojos, y baj la mirada, se inclin acercndose una fraccin, de tal manera que su pelo negro corto cepillaba la parte superior de mis rizos. -He hablado con l. No escucha a nadie esta noche.- Sus ojos pasaron a encontrarse con los mos, y haba algo all que poda leer ahora. Dolor. -Sylvie ya ha abogado por esto, para que esperara hasta que nuestros enemigos salgan. -No la veo,- dije en voz baja, de nuevo acercndome, no haba pensado en ello. -No est con nosotros.- Respir contra mi mejilla. Deb haber reaccionado, ya que, aadi, -No est muerta. Me retir lo suficiente para ver sus ojos, - Sylvie luch. -Ella luch contra l. Y ampliando los ojos dije: -Gan. Shang-Da asinti. -Est herida? l asinti con la cabeza de nuevo. -Mal? -Bastante mal,- dijo, y fue la primera vez que vi algo que no fue aprobacin en su cara. Maana volvera a odiarme, pero esta noche era una noche peligrosa, y Shang-Da era demasiado guerrero como para no ver eso, incluso an si Richard no poda.

-Jason tiene que venir conmigo,- no haba ninguna splica rotunda en su voz, Shang-Da no lo pidi, pero haba una suavidad all, el espacio para un compromiso. -Por ahora,- le dije. Jason estaba detrs de m, me utilizaba como escudo contra el hombre ms grande. Y Jason tena la excusa para apoyar su cuerpo casi desnudo en el respaldo de mi vestido de seda y terciopelo. Me bes en la parte de atrs de mi cuello, y me hizo temblar. -No puedo volver a ser simplemente otro miembro de la manada, no puedo. Saba lo que quera decir, o lo que pensaba. As que sin tratar de hacer contacto visual le respond, mientras besaba suavemente la piel desnuda de mi cuello, justo donde se renen los hombros. Que estuviera jugando con mi cuello haca ms difcil concentrarse. -Slo por esta noche. -Qu pasa contigo, Anita? Qu todo el mundo quiere joderte.- Fue Richard quien lo dijo. Cuando estaba muy enojado poda ser ms odioso que nadie que jams hubiera conocido. El hecho de que dijo la palabra joder me dijo exactamente lo desagradable que iba a ser esta noche. Dios, no quera hacer esto, mierda con la pala emocional, mientras que los grandotes y malos vampiros se alimentaban de nosotros. Estaba lo suficientemente cerca para ver en la mirada de Shang-Da, que no le gustaba lo que su Ulfric haba dicho. Le toqu la cara, lo que le hizo saltar. Me apoy cerca notando que desde el punto de vista de Richard probablemente pareca un beso, pero susurr contra la boca de Shang-Da, Esta noche Jason es tuyo, pero esto no puede ser permanente. Shang-Da se qued cerca, de modo que su respuesta sopl en mis labios, Vamos a hablar de ello. Comenz a inclinarse hacia atrs y tom la parte posterior de su cabeza con la mano. -No habr ninguna discusin.

Su rostro se endureci con su rabia habitual. Se volvi con suficiente fuerza y tuve que decidir entre dejarlo ir, o tomar un puado de su cabello para mantenerlo cerca de m. Lo dej ir. l tendi la mano y dijo: -Tu Ulfric quiere que ests al lado de los lobos.- Su voz tena slo apenas una emocin, ira. Jason se desliz fuera detrs de m, arrastrando los dedos a travs de cada pedazo de piel descubierta que poda encontrar, estremecindome. ShangDa lo llev colocando una mano sobre el brazo del hombre ms pequeo. Jason mantuvo su mirada en m, como cuando un nio se deja llevar por extraos miedos. Pero no estaba realmente en peligro inmediato, y yo no podra decir lo mismo de casi todo el mundo en la habitacin. Desgraciadamente. -Tal vez debera haber sido Erato en lugar de Bolverk.- Erato haba sido la musa de la poesa ertica, entre otras cosas. Ahora era el ttulo entre la mayora de los hombres lobo, para la mujer que ayuda a los nuevos hombres-lobo a controlar su animal durante el sexo. Eros, dios del amor y la lujuria, era el ttulo masculino. Ms inicialmente perdan el control y la gente era mayormente asesinada durante las relaciones sexuales que en cualquier otro acontecimiento. El punto de orgasmo es perder el control, despus de todo. Mir a travs de la habitacin a Richard, encontr enojo en sus ojos marrones, y no senta nada. No estaba enojada. Era demasiado ridcula una lucha como esta frente a Musette y su gente. Era ms que ridcula, una tontera. -Vamos a discutir esto en casa, Richard,- le dije, y no haba ira en mi voz. Me pareci razonable, normal. Algo cruz el rostro de Richard, algo que se filtr a travs de su apretado escudo. Rabia. Estaba tan enojado. Haba girado esa ira interna, y la depresin lo haba comido, hasta el punto que se cort el pelo. Haba podido salir de la depresin, pero an estaba enojado. Si la ira no poda ir hacia adentro, entonces tena que ir hacia el exterior. Y en el exterior pareca estar dirigida a m. Genial, simplemente genial.

-Si eres Bolverk, entonces ven y soporta a tu manada,- su voz vibraba con la rabia contenida. Parpade por un segundo. -Lo siento, qu dices? -Si eres realmente Bolverk para nuestro clan, entonces necesitas estar con nosotros.- Encontr mi mirada, y no hubo ningn estremecimiento en l ahora, ninguna suavidad. Lo haba esperado para dejar de estremecerme. Nunca haba pensado lo que esto podra significar. Jamil caminaba por la habitacin con Stephen en sus brazos. Gregory se aferraba a la mano de Stephen, por lo que se movan como una unidad. Cuando Jamil estuvo de regreso con los lobos, Richard dijo, Gregory no es uno de nosotros. l no puede estar con nosotros. No poda or lo que dijo Jamil, pero creo que estaba tratando de convencer a Richard de que esto no era necesario. Richard sacudi la cabeza, luego, Jamil cometi un error. Me mir, y con slo sus ojos me pidi ayuda. Lo haba hecho antes, muchas veces, la mayora de ellos lo haban hecho. Esta noche, Richard lo vio, lo entendi, y no lo toleraba. Agarr la mueca de Gregory y trat de alejarlo de un tirn de Stephen. Stephen chill y se levant en los brazos de Jamil, aferrndose con ambas manos al brazo de su hermano. Haba tenido suficiente. No me importaba si Belle lo haba odo todo. Camin hacia la manada. -Richard, ests siendo cruel. -Pens que queras que fuera cruel.- Respondi, sin dejar de tratar de separarlos. -Te quera fuerte, no cruel.- Estaba casi donde estaban ellos, y no estaba segura de lo que hara cuando llegara all. -Eres fuerte y eres cruel. -Realmente, soy fuerte y pragmtico, no cruel.- Estaba a su lado ahora, y supe que no poda osar tocar a nadie. Si tocaba a Richard, o a los gemelos, esto conllevara a ms violencia. Poda sentirlo.

Stephen estaba haciendo un ruido alto, lamentable, como un conejillo antes de ser comido vivo. Estaba luchando con las manos, tratando de aferrarse a Gregory. Gregory estaba llorando y tratando de aferrarse a su hermano. -Pragmtico, dice que nos haces parecer dbiles delante de un miembro de consejo. Cruel, dice que soy Bolverk porque no tienes las pelotas para serlo. Dej de tirar de los gemelos, y de Jamil que tuvo un momento de vacilacin para deslizarse lejos. Por supuesto, dejndome sola ante Richard. Y era uno de esos momentos en los que me daba cuenta de lo fsicamente imponente que era. Richard era uno de esos grandes hombres que no parecen grandes, hasta que de repente, lo hacen, y te vas, oh Dios, y es generalmente demasiado tarde. Nos pusimos de pie, mirndonos el uno al otro. No haba estado enojada, hasta que haba intentado hacer dao a Stephen y Gregory. Pero una vez que me enojo por lo general me quedo all. Disfruto de mi ira, que es el nico pasatiempo que tengo. Una docena de comentarios crueles bailaba en mi cabeza, y me qued con la boca cerrada. Tena miedo de lo que podra salir si la abra. Camin hacia adelante, acortando la distancia entre nosotros. Vi algo ms en sus ojos, aparte de la ira haba pnico. No quera que me le acercara. Magnfico. Segu avanzando, y Richard realmente se mova hacia atrs, luego pareci darse cuenta de lo que haba hecho. Cuando di otro paso hacia l, se mantuvo firme. Camin hasta que la falda de mi vestido roz sus piernas, la falda se arremolinaba cubriendo la punta de sus zapatos lustrados. Estaba tan cerca que habra sido ms natural el tacto entre uno y el otro que simplemente estar all parados, como lo hicimos. Mir la longitud de su cuerpo y encontr en sus ojos el conocimiento de que los mos saban lo que cada pulgada estaba en este juego conservador. Richard no estaba mirndome a la cara cuando levant la vista, estaba mirando a mi escote. Tom una respiracin profunda, haciendo que los

montculos de mis pechos subieran y bajaran como si una mano los empujara desde abajo. Levant la vista de mi pecho, y se reuni con mis ojos. La rabia en su rostro era una cosa casi pura. Una rabia sin fin, sin forma. Era como uno de los grandes incendios forestales, que comienza por comer los rboles. Entonces, de alguna forma el fuego toma vida propia, casi como si no necesitara ms combustible, como si no necesitara nada para existir. Se quema y crece y destruye, no porque necesite el combustible, sino porque eso es lo que hace, lo que es. Me enfrent a la ira de Richard con la ma. La suya era nueva y fresca, no haba tenido tiempo de quemar su alma de tal manera que la ahuecara hasta un espacio que no tuviera nada ms que la ira. La ma era vieja, casi tan vieja como poda recordar. Si Richard quera luchar, podramos pelear. Si quera follar, follaramos. En ese momento, cualquiera de esas alternativas habra sido casi igual de perjudiciales. Para los dos. Su bestia poda subir al llamado de su ira como un perro a la voz de su propietario. Cualquier emocin fuerte podra provocar el cambio, y esto era casi tan fuerte como las emociones que tena Richard. La energa de su animal quemaba como el calor de una carretera en un da de verano, una onda visible del poder. Bail a lo largo de la piel desnuda de mi cuerpo. Una vez no haba llevado nada ms que empujar a su bestia a travs de mi cuerpo. Pero esta noche, queramos hacer otras cosas. Dudaba de que fuera tan divertido. Musette se desliz cerca de nosotros en su vestido salpicado por sangre blanco. Sus ojos eran azules otra vez. Teji sus manos por la energa de la bestia de Richard, jugando entre nosotros dos, sin tocar, literalmente jugaba con la energa. -Oh, seras muy bueno para comer, trs bon, trs trs bon.- Ella ri, y fue el tipo de risa que te hace mirar dos veces en un bar, una risa hecha para llamar la atencin. El sonido no estaba acorde con la sangre seca que llevaba como una mscara en su rostro. Richard dej que la ira llenara sus ojos y la dirigi a ella. Era una mirada que

creo que habra hecho retroceder a cualquiera en la habitacin. Musette ri otra vez. Richard se gir hacia ella. A su ira no le importaba quien era ella, nadie lo hara. -Esto no es de su incumbencia. Cuando hayamos terminado con esto, entonces y slo entonces, vamos a hablar a los vampiros. Musette ech hacia atrs la cabeza y ri, no hay otra palabra para describirlo. Se ech a rer hasta que las lgrimas salieron de su rostro, tenia tallados surcos de sangre seca. La risa muri lentamente, y cuando abri los ojos de nuevo, eran de color miel. El aliento de Richard estaba atrapado en su garganta. Estaba lo suficientemente cerca de l para saber que haba dejado de respirar, slo por un momento. El olor de las rosas estaba en todas partes. -Te acuerdas de m, lobo? Puedo sentirlo en tu miedo.- Un ronroneo contralto estremeci mi piel, y vi estremecerse a Richard tambin. -Voy a jugar con vosotros ms tarde, lobo, pero por ahora- se gir y mir a Asher, -por ahora voy a jugar con l. Asher an estaba pegado a la pared, haciendo un silencio absoluto como solo los viejos pueden hacer. Se haba hundido en el silencio de la eternidad, tratando de no involucrarse en esto, tratando de ocultarse de la vista. No iba a funcionar. Como un rgano de Musette, Belle se desliz hacia l, comenz a extenderse fuera de ella. El vestido dorado oscuro superpona al blanco como un fantasma. El pelo negro asemejaba la propagacin de las llamas alrededor de su fantasma, movido por un viento que corra por la habitacin, el viento del poder de Belle. -Qu est pasando?- Susurr Richard, y ni siquiera s si l quera escuchar la respuesta, pero le contest de todos modos. -Musette es la sustituta de Belle Morte.

Sus ojos eran de todo para que la forma fantasmal de Belle anulara el otro cuerpo, cuando dijo: -Qu significa eso exactamente? -Significa que estamos en un montn de mierda de problemas. Me mir entonces.-Soy Ulfric, Anita, eso no cambia slo porque algunos vampiros de alto rango lleguen a la ciudad. -Eres Ulfric, Richard, bien, jdete t mismo, pero no nos destruyas a todos mientras lo haces. Parte de la ira se haba escapado lejos sobre la marea de miedo. Es imposible ser ms cercana y personal con el poder de Belle y no temerle. -Soy Ulfric, o no lo soy, Anita. Soy amo o esclavo, no se puede ser ambas cosas. Levant las cejas hacia l. -S, de hecho, se puede.- Levant una mano. -No tengo tiempo esta noche, Richard. Maana, si todos estamos vivos, entonces podemos hablar de ello, vale? l frunci el ceo. -Ella no est aqu en carne y hueso, Anita, son slo juegos de metafsica. Qu tan malo puede ser? Me di cuenta en ese momento de que Richard segua viviendo en ese otro mundo. El mundo donde la gente juega cosas justas y en la horrible realidad eso nunca sucede. Debe haber sido un lugar pacfico para vivir, el planeta en el que gente como Richard llamaba casa. Siempre haba admirado ese punto de vista, pero nunca haba vivido all. El problema es que Richard no viva all tampoco. El silencio inicial fue cortado por un grito. Los hombres leopardo haban retrocedido, en cuclillas a los pies de Bella Morte. Slo Micah qued en pie. Se pona delante de Asher, pero era pequeo, como yo, y no poda ocultar a Asher completamente.

Mir a Richard, y tena una mirada de tal dao en sus ojos. Nunca se despertara y olera la sangre. l sinceramente no iba a cambiar. Me apart de l y empec a caminar hacia Asher y Micah. Jean-Claude se movi junto a m, me ofreci su mano, y la tom. Nadie ms se movi con nosotros. Los hombres rata no podan atacar a Musette. Los hombres leopardo estaban haciendo su mejor esfuerzo, pero eso no iba a ser suficiente. Slo los lobos podran habernos ayudado, y Richard no se lo permitira. En ese momento me pregunt cunto tiempo pasara antes de empezar a odiar a Richard.

No entenda por qu gritaba Asher. No vea sangre ni carne desgarrada, pero segua gritando. Luego, a medida que nos acercbamos, not como la carne de su cara comenzaba a desaparecer. Era como si la piel se desprendiera de los huesos, como si el contacto de Belle le drenara dejndole seco, no de sangre, sino de todo lo dems. Me arriesgu a echar un vistazo a Jean-Claude, por un segundo pude ver cunto le afectaba, luego su rostro se qued en blanco. Sent como se alejaba, escondindose tras ese vaco. - Ella podra matarte de esta manera.- Su voz sonaba vaca. - Pero t eres inmune a ella, verdad? No te matara. - Es nuestra sourdre de sang, ninguno de nosotros es inmune a su contacto. Me detuve y lo empuj hacia atrs. - Entonces qudate aqu. No necesito ms gente de la que preocuparme. No discuti, pero su mirada resbal sobre m para fijarse en Asher. No estaba segura de que me hubiera odo, y no tena tiempo para comprobarlo. Estaba ya medio corriendo, cuando Micah empuj a Belle hacia atrs, utilizando su cuerpo para romper el contacto con Asher. Asher se derrumb lentamente resbalando sobre la pared, y el rostro radiante de Belle se acerc a Micah. En el momento en que sus labios se tocaron, sent el ardeur llenar la habitacin como agua caliente,

derramndose como gotas que quemaban mi piel. Mis piernas se congelaron en mitad de un paso, y tropec. Me qued all, atrapada entre Asher apoyado contra la pared y Micah perdido en ese ardiente abrazo. Era consciente de que poda llevar a Micah a la muerte con el ardeur en cuestin de das, pero una parte de m saba que Belle podra hacerlo mucho ms rpido. La mano de Asher se extendi hacia m, delgada, era como huesos cubierta de papel de seda. Micah estaba tratando de arrastrarse lejos de Belle, del cuerpo de Musette, pero ella se encaram sobre l, sujetndole los brazos a la espalda, sus labios carmes brillaban como una niebla roja en su rostro. Por un momento pude sentir a Asher muriendo, a falta de una palabra mejor, desapareciendo. Jean-Claude se acerc a l, pero era consciente de que no tena vida para compartir. Entonces, la cruz en mi pecho empez a brillar. Mi carne ardi, como si la cinta negra empujara el calor hacia dentro, gritaba mientras tiraba de la cinta para alejarla de m, la cruz resplandeca con su luz blanca, caliente, como una estrella cautiva en una cadena. Micah se tambale hacia atrs en los brazos de Belle Morte. Jean-Claude extendi la capa de terciopelo negro sobre su cuerpo y el de Asher. Los dems vampiros ocultaron sus rostros y sisearon a la luz. Percib un movimiento por el rabillo del ojo un segundo antes de que Angelito se estrellara contra m. No quedaba nadie que pudiera detenerlo. La cruz era un arma de doble filo. Me agarr de un brazo, levantndome del suelo, su otra mano se cerr en torno a la cruz. Le golpe en la garganta con tres dedos, tan firmes como la punta de una lanza. La falta de aire le oblig a soltarme, pero se aferr a la cruz, y al caer, la cadena se rompi, cortndome en el cuello al desprenderse. En el momento en que la cruz estuvo en su poder, la luz empez a desvanecerse. Musette se volvi hacia m, sus ojos eran pozos de fuego oscuro y dorado, y Belle ya no era solo como una imagen fantasmal superpuesta en su cuerpo, esta vez, era como si estuviera viendo doble. Miraba los ojos oscuros y dorados de Musette. Pero en mi cabeza era Belle. Belle en carne y hueso, un

poco ms alta que Musette, con el largo pelo negro cayendo en ondas hasta las rodillas, el oro oscuro de su bata mostrando un tringulo de piel blanca, su rostro como tallado en una perla y una mueca en los perfectos labios rojos. Envolvi sus blancas manos alrededor de mis brazos, sus largas uas oscuras, araando las mangas de terciopelo. Me apret contra su cuerpo y se inclin para poner un beso en mi boca. Una pequea voz gritaba en mi cabeza: - No dejes que te toque.- Pero no poda moverme, no poda escapar, ni siquiera estaba segura de querer hacerlo. Su boca roja se cerna sobre la ma. Su aliento empujando contra mis labios. El mundo ola a rosas. Entonces, de repente, not el sabor de los labios de Asher en mis labios. Besndome como lo haba besado antes. Un sabor que me hizo abrir los ojos, me permiti apartarme de la boca de Belle y me ayud a dar marcha atrs. Sus ojos estaban fijos en m, eran piscinas de fuego dorado, como agua marrn bajo la luz del sol. Me di cuenta de que me haba desmayado, y ella me sostena como si estuviramos bailando. Su mano estaba detrs de mi cabeza, empujndome hacia su beso. Sent un movimiento y mir hacia atrs para ver a Richard. Belle tambin le vio. - Interfiere, y revivir de nuevo el ardeur, lobo. No has trado ninguna mujer contigo. Crees que te salvars? No lo hars. El ardeur slo quiere ser alimentado, lobo, no importa cmo. Richard vacil. Pude sentir su temor en mi boca junto con el regusto del beso de Asher. Jean-Claude apareci sbitamente junto a Belle. - S que me quieres.- Abri los brazos en un gesto dramtico que despleg la oscuridad de su chaqueta sobre sus brazos extendidos, el pelo derramndose a su alrededor. - Aqu estoy.

No s qu habra pasado, o lo que ella hubiera dicho, porque de repente el recuerdo de Asher hacindome el amor result abrumador. Fue como lo ocurrido con Jason, pero ms fuerte, mejor y peor al mismo tiempo. Mi espalda se arque y me convulsion en los brazos de Belle. Con un grito de sorpresa mis manos trataron de agarrar el aire frente al rostro de Belle. Ella me solt, y vi, vagamente, como a travs de un velo blanco, como sus manos agarraban a Jean-Claude. Richard me agarr antes de que golpeara el suelo, acunndome en sus brazos. Pareca preocupado. Puso su mano sobre mi rostro. - Anita, ests herida? Me las arregl para sacudir la cabeza, pero an viendo la preocupacin en el rostro de Richard, volv la cabeza para mirar hacia Asher. No pude evitarlo. Asher, con el pelo cayendo como doradas guirnaldas de un rbol de Navidad en torno a un rostro que era poco ms que carne pegada al crneo. Sus labios eran una fina y dura lnea alrededor de unos dientes que, en su mayora, eran colmillos. Slo sus ojos seguan perteneciendo a Asher, piscinas de fuego azul plido, como si el cielo de invierno pudiera quemar. En el momento en que vi sus ojos, trat de apartarme de los brazos de Richard, en un intento de acercarme a Asher. - Anita, Anita, qu pasa?- Me gir en sus brazos, obligndome a mirarle. Encontr mi voz, pero todo lo que pudo decir fue: - Asher. Mir al vampiro cado, y el disgusto era evidente en su rostro. - Lo s, Anita, lo siento. No estaba segura de por qu se disculpaba, y no me importaba. Haba algo ms por lo que debera preocuparme, algo que haba olvidado. Pero no poda pensar ms que en los ojos de Asher, y en que tena que ir junto a l. Tena que hacerlo. Richard se levant de repente, conmigo an en sus brazos. Sent un sonido, como un millar de pequeas garras rayando el suelo. Ratas, miles de ratas chirriando, corriendo como una ola de pelo a travs del suelo de la cueva.

El poder de Asher retrocedi, y fui consciente de lo mucho que le haba costado dejarme ir. Supe, en ese instante, que era la nica capaz de alimentarle, de darle la energa suficiente para mantenerse con vida. Richard hizo un pequeo sonido de consternacin, se gir y pude ver que haba palidecido. Las heridas, en la cabeza de los dos vampiros a sus pies, se desvanecan lentamente. Estaban sanando. Sus extraos ojos de gato miraban alrededor. Ni siquiera quedaba una cicatriz que indicara el lugar donde las balas haban penetrado. - Joder,- dije. Uno de los seres hiena perdi los nervios y dispar a la serpenteante masa de ratas. Se escuch el sonido de un arma de fuego y luego cay, con un agujero en la espalda, sobre la multitud de ratas. Estas pasaron sobre l como la marea, y su cuerpo desapareci de la vista. Los sonidos, sin embargo, no desaparecieron. No haba estado lo bastante cerca de los disparos como para quedarme sorda, y por primera vez lo sent. El sonido de pequeos dientes desgarrando la carne, el chirrido y los sonidos de pelea del hombre, parecan ahogar todo lo dems. Uno de los seres rata miraba fijamente el arma que tena en la mano como si esta hubiera aparecido all de repente. Volvi su rostro blanco hacia nosotros. - Lo siento,- dijo, antes de gritar a Bobby Lee, - Armas abajo, bajad las jodidas pistolas, ahora. Que nadie dispare.- Lanz su propia arma a travs de la habitacin, y los dems seres rata siguieron su ejemplo. Algunos de los seres hiena bajaron sus armas, pero slo uno la arroj lejos. Bobby Lee se dej caer sobre las rodillas y cruz las manos por encima de la cabeza. La siguiente en arrodillarse fue Claudia, entonces uno por uno, todos los seres rata siguieron su ejemplo. Saba por qu lo hacan, tenan miedo de lo que Musette / Belle poda hacerles. Pero no quera estar de rodillas en el suelo cuando las ratas nos alcanzaran. Finalmente pude pensar lo suficiente como para recordar que Jean-Claude poda estar luchando por su vida. Pero no era as. Su hermoso rostro estaba entre las manos de Belle, pero segua de pie. Sus manos estaban posadas

sobre las de ella, mantenindolas apretadas contra su cara. Su rostro segua siendo perfecto, sin tocar. Una suave sonrisa se extenda por sus labios. Los ojos de Belle se ampliaron indicando que no le gustaba lo que vea. Se haba alimentado de Asher, pero por alguna extraa razn, pareca estar teniendo problemas para alimentarse de Jean-Claude. Saba que Belle / Musette haba llamado a las ratas. Pero no crea que hubiera tenido nada que ver con la capacidad de recuperacin de los dos hijos de la noche. Estaban medio levantados, apoyndose uno en el otro para mantenerse en pie, pero sus ojos no miraban a Belle, ni a nadie ms. Tuve un momento para plantermelo, antes de que las ratas cubrieran como una ola al primer ser hiena, usando sus pequeos dientes para arrancar el cuero negro y morder la carne. La gente gritaba, y los seres hiena empezaron a disparar contra las ratas, haciendo estallar sus cuerpos en una lluvia roja. Pero eran demasiadas. Las ratas se extendieron por el suelo aislando a los seres rata que estaban de rodillas, como si fueran grandes piedras en un arroyo. - Puedes mantenerte en pie?- Pregunt Richard. - Creo que s. Me baj suavemente al suelo, y luego mir a los hombres-lobo, que permanecan en pie formando un grupo muy infeliz. Al parecer, el enfrentamiento entre Richard y Sylvie haba sido lo bastante violento como para que ninguno de ellos se atreviera a desobedecerle. Bueno, Jason estaba luchando bajo el agarre del brazo de Shang-Da, pero nadie haba tratado de ayudar. Qu diablos le haba hecho Richard a Sylvie? De repente el mundo ola al almizcle de la piel del lobo, al rico moho de las hojas hmedas, a abetos de hoja perenne, como si el roco en la tranquilidad de la maana cubriera el pelo sobre mi espalda. Sent como si ese algo dentro de m que era la bestia de Richard, se desplazara fcilmente a travs de mi cuerpo, como el viento sobre mi piel. Richard me miraba con los ojos dorados del lobo. Las marcas entre nosotros estaban abiertas de par en par. Ech hacia atrs la cabeza y aull, los dems

le respondieron, y entonces el lobo avanz como una negra ola de destruccin. Shang-Da y Jamil se colocaron detrs de Richard, y mostraron sus uas en forma de garras, cambiando solo en parte como solo son capaces de hacer los alfas. Sent la energa que se deslizaba por su piel como pequeas explosiones en el estmago. Not que Jean-Claude haba cerrado, tan fuerte como pudo, las conexiones de nuestro triunvirato. Le vea, pero por una vez no lo senta en absoluto. Pensaba que iba a morir y no quera arrastrarnos con l. Encontr una de las pistolas que los seres rata haban descartado con tanta rapidez y me sent mejor. Era reconfortante notar el peso del arma en la mano. Lamentablemente, no era la nica que haba encontrado un arma. Angelito dispar contra un ser hiena, hacindolo caer sobre la masa de ratas que empezaron a morderle. Gritaba y se retorca, tratando de alejarse de ellas. Dispar a las ratas que estaban junto a l, pero eran demasiadas. Era como disparar al agua, se separaban, pero no les haca dao. Saba que haba una forma de parar a las ratas. Apunt la pistola a la cabeza de Musette / Belle. Si la mataba, las ratas volveran por donde haban venido. Contuve el aliento, el disparo pasara demasiado cerca de Jean-Claude para mi tranquilidad. Una rata salt sobre mi mano, clavndome los dientes. Una ola de ratas empez a trepar por mi vestido, hundiendo sus garras en la pesada tela. Grit, y de repente Micah estaba all, medio agachado, siseando a las ratas que se dispersaron por el suelo, chillando de terror. Las que ya estaban sobre m parecan ser inmunes al miedo. Me ayud a librarme de ellas y las lanc sobre la masa que corra. Las ratas caan sobre sus compaeros heridos y tambin los devoraban. Las ratas parecan tener ms miedo de los seres leopardo que de los lobos, y los seres leopardo empezaron a empujarlas hacia la pared, se escuchaba el

silbido que producan los pequeos roedores que volvan, ganando cada vez ms terreno. Los dos vampiros que crea haber matado tenan ahora unas garras y colmillos que ningn vampiro debera haber tenido. Avanzaban a travs de los hombres lobo dejando un rastro de sangre y huesos. Una gran mano se plant en la espalda de Shang-Da, y sin pensarlo dispar, apunt mientras permaneca en el crculo que los leopardos haban creado a m alrededor. La cabeza del vampiro estall de nuevo. Ahora saba que si quera que permaneciera muerto, tendramos que extraer su corazn y quemarlo todo. Esparciendo las cenizas de los cuerpos en diferentes cauces de agua en movimiento. Shang-Da apenas tuvo tiempo para lanzarme una mirada antes de que el otro vampiro se lanzara sobre ellos y enviara a tres de los lobos al suelo para que las ratas los engulleran. La voz de Belle se elev sobre el ruido como una tormenta, un trueno que nos congel a todos en mitad de la accin. Incluso el mar de pelo formado por las ratas se congel. - Basta! Dio un paso atrs separndose de Jean-Claude, y se ech a rer. No era su risa mgica, esa que se deslizaba a travs de la piel y que te haca pensar en el sexo, era simple risa, alegra pura sin adulterar. - No vamos a luchar ms,- dijo Belle, y aunque su voz segua siendo profunda, haba perdido su sexy ronroneo. No pareca enojada, aunque se haba llevado una desagradable sorpresa. Las ratas retrocedieron como un agotado y peludo ocano. Siguieron chillando, pero se fueron. La mayora de los hombres lobo estaban cubiertos de pequeas marcas rojas de mordiscos. Los restos de los seres hiena cados parecan haber sido mutilados por algo mucho ms grande.

Jean-Claude encontr su voz, y son tan alegre como la risa anterior. - No te puedes alimentar de m. No puedes recuperar lo que me has dado, porque ya no soy de tu lnea. Ahora soy la sourdre de sang de mi propia lnea. Belle le mir, su rostro mostraba esa expresin vaca que conoca tan bien. Estaba ocultando lo que senta realmente. - S lo que significa, Jean-Claude. - Ya no puedes tratarme como a un miembro menor de tu lnea, Belle. Las reglas son diferentes entre dos sourdres de sang. Se pas las manos por la falda, alisndola, conoca ese gesto, era uno de Jean-Claude. Nerviosa, Bella Morte estaba nerviosa. - Estaba en mi derecho de hacer lo que hice, porque no lo saba, ni t tampoco. - Es cierto, pero ahora que lo sabemos, t y los tuyos tenis que iros. Debis abandonar nuestras tierras esta noche, porque si maana por la noche os encontris en nuestro territorio, moriris. - Realmente podras matar a mi Musette?- Su voz mostraba el ms leve hilo posible de incertidumbre. - Podra matar a Musette, legalmente, sin repercusiones polticas.- Hizo un pequeo sonido al chasquear la lengua.

Asher estaba contra la pared del fondo. Era un esqueleto con piel de pergamino seco. Tendido sobre una cama de oropel bajo el rbol de Navidad, el remanente glorioso de su cabello. Su ropa se haba derrumbado alrededor de su cuerpo hundido, como un globo desinflado. Tena los ojos cerrados, y slo la redondez de los ojos debajo de esa piel delgada era de carne y slido. Todo lo dems pareca haberse marchitado. Ca de rodillas junto a l, porque de repente no poda soportarlo. -No est muerto, -dijo la voz de Valentina, pero se qued fuera de alcance. Ella le ofreci consuelo, pero no era tonta. Baj la vista hacia lo que quedaba de toda esa belleza y no lo crea. -Mira con algo ms que tus ojos, ma petite,- dijo Jean-Claude. No se arrodill, pero se qued de pie, frente a Belle Morte, casi como si no se atreviera a darle la espalda a ella. Hice lo que Jean-Claude me dijo que hiciera, mir con el poder en lugar de mis ojos fsicos. Pude sentir una chispa dentro de Asher, una pequea parte de l todava arda. No estaba muerto, pero bien podra haberlo estado. Mir a Jean-Claude. -Est demasiado dbil para tomar la sangre. -Y no tiene ningn siervo humano,- dijo Belle Morte, -ningn animal para llamar. Est sin...- se detuvo, pareca pensar en la palabra que segua. Por ltimo, dijo, - ... recursos.

Recursos, era una palabra agradable para l. Pero cualquiera que sea la palabra que utiliz, ella tena razn. Asher no tenia nada para alimentase de la sangre, pero, y si estaba demasiado dbil para alimentarse de eso. . . No pude terminar el pensamiento, incluso en mi cabeza. -Belle Morte podra salvarlo,- era la voz neutra de Jean-Claude, vaco. Le mir, y luego junto a l a ella. -Qu quieres decir? -Ella lo hizo, y ella es una sourdre de sang. Simplemente, podra devolverle parte de la energa que le ha robado. -No he robado nada,- dijo Belle, y su propia voz neutra estaba llena de ira. No se puede robar lo que es tuyo por derecho, y Asher es mo, todo l, JeanClaude, cada pedazo de su piel, cada gota de su sangre. Vive slo a travs de mi sufrimiento, y sin que muera.- Jean-Claude hizo un pequeo gesto. -Tal vez robar no es el trmino correcto, pero puedes restaurar algo de su energa vital. Podras recuperarlo de nuevo lo suficiente para poder alimentarse de sangre. -Podra, pero no lo har. - Su ira era como un viento receloso, mordiendo a lo largo de mi piel cuando me tocaba. -Por qu no?- Le pregunt, porque nadie pareca dispuesto a hacerlo, y tena que saberlo. -No tengo que explicarte nada, Anita. Todava tena el arma en la mano. De repente era pesada, como si me hubiese recordado que estaba all, o tal vez la conmocin del levantamiento fue suficiente para volver a sentirla. Me levant y apunt con el arma al pecho de Musette. -Si muere Asher, tambin lo hace Musette.

-No vas a tener mucha suerte para matar a un vampiro con tu pequea pistola,- dijo Belle, y se mostr confiada. Por supuesto que no era su cuerpo al que estaba a punto de entrarle a balazos. -Creo que los nios de la Madre son casos especiales. Probablemente pueden sobrevivir casi a todo excepto al fuego. No creo que eso sea cierto de Musette.-Haba dejado escapar el aliento de mi cuerpo, por lo que me qued tan quieta como pude conseguir. Mi mano libre se apoyaba en mi espalda baja, medio acunada en mis nalgas. Era mi posicin favorita para el tiro al blanco. -Angelito te detendr,- dijo simplemente. - Mir hacia atrs para encontrar a Angelito hincado de rodillas por tres hombres-lobo, pero bueno. .. -Si hace un movimiento puede morir, tambin. Probablemente no va a sobrevivir si mato a Musette de todos modos.- Los ojos marrones Belle Morte se abrieron un poco. -No te atreveras. -Por supuesto que s,- sonre, pero no lleg a mis ojos, porque ellos estaban en el cuerpo de Musette. Ignoraba la forma de Belle ms que la de Musette, concentrada mirando su vestido blanco con sangre seca. Cuanto ms concentrada, ms de Musette poda ver, como una doble imagen, el pecho de Musette en mis ojos fsicos, y las envolturas fantasmas de Belle en mi cabeza. Me hizo preguntarme cunto de todo el mundo de Belle ms haba estado viendo, o si hubiera tenido un mejor espectculo a causa de mi nigromancia. Le preguntara a alguien ms tarde. Mucho ms tarde. -Jean-Claude, no puedes permitir esto. -Ma petite, tiene sus momentos de temeridad, pero en este momento me ha recordado que las reglas no son lo mismo ahora. Estoy en mi derecho como sourdre de sang en castigar a uno de tu pueblo por daar a mi segundo al mando. Esta perfectamente dentro de nuestras leyes. -No saba que Asher era tu segundo al mando, de un sourdre de sang cuando beb de l.

Mi brazo segua siendo constante, pero no durara. No se puede mantener una posicin de tiro con un solo brazo para siempre. Al infierno, no se puede mantener cualquier posicin de disparo para siempre. -Sabes, - dijo, - que no est muerto todava, por lo que ests matando al segundo al mando de otro sourdre de sang con conocimiento previo. -Estamos en nuestro derecho al tomar la vida de Musette en el pago de Asher,- dijo Jean-Claude. -Deberas tener ms cuidado, Belle. Al enviar personas que valoras lejos de ti hace que sea mucho ms difcil mantenerlos a salvo.- No estaba luchando porque mi brazo temblase. Finalmente, me gustara perder. -Permteme hacer esto fcil para ti, Belle. Ayuda a Asher ahora, o mato a Musette. La nica cosa que era lo mismo tanto en la visin de los ojos como en la visin de mi cabeza, eran esos ojos color miel. Esos ojos me miraron, y sent el juego en ellos. Ella quera que yo bajara mi arma, y mi brazo herido, por qu no lo hice? Mi brazo comenz a bajar, y me sorprend un momento antes de que Jean-Claude me tacara en el hombro. Puse el brazo hacia atrs donde lo haba tenido. Pero bajar y subir lo haba ayudado a la acumulacin de cido lctico. Poda sostener la postura mucho ms tiempo ahora. -Si deseas jugar con la vida de Musette, eso depende de ti,- dijo Jean-Claude, y su voz bail sobre mi piel, hizo que temblara mi cuerpo, hizo que mi mano convulsionara, y la prctica slo evita que el dedo apriete el gatillo. Pero no le dije que lo parase, porque Belle haba usado su marca en m para nublar mi mente. Haba pasado mucho tiempo desde que un vampiro haba llegado a m con tanta indiferencia. El sexo de Jean-Claude pas por encima de mi piel mientras que el miedo me recorri como el hielo por el resto de m. Belle no estaba derrotada, ni de lejos. La arrogancia obtendra ms de nosotros muertos. As, la arrogancia no, slo la verdad. -Lo que tienes que preguntarte, Belle, -dije, con una voz que estaba muy tranquila porque estaba concentrada en mi respiracin, tratando de sentir

todava, por lo que seal, - es tu amor ms fuerte que la muerte de Musette o el odio hacia Asher? -No odias a seres inferiores, Anita, simplemente tienes que castigarlos.- Su voz sonaba tan segura de s misma. Jean-Claude dijo una palabra: -Mentirosa. Esos ojos miel oscura tiraron de l, y no haba amor perdido en esa mirada. Odiaba a Jean-Claude, tambin. Los odiaba a los dos. Me haban dicho por qu. Fueron los nicos dos hombres que haban salido de su cama voluntariamente, por lo que ella vio. La haban abandonado, y nadie se aleja de Belle Morte, porque nadie quiere. Curiosamente, su ida haba daado su sentido de s misma. Pero yo no estaba de acuerdo con este conocimiento, porque herir el orgullo Belle Morte no nos ayudara. Para salvar su orgullo hubiera dejado que Asher y Musette murieran. Estaba casi segura de ello. Me tragu las palabras, y luch por el control de mi cara, pero me haba olvidado que era una sourdre de sang, y me marc una vez. No era de mi cara de lo que tena qu preocuparme. Su voz son en mi cabeza como un sueo, por la fragancia de las rosas. -Mi orgullo no es una cosa tan frgil, Anita.- Jean-Claude me beso en la mejilla perseguido de nuevo por el aroma de las rosas, y esa voz ronroneante. -Ma petite, ma petite, ests bien? - Asent con la cabeza. -Demustralo, - le dije, -curando a Asher.- Jean-Claude no le pregunt a quin estaba hablando. Haba odo a travs de m, o lo adivin, o no se molest en preguntar, porque estbamos quedndonos sin tiempo. -Lo van a hablar con la muerte,- dijo Valentina. Todo el mundo menos yo, mir al vampiro nia. Todava estaba luchando para mantener mi mirada en un punto en el pecho del vestido blanco de Musette. -Si no le das el beso de la vida pronto, estar incluso ms all de tus poderes, Belle Morte,- dijo Valentina. Belle se esforz por mantener su rostro tranquilo, pero el enojo se filtr a travs de la habitacin. O tal vez simplemente estaba ms sensible a ella.

-Has cambiado de bando, petite mone? -No, pero no quiero perder a Musette por accidente. Si eliges la muerte de Asher, es una cosa. Perder simplemente la oportunidad de salvarlo, es otra. Quera girarme desesperadamente y mirar a Valentina, pero mantuve mi mirada en Musette, en Belle. Adems, la cara de Valentina habra sido como todos esos aos cuando se estaban escondiendo, o corriendo el riesgo de ellos mismos, en blanco, vaca, una mscara encantadora. Algo pas entre ellas. Algo que no saba leer. Belle respir hondo, impaciente, se alis la falda, y empez a caminar hacia adelante. No era muy gracioso, el deslizamiento del cuerpo que normalmente era de Musette. Me pregunt si los vampiros tenan problemas de deslizamiento cuando estaban nerviosos, porque Belle estaba nerviosa. Poda sentirlo. Baj el arma, mientras ella se mova, porque si iba a salvar Asher, Musette vivira. Ese fue el trato. Adems, mi hombro y la mano comenzaban a doler. Si hubiera sabido que iba a tener que mantener la postura tanto tiempo, me habra ido a una postura de dos manos. Belle Morte pareci serenarse mientras se mova por la habitacin, de modo que cuando lleg a Asher se deslizaba, y el vestido blanco de Musette se perdi por completo al dorado oscuro de Belle, al menos a mis ojos. Se arrodill junto al cuerpo de Asher. No poda pensar en ella como otra cosa que un cuerpo. Ya estaba distancindome de l. Me di cuenta de algo as como un choque que no crea que poda salvarlo. Se senta tan muerto, demasiado muerto. Las manos de Jean-Claude me apretaron los hombros, y me di cuenta de que me estaba protegiendo, con fuerza. l no quera compartir sus sentimientos en este momento, y no le culpo. Eran demasiado personal para compartir, demasiado aterrador. Richard se haba ido, tambin. Tuve que buscarlo para asegurarme de que todava estaba en la sala, eso es lo ajustado que era el blindaje. No estaba

segura de cuando se ira detrs de sus escudos, pareca extrao. Me haba dado cuenta. Capt mi mirada, y no pudo mantener la compasin, o el dolor, de la cara. No creo que fuera por el dolor de Asher. Las manos de Jean-Claude se pusieron tensas y el movimiento trajo mi atencin de nuevo a Belle. El pelo le caa a su alrededor como un manto negro, por lo que el vestido de oro mostr slo pistas a travs de toda la oscuridad. Sent a Jean-Claude recogerse a s mismo, como si fuera un esfuerzo fsico para recoger su voluntad, luego suspir, y se sacudi como un pjaro salindose de sus plumas. Sali de detrs de m y me ofreci su brazo, muy formal. Dud por un instante, luego me deslic a travs de su brazo. Todava estaba la barrera que lo separaba de m, todava esconda sus emociones, pero no tena por qu ser otra cosa que su amiga para saber lo que estaba pensando. Me doli el corazn al ver a Asher reducido a esto. Me doli, y no tena siglos de historia con el hombre. Nos gui hacia adelante, hacia el vampiro arrodillado y lo que quedaba de la persona que tanto amaba. Nunca sabra si mi amor por Asher era por lo que Jean-Claude senta por ste. Probablemente, pero no poda separar mis sentimientos de Jean-Claude. Eso me deba haber dado pnico, pero no fue as. Estaba cansada de tener miedo todo el tiempo. Estaba dispuesta a tratar de ser tan valiente como mi corazn me dejara acostumbrarse al resto de m. Adems, haba tenido cuidado con Richard, y al final nos habamos roto el corazn el uno al otro. Le mir mientras caminaba hacia adelante del brazo de Jean-Claude. Mi corazn todava tiraba hacia l. Hoy mismo me haba preparado para una reconciliacin. Siempre estaba lista para una reconciliacin con Richard, en cualquier momento le dio una pulgada. El problema era que segua tomando de vuelta esa pulgada. Me pillo mirndole, y haba algo en sus ojos, un dolor, una prdida, tan profundo como el ocano, tan ancho como el mar. Lo amaba. Realmente lo amaba. Tal vez para siempre. Tuve ese impulso horrible de correr hacia l, para dejar que me arrastra en sus brazos, para perseguir esa herida en sus ojos. Pero probablemente no me abrazara en sus brazos. Tal vez probablemente slo me mirara sin comprender. Y eso me hacia odiarlo. No quera odiar a Richard.

Me apart de l. No quera que l viera el anhelo, la prdida, o los primeros movimientos de odio en mi cara. Sent a Richard a mi lado, antes de que me tocara. Tuve un momento de sorpresa, mientras lo miraba a la cara. Su rostro estaba tan cerca e ilegible como poda. No me atraera a sus brazos, pero me ofreci el brazo. Dud, como haba hecho con Jean-Claude, luego, lentamente, deslic mi brazo. Apret su mano sobre la ma, tan clida, tan slida, presionndome contra el peso slido de su antebrazo muscular. Baj los ojos para que no viera cmo me afectaba. Todos estbamos con las barreras como un hijo de puta, tratando de mantenernos a salvo en nuestros propios pensamientos. Richard y Jean-Claude intercambiaron una mirada sobre mi cabeza. No s lo que la mirada se supone que signific. Debi haber parecido una tontera que se intercambiarn las miradas cuando todo lo que tenamos que hacer era abrir las marcas que nos hacia un triunvirato. Entonces podramos estar cerca de leernos las mentes unos a otros. Pero sta era la primera vez en meses que Richard estaba a nuestro lado. Creo que los tres estbamos tan cuidadosos como podamos serlo.

Belle se arrodill sobre Asher, con la cabeza baja como si estuviera besndolo. Pero se elev fuera de su cuerpo, por un lado contra el suelo, por otro contra la pared. El beso se vea tan ntimo, pero hizo grandes esfuerzos para no tocarlo ms de lo que tena que hacerlo. Un acto ntimo en ruinas. Debera haber sido capaz de sentir el poder que estaba empujando en l, pero estaba demasiado apretada en mi blindaje. No era lo suficientemente buena en el blindaje como para filtrar algo, y, lo que elega. Cuando el blindaje era difcil, blindaba todo. Quera sentir lo que estaba haciendo. Quera sentir si esa chispa dbil dentro de Asher estaba creciendo. Abr un poco, slo una pequea abertura, slo lo suficiente para alcanzar y tocar esa chispa. Prob el beso de Asher sobre mi boca, como si hubiera bebido un vino que saba a l. La chispa se haba convertido en una llama, una llama fra que llenaba su cuerpo, y todava Belle verta energa en l. Asher grit a travs de mi mente, y ese grito silencioso me golpe, me habra puesto de rodillas si Richard y Jean-Claude no me hubieran sujetado. -Anita, qu esta mal?- Pregunt Richard. -Ma petite, ests bien? No haba tiempo para explicaciones. Sal libre de los dos, y no pelearon conmigo. Agarr a Belle por el hombro y el pelo, y fue casi chocante sentir los rizos cuidados de Musette aplastndose bajo mi mano cuando me dio la

espalda. Estaba esperando sentir las ondas de Belle bajo mi mano, pero Belle no estaba aqu, en realidad no. Nunca haba estado aqu. No era una ilusin, pero exactamente tampoco era real. Le arroj lejos de Asher, envindola deslizndola por el suelo sobre la tela blanca del vestido manchado de Musette. Pero era la voz de Belle la que atron en la sala: -Cmo te atreves a poner tus manos sobre m? -Ests tratando de unirlo a ti otra vez, como antao. No quiere estar vinculado. -Va a desaparecer y morir sin el poder que puedo respirar en l.- Mir a su alrededor como si esperara que alguien la ayudara a ponerse en pie. Las nicas personas que habran estado dispuestas a ayudar estaban bajo custodia, y nadie ms se movi. Ella se puso finalmente de pie, pero sin nada cerca para agarrarse, y con un cors antiguo, graciosa no era. Es bueno saber que algunas modas incluso en un vampiro no pueden hacer bien el trabajo. Belle gir sus ojos que brillaban con el fuego marrn. -Asher morirn sin m. Mralo, mira lo que queda de l, no es suficiente para sobrevivir. Su poder haba derramado un poco de vitalidad a la carne de la piel que estaba seca, pero no mucha. Era como si pudiera ver los msculos y ligamentos individuales debajo de la piel, como un diagrama de fisiologa, para mostrar donde estn todos los puntos de sujecin. Pero no era como una persona. El pelo todava era un nido seco de oropeles dorados y la piel como pergamino desapareca estirada sobre un marco obscenamente delgado. Pero los ojos, parecan ojos humanos, a excepcin de ese color azul hielo extraordinario. Aun cuando haba sido humano, sus ojos no haban podido verse nada ms que extraordinarios. Asher estaba en esos ojos. Estaba atrapado en esa cscara frgil, medio muerto. Me mir, y sent el peso de todo lo que estaba en sus ojos. -La sangre puede salvar su vida,- dijo Belle, - pero no va a devolverle lo que ha perdido. Slo su creador, o el que ha tomado su esencia, puede darla de vuelta.- Se qued all con su brillante oscuridad que le sala de los ojos en la cara de Musette. No aadi que desde que era a la vez la creadora de Asher

y la que le haba robado su esencia, slo ella poda devolverle su antigua gloria. Belle Morte tena un poco ms de clase para sealar lo obvio. Pero lo dej colgando sin decirlo en el aire. -Slo necesita el poder,- le dije, - no tiene que ser tuyo. -Si tuviera un siervo humano o un animal para llamar, pero no tiene nada,dijo Belle, y haba un tono de satisfaccin en su voz que no poda, o no intentaba, esconder. -Est solo, y comprometerse a m otra vez es la nica opcin que tiene, a menos que lo que desees es que pase el resto de la eternidad como est ahora.-La nota de satisfaccin se desliz en la crueldad sin pestaear. -No podemos dejarlo as,- dijo Richard, y no tena piedad en la cara, sino horror. -Estar atado a Belle Morte no es peor que esto. -Si hubieras conocido su abrazo,- dijo Jean-Claude, - es posible que no te apresurases a decidir.- Richard lo mir, luego a Asher, luego, a Belle Morte. -No lo entiendo. -No,- le dije, - t no. - Entonces me mir, le toqu el brazo, muy a la ligera. Piensa en ti mismo atrapado para siempre con Raina. Una mirada de asco y repulsin personal salt sobre su rostro, antes de que pudiera ocultarlo. Todava llevaba un pedazo del munin de Raina, su memoria de espritu, en m. Ella fue una sdica sexual, pero tambin haba protegido fuertemente a las mismas personas que haba torturado. La mujer haba necesitado un poco de buena terapia. Al final, el nico tratamiento que haba recibido haba sido balas de plata. Nunca me sent mal por matar a Raina. Es algo curioso. Richard asinti con la cabeza. -Entiendo eso, pero...- hizo un gesto de impotencia hacia Asher, -esto no es...-Pareca que estaba sin palabras. No poda culparlo. No tena palabras ante la idea de que este fuese el destino de Asher para los prximos siglos. No era tolerable. Simplemente no lo era. Pero no poda hacer que Belle le diera la energa sin condiciones. Estaba en la naturaleza de la energa de los vampiros que

siempre haba condiciones. Fue diseado para obligar a un vampiro a su creador, y a travs de su creador, al Consejo, a la estructura de poder de su mundo. Todo se desmoronara si no perteneciera a alguien. Hay dueos sin vampiros creados por l, pero no hay vampiros sin dueo. Hay vampiros que han perdido a sus amos, pero se ven obligados a encontrar un nuevo amo, nuevos juramentos de sangre, cazar a alguien ms que los gobierne. Un vampiro realmente menor, incluso puede morir sin un vampiro maestro para gobernarlos. Van a dormir al amanecer y nunca despiertan otra vez. Saba todo esto. Saba todo de ella, y no me importaba. No poda saber los pensamientos de Asher, pero s, sentirlos. Prefera una muerte limpia a esto. O, para ser esclavo de Belle de nuevo. Ca de rodillas junto a l. Poda darle una muerte limpia. Saba todo acerca de la muerte. Empec a tocarlo, mi mano vacil. No quera que lo tocara. No quera que sintiera la piel que una vez se volvi hacia esta vida. No quera que este fuera mi ltimo recuerdo de l. Pero odio la cobarda, casi peor que cualquier otra cosa, y si Asher poda quedar atrapado dentro de este cuerpo, yo poda tocarlo por ltima vez. Puse mi mano sobre su rostro, suavemente, oh, tan suavemente. La piel se senta delgada como el papel, seca y quebradiza. Tem que si apretaba, mis dedos se iran a travs de su piel como si las pginas de un libro antiguo se manejaran bruscamente. Me haba olvidado de que todos los poderes vampiros son ms fuertes con el tacto. En un segundo estaba sosteniendo su cara lo ms delicadamente que poda, y al momento siguiente haba derrumbado todo su cuerpo, y se retorca con la memoria del cuerpo de Asher en la ma. Unas manos me agarraron por la espalda, me arrancaron lejos de Asher, y luch, golpeando con la parte posterior de mi codo en una ingle. Las manos no me soltaron, pero vagamente o que alguien gritaba mi nombre: -Anita, Anita, Anita,- una y otra vez. Parpade, y fue como despertar, pero saba que mis ojos no se haban cerrado. Las manos de Richard an estaban

en m, pero l estaba de pie algo lastimado. Abr la boca para disculparme, pero lo que sali no era una disculpa. -Por qu me detuviste? -Pens que ibas a aplastarlo. Le mire fijamente a la cara, era tan sincero, saba que lo deca en serio. Acaso no haba tenido momentos anteriores en los que haba sentido miedo de meter un dedo a travs de la frgil piel de Asher? Pero de alguna manera saba que no iba a suceder. De alguna manera saba que l era mucho ms duradero de lo que pareca. Jean-Claude lleg a estar a mi lado, y la mirada en su rostro, dijo que haba descubierto lo que Richard no saba. Pero Richard no era bueno con los muertos. No era su rea de especialidad. Jean-Claude me toc la cara, suavemente, como si tuviera miedo de que me partiera. -Se aliment de ti. De tu recuerdo.- Asent con la cabeza. -S. -Cuntos vampiros pueden servirle? - Pregunt Belle. Al parecer, JeanClaude no haba sido el nico en notarlo. Me di cuenta de que pensaba que me haba marcado Asher, pero eso no era exactamente lo mismo. -l no me ha marcado, Belle, si eso es lo que piensas. -Entonces, cmo puede alimentarse de tu fuerza? -Sorpresa,- le dije. -No creo que Jean-Claude sea el nico vampiro que obtuvo un nuevo poder. -Eso no es posible. -Pero es verdad, - dije, y no trataba de esconder el triunfo en mi voz. Nosotros no la necesitbamos ahora. No la necesitbamos ahora,

maldicin. Richard an me sostena entre sus brazos. Levant la vista hacia l. -Djame ir, Richard.- Me frunci el ceo. O no me entendi, o no quera hacerlo. Lo repet, ms suavemente. - Sultame, Richard, por favor.- Sus ojos se alejaron de Asher se extendieron a la pared, siguieron buscando la mayora de los muertos. -La ltima vez que hablamos de esto, se aplic la misma regla que tena. Nadie se alimenta de ti. Busqu en su rostro, mientras l miraba lo que quedaba de la belleza de Asher. Trat de ver algo en esa mirada que pudiera decir, explicar las cosas, pero no estaba segura de que hubiese alguien ah que lo entendera. -Si no dejo que se alimente, Richard, estar atrapado como est en este momento. No va a morir. No se deteriorar. Seguir existiendo.- Arranc su mirada lejos de Asher y me mir. -No tom la sangre. -Es ms como una fuente de energa, como el ardeur.- De repente se me ocurri que quiz Richard no lo saba, que realmente Asher, realmente estaba en mi cama. Haba pretendido en el pasado, con ms de un hombre que era un novio o amante, engaar a los chicos malos. Richard poda creer que se trataba de un juego otra vez. Ahora no era el momento para explicar todos los detalles sangrientos. Ya habra tiempo ms adelante para saber si Richard haba querido decir lo que dijo en mi mente en el Jeep, que no le importaba quin tena relaciones sexuales con otros, porque no ramos novios. Si lo deca en serio, me molestara. Si no saba lo que significaba, saber lo de Asher le molestara. De cualquier manera, podra esperar. Todava no me haba soltado los brazos. -Has permitido que Asher se alimente de ti antes?- No s lo que habra respondido por haber dejado libre uno de mis brazos. Levant lentamente la mano para tocarme la barbilla. Saba lo que iba a hacer, y no pude detenerlo. Me gir la cabeza hacia un lado, y expuso el mordisco del

vampiro en el lado de mi cuello.- Cundo comenzaste a compartir la sangre? -Ayer por la noche.- Baj la mano y me gir para mirarlo a los ojos. Una mirada fue suficiente. l, como yo, pensaba que el sexo era un mal menor. El problema con algo que es un mal menor es que algo tiene que ser un mal mayor. -Es slo Jean-Claude, o...- Su mirada se encendi en Asher. -Vamos a hablar de esto maana, Richard, te lo prometo, pero ahora mismo, tengo que ayudar a Asher.- Neg con la cabeza. -Son estas marcas del cuello de Jean-Claude?- Suspir y mir hacia el suelo. Me obligu a mirarlo a los ojos, pero maldita sea, no tena tiempo ni energa para esto, ahora no. -No,- dije. Una vez ms su mirada sacudi a Asher. -Suya? -Si. -Cmo puedes dejar que se alimenten de ti? -Si no hubiera dejado que Asher se alimentara anoche, esta noche ya estara muerto, o cautivo de Belle Morte para el resto de la eternidad. Es una de las razones por lo que lo hicimos. -Sabas que l sera capaz de alimentarse?- Me frunci el ceo. Negu con la cabeza. -No, pero Musette le haba reclamado para Belle, porque no pertenece a nadie. Nos aseguramos de que nos perteneciese a nosotros. -A vosotros?- Busc a Micah primero. El rostro de Micah era tan neutro como poda.

-No a Micah, a Jean-Claude.- Mir al vampiro, luego, volvi a Micah. -Cmo puedes dejar que haga esto? -Me gustara alimentarle yo mismo si eso le ayudase,- dijo Micah. Richard abri los ojos y la expresin de su cara estaba sin comprender. -No lo entiendo. Micah se limit a mirarlo por un momento, entonces me mir, y haba algo en sus ojos que deca que entenda algo de lo que todo esto me haba costado, nos haba costado tanto, a todos nosotros. Richard me haba soltado el brazo ahora. De hecho haba dado un paso atrs de m, como si no quisiera estar tan cerca. Actuaba como si hubiera hecho algo sucio. Si supiera. O tal vez el sexo no le molestaba en absoluto, tal vez se trataba de alimentar por l. Mi moral simplemente ya no estaba limitada tan finamente. Suspir y me dirig a Jean-Claude. -Desde que te alejaste de la alimentacin de Asher, puede ser capaz de alimentarse de ti a travs de m.- Jean-Claude asinti con la cabeza. -Tal vez. -Si me tocas, mientras toco a Asher, y los escudos caen, podemos intentarlo. Entre los dos creo que lo podemos devolver a un lugar donde se alimente de sangre para que le devuelva estado nosmal. -Estoy dispuesto a intentarlo,- dijo. Luch contra la tentacin de mirar a Richard. -S lo que eres.- Me alej de los dos hacia Asher. Quera alimentar a Asher para devolverle la salud, pero la verdad, haba tenido suficiente acerca de todos los hombres en mi vida por una noche.

Jean-Claude y yo nos arrodillamos junto a Asher. l haba ganado suficiente energia para sonrer levemente. La sonrisa era un espejismo de lo que haba sido, pero estaba tan aliviada al verlo que tambin sonre. Agarr la mano de Jean-Claude con la mano izquierda, y puse mi derecha en la mejilla de Asher. En el momento que le toqu, fue la cosa ms hermosa que jams haba sentido. No importaba nada ms, solo tocarlo. Solo estar con l. No importaba nada ms, slo Asher. Era como si el mundo se hubiera reducido a sus ojos, a su cuerpo como si el sol girase a su alrededor. En una parte remota de mi cerebro me di cuenta de que Asher no haba estado usando los poderes de vampiro conmigo. Y que todo lo que haba sentido haba sido real. Pero lo que irreal era que nunca por nadie haba sentido esto, porque no era amor, ni siquiera lujuria, era obsesin. Tena la certeza de que si no le tocaba me mora. A pesar de que crea que me negaba a que fuera cierto, era cierto. Que Dios me ayudase, era cierto. Luch para soltar la mano izquierda, pero algo la sostena por lo que no poda tocar a Asher con ambas manos. Necesitaba tocarlo con las dos manos. Acerqu mi cuerpo a Asher y lo acarici con mis manos. Sus manos agarraron mi rostro, y una parte de m saba que se senta como un trapo viejo. Por primera vez, no luchara con los trucos de vampiros. Vi fluir el poder de Asher, lo que antes era un horror ahora sera algo hermoso y ertico. Me abr al poder de Asher dej que me inundara como un arroyo, que

estaba retenido, que flua como una inundacin. Era como una tierra seca que llevaba tiempo sin agua. Su poder me envolvi, me sent como si fuera arrollada por mil olas, arrastrndome a la arena y luego sostenindome en el fondo del ocano. Y en ese momento comprend que no me hubiera importado ahogarme. Me despert, con su cuerpo oprimindome en el duro suelo de piedra. Estaba mirando el movimiento de su cabello, las luces brillaban a travs de l como un velo de oro. Pas los dedos acaricindolo, era tan suave. Parte de su mejilla tena cicatrices, las toqu, era un roce tan familiar para m, gir su cara en mi brazo y suspir aliviada. Era perfecto desde la frente a la lnea de su mejilla. Sus ojos cuando miraron eran como helados zafiros y un toque entre perlas y oro. Me re cuando lo vi, solt una carcajada. l puso su mano en mi cara y le bes la palma. El peso de su cuerpo contra el mo era uno de los mejores sentimientos que jams haba tenido, porque era la prueba de que estaba de vuelta, que estaba bien, y que estaba aqu. l estaba medio sentado de espaldas a la pared sujetndome sobre su regazo. Se gir, conmigo en brazos, para mirar al otro lado de la habitacin, a Belle Morte. No tena que ver la expresin de su rostro para saber que algo no estaba bien. -Impresionante, no te parece? - Dijo Jean-Claude. -No, no lo hara. Slo se puede obtener energa cuando se bebe sangre, y no manipular la mente. Lo sabes tan bien como yo, Jean-Claude, que no se puede permitir que Asher manipule la mente de cada vctima. Sera un desfile de locos de amor siguindote por todas partes. Me molestaba la parte de locos de amor, pero pas. Estbamos teniendo suerte esta noche. Nunca discutas cuando ests teniendo suerte. -Sea como sea, Belle, Asher est recuperado. No os necesitamos ms, debis abandonar nuestro territorio antes de maana por la noche.

-Los mataras? - Pregunt ella. -Mi venganza sera terrible. -No, Belle, por ley del Consejo no se puede castigar a otro sourdre de sang como si fuera un vampiro de su lnea. Su odio sera terrible, por lo que la venganza tendr que esperar. -No, si la cabeza del Consejo est de acuerdo con mi venganza,- dijo. -La he tocado, Belle, ella no se preocupa por tu venganza. Ella ni siquiera se preocupan por ti, o por m o por parte del mundo,- dije. -La madre ha estado ausente mucho tiempo, Anita, cuando termine su ausencia, ella puede retirarse del consejo. Me re, pero no de alegra. -Retiro! Los vampiros no se retiran. Ellos mueren, pero nunca se retiran. No era algo que vi en su rostro, era ms bien un peso sobre los hombros, un movimiento en un brazo. No s lo que me hizo verlo. El poder de Asher, o algo ms. Pero lo vi, y tuve una idea terrible. -Tu plan es matar a la Primera Oscuridad y hacerte con la direccin del Consejo. Su rostro estaba totalmente blanco, cuando dijo. -No seas absurda. No se ataca a la Madre ms Querida. -S, lo s, y hay una razn muy buena para eso. Ella te matara, Belle, se abalanzara sobre ti y destruira todo lo que eres. Ella intento evitar la arrogancia de su cara. Supongo que si has vivido ms tiempo que Cristo lleva muerto, no puedes dejar de ser arrogante. -Si se declara la guerra, Belle, nadie va a acudir en tu ayuda, como sourdre de sang legtimo, ni yo ni ningn miembro de mi pueblo, no encontrars ayuda aqu.- Dijo Jean-Claude.

-Ayuda de dos pequeos mancebos? He encontrado a otros hombres para llevar a cabo el plan. Se giro con un movimiento de la falda de Musette. -Vamos, queridos, habr que poner pies en polvorosa. -Un momento, mi seora. Era Valentina. Ella hizo una reverencia con su vestido blanco con los toques de color del oro . -Bartolom y yo tenemos nuestro honor mancillado por el trato de Musette. - Que ms da querida? Valentina se qued en la misma postura inclinada, como si hubiera tenido esa posicin siempre. -Le rogamos su indulgencia para quedarnos y arreglarlo de la mejor forma posible. -No, - dijo Belle. Valentina levant la mirada hacia la mujer. -Ellos fueron maltratados y nosotros hemos cometido un error. Pido permiso para quedarme y remediarlo. -Bartolom,- dijo Belle. Bartolom se adelant y se arrodill, con la cabeza gacha. -S, seora.

-Es eso lo que deseas? -No, seora, pero el honor exige corregir este error. Entonces alz la vista, haba algo en su cara que recordaba al nio que fue. - Ellos se han convertido en hombres, pero las cicatrices dejadas de nio fueron profundas. Valentina y yo las hemos hecho ms profunda. Lo lamento, y lo sabes, por encima de todos lo dems. Esperaba que Belle les dijera que no, que tena que reunir a su pueblo y marcharse, pero no lo hizo. Ella dijo. - Qudate hasta que el honor se satisfaga, y luego debes reunirte con nosotros. Mir a Jean-Claude. -Estas de acuerdo?- Jean-Claude asinti. -Hasta que el honor se satisfaga. No estaba de acuerdo, pero observando algo en el rostro de Belle, algo en la cara de Jean-Claude, y algo en la rigidez del cuerpo de Asher, me hicieron entender que probablemente estaban ocurriendo cosas que no saba. -Los lobos seran tan amables de acompaar a nuestros huspedes a sus habitaciones para que hagan sus maletas, y luego al aeropuerto. Richard pareca salir de su ensueo, casi como si hubiera estado bajo un hechizo. No saba cual. Me vio en el regazo de Asher, con Micah apoyado en la pared junto a nosotros. Nathaniel se acerc a nosotros, y yo levant la mano, lo deje reposar su cabeza y sus hombros en mi regazo. -Vamos a acompaarlos,- dijo, pero su voz sonaba vaca. Abri la boca como si fuera a decir algo ms, entonces se gir, y sus lobos se trasladaron con l. Reunieron a la gente de Belle y comenz la escolta de regreso a las habitaciones principales.

Belle mir hacia atrs a Valentina y a Bartolom con sus ropas brillantes blanco y oro. Esa mirada atrs fue un mundo. No estaba segura, pero creo que Belle Morte se senta culpable no slo por Valentina, sino tambin por Bartolom, sobretodo por l. Valentina haba entendido porque un vampiro de la posicin de Belle haba hecho lo indecible. Bartolom cuando era un nio haba sido simplemente un buen negocio. No saba que Belle Morte perdi el sueo por un buen negocio. Lo haba condenado a la eternidad en el cuerpo de un nio. El cuerpo de un nio con el apetito de un hombre. Belle les permiti quedarse, aunque la excusa era dbil. Belle les permiti quedarse porque la culpa es una motivacin maravillosa, incluso entre los muertos.

Me despert en la oscuridad con el peso reconfortante de varios cuerpos a m alrededor. Saba por la calidad de la oscuridad y la tenue luz del cercano cuarto de bao que estaba en la cama de Jean-Claude. Me acord que JeanClaude nos dej la cama porque estaba cerca el amanecer, y creo que ninguno de nosotros quera una repeticin de la maana del da anterior. Extraamente, lo que haba sucedido con Asher pareca haber saciado mi propio ardeur. O tal vez estaba demasiado cansada, eso significaba que estaba ganando ms control, pero haba dejado de tratar de cuestionar a posteriori el ardeur, desgraciadamente me equivocaba con demasiada frecuencia. En realidad no haba suficiente luz para ver con claridad, pero el cosquilleo de rizos a lo largo de mi mejilla, me hizo saber que era la cara de Micah presionando en el hueco de mi cuello, su brazo lo senta pesado y caliente a travs de la parte superior de mi estmago, su pierna entrelazada con mi muslo. Haba otro brazo sobre mis caderas, una segunda cara presionada a mi lado, un segundo cuerpo en un ovillo apretado contra m. Realmente no necesitaba tocar la parte superior de la cabeza de Nathaniel para saber que era l. La raya de luz del cuarto de bao mostraba la palidez de un brazo esbelto tirado descuidadamente a travs de una pierna extendida de Micah. El brazo era todo lo que se vea fuera de las mantas. Conoca el brazo, y saba que en algn lugar bajo todas las mantas que haban robado estaba Zane, y el resto de Cherry. No me importa dormir en grandes montones clidos, pero me importa compartir una cama grande con esos indignantes

acaparadores de mantas. Cherry no era mala por s misma, pero era djarla con Zane y tenas que luchar por cada centmetro de las mantas, lo cual no era tranquilo a no ser que te dieras por vencida. Me haba dado cuenta de que dada vez que dorma en la cama de Jean-Claude me era especialmente difcil seguir con mi sueo. No estaba segura de lo que me haba despertado, pero saba que los hombres leopardos tenan mejor vista y mejor sentido del olfato que yo. Si no los haba alertado a ellos, probablemente haba sido un mal sueo. Entonces lo escuch, muy, muy dbil. Era mi telfono, que sonaba como si llamara desde el fondo de un profundo pozo. Trat de incorporarme, y no pude. Estaba atrapada entre los dos hombres. Hubo un gemido, y el brazo delgado a travs de la pierna de Micah desapareci bajo la masa oscura de la sbana. Un momento despus se oy un ruido de desplazamiento, un golpe, una maldicin, y el sonido de ropa que se apartaba. La voz de Cherry estaba aturdida cuando dijo, - S. No, no soy Anita, un minuto. Con la otra mano empuj la masa oscura de la sbana a los pies de la cama. La voz de Zane, - Qu! - Telfono,- gimi. Su mano agarr el telfono, y antes de que pudiera decir nada, dijo, - Hola.Zane se qued callado durante un segundo, entonces, - Espera un minuto, ella est aqu, espera-. Una mano plida ms masculina apareci de la maraa de sbanas y pas el telfono vagamente en mi direccin, pero todava estaba atrapada. El telfono colgaba fuera de mi alcance. Finalmente tuve que apartar el brazo de Micah de m, y trat de incorporarme. - Micah, muvete, tengo que llegar al telfono. Hizo un pequeo sonido inarticulado y rodo lejos de m, dndome una larga visin de la lnea de su espalda. Nathaniel tom el telfono de la mano de Zane, antes de que pudiera cogerlo.

Su voz era la ms despierta, - De parte de quien? Finalmente estaba sentada. - Dame el telfono,- le dije. Nathaniel me entreg el telfono con un, - Es Zerbrowski. Baj la cabeza por un segundo, suspir, y me puse el telfono en la oreja. - S, Zerbrowski, Qu pasa? - Cuntas personas tienes en la cama contigo, Blake? - No es de tu incumbencia. - Uno de ellos sonaba como una chica. No saba que oscilabas de esa forma. Apret el botn en el reloj, para poder ver la hora a la luz del dial. Zerbrowski, hemos tenido cerca de dos horas de sueo. Si solo llamas para comprobar mi vida sexual, me vuelvo a dormir. - No, no, lo siento. Slo,- se ri suavemente, - slo me tom desprevenido. Voy a tratar de mantener las bromas a parte, pero joder, no sueles darme tanta municin. No me culpes por distraerme. - He mencionado las dos horas de sueo? - Lo hiciste,- dijo, sonando deprimentemente despierto. Apostaba a que haba tomado caf. - Estoy contando hasta tres, si no has dicho algo interesante en el momento en que termine, voy a colgar, y apagar mi telfono celular. - Tenemos una escena fresca de asesinato. Me escabull hasta que mi espalda estuvo contra la cabecera. - Estoy escuchando.- Micah se qued acurrucado en su costado, de espaldas a m, pero Nathaniel se acurruc cerca por lo que an estaba ajustado a m alrededor. Cherry y Zane estaban inmviles bajo el montn de sbanas. Creo que se haban vuelto a dormir.

- Es el violador cambiaformas de nuevo.- El humor se escapaba fuera de su voz, y pareca cansado. Me preguntaba cunto sueo haba tenido la noche anterior. Yo estaba despierta, con el pulso rpido en mi garganta. - Cundo? - Fue encontrada poco despus del amanecer. No hemos estado aqu mucho tiempo. - Estar all a pesar de todo, pero Dolph va a estar all? - No,- dijo Zerbrowski, - l est de permiso.- Baj la voz. El jefazo le dijo que se tomara un permiso voluntario con gastos pagados, o permiso forzado sin pago. - Est bien, dnde ests? -En Chesterfield de nuevo. - Se queda en una zona geogrfica muy pequea,- le dije. - S,- dijo Zerbrowski, y esa nica palabra tena demasiado cansancio. Estuve a punto de preguntarle cmo lo estaba llevando, pero eso est en contra del cdigo de los muchachos. Se supone que tienes que fingir que no notas nada malo. Finges, y desaparece. A veces, porque soy una chica, voy y rompo el cdigo de los muchachos, pero hoy lo deje pasar. Zerbrowski tena un largo da por delante, y era el hombre al mando. No poda permitirse el lujo de mirar sus sentimientos en este momento. Era ms importante que se mantuviera entero que entender lo que estaba sintiendo. Zerbrowski comenz a dar instrucciones, y tuve que decirle que esperara hasta que tuviera pluma y papel. No haba pluma y papel en ningn lugar de la habitacin. Finalmente estuve reducida a escribir las instrucciones con lpiz labial en el espejo del bao. Zerbrowski se rea como un imbcil en el momento en que encontr la barra de labios y empec a escribir en el espejo. Jade un poco, y finalmente alcanz a decir: - Gracias, Blake, lo necesitaba.

- Me alegro que pudiera alegrar tu da.- Me arrastre lentamente de vuelta sobre la cama. Pens en lo que Jason haba dicho acerca de que un hombre lobo pudiera seguir el rastro del aroma. Le coment la idea a Zerbrowski. Estuvo en silencio absoluto durante un minuto. - No hay manera de que pueda conseguir a alguien para que acepte dejar a otro cambiaformas cerca de esta escena. - T eres el hombre al mando,- le dije. - No, Anita, si traes a otro cambiaformas por aqu, va a terminar siendo interrogado justo como pas con Schuyler. No lo hagas. Todo esto se va a convertir en una caza de brujas muy pronto. - Qu quieres decir? - Creo que empezaran a traer a todos la cambiaformas conocidos para interrogarlos. - La ACLU va a levantarse en armas,- le dije. - S, pero no hasta que hayan tomado unas cuantas personas ms, y las hallan interrogado. - No es uno de los licntropos locales, Zerbrowski. - No puedo decirle a mis Jefes que nuestro criminal no huele como la manada local de hombres lobos, Anita, dirn que, por supuesto, los lobos locales diran eso, no quieren ser culpados por esta mierda. - Yo creo en Jason. - Quizs yo le crea, tambin, tal vez no, pero no importa, Anita, realmente no importa. La gente est cogiendo miedo, hay un proyecto de ley en forma

urgente en el senado del estado en este momento para declarar las leyes Varmint legales de nuevo en Missouri. - Las leyes Varmint, Jess, Zerbrowski, no supongas, cmo las que en algunos de los estados occidentales an tienen en los libros? - S, matar primero, y luego, si una prueba de sangre demuestra que es un licntropo, es defensa propia, no asesinato, y no hay juicio. - Nunca podr ingresar en la ley,- dije, y estaba casi segura cuando lo dije. - Probablemente no en este momento, pero Anita, si tenemos algunas mujeres ms descuartizadas como estas, no lo s. - Me gustara decir que la gente no es estpida,- le dije. - Pero t los conoces mejor,- dijo. - S. Suspir. - Hay algo ms.- Pareca muy infeliz. Me sent un poco ms erguida contra la cabecera, lo que oblig a Nathaniel a abrazarme de nuevo. - Hablas como si estuvieras a punto de darme noticias realmente malas, Zerbrowski. - Simplemente no quiero tener que luchar contigo, con Dolph y el jefazo todos al mismo tiempo. - Qu pasa, Zerbrowski? Por qu voy a estar muy enojada contigo? - Recuerda, Anita, Dolph an estaba a cargo hasta ahora. - Solo dmelo.- Mi estmago estaba extraamente apretado como si estuviera temiendo lo que dira.

- Hubo un mensaje en la primera escena de la violacin. - No vi ningn mensaje. - Fue por la puerta de atrs, Dolph nunca te dio la oportunidad de verlo. No lo supe hasta ms tarde. - Cul era el mensaje, Zerbrowski?- Un montn de pensamientos pasaron por mi cabeza. Fue un mensaje para m, sobre m? - El primer mensaje lea, Nosotros clavamos a ste, tambin. Me tom unos segundos pillarlo, o pensar que lo tena. El primer asesinato, el hombre clavado en la pared de su saln. No haba nada en la muerte para conectarlo con los asesinatos del cambiaformas. Excepto tal vez por un extrao mensaje. - Ests pensando en el primer hombre de Wildwood,- le dije. - El mensaje puede significar cualquier cosa, Zerbrowski. - Es lo que pensamos hasta la segunda violacin, el mismo Dolph no nos dejo llamarte. - Hubo otro mensaje,- dije, con voz suave. - 'Clavamos a otro',- dijo. - Todava podra ser una coincidencia, clavado es un eufemismo para el sexo. - El mensaje de hoy era, 'No haba quedado lo suficiente para crucificar. - El manaco que esta masacrando a estas mujeres no es lo suficientemente metdico, u ordenado, por ese primer asesinato. - Ya lo s,- me dijo. - Pero no dimos a conocer que los clavaron y ni el hecho de que nuestra primera vctima fue crucificada. Nadie ms que el asesino lo saba.

- Uno de los asesinos,- le dije. - La muerte del hombre fue un esfuerzo de grupo.- Pens en algo. - Hay ms de un tipo de esperma en las escenas? - No. - Entonces qu, el violador quiere que sepamos que los crmenes estn conectados, por qu? - Por qu cualquiera de estos bichos locos quieren que nosotros sepamos algo? Eso los divierte, Anita. - Qu antecedentes desenterraste sobre la primera vctima? - Era un ex-militar. - No consigues esa casa y la piscina cubierta con los beneficios de un militar retirado. - Era importador. Viajaba alrededor del mundo y traa cosas de sus viajes. - Drogas? - No que pudiramos encontrar. Tuve otra idea, un record despus de slo dos horas de sueo. - Nmbrame los pases que frecuentaba. - Por qu?- pregunt. Le cont lo que haba escuchado de fuentes oficiosas acerca de Heinrick. - Si el hombre muerto frecuentaba los mismos pases, podra significar algo. - Una pista,- dijo Zerbrowski. - Una pista real y candente, no creo que sepa qu hacer con una. - Hay muchas pistas, simplemente no estn ayudando.

- Te has dado cuenta de eso, tambin,- dijo. - Si Heinrick conoca al hombre muerto, todava no s lo que significa. - Yo tampoco. Solo trata de llegar tan pronto como sea posible. Y no traigas ningn cambiaformas, contigo. - Entiendo,- le dije. - Espero que s.- Habl desde lejos del telfono durante un segundo, - estar all.- Luego se dirigi directamente a m. - Date prisa,- dijo, y colg. Creo que Dolph nos haba enseado a todos a no decir adis.

Esperaba que la escena fuera mala, porque la ltima haba sido as. Pero no esperaba esto. Quien fuera nuestro asesino violador se haba trasladado al cuarto de bao para matar al segundo, o tenamos un asesino nuevo. Haba olido el olor de hamburguesas al mismo tiempo que caminaba por la casa. Zerbrowski me haba dado calzas de plstico para poner sobre mis Nike, y me entreg la caja de guantes. Haba dicho que el piso estaba sucio. Nunca haba pensado en Zerbrowski como un maestro de la discrecin. La habitacin era roja. Roja, como si alguien hubiera pintado todas las paredes de color carmes, pero no era un trabajo, ni siquiera de pintura. No haba slo rojo o carmes, sino escarlata, tambin, rub, rojo ladrillo, donde haba empezado a secarse, un color tan oscuro que era casi negro, rojo como un granate oscuro. Trat de mantenerme fra e intelectual, y mirar todos los tonos de rojo, hasta que vi un trozo de algo largo y delgado y carnoso que se haba pegado a la pared con la sangre, como un trozo de despojo dejado de lado por un carnicero descuidado. La habitacin estaba caliente de repente, y tuve que apartar la mirada de las paredes, pero el suelo era peor. El piso era de azulejo, y no absorba el lquido. Estaba cubierto de sangre, lo suficientemente profunda que estaba toda lquida y brillante en casi todo el piso. El espacio era pequeo, es cierto, pero todava haba una gran cantidad de sangre para una habitacin. Estaba abrazando el marco de la puerta que conduca a la habitacin. Mis pies en las calzas todava estaban en el azulejo relativamente limpio de la

zona donde las heces se quedaban, un pequeo cuarto, con un rea de tocador, con doble lavabo ms all. El dormitorio principal estaba incluso ms all de eso, pero la cama estaba hecha con cuidado, sin tocar. Haba un pequeo borde de mrmol que contena un lago poco profundo de sangre dentro del cuarto final. Una pequea cornisa de piedra para mantener el resto de las habitaciones limpias. Estaba agradecida por esa pequea concesin. Mir los muros de nuevo. Haba una de tres personas, en el fondo de la ducha en un rincn. Las puertas de cristal estaban salpicadas de sangre, se haba secado como una dulce agradable concha roja. La mampara de la ducha no estaba tan manchada como las otras paredes. No estaba segura de por qu todava. El resto del espacio en la habitacin estaba ocupado por una baera. No era tan grande como la de Jean-Claude, pero era casi tan grande como la que tena en mi casa. Me gustaba mi baera, pero saba que iban a pasar das antes de que fuera capaz de volver a usarla. Esta escena sera la ruina de un placer especial por un tiempo. La baera estaba llena de sangre plida. La sangre del color oscuro de las rosas rojas que se dejan mucho tiempo al sol, y perdan un tono al color de rosa que no pareca muy rosa, pero siempre como si se hubiera destinado a ser un color ms oscuro. El agua sanguinolenta rosa llenaba la baera casi hasta el borde, como si fuera una taza llena con ponche. Mal pensamiento. Mal pensamiento. Pensar en la comida o bebida de cualquier tipo es algo malo en este momento, algo realmente malo. Tuve que apartar la mirada, mirar de nuevo en las habitaciones ms pequeas, echar un vistazo a la cama y a la polica reunida en la sala de estar. Ninguno de ellos se haba ofrecido para acompaarme en este viaje de reconocimiento. No puedo culparlos, pero de repente me sent aislada. Estaba slo a tres pequeas habitaciones de distancia, pero se senta como si se tratara de un millar de kilmetros. Como si gritase en este momento, y nadie me escuchara. Haba utilizado el marco de la puerta ms lejana para llegar a la zona del

espejo. Me apoy en el lavabo de azulejos y abr el grifo dejando correr agua fra sobre mi mano. Cuando estaba lo suficientemente fra salpiqu con ella mi cara. No haba toallas de mano, probablemente haban sido empaquetadas y enviadas al laboratorio, donde se comprobara el cabello y la fibra y esas cosas. Me saqu la camiseta de mis jeans y me limpi la cara. Sal con algunas manchas oscuras. Los restos de maquillaje de la noche anterior. Mir en el espejo, mirando las luces brillantes en el techo. Haba manchas oscuras de rimel y delineador de ojos. Realmente no era resistente al agua. Es ms, con el agua dura, pero no es a prueba de ella. Haba utilizado el dobladillo de la camiseta para quitarme las marcas de negro, y tuve la mayor parte de ellas en la misma. Tambin termin con las cosas negras sobre la camisa, pero no me importa si Zerbrowski me miraba desde la puerta. -Cmo te va? Asent, porque no me atrev a hablar. Sonri de pronto, y si me haba sentido mejor me hubiera temido su siguiente comentario, pero hoy estaba demasiado insensible. No importaba. Nada importaba. Porque por nada del mundo hubiera regresado a esa habitacin, y tena que entrar en esa habitacin. As que nada importaba. Estaba vaca y tranquila, no haba nada. - Quin era la chica de esta maana? Tenis un grupo en marcha. Algunas personas creen que es tu mejor Bud Ronnie Sims. Personalmente, no lo creo, ella todava est buena para ese profesor U. Wash. Estoy apostando que es un ser leopardo que siempre est en tu casa. Quin es? Creo que slo parpade. l frunci el ceo y luego entr en la habitacin pequea. -Anita, ests bien? Sacud la cabeza. -No, no estoy bien. Su cara era toda preocupacin, y se acerc bastante, casi me tom del brazo, y luego se detuvo. -Qu pasa?

Me qued apoyada en el lavabo, pero seal hacia atrs con una mano, sin mirar dnde estaba sealando, sin querer mirar. Mir hacia atrs donde estaba sealando, luego, gir los ojos, muy rpidamente, de vuelta a m. -Y qu? Me mir. Se encogi de hombros. -S, es malo. Has visto cosas malas antes. Baj la cabeza por lo que estaba mirando el grifo de oro. -Me tom un mes de descanso, Zerbrowski. Pens que necesitaba unas vacaciones, y lo hice, pero tal vez un mes no era suficiente. -Qu ests diciendo? Mir en el espejo, y mi cara estaba plida, casi fantasmal, mis ojos se vean como agujeros negros en mi cara, el resto del delineador de ojos haca mis ojos ms grandes, ms convincentes, ms perdidos de lo que deberan haber estado. Lo que quera decir es que no saba si quera seguir con esto, pero lo que dije en voz alta, fue: -Pens que la escena del dormitorio era mala, pero esto es peor. l asinti con la cabeza. Comenc a tomar una respiracin profunda, pero record al mismo tiempo el olor, y tom una respiracin superficial, que no era tan suave para mi psique, pero mejor para mi estmago. -Estar bien. No discuti conmigo, porque Zerbrowski me trataba con las normas de los chicos la mayora de las veces. Si un hombre dice que va a estar bien, solo le tomas la palabra, incluso si no lo crees. La nica excepcin es cuando hay vidas en juego, entonces el cdigo masculino se puede romper, pero el hombre que lo rompi probablemente nunca lo perdonar. Me incorpor, con las manos an agarrando al lavabo. Parpade en el espejo

un par de veces, y luego volv a la sala. Poda hacer esto. Tena que hacer esto. Tena que ser capaz de ver lo que estaba all, y pensar lgicamente. Era una cosa horrible pedirme eso a m misma. Por fin lo haba reconocido. Reconoc que ver las cosas como lo que estaba en la habitacin de al lado era de lo ms aburrido. Lo reconoc y sal adelante. Estaba en la puerta del bao. Zerbrowski haba venido conmigo, sin embargo, estaba de pie justo detrs de m. En realidad no haba espacio para pararse en la puerta, en conjunto, no cmodamente. Mir a la sala, a las paredes con su revestimiento de sangre y restos. Cuntas personas fueron asesinadas? -Por qu?- Pregunt. -No seas tmido, Zerbrowski, no tengo paciencia hoy. -Por qu?- Pregunt de nuevo, y esta vez haba una nota de actitud defensiva en su voz. Mir hacia l. -Cul es tu problema? No seal a la carnicera. De hecho, por un segundo o dos, pens que iba a decirme que me metiera en mis propios asuntos, pero no lo hizo. -Si Dolph deca por qu, terminabas por responderle, sin discutir con l. Suspir. Los zapatos de Dolph son difciles de llenar?- Le pregunt. -No, pero estoy repitindome a m mismo que nadie hace que Dolph malditamente repita las cosas. Me mir y puse una sonrisa imbcil en mi cara. -Bueno, en realidad, hago que Dolph se repita, tambin. l sonri. -Bueno, bueno, quizs s, pero eres un dolor de mierda en el culo, Anita. -Es un talento,- le dije.

Nos quedamos en la puerta y les sonri a los dems. Nada haba cambiado en esa pequea cmara de horror. No haba menos sangre, o una pulgada de menos restos sangrientos pegados a las paredes, pero me sent mejor. -Ahora,- dije, sin dejar de sonrer, -Cuntas personas murieron en el bao? Su sonrisa se desliz en una sonrisa plena. -Por qu lo preguntas? -Eres un cabrn,- le dije. Movi las cejas por encima de la montura de las gafas. -No es lo que dice mi mam, aunque no eres la primera en especular. Medio me re y saba que haba perdido. -Porque, Zerbrowski, slo hay dos paredes manchadas en el cuarto, ambas estn tan gruesas y pesadas con la sangre de los cuerpos que son como dos remates, uno en una pared, y otro en otra. -Qu hay de la baera?- Pregunt. -El agua est clara. Nunca he visto a nadie desangrado en una baera, as que no s si el agua est plida, o si sera ms oscura. Pero mi instinto me dice que no hubo sangrado en la baera. Pueden haber sido asesinados en la baera, pero la mayora de la sangre est en el suelo y en las paredes. - Ests segura de eso? -No, como dije, nunca he visto a nadie que se desangrara en la baera antes, pero tambin estoy preguntando por qu la baera est tan llena, casi hasta el borde. No se puede llenar la mayora de las baeras hasta el borde, sino que... tiene ese pequeo hueco que deja que no se desborde. Esta est tan repleta que ni siquiera podramos entrar en ella sin tirar el agua por todo el suelo. Vio mi cara mientras hablaba, entonces, su mirada se desliz a mirar a la otra habitacin, y luego a la seccin de limpieza del suelo en la que estbamos de pie.

-Estoy en lo cierto acerca de al menos dos personas muertas, no? l tena el control de su expresin ahora, y mi mirada. -Tal vez. Suspir, pero era ms que frustracin. -Mira, he trabajado con Dolph durante aos, y me gusta. Respeto sus mtodos de trabajo, pero maldita sea, Zerbrowski, no tienes que jugar tan cerca del pecho, como lo hace l. Siempre he odiado jugar a las veinte preguntas de mierda. Vamos a intentar algo nuevo y diferente. Hazme las preguntas, te responder. Casi sonri. -Tal vez. Luch con las ganas de gritar. Habl con mucha calma, muy tranquila. -Al menos dos personas murieron, sacrificados en las paredes.- Me obligu a volver atrs y mirar a las dos paredes de nuevo. Ahora que haba otro ser humano con quien hablar, y me hizo estar un poco enojada, se me ocurri algo nuevo. Las paredes no estaban literalmente pintadas con sangre. Haba lugares donde el azulejo se vea a travs de ella, pero los azulejos eran de un color marrn claro, por lo que al principio pareca peor de lo que era, y Dios lo saba, ya era bastante malo. Me volv hacia Zerbrowski. -Est bien, a cada uno lo mataron contra una pared. O al menos los rajaron, o lo que sea, uno contra el muro-. Mir a la baera de nuevo. -Hay pedazos de algn cuerpo en la baera? -Dolph te hara pasar a ver los peces. Me mir fijamente. -Tal vez, probablemente. Pero t no eres Dolph, y no estoy en ese estado de nimo. -Dejamos las partes especiales para ti, Anita. No es broma.- Levant sus manos. -Eres nuestro experto en monstruos, y si esto no es un monstruo, no s qu es. Me tena all. -Es un monstruo, Zerbrowski, pero es un monstruo humano, o algo ms? Esa es la pregunta de los sesenta y cuatro mil millones de dlares.

-Pens que era de sesenta y cuatro mil dlares,- dijo. -La inflacin,- dije. -Al menos tienes guantes largos, o algo as? -No obtendrs guantes largos de m,- dijo. -Te odio demasiado,- dije. -No eres la primera en decir eso hoy en da,- dijo, y pareca cansado otra vez. -Voy hacer un reguero de sangre por todo el infierno y vuelta. Se agach debajo del lavabo y recuper una bolsa de basura. -Pon las calzas aqu antes de salir de la habitacin. -Qu puedo aprender, posiblemente, con la pesca en torno a este lo? -Probablemente ni una maldita cosa,- dijo. Sacud la cabeza. -Entonces, por qu debera hacerlo? -Debido a que cuid el escenario para ti. No arrastr esa baera, maldita sea, slo en caso de que pudiramos echar a perder algn trozo arcano de mierda del monstruo, te habras dado cuenta, y nos la habras tirado. -Arcano,- le dije, - Katie te ha estado leyendo los viejos libros de mayores de nuevo? l sonri. -Cuanto ms rpido lo hagas, ms pronto nos podremos largar de aqu. -No estoy posponindolo,- dije, como saba que estaba haciendo. -S, as eres t, y no te culpo.

Mir a la habitacin de al lado, y luego a Zerbrowski. -Si no encuentro ningn indicio muy ingenioso, te voy a patear el culo. l sonri. -Slo si me puedes alcanzar. Sacud la cabeza, tom una respiracin superficial, y pas por encima de esa parte del umbral.

La sangre se cerr en torno a las calzas de plstico, no muy por debajo de la parte superior de las mismas, casi giraba mi zapato, pero estuvo cerca. Incluso a travs del plstico, a travs de mi zapato, poda sentir que la sangre estaba fresca. No estaba fra, sino fresca. No estaba segura de si era mi imaginacin o no. No creo que debiera haber sido capaz de sentir la sangre a travs de las calzas y el zapato. Pero sent que poda. A veces mi imaginacin no es un activo en la escena del crimen. Pas mi pie hacia adelante, una mano an en el marco de la puerta. No estaba segura de que las calzas de plstico no fueran resbaladizas en este lquido en un suelo de baldosas, pero lo quera saber de la manera difcil. Hay dos cosas que no quera hacer en esta sala. Una de ellas, caerme sobre mi culo en el charco de sangre, dos, poner la mano en la baera. Tena que hacer lo segundo, pero que me aspen si hago lo primero. Levant mis pies hacia adelante, poco a poco, cautelosamente, y mantuve mis dedos en el marco de la puerta el mayor tiempo posible. En realidad, la habitacin no era tan grande, y no era tan grande la distancia entre la puerta y la baera. Puse un apretn de muerte en el borde de la baera con mi guante, y cuando tuve mis dos pies plantados tan firmemente como poda conseguir, mire el agua. Era como una especie de sopa de color rojo. Saba que era en su mayor parte agua, pero el color. . . No dejaba de pensar en las copas que se utilizan para teir los huevos de Pascua. Pareca un tazn grande para teir huevos de

Pascua, y como a veces sucede si no consigues la mezcla correcta, no era exactamente rojo o rosa, sino ambos. Me concentr en la idea de los huevos de Pascua, el olor del vinagre, y tiempos mejores que ste. El agua pareca un remolino, ms pesado de lo que era. Probablemente, una ilusin, pero de repente tuve esa imagen de algo que flotaba justo debajo de la superficie. Algo que saltara y tratara de agarrarme. Saba que no era cierto. Saba que eso pasaba slo en las pelculas de terror, pero mi pulso estaba en mi garganta, mi corazn lata con fuerza. Mir hacia Zerbrowski. -No tienes a ningn novato para hacer esto? -Cmo crees que recogimos los primeros trozos?- Pregunt. -Eso explicara el uniformado que estaba echando las tripas en los arbustos cuando llegu. -Es su primera semana en el trabajo. -Eres un cabrn. -Tal vez, pero nadie quera poner su mano ah. Cuando hayas terminado de mirar, los tcnicos van a extraer el agua y el filtro para las pruebas. Pero puedes mirar en primer lugar. Dime que esto no era un licntropo, Anita, dmelo, y se lo dir a los medios de comunicacin. Eso va a acallar la caza de brujas. -Pero no la histeria, Zerbrowski. Si se trata de un asesino en segundo lugar, entonces tenemos dos de los peores psicpatas que he visto en Sant Louis. Me encantara probar que no es un cambiaformas, pero si es o no, tenemos otros problemas. l me mir parpadeando. -Realmente sera ms feliz si se tratara de uno solo. -Tradicionalmente dos asesinos por separado masacran ms personas que uno.

-An piensas ms como un polica que como un experto en monstruos, Anita. -Gracias.- Me gir a la baera, y de pronto supe que iba a hacerlo. No quera estar de pesca ms profundo que los guantes. Es poco saludable, pero si pudiera encontrar un trozo con los guantes ms cortos, iba a hacerlo. El agua estaba fra, incluso a travs de los guantes. Me agach, agua fra y sanguinolienta trepaba por mi piel, y con mi mano a menos de la mitad, me golpe algo slido. Me qued inmvil durante un momento, tom una respiracin superficial y pas la mano hacia abajo a lo largo de lo que haba tocado. Era suave y slida, al mismo tiempo, la carne es carne. Sent los huesos, y fue suficiente para agarrar, y sacarlo del agua. Era lo que quedaba del brazo de una mujer. El hueso se mostr blanco rosado cuando el agua cay fuera. La unin con el hombro estaba aplastada. Saba de herramientas que hacan ese tipo de dao, pero dudaba que nadie se hubiera tomado las molestias. Puse el brazo a un lado y volv a donde lo haba encontrado. Mi mano se hundi un poco ms que antes, y saqu un hueso casi sin carne. No se vea como un pedazo de persona, as que no lo pens de esa manera. Lo mir como si hubiera encontrado a un animal en el bosque y estuviera intentando averiguar qu haba comido. Dientes grandes, con gran cantidad de resistencia al aplastamiento. Muy pocos verdaderos depredadores tienen ese tipo de fuerza, pero la mayora de los licntropos la tiene. Dudaba de si algunas hienas se haban escapado del zoolgico e hicieron disturbios en un cuarto de bao de las cercanas. Dej el hueso a la deriva de nuevo para que se hundiera, facilitando la bajada, porque por alguna razn, realmente no quera salpicaduras en m. Me apart de la baera, camine con cuidado hacia la puerta, me quit los guantes, los ech en la bolsa que Zerbrowski mantena abierta para m, me apoy contra la puerta, me quit las calzas, las met en la bolsa de basura,

sal de esa habitacin horrible, y segu caminando hasta que me golpe contra la pared del dormitorio. El aire pareca ms limpio, ms respirable. Zerbrowski me sigui, y fue Merlioni quien habl: -Lo hizo, no? -S. Merlioni hizo una especie de sonido de hurra. Lo saba, yo gano. Lo mir, y luego a Zerbrowski. -Lo siento, qu dices? Zerbrowski ni siquiera me mir avergonzado cuando dijo: -Hicimos una apuesta sobre si realmente habra peces en la baera. Suspir y sacud la cabeza. -Sois todos unos hijos de puta sin paliativos. -Sin paliativos, ooh,- dijo Merlioni, -si utilizas grandes palabras para insultarnos, Blake, nunca vamos a averiguarlo. Mir a Zerbrowski. -Es un cambiaformas. No s si es el mismo. El primero fue asesinado en su cama. O fue el segundo?- l asinti con la cabeza. -Est fue en el bao, y hay al menos dos cuerpos troceados en la baera. -Por qu dos?- Pregunt Zerbrowski. -Debido a que el agua est demasiado alta para que sea solo el maldito cuerpo de una mujer, especialmente desde que se comi algunas partes de ella. -Dices l, cmo lo sabes? Sacud la cabeza. -No lo s, pero estoy asumiendo masculino, porque no encontramos muchas mujeres dispuestas a hacer este tipo de mierda. Ocurre, pero es raro. -En realidad tenemos un testigo de que la duea de la casa y su novio

fueron vistos entrando en la residencia alrededor de las 2 a.m.- Zerbrowski tena los ojos cerrados, como si estuviera citando. -Parecan borrachos, y haba un hombre acompandolos. -Tienes un testigo?- Le pregunt. -Si el hombre que los trajo a casa es un cambiaformas, no s si es parte de lo que est en la baera. No haba pensado en eso. -Podra estar en la baera. Por cierto, por qu el agua est tan profunda?, por qu no funcion la vlvula? -Nuestro novato, dice que un trozo del cuerpo se ha metido en la vlvula. Me estremec. -No es de extraar que le sorprendiera y vomitara. -He perdido la apuesta,- dijo Merlioni. -Cual?- Le pregunt. -La mayora de nosotros apost a que estaras enferma. -Quin apost que no lo estara? Zerbrowski se aclar la garganta. -Yo. -Qu ganas? -Cena para dos en Tony. -Qu ganaste por la apuesta de que iba a pescar en la baera?- Le pregunt a Merlioni. -Dinero,- dijo. Sacud la cabeza. Os odio a todos.- Camin hacia la puerta. -Espera, que tenemos una apuesta ms,- dijo Merlioni, -quin era el pollito en el telfono cuando te despert Zerbrowski?

Estaba a punto de soltar un comentario mordaz, cuando una voz desde la puerta me detuvo. -No he visto nada tan malo desde Nuevo Mxico. Me gir para encontrar a mi agente del FBI favorito en la puerta. El Agente Especial Bradley Bradford sonri y me ofreci su mano.

Bradley era de la Seccin de Investigacin Especial, una nueva divisin creada para manejar el crimen sobrenatural. Habamos trabajado juntos en algunos asesinatos muy horribles en Nuevo Mxico. Tom su firme apretn de manos y le di uno de los mos. l sonri, y creo que ambos estbamos realmente contentos de encontrarnos. Sin embargo, su mirada recorri la habitacin hasta que encontr a Zerbrowski. - Sargento Zerbrowski, debe estar viviendo bien. Zerbrowski se acerc a nosotros. - Qu quiere decir, agente Bradford? Levant una carpeta de manila delgada. - Hay una tienda en la calle del club donde fueron las mujeres anoche, en la que robaron el ao pasado y pusieron un sistema de vigilancia muy bonito. Todas las bromas se haban acabado; Zerbrowski estaba muy serio, de repente. - Y? - Tomaron una foto de un hombre con las dos mujeres la noche anterior gracias a la descripcin de los vecinos. Caminaron por delante del escaparate de la tienda.- Abri la carpeta. - Me tom la libertad de obtener una foto. - Y se lo pas a todos los hombres,- dijo Merlioni. - No, detective, esta es la nica copia, y la traje aqu en primer lugar.

Merlioni pareca que iba a discutir, pero Zerbrowski lo interrumpi. - No me importa quien lo resuelva, siempre y cuando llegamos a este tipo. - Me siento de la misma manera,- dijo Bradley. No cre mucho a Bradley. La ltima vez que habamos hablado, su divisin haba estado en peligro de ser disuelta, y sus casos enviados a la unidad de Apoyo a la Investigacin de asesinos en serie. Bradley era uno de los buenos, que realmente se preocupaba ms por resolver los crmenes que de la promocin profesional, pero tambin se preocupaba por su nueva unidad. Estaba convencido de que los federales necesitaban esto. Estaba de acuerdo con l. As que por qu tena la nica copia de la foto? Compartir tena sentido, simplemente no quera drnosla a nosotros. - En qu piensas, Anita?- me pregunt. Mir la foto. La calidad era bastante buena en realidad, aunque en blanco y negro. Dos mujeres se rean junto al hombre alto entre ellas. La morena de la izquierda era la misma que la de las fotos de abajo. No haba preguntado el nombre de la duea de la casa. No haba querido saberlo. Sin saberlo ya haba sido difcil entrar en ese cuarto de bao e ir a travs de los restos. La otra mujer me era vagamente familiar. - No era la mujer que estaba en un grupo en el piso de abajo? Pareca que fue tomada en una fiesta. - Vamos a comprobarlo,- dijo Zerbrowski. - Qu hay del hombre?- Pregunt Bradley. Mir al hombre de la foto. El hombre que podra ser el asesino o podra ser el de la parte inferior de la pila de huesos en la baera, era alto, ancho de hombros. Pelo castao y liso, recogido en una larga cola de caballo del que una de las mujeres estaba tirando, jugando. El rostro tena altas mejillas, era guapo. No era guapo como Richard, pero curiosamente me recordaron el uno del otro, tanto de altura, como de ancho de hombros, hombres guapos clsicos. Pero haba algo en la cara de este hombre, incluso a travs de la foto que llam mi atencin.

Fue probablemente a sabiendas de que las dos mujeres estaban slo a unas horas de ser masacradas. Probablemente era mi imaginacin, pero no me gustaba el aspecto de la cara del hombre cuando ste levant la mirada y vio la cmara. Me di cuenta de que eso era lo que la mirada era, por qu pareca extrao? - Vio la cmara,- dije. - Qu quieres decir?- Pregunt Zerbrowski. - Mirad su cara, no le gustaba salir en la foto. - Es probable que supiera lo que iba a pasar,- dijo Merlioni, - no quiere ser visto con las vctimas antes del asesinato. - Tal vez, probablemente.- Mir a la cara, y pens que me era familiar. - Lo reconoces?- pregunt Bradley. Me mir fijamente. Su rostro estaba vaco, sin engao, pero no creo que fuera una mirada inocente. - Por qu me lo preguntas a m? - Bueno, es un mutante, si es nuestro hombre, pens que podras haberlo visto por ah. Bradley estaba mintiendo, poda sentirlo. Incluso no era tan irrespetuosa como para acusarle en su cara, pero se salv de tener que salir a hablar conmigo porque mi telfono son. Lo haba llevado conmigo hoy, enganchado a la parte de atrs de mi cinturn, en caso de que Musette y compaa no se fueran tranquilamente fuera de la ciudad. Llmame tonta, pero no me fiaba de ellos. - Hola. - Eres Anita Blake?- Era una mujer. No reconoc la voz. - S.

- Soy la detective O'Brien. Curiosamente, con toda la poltica vampiro y el nuevo asesinato no haba pensado mucho en el buscado terrorista internacional, Leopoldo Heinrick. Detective O'Brien, me alegra saber de ti, qu pasa? - Hemos identificado las dos fotos que sac. - De verdad, estoy impresionada, las fotos no eran nada buenas. - El teniente Nicols, te reuniste con l una vez. Me llev un segundo para situar el nombre. - El teniente que estaba a cargo en el cementerio Lindel. - S. El mismo, y os habis reunido una vez... Antes de que pudiera terminar, le dije, - los guardaespaldas, los putos guardaespaldas. Canducci y... Ella dijo, - Balfour. - S, eso es cierto. No puedo creer que no me acordara de ellos. - Los viste una vez por la noche, Blake, y por lo que dice Nicols, la viuda estaba haciendo todo un espectculo. - S, pero an as. Los trajiste para interrogarlos? - Nadie sabe dnde estn. Dejaron su trabajo en la agencia de seguridad el da despus de que los visteis. Slo haban trabajado all durante dos semanas. Todas las referencias conducen a callejones sin salida. - Mierda,- dije. Mir la imagen que Bradley mantena para que pudiera verla.

De repente supe por qu esa imagen era vagamente familiar. Era otro de los asociados conocidos de Heinrick. O se pareca extraordinariamente a uno de ellos. Pero no crea en la coincidencia. Mir a Bradley. Todava estaba pacientemente sujetando la foto, donde pude ver ms abajo que cualquiera de los otros dos hombres necesitaba ver. Tal vez estaba siendo educado, o tal vez no. Se encontr con mi mirada, y me puso la cara en blanco. Cara de poli. - Y si te dijera que estoy mirando una foto de uno de los socios conocidos de Heinrick, y est en la ciudad, tambin? La cara de Bradley nunca cambi. Zerbrowski y Merlioni, s. Se mostraron sorprendidos. Bradley no lo hizo. - Cmo conseguiste la foto? - Es una larga historia, pero tiene conexin con algunos asesinatos en la ciudad. - Qu hombre? - Creo que l tena el pelo ms largo. No creo que lo lleve recogido en una cola, como aqu, pero tiene definitivamente la misma altura de hombros. O papeles revolvindose. - Ya lo tengo.- Ms papeles revolvindose, y luego un suave silbido. - Roy Van Anders. Es un hombre muy malo, Blake. - Cunto de malo? - Extraamente, tenemos archivos slo de hoy sobre el Sr. Van Anders. Fotos de escenas del crimen. - Un montn de sangre, y nada del cuerpo?- Le pregunt. Poda sentir a Zerbrowski a mi lado. - S, cmo lo sabes?

- Creo que estoy en una escena del crimen en este momento que es obra de Van Anders. - Ests en los asesinatos del licntropo, verdad? - S. - No hay nada en su registro que dice que es algo no humano. Solo es un hijo de perra enfermo, al que le gusta la violacin y matar a mujeres. - Nadie puso en duda cmo fueron desmembrados los cuerpos? - No lo he ledo todo todava, pero no. La mayora de sus crmenes fueron en pases donde no tenemos la suerte de haber conseguido alguna imagen en absoluto. Tecnologa muy baja, muy poco dinero para hacer trabajo de delincuencia organizada. - Cuan sofisticados tienen que ser para saber la diferencia entre las herramientas y los dientes? - Muchos de los asesinos en serie usan los dientes, Blake.- Se escuchaba como si ella sintiera que tena que defender el honor de algunos policas. - Lo s, O'Brien, pero, oh, diablos, no importa. Lo que importa es que est aqu en nuestra ciudad, ahora mismo, y no tenemos baja tecnologa, y tenemos por lo menos un poco de dinero para localizar a los chicos malos. - Tienes razn, Blake. Concntrate en el aqu y ahora. - Tenemos suficiente para preguntar a Heinrick y a su amigo ahora? - Creo que podemos. Podemos saber si Heinrick sabe algo sobre los pasatiempos de su amigo. Eso lo convertira en un accesorio antes del hecho, si no ms. - Estar all tan pronto como pueda salir de aqu.

- Blake, ste no es tu caso. Eres una de las posibles vctimas. Creo que ests muy cerca de ser el objetivo. - No hagas eso, O'Brien, he jugado limpio contigo. - Esto no es un juego, Blake, este es mi trabajo. O quieres crditos para todo? - No me importa un carajo los crditos. Slo quiero estar all cuando se interrogue a Heinrick. - Si consigues estar aqu a tiempo, pero no lo retrasaremos slo por ti. - Bien, O'Brien, bien, eres el detective a cargo. - Me alegro de que recuerdes eso.- Me colg. Dije muy sincera, - Puta! Zerbrowski y Merlioni tenan caras ansiosas, pero Bradley no. Poda poner la cara de poli, pero no era actor. Zerbrowski estaba enojado con O'Brien, por no excluirme, sino por no molestarse tan siquiera en ponerse en contacto con un miembro de RPIT. - Lo tienen en la crcel solo por seguirte? Tenemos cuatro asesinatos, tal vez ms.- Me mir. - Quieres dar un paseo en un coche con sirenas y luces, de manera que podamos llegar a la maldita comisara antes de que ella haga algo para arruinar nuestro caso? Me gust el nuestro caso, y me gust que me preguntara. Dolph probablemente no lo habra echo, incluso si no hubiera estado enojado conmigo. Asent. - Me encantara estar en jurisdiccionales y agitar banderitas en toda su cara. l sonri. - Dame diez minutos para dar a todos sus rdenes para irse,

despus baja. Vamos a tomar prestado un coche oficial. La gente siempre se quita de en medio ms rpido con un vehculo oficial.- Sali por la puerta y baj las escaleras tarareando para s mismo. Merlioni fue tras l, diciendo: -Quin tiene que quedarse aqu para la limpieza y la muerta de la baera? No creo que Merlioni quisiera ser incluido en la limpieza, ni siquiera para supervisar. Bradley y yo nos quedamos solos. Era lo mejor para una discusin, dos federales supongo, y nos dejaron solos en una escena del crimen como este. La mayora de los locales odiaba a los federales, y odiaba a los federales que volvan. Mir Bradley. - Ahora que he hecho todas las conexiones que quera hacer, dime por qu viniste aqu en realidad. Cerr el sobre de papel manila y me lo entreg. -Para resolver un crimen. - La resolucin de estos delitos ayudara a tu unidad. La ltima vez que hablamos necesitabas la ayuda. l me mir con atencin. -Ests aqu oficialmente, Bradley? -S. Me mir a la cara brevemente. -Ests aqu oficialmente como un agente del FBI? -No s lo que quieres decir. - Una vez me dijiste que haba llamado la atencin de algunas ramas menos sabrosas de nuestro gobierno, los fantasmas, creo que se llamaban. Van Anders es un fantasma? -Ningn gobierno en su sano juicio querra un animal como ste en su pas.

-Hblame, Bradley, habla conmigo, o la prxima vez que nos encontramos no voy a confiar en ti como lo estoy haciendo en este preciso momento. Suspir y de repente pareca cansado. Se frot los ojos con el pulgar y el dedo ndice. -Estos asesinatos llamaron nuestra atencin. Haba visto crmenes como este. En un pas diferente, en un lugar donde el gobierno est ms preocupado por mantenerse en el poder que por proteger a las mujeres desamparadas.- Haba una mirada en sus ojos, algo lejano, y lleno de dolor. -Dijiste que saliste de esa lnea de trabajo. - Lo hice.- Me mir fijamente, sin ojos de polica ahora. - Los hombres como Van Anders fueron una de las razones por las que no poda seguir hacindolo. Sin embargo, cuando ciertas personas se enteraron de que Van Anders realmente podra haber sido liberado dentro de los confines de los Estados Unidos, no estaban felices. Tengo un permiso de tiempo para ayudar por aqu. -Cul es el precio de esta ayuda? - Heinrick ser escoltado fuera del pas. Nunca pondremos un nombre al segundo hombre. Todos van a desaparecer. - Heinrick es un presunto terrorista. Crees que slo dejar de hacerlo? - Es buscado en cinco pases diferentes con los que tenemos fuertes tratados. A quin se lo damos, Anita? Lo mejor simplemente es dejarlo ir. - No quieres saber por qu esta en la ciudad? S que quieres saber por qu me segua. - Te dije por qu este tipo de gente te quiere. - As, que puedo resucitar a los muertos para ellos. Un lder poltico aqu, un guardaespaldas zombi por all.- Trat de hacer una broma, pero Bradley no se rea.

- Recuerdas al hombre que encontrasteis clavado en la pared de su saln? - S. - Conoca a Heinrick y a Van Anders, y senta que era demasiado. Se fue y se escondi, pero no lo suficiente. - Si se trataba de una ejecucin, por qu hacer que se vea como una especie de crimen ritual? - As no se vera como una ejecucin. - Por qu les importa?- Le pregunt. Sacudi la cabeza. - Fue un mensaje, Anita. Lo queran muerto, y lo queran muerto de tal manera que sera suficientemente sensacionalista para llegar a los titulares. Queran que su muerte estuviera all para todos los dems, como yo, que lo dejamos. - No lo sabes a ciencia cierta, Bradley. - No del todo, pero s que todos los involucrados quieren a Van Anders capturado, y Heinrick fuera. - Y los dems? - No s. - Se habrn ido para siempre, o mejor todava estar preocupados? - Estar preocupados, Anita, aunque me gustara no estarlo. - Genial.- Se me ocurri algo. - S que todo esto no lo tendras que hacer pero Bueno, tengo una pregunta. - No puedo prometerte nada, pero qu es?

Le di el nombre de Leo Harlan, y una descripcin general, porque no es tan difcil de cambiar tu nombre. - l dice que es un asesino, y le creo. Dice que est aqu en una especie de vacaciones, y lo creo tambin. Pero Sant Louis de repente es psimo internacionalmente, y tengo curiosidad por saber si mi cliente est relacionado con ellos de alguna manera. - Voy a comprobarlo todo. - Si esta en cualquiera de tus listas de xitos, voy a evitarlo, y me negar a levantar a su antepasado. Si no, voy a hacer el trabajo. - A pesar de que es un asesino? Me encog de hombros. - Quin soy para lanzar piedras, Bradley? Trato de no juzgar a la gente ms de lo necesario. - O tal vez ests cmoda con los asesinos. - S, todos mis amigos son criminales, monstruos, o policas. Eso le hizo sonrer. Zerbrowski grit desde abajo. - Anita, venga vamonos de aqu. Le di mi nmero de telfono mvil a Bradley. Corr hacia la escalera.

O'Brien haba empezado el interrogatorio antes de llegar all. La gente en Sant Louis no parece entender que las sirenas y las luces de un coche de polica significa lrgate de mi camino. Era casi como si el coche de polica con todas las luces atontara a la gente e hiciera un bloque de mirones que nos rodeaba. Los conductores estaban tan ocupados tratando de averiguar por qu tenamos tanta prisa que se olvidaron de apartarse del camino. Nunca haba visto tan enfadado a Zerbrowski. Caray, no estaba segura haberlo visto enfadado nunca. No de verdad. Se haba recuperado lo suficiente para sacar arrastras a O'Brien del interrogatorio, pero ella segua diciendo: - Puedes tenerlo, cuando hayamos terminado con l, sargento. La voz de Zerbrowski se haba arrastrado hacia abajo, tan bajo que era casi doloroso escucharlo. La voz creaba el calor suficiente como para ponerme nerviosa. O'Brien no pareca impresionada. - No te parece, detective, que interrogarle acerca de un asesino en serie, que ya ha matado a tres, quizs cuatro personas, tiene prioridad sobre interrogarle acerca de seguir a un agente federal? - Estoy preguntndole sobre el asesino en serie.- Hizo un gesto pequeo entre los ojos. - Qu quiere decir tres, quizs cuatro? - No hemos terminado de contar los trozos en la escena del ltimo crimen. Puede haber dos vctimas.

- No se puede saber? -Pregunt ella. Solt el aliento en un bufido de aire fuerte. - No sabes nada acerca de estos crmenes. No sabes lo suficiente como para preguntarle sin nosotros.- Su voz temblaba con el esfuerzo de no empezar a gritar. - Tal vez puedas sentarte, sargento, pero ella no.- Seal con el dedo pulgar en mi direccin.

- En realidad, detective, tcnicamente, no se me puede excluir del interrogatorio ahora que Heinrick es sospechoso de crmenes sobrenaturales. O'Brien, me mir, un espacio en blanco, mirada hostil. - La he excluido antes, Blake. - Ah,- dije, y sent que sonrea, no poda evitarlo. - Pero eso fue cuando Heinrick era sospechoso de terrorismo, y no era culpable de nada ms que de trfico ilegal de armas, cosas muy mundanas. Y nada de mi condicin de agente federal lo pona bajo mi jurisdiccin. Como se seal anteriormente no soy un agente federal ordinario. Mi competencia es muy estrecha. No tengo ninguna situacin jurdica sobre los crmenes que no son sobrenaturales, pero sobre los crmenes sobrenaturales tengo jurisdiccin en todo el pas. No tengo que esperar a ser invitada a entrar.- S que pareca satisfecha cuando termin, pero no era capaz de evitarlo. O'Brien estaba siendo idiota y los idiotas deben ser castigados. O'Brien pareca que haba mordido algo amargo. - Este es mi caso. - En realidad, O'Brien, es el caso de todo el mundo ahora. Mo, porque me da la ley federal la jurisdiccin. De Zerbrowski, porque es un caso sobrenatural, y eso significa que pertenece a la Regional de Investigacin Preternatural. A decir verdad, no tienes jurisdiccin sobre los asesinatos. Y ni siquiera hubieras sabido que Heinrick estaba involucrado si no hubiramos compartido informacin tan libremente contigo.

- Hemos jugado limpio contigo,- dijo Zerbrowski, - juega limpio con nosotros, y todos ganamos.- Su voz era casi normal. Haba perdido su toque aterrador. Ella me seal con el dedo, no dramticamente, pens. - Pero mi nombre va a estar en el papel. Sacud la cabeza. - Jess, O'Brien,es que se trata de eso?Quieres tu nombre en los titulares? - S que atrapar a un asesino en serie podra hacerme sargento. - Si quieres tu nombre en este caso, bien,- le dije, - pero hay que preocuparse ms por resolver el caso que de quien se va a llevar la gloria. - Es bastante fcil decirlo para ti, Blake. Como dijiste, no tienes una carrera en la aplicacin de la ley. La obtencin de crditos no te ayudar, pero todava te puedes llevar el crdito. Zerbrowski se apart de la pared donde se haba apoyado. Toc los archivos del borde de la mesa. Abri uno, slo lo suficiente para sacar una foto. Medio la desliz, medio se la lanz a travs de la mesa a O'Brien. Era una foto de color. La mayor parte del color era rojo. No me pareci demasiado duro. Haba visto el verdadero trabajo, no necesitaba un recordatorio. O'Brien mir la foto, y luego mir de nuevo. Frunci el ceo, y casi la toc, luego mir ms atentamente. Se concentr en la imagen. La vi intentar dar sentido a lo que estaba viendo, la mente intentaba no darle sentido. Vi el momento en que lo entendi, en su cara, en la palidez repentina de su piel. Se sent lentamente en la silla al lado de la mesa. Pareca tener problemas para apartar la vista de la imagen. - Son todas as? Pregunt en un susurro. - S,- dijo Zerbrowski. Su voz era suave, tambin, como si hubiera puesto su punto.

Ella me mir, y pareca un esfuerzo fsico alejar su mirada de la foto. - Eres la favorita de los medios de comunicacin de nuevo,- pero su voz era suave, como si no le importara. - Probablemente,- dije, - pero no es porque quiera serlo. - Eres tan condenadamente fotognica,- su voz haba celebrado un indicio de su anterior desprecio, luego, frunci el ceo y mir la foto de nuevo. Me pareci or lo que acababa de decir, y con esa horrible foto frente a ella, pareca que era algo equivocado para decir. - No quera decir...- Se recuper, y volvi a poner su rostro enojado, pero pareca ms como una mscara para ocultarse ahora desde atrs. - No te preocupes, O'Brien,- dijo Zerbrowski, y tena su voz burlona. Saba lo suficiente como para temer lo que saldra de su boca. - Sabemos lo que quera decir. Anita es tan malditamente mona. Ella dio una sonrisa dbil. - Algo as, s,- dijo. La sonrisa se desvaneci como si nunca hubieran existido. Estaba en los negocios de nuevo. O'Brien no pareca ir muy lejos de los negocios. Que esto no le suceda a otra mujer es ms importante que quin recibe el crdito. - Me alegra or que todos estamos de acuerdo,- dijo Zerbrowski. O'Brien se levant. Empuj la foto de nuevo hacia Zerbrowski, haciendo su mejor esfuerzo para no mirar esta vez. - Podis interrogar a Heinrick y al otro, aunque no cooperan mucho. - Vamos a hacer un plan antes de ir all,- le dije. Ambos me miraron. - Sabemos que Van Anders es nuestro hombre, pero no sabemos con seguridad si es nuestro nico hombre.

- Crees que uno de los hombres que tenemos aqu ayud a Anders Van hacer esto?- O'Brien hizo un gesto hacia la imagen que Zerbrowski estaba guardando. - No lo s.- Mir a Zerbrowski y me pregunt si estaba pensando lo mismo que yo. El primer mensaje deca "clavamos a ste, tambin." Nosotros. Quera asegurarme de que Heinrick no era parte de ese "nosotros". Si lo era, entonces no iba a ninguna parte, si poda evitarlo. Realmente no importa quin recibe el crdito por resolver el caso. Slo quera que se resolviera. Slo quera que nunca, nunca tuviera que ver nada tan malo como el cuarto de bao, la baera, y su. . . contenido. Desde que ayudo a la polica tengo un sentido de justicia, un deseo de proteger a los inocentes, tal vez incluso un complejo de hroe, pero, ltimamente, estoy empezando a comprender que a veces quieren resolver el caso de una forma mucho ms egosta. Para no tener que caminar a travs de otra escena del crimen tan horrible como la que acababa de ver.

Heinrick estaba sentado detrs de la pequea mesa, dejndose caer en la silla, lo que en realidad es ms difcil de lo que parece en una silla de respaldo recto. Su pelo rubio cuidadosamente cortado todava estaba limpio, pero haba puesto sus gafas sobre la mesa y su rostro pareca ms joven sin ellas. Su archivo deca que estaba ms cerca de los cuarenta que de los treinta, pero no lo pareca. Tena un rostro inocente, pero saba que era mentira. Cualquiera que parece inocente despus de la treintena o est mintiendo, o est tocado por la mano de dios. De algn modo no pensaba que Leopold Heinrick fuera alguna vez a ser un santo. Lo cual solo dejaba una conclusin, estaba mintiendo. Mentir acerca de qu? Ahora esa era la pregunta. Haba un vaso de plstico con caf delante de l. Llevaba all el tiempo suficiente como para que la crema se hubiese separado de la parte ms oscura del lquido, de modo que los remolinos blancos decoraban la parte superior del caf. Mir hacia arriba cuando Zerbrowski y yo entramos. Algo parpade a travs de sus ojos claros: inters, curiosidad, preocupacin? Su mirada se haba ido antes de que pudiera descifrarla. Cogi las gafas y me dio una mirada en blanco, su cara inocente. Con las gafas, se acercaba ms a su edad. Se separaban de la lnea de su rostro, por lo que lo primero se vea eran los marcos de las gafas. - Quieres una taza de caf?- Le pregunt mientras me sentaba. Zerbrowski se apoy contra la pared, cerca de la puerta. Empezaramos conmigo

preguntando a Heinrick para ver si lo consegua donde quera. Zerbrowski dej claro que yo poda batear primero, pero nadie, ni siquiera yo, deseaba estar sola con Heinrick. Me haba estado siguiendo y todava no sabamos por qu. El agente Bradford haba adivinado que formaba parte de algn complot para que levantara algn muerto con algn propsito. Bradford no lo saba, no con seguridad. Hasta que estuviramos seguros, tener cuidado era lo mejor. Al infierno, seguramente tener cuidado siempre era mejor. - No,- dijo Heinrick, - no ms caf. Tena una taza de caf en una mano y una pila de archivos en la otra. Puse el caf en la mesa e hice una demostracin ordenando las carpetas cuidadosamente en la mesa junto a l. Su mirada se desvi a las carpetas, luego recost serenamente su espalda. - Demasiado caf?- Le pregunt. - No.- Su rostro estaba atento, en blanco, con un toque de cautela. Algo lo tena preocupado. Eran los archivos? Un montn demasiado grande. Habamos previsto que fuera demasiado grande. Haba archivos en el fondo que no tenan que ver con Leopold Heinrick, Van Anders o el hombre sin nombre, que estaba sentado en la otra habitacin, en ese pasillo. Era imposible tener un registro militar sin un nombre asignado, pero de alguna manera el moreno norteamericano lo haba conseguido. Su archivo estaba tan lleno de espacios oscuros que era casi ilegible. El hecho de que nadie le diera a nuestro John Doe un nombre, o que reconociera que en algn momento fue miembro de las fuerzas armadas era molesto. Me haca preguntarme lo que mi gobierno se propona. - Quieres algo de beber?- Le pregunte. Sacudi la cabeza. - Podemos estar aqu un rato. - Hablar es un trabajo sediento,- dijo Zerbrowski a mi espalda.

Los ojos de Heinrick fueron haca l y luego de regreso a m. El silencio no es un trabajo sediento.- Sus labios se arquearon casi como en una sonrisa. - Si en algn momento de esta entrevista quisieras decirme exactamente por que me seguais, me encantara escucharlo, pero eso es realmente secundario de por qu estamos aqu. El pareca perplejo. La primera vez que nos detuviste, pareca muy importante para ti. - Lo era, y todava me gustara saberlo, pero las prioridades han cambiado. Me frunci el ceo. Estas jugando por diversin, Sra. Blake. Estoy cansado de juegos. No haba miedo en l. Pareca cansado, cauto, y no muy feliz, pero no tena miedo. No tena miedo de la polica, o de m, o de ir a la crcel. No haba nada de la ansiedad que la gente siente en un interrogatorio policial. Era extrao. Bradley haba dicho que nuestro gobierno iba a dejar ir a Heinrick. Sospechaba eso? Si es as, Cmo? Cmo lo saba? Por qu no tena el mnimo miedo de pasar el tiempo en la crcel de St. Louis? Abr el primer archivo. Tena copias granuladas de crmenes antiguos. Mujeres que Van Anders haba sacrificado en pases extranjeros, lejos de aqu. Puse las fotos delante de l, en una fila ordenada de una matanza blanquinegra. En algunas de las fotos la calidad era bastante mala tanto que si no hubiese sabido que era un humano, nunca lo habra olvidado. Van Anders haba reducido a sus vctimas a pruebas de Rorschach. (Manchas que utilizan los psiquiatras para analizar a sus pacientes) Heinrick pareca aburrido, casi asqueado. Su Detective OBrien ya me ha mostrado estas. Ya salieron sus mentiras. - Qu mentiras seran esas?- Le pregunte. Beb mi caf, y no era malo. Por lo menos era dulce. Mientras beba, miraba su rostro. Cruz los brazos sobre su pecho. Que hay asesinatos recientes iguales a estos ms antiguos.

- Qu te hace pensar que est mintiendo? Iba a decir algo, entonces cerr su boca apretada, los labios en una delgada lnea enojada. Solo me mir, sus ojos claros y brillantes de ira. Abr la segunda carpeta y comenc a poner fotos en blanco y negro encima de las ms antiguas. Form una lnea de brillante muerte y vi todas las descargas de color en la piel de Heinrick. Pareca casi gris, pero con el tiempo se asentaron de nuevo. Tuve que llegar hasta los extremos de la mesa para exponer todas las fotos. - Esta mujer muri hace tres das.- Saqu otro archivo de la pila. Lo abr y puse las fotos encima de ella, pero no las puse en el montn. No estaba cien por ciento segura de que pudiera emparejar las fotos con el crimen correcto. Supuestamente estaban marcados en la parte de atrs, pero como no los haba marcado personalmente, no quera arriesgarme. Una vez llegas a los tribunales los malditos abogados son puntillosos acerca de las pruebas y esas cosas. Seal las imgenes del archivo. Esta mujer muri hace dos das. Zerbrowski dio un paso hacia delante y me entreg una bolsita de plstico con un puado de polaroid en ella. Tir la bolsita sobre la mesa para que se deslizara y l la atrap antes de que cayera al suelo. Sus ojos se ampliaron cuando vio la imagen superior. - Esa mujer muri anoche. Pensamos que hubo dos vctimas, pero verdaderamente no hemos terminado de encajar los trozos, as que no estamos seguros. Podran ser ms, o podra ser solo una mujer, pero es una gran cantidad de sangre para una sola mujer. No te parece? Puso la bolsita con polaroid con cuidado encima de la mesa, sin que tocara ninguna de las otras fotos. Mir todas las fotos, su rostro se haba vuelto blanco como la muerte, los ojos se vean enormes. Su voz estaba estrangulada como si le costara respirar y mucho ms hablar. - Qu quieres saber? - Queremos que esto no suceda de nuevo,- le dije.

l tena la mirada fija en las fotos, como si no pudiera apartar la mirada. Prometi que no lo hara aqu. Jur que se poda controlar. - Quin?- Le pregunt en voz baja. Si, el gobierno le haba dado un nombre, pero ese era el mismo gobierno que no dara a John Doe uno. - Van Anders,- susurr el nombre. Mir haca arriba y no hubo ninguna sorpresa en su mirada. El otro detective dijo que saba que era Van Anders. Genial. Nadie le quiere dar a su sospechoso ms informacin de la que le da. Me encog de hombros. Sin testigos, es difcil estar seguro. Algo as como esperanza brill en sus ojos y comenz a recuperar parte de su color. - Crees que podra ser otra persona? Qu no fue Van Anders? Oje los archivos de nuevo, y Heinrick se estremeci. Encontr la carpeta delgada con la imagen de Van Anders y las dos mujeres. Le ense la foto. Van Anders con las vctimas de la masacre de anoche. Dio un respingo en la ltima palabra, y el color que se haba ido filtrando en su cara se fue de nuevo. Sus labios parecan sin sangre. Por un segundo pens que quizs se iba a desmayar. Nunca haba tenido a un sospechoso desmayado. Su voz fue un susurro ronco. Entonces es l.- Puso su frente sobre la mesa. - Necesitas un poco de agua? Algo ms fuerte?- Le pregunte. Aunque la verdad, el caf negro era lo ms fuerte que poda darle. Haba normas sobre lo de dar alcohol a los sospechosos. Alz la cabeza, lentamente, pareca derrotado. Les dije que estaba loco. Les dije que no le incluyeran. - A quien se lo dijo?- Le pregunte.

Se puso un poco ms erguido. Acept venir aqu contra mi buen juicio. Saba que el equipo se reuni con demasiada rapidez. Cuando uno se precipita en una tarea, termina mal. - Qu tarea?- Le pregunte. - Para reclutarte para una misin. - Qu misin?- Le pregunte. Sacudi la cabeza. No importa ahora. Alguien de nuestro pueblo levantara a un hombre en el cementerio local. No pareca lo bastante vivo para lo que mis empleadores deseaban. Pareca un zombi, y eso no es lo suficientemente bueno. - Lo suficientemente bueno para qu?- Le pregunte. - Para engaar a la gente del pas que su lder esta vivo. -Qu pas?- Le pregunte. Sacudi la cabeza y el fantasma de una sonrisa se dibuj en sus labios. No voy a estar aqu mucho tiempo, Sra. Blake. Los que me contrataron se encargaran de m. O bien me liberan pronto sin cargos, o tendrn que matarme. - Parece que estas tranquilo sobre eso,- le dije. - Creo que saldr libre. - Pero no estas seguro,- le dije. - Pocas cosas en la vida son ciertas. - Yo se una cosa que es cierta,- le dije.

Solo me mir. Creo que haba dicho ms de lo que haba planeado decir. As que iba a tratar de no decir nada. - Van Anders va a matar a alguien esta noche. Sus ojos eran como sombras, cuando dijo: -Trabaj con l hace aos, antes de que supiera lo que era. No crea que estaba controlando su ira. Deb haberlo sabido. - Los que los contrataron solo van a dejar a Van Anders aqu matando mujeres? Entonces me mir. Una vez ms, no pude leer su expresin. Determinacin, culpa, algo. - S donde se aloja Van Anders. Te dar la direccin. Se que las personas que nos contrataron desearan verlo muerto ahora. Se ha convertido en una responsabilidad. Nos dio la direccin. No me apresur a irme, porque a diferencia de las pelculas, saba que no me permitiran estar en la captura. La Reserva Mvil, la respuesta de St. Louis de los SWAT, seran los mandamases. Cuando tienes a gente que pueden entrar con un equipo de chalecos antibalas y armas automticas, el resto somos superados. Abr un ltimo archivo y le mostr al hombre que haban crucificado en la pared. - Por qu Van Anders necesitaba hacer esto? No es su forma de matar. - No se de que me ests hablando. Iba a negarlo, esta bien. Incluso si pudiramos cogerlo en algo, dudo que pudiramos mantenerlo durante el tiempo suficiente para llevarlo a juicio. Sabemos que t y tu equipo lo hicisteis. Incluso sabemos por qu.- Si Bradley estaba diciendo la verdad, no lo saba. - No sabes nada.- Pareca muy seguro de eso. - Ordenaste matarlo porque huy. Se escap de personas como t y personas como Van Anders.

Entonces me mir y pareca preocupado. Se preguntaba como lo saba. No mucho. Pero tal vez lo suficiente. - De quin fue la idea de crucificarlo? - Van Anders.- Pareca como si se hubiese tragado algo amargo. Luego esbozo una pequea sonrisa. No importa, Sra. Blake, no ir a juicio. - Tal vez no, pero me gusta saber quien es el culpable. Asinti, y luego dijo: - Van Anders estaba demasiado enfadado porque le disparamos primero. Dijo que lo mejor era la crucifixin si la persona no luchaba.- Me mir con ojos atormentados. Debera haber sabido entonces lo que quera hacer. - De quien fue la idea de las runas?- Le pregunt. Sacudi la cabeza. Has conseguido la ltima confesin que recibirs de m. - Todava hay una cosa que no entiendo.- En realidad, haba muchas cosas que no entenda, pero nunca es bueno parecer confundida frente a los malos. - No voy a declarar contra m mismo, Sra. Blake. - Si sabas lo que Van Anders era capaz de hacer, entonces. Por qu traerlo? Por qu hacerlo parte del equipo de todos modos? - Es un hombre lobo, has visto como quedan sus vctimas. Hay quienes creyeron que t tambin eras un cambiaformas. Queramos a alguien que te pudiera manejar sin riesgo de infeccin, si haba una pelea entre nosotros. -Estabais planeando secuestrarme? - Como ltimo recurso,- me dijo. - Pero debido a que a Balfour y a Canducci no les gust mi zombi, el plan esta apagado?

- Tenamos informes de que podas levantar zombis que pensaban que an estaban vivos y que podan pasar por humanos. Las personas que nos contrataron estuvieron muy decepcionadaos cuando vieron la cinta. Le deba a Marianne y a su aquelarre una nota de agradecimiento. Si ellos no hubieran conseguido sacar mi poder, habra levantado a un zombi, un zombi que parecera vivo, y quizs habra sido raptada y estara a merced de Van Anders. Quizs le debera mandar flores a Marianne, una tarjeta no me pareca bastante. Trat de hacer algunas preguntas ms, pero Leopold Heinrick haba dado todo la informacin que iba a dar. Finalmente pidi un abogado y la entrevista termin. Sal a la zona principal y era un caos. La gente gritaba, corra. Entend una frase, oficiales abajo. Agarr al detective Webster, de pelo rubio y mal caf. - Qu pasa? OBrien respondi por l. El equipo de los SWAT que fue a por Van Anders, los cort en pedazos. Por lo menos un muerto, tal vez ms. - Mierda,- dije. Ella llevaba puesta su chaqueta y estaba buscando su bolso en un cajn. - Dnde est Zerbrowski? - Ya se ha ido. -Puedo ir? Me mir. - A dnde? Tienes que ir a un hospital. - Creo que necesito estar en la escena del crimen. - Te llevar,- dijo Webster. OBrien le lanz una mirada.

- Ir al hospital ms tarde. Te lo prometo. OBrien sacudi la cabeza y corri haca la puerta. Todo el mundo se iba. Algunos iran al hospital. Algunos a la escena del crimen para ver si podan ayudar. Algunos iran a sentarse con las familias de los oficiales cados. Pero todo el mundo se iba. Si realmente queras cometer un delito en cualquier ciudad, espera hasta que haya un oficial herido. Iba a la escena del crimen. Tratara de ayudar a averiguar que haba salido mal. Por que algo haba salido mal si Van Anders haba vapuleado a un escuadrn completo de los SWAT. Estn entrenados para manejar a terroristas, situaciones con rehenes, drogas, pandillas, peligros bioqumicos; elije el mal y los SWAT pueden manejarlo. S, algo haba salido terriblemente mal. La pregunta era. Qu?

Ya haba visto lo suficiente del trabajo prctico de Van Anders como para esperarme lo peor. Lo que vi en el pasillo no estaba ni siquiera cerca de lo peor que poda hacer. En comparacin con las otras escenas de los crmenes, era casi limpia. Haba una oficial uniformada junto a la ventana al final del pasillo. La ventana estaba casi completamente sin el cristal, como si algo grande hubiera sido arrojado a travs de ella. Aparte de la ventana no haba nada ms. Haba sangre en la alfombra marrn clara del pasillo. Dos muestras ms de sangre en la pared que parecan casi artificiales, demasiado dramticas para las paredes blancas. Eso era todo. Van Anders no haba tenido tiempo para disfrutarlo. Uno de los oficiales estaba muerto, quizs dos, pero solo haba tenido tiempo para matarlos. No haba tenido tiempo para despedazarlos. Me pregunto si eso le enfadara? Se senta engaado? Haba una cinta de la polica en el pasillo, pero el sonido de las voces de la puerta de la vivienda eran como el rumor del mar. Un triste, enojado y confuso mar. El apartamento estaba impecable, intacto. No haba signos de lucha en el interior. Todos los problemas haban empezado y terminado en el pasillo. El detective Webster haba venido conmigo. Todava estaba en la puerta, porque no haba espacio suficiente en la habitacin. Todo homicidio tiene ms policas de los que necesita, pero nunca haba visto una multitud como esta. La gente estaba de pared a pared como en una fiesta, salvo que cada rostro era sombro, sorprendido o enojado. Nadie estaba teniendo un buen momento.

Zerbrowski haba llamado a mi telfono de camino haca all. Todo el mundo quera respuestas, respuestas sobre los monstruos, respuestas que no poda dar, porque no saba una mierda. Su cita, no la ma. Me debata entre la conveniencia de gritar a Zerbrowski o llamarlo a su telfono mvil. Normalmente no me importaba ser baja, pero esta vez no poda ver a travs de la multitud y desde luego no poda ver ms all de ella. Mire a Webster. Estaba malditamente cerca de los seis pies. - Puedes ver al sargento Zerbrowski? Webster de repente pareci an ms alto. Me di cuenta de que haba estado encorvado, de la forma en la que algunas personas altas lo hacen sobretodo si tienen demasiada altura prematuramente y no les gustaba. De pie, con los hombros haca atrs, y tratando de mirar por encima de la multitud, era, al menos de seis pies y una pulgada, tal vez una pulgada ms. Normalmente soy buen juez con la altura. - Est en el lado opuesto de la habitacin.- De repente, pareci encogerse, los hombros encorvados, como si su columna vertebral se comprimiera ante mis ojos. Sacud la cabeza y dije: - Puedes llamar su atencin? Puso una sonrisa picar en sus ojos, una de esas miradas que Zerbrowski y Jason me haban hecho temer. Podra ponerte sobre mis hombros, as te mirara. Le di una mirada que marchit la sonrisa de su cara. Se encogi de hombros. Lo siento-. Pero era ese tipo de disculpa al que estoy acostumbrada, la que Jason da cuando no lo siente en absoluto. O Zerbrowski era ms psquico de lo que pensaba, o trataba de huir del hombre que lo persegua. Era uno de los oficiales de los SWAT con el mono negro de combate, el equipo de proteccin corporal an estaba en su sitio, pero haba perdido el casco, su mascara y sus ojos eran salvajes.

Zerbrowski me vio y la expresin de alivio en su rostro era tan pura, tan feliz, que casi me asust. Oficial Elsworthy, esta es Anita Blake, la oficial Anita Blake. Ella es nuestra experta sobrenatural. Elsworthy frunci el ceo, parpadeando demasiado rpido. Era como si le llevara ms tiempo del que debera filtrar las palabras y que tuvieran significado. Haba visto suficiente para reconocer los sntomas. Por qu no estaba en el hospital con el resto del equipo? Zerbrowski gesticul haca mi. Lo siento. Elsworthy parpade haca mi, sus ojos marrones parecan que no se centraban, como si estuviera viendo algo en algn lugar dentro de su cabeza. Mierda. Hace un momento estaba gritndole a Zerbrowski y ahora estaba viendo cosas que no poda ver. Probablemente reviviendo el desastre. Estaba plido y haba un ligero sudor en su rostro. Apostaba a que estara pegajoso al tacto. Acerqu mi cara a la de Zerbrowski y le dije en voz baja: - Por qu no est en el hospital con los dems? - No quera ir. Me dijo que le quera preguntar al RPIT como diablos a un hombre lobo le pueden crecer garras cuando todava esta en forma humana. Deb reaccionar a la declaracin, porque Zerbrowski de repente me dio una mirada a travs de la montura de sus gafas. Le dije que no era posible para un cambiaformas obtener garras mientras est en su forma humana completa. Hice mal? Asent. Un cambiaformas tiene que ser realmente poderoso para ser capaz de hacerlo. Solo he conocido a un puado de personas que pueden hacer un cambio parcial mientras parecen humanos. Zerbrowski bajo an ms la voz. Tal vez habra sido bueno saber eso antes de entrar a por Van Anders.- Pens que un mnimo de una persona de cada equipo fue a Quntico para la gran clase y la conferencia sobrenatural. - Ellos lo saban.

Le di una mirada de disgusto. No voy por ah suponiendo que s ms acerca de los monstruos que el maldito FBI. - Tal vez deberas,- me dijo Zerbrowski en voz baja. La forma en que lo dijo sac el calor de mis palabras. Realmente no me poda enfadar con Elsworthy ah de pie como un inocente recin llegado de una masacre. - Qu calor hace aqu, no?- Pregunt Elsworthy. En realidad haba demasiada gente en un espacio demasiado pequeo. Detective Webster, podra llevar a Elsworthy fuera de la sala para tomar un poco de aire, verdad? Webster hizo lo que le ped, y Elsworthy se fue sin una sola queja. Era como si hubiera utilizado toda su ira antes de llegar aqu, y ahora todo lo que quedaba era la conmocin y todo el horror. Zerbrowski y yo nos quedamos en nuestro pequeo rincn. - Qu sali mal?- Le pregunt. - He sido gritado por Elsworthy, pero an mejor, por el Capitn Parker. Espera en el hospital para que ponga mi culo all y explicar como infiernos Van Anders pudo hacer lo que hizo. - Qu fue exactamente lo que hizo? Zerbrowski busc su siempre presente cuaderno en el bolsillo de su chaqueta. El cuaderno pareca que haba sido arrugado en el suelo y luego pisado. Pas las pginas hasta que lleg a las que quera. Van Anders cooper completamente cuando entraron. Pareca sorprendido y no saba por que alguien quera arrestarlo. Lo esposaron, lo pusieron en el suelo y los oficiales tcticos, Bates y Meyer, llevaron a cabo el registro de la habitacin para ver si estaba despejado.- Me mir. El procedimiento estndar. - As que cundo dejo de ser normal?

- Luego todo se pone un poco confuso. Meyer nunca volvi a hablar por la radio, en absoluto. Bates comenz a gritar, agente herido, y algo tiene garras. Elsworthy y otro oficial salieron haca la puerta a tiempo para ver a Van Anders lo suficientemente claro como para jurar que tena garras, pero estaba en su forma humana completa.- Zerbrowski me hecho una mirada. A decir verdad, estaba dispuesto a pensar que Elsworthy y - Volvi a una pgina de su cuaderno. Tucker, estaban viendo cosas. Sacud la cabeza. No, no es posible.- Sacud la cabeza de nuevo y luch contra el impulso de frotarme las sienes. Me dola la cabeza. Los licntropos a los que he visto hacer eso, sacan rpidamente las garras. Es como tener cinco navajas de muelle que aparecen de repente. No habra sido nada fcil para el oficial, Bates verlo, verdad? - Meyer, Bates todava est vivo. Asent. Los nombres eran importantes. Es importante recordar quien est vivo y quien muerto. Van Anders apual a Meyer. Cuando las garras asesinas salieron de su mano, las utiliz como cuchillos. - Aparentemente el Kevlar no es para garras de licntropo,- dijo Zerbrowski. - El Kevlar no se hace para detener un ataque punzante,- le dije. - Las garras actuaron como cuchillas. Asinti. Van Anders utiliz al oficial como escudo, lo tena entre sus garras como una marioneta, es lo que Elsworthy dijo finalmente. - Tendra que haber ido al hospital con los dems.- Dije. - Pareca bien cuando llegu, Anita, honestamente, no los culpo por no obligarlo a ir. - Bueno, ahora no se ve bien. - Podemos darle un paseo hasta el hospital cuando vayamos.

Lo mir. - Por qu creo que vamos al hospital para algo ms que simple apoyo moral? - Esta noche ests como el infierno de perceptiva. - Zerbrowski,- le dije. - Le dije al Capitn Parker que estara bien una vez la oficial Blake se presentara. - Eres un cabrn. - Est haciendo preguntas sobre los monstruos para las cuales no tengo repuesta. Dolph tal vez si, pero de ninguna manera quiero que est aqu. Hemos logrado acallar lo peor de lo que sucedi en el interrogatorio de tu amigo de peluche, pero si Dolph se pierde en un lugar pblico- Sacudi la cabeza. Estaba de acuerdo con l. Bien, voy contigo al hospital a ver si puedo responder las preguntas del capitn. - Ah!, pero primero tienes que ver esto.- Tena una sonrisa, y no era lugar para sonrisas. - Ver qu?- Le pregunt con recelo. Se volvi sin decir una palabra y se abri camino haca la ventana vaca. Webster se haba llevado a Elsworthy en direccin opuesta, tan lejos de la ventana y el pasillo como pudiera. Bien por Webster. Cuando estbamos bastante cerca, mis ojos comenzaron a buscar algo ms. Haba dos orificios de bala en la pared cerca de la ventana al final del pasillo. Las armas de SWAT pueden ser automticas solo apretando un interruptor, pero estn entrenados para solo disparar una bala a la vez. Con dos oficiales abajo y un monstruo suelto, se habran acordado de su formacin. Casi no haba cristales en la alfombra, ya que casi todos haban cado fuera. - Van Anders tir a alguien por la ventana?

- Se tiro,- dijo Zerbrowski. Me quede mirndolo. Estamos a veinte pisos de altura, incluso un hombre lobo no puede salir ileso de ese tipo de cada. No se mata, pero estara sufriendo. - No baj, subi.- Hizo un gesto para que me acercara a la ventana. No me gustaba la ventana. Tena el umbral muy bajo, casi lo suficiente bajo como para caerte. Eso le daba mejor vista, pero sin cristal en el marco de metal, no haba nada ms que el vaco entre yo y una gran cada. - Cuidado con los cristales y no mires abajo. Pero confa en mi, Anita, vale la pena asomarse un poco, y mirar haca arriba. Mira haca el lado derecho de la ventana. Puse una mano contra la pared y encontr un lugar en el marco sin cristales para poder agarrarme. El aire luchaba contra m, como manos ansiosas listas para arrancarme de mi camino. No le tengo miedo a las alturas, pero la idea de la cada, si que me daba miedo. Luch contra el impulso casi irresistible de mirar haca abajo, porque si miraba haca abajo no podra ser capaz de mirar por la ventana. Me asom, muy cuidadosamente, y al principio no entenda lo que estaba viendo. Haba unos agujeros en la fachada del edificio, todo el camino haca arriba, hasta donde mis ojos podan ver. Pequeos agujeros a intervalos regulares. Me levant de nuevo, cuidadosamente, observando los cristales, as como una posible cada. Le frunc el ceo a Zerbrowski. Vi los agujeros. Pero, Qu son? - Van Anders hizo de Spiderman con ellos. El francotirador y los observadores se situaron en el lado opuesto del edificio. No haba nada que hacer. Sent que mis ojos se ampliaban. - Te refieres a que los agujeros es donde meti las manos y subi?

Zerbrowski asinti y sonri. El Capitn Parker gritaba que no saba que los hombres lobo pudieran hacer eso. Mire hacia la ventana. El Capitn Parker no es el nico que no lo saba. Quiero decir que tienen la fuerza, pero se cortan y raspan e incluso pueden romperse los huesos. Pueden sanar rpidamente, pero les duele.- Mir hacia el techo como si an pudiera ver la marca ascendente de los agujeros. Los disparos lo habran herido como el infierno. Zerbrowski asinti. - Necesitar una sala de urgencias o un mdico, o algo? Sacud la cabeza. Lo dudo. Si es lo suficientemente fuerte como para hacer un cambio parcial, entonces voy a asumir que su capacidad de curacin es superior. Si es as, sanar en un par de horas, quizs menos. Si cambia de forma, cuando sea humano otra vez, estar sano de nuevo. - Han dado la voz de alarma a todos los lugares de emergencias y atencin urgente por si acaso. Asent. Eso no puede hacer dao, supongo, pero no creo que lo capturen de esa manera. - Cmo vamos a cogerlo, Anita? Cmo se retiene a algo como eso? Lo mir. - Le preguntaste al mando superior lo que pensaba de la utilizacin de hombres lobo para seguirlo? - Lo vetaron. - Creo que se podran encontrar en un estado de nimo ms receptivo ahora. - Piensas que tus amigos sern agradables con una correa para m? - Pens realmente haba estado sujetando la correa. Mi telfono son, y el sonido me hizo saltar. Lo abr y escuch una voz que no reconoc. De todos modos no hablo a menudo con el jefe de polica.

Hice un montn de s seor, y no seor. Entonces el telfono zumb y me qued mirando a Zerbrowski. - Hablabas con quien creo que hablabas? - Se ha admitido una orden judicial de ejecucin para Van Anders. Los ojos de Zerbrowski estaban muy abiertos. No lo vas a perseguir sola. Sacud la cabeza. No lo haba previsto. Pareca que no me crea. En realidad tuve que darle mi palabra de que no ira tras Van Anders sin refuerzo. Tendra un refuerzo. El jefe de polica me haba dicho que poda ir con los hombres lobo tras l. Tendra un escolta si poda convencer a Richard para cederme a uno de sus lobos. Ped algunas bolsas y cog la ropa sucia de Van Anders. Us guantes, no para mantener mi olor fuera de ellas, sino porque no quera tocar nada que hubiera tocado el cuerpo de Van Anders. Guard la ropa en la bolsa, y esperaba que fuera suficiente para que los hombres lobo lo rastrearan. No me gustara tener que volver y empezar alrededor del edificio. Van Anders podra haber subido, pero tendra que bajar por alguna parte. Zerbrowski me llev a m, al oficial Elsworthy y a l mismo al hospital, para que el Capitn Parker nos pudiera gritar a los dos. Bates haba muerto en la mesa de operaciones.

Zerbrowski tuvo que morderse la lengua, debido a que un sargento no se sita por encima de un capitn. Ola el temor que le tena a Parker. No lo culpaba por tener miedo. Creo que todos tenan miedo, cada persona del pasillo. Cada persona en las habitaciones. Cada agente de polica, y cada mujer en la ciudad deberan tener miedo. Porque cuando sucede algo como esto es la polica la que limpia el desorden. Bueno, la polica, y su verdugo. Todos tenamos miedo y as deba ser.

Encontr a Richard en su casa. Nos sentamos en la mesa de la cocina donde se haba sentado tantas maanas los fines de semana que habamos pasado juntos. Se sirvi una taza de t y a mi me puso un caf, durante todo el tiempo rehuy de mis ojos, no supe que decir. Me pill por sorpresa su comentario. - Si te hubieras pegado a la moral, Asher estara muerto o peor an, atrapado en Europa con esa perra monstruosa. Estaba segura de que "perra monstruosa" era Belle Morte. - Eso es verdad,dije, y trat de mantener mi tono neutral. Quera ir al grano y pedir a Richard que me prestara algn hombre lobo, pero no suele funcionar bien con Richard ir directo al grano. No tardara mucho en ofenderlo y necesitaba su cooperacin, no otra pelea. - No entiendo cmo puedes permitir que se alimenten de ti, Anita.Finalmente, levant la vista y sus ojos marrones se llenaron completamente de dolor y confusin, por lo que me dola verlos. - Es difcil para m tirar ms piedras a mi tejado, Richard. - El ardeur,- dijo. Asent.

- No puedo permitir que se alimenten de m tambin. - Lo entiendo,- dije. Busc mi cara. - Entonces por qu ests aqu? Haba pensado que iba a haber alguna reunin de lgrimas, algn motivo por mi parte para que volviera a mi cama? Una parte de m estaba enojada, otra parte de m estaba triste, ninguna parte de m tena tiempo para eso. - El hombre lobo que ha estado violando y matando a mujeres en la ciudad se le ha escapado a la polica hoy. - No he visto nada en las noticias. - Estamos tratando de mantenerlo en secreto. - Ests aqu por negocios,- su voz era suave. - Estoy aqu para evitar que otras mujeres mueran. Se levant de la mesa, y tuve miedo por un momento de que se fuera, pero tom la tetera y rellen su taza. - No es uno de mis lobos, Anita. - Lo s. Se gir, y all estaba el primer indicio de ira. - Entonces, qu quieres de m? Suspir. - Richard, te amo, siempre te amar, pero no tengo tiempo para esta pelea, ahora no. - Por qu ahora no?- Pregunt, y estaba enojado. Abr la carpeta de los archivos y saqu la primera foto. La sostuve en alto para que pudiera verla. Frunci el ceo, entrecerrando los ojos, y finalmente su mente la vio, y totalmente el disgusto llen su cara. Se dio la vuelta. - Por qu me enseas eso?

- Es la muerte de tres mujeres de aqu y de ms de media docena de otros pases. Estas son slo las que conocemos. Est ah ahora escogiendo una nueva vctima. - No puedo hacer nada al respecto. - Pero podras, si me das algunos hombres lobo para ayudar a localizarlo. Me mir entonces, luego, se apart, porque todava estaba mostrando la foto. - Rastrearle, quieres decir, como un perro? - No, la mayora de los perros no realizan un seguimiento a un cambiaformas, tienen demasiado miedo de ellos. - No somos animales, Anita. - No, no, pero en forma de animal tenis la nariz de uno, pero todava tenis el cerebro de una persona. Podis realizar el seguimiento y pensar. - Esperas que haga esto? Sacud la cabeza, y puse la foto debajo de la pila. La dej y la pila se desparram a travs de su mesa. - No, pero sera Jason, y Jamil lo hara si se lo pido. Dira que Sylvie, pero no lo suficiente como para hacer mucho ms. - Me desafi, y perdi,- dijo Richard. Sus ojos seguan alterados por las fotos sobre la mesa. - Saca eso fuera de mi mesa. - Est ah ahora, a punto de convertir a otra mujer en carne. - Bien, bien, toma a Jason, toma a Jamil, toma a cualquiera que infiernos te interese. - Gracias.- Empec a reunir las fotos. - No tienes que hacerlo de esta manera, Anita.

- De qu manera?- Pregunt, cerrando el archivo sobre las fotos espeluznantes. - Difcil. Podras haber preguntado. - Habras dicho que s? - No lo s, pero esas fotos me van a atormentar. - Estuve all Richard, tus pesadillas no puede ser peores que las mas. Se movi a una desenfocada velocidad y me agarr del brazo. - Parte de m piensa que son horribles, al igual que se supone que debo, pero la otra parte de m le gustan las fotos.- Sus dedos se hundieron en mi brazo, haciendo dao. - Parte de m slo ve la carne fresca.- Solt un gruido entre sus dientes blancos. - Siento el odio de lo que eres, Richard. Me solt tan rpido, que casi me ca. - Coge a los lobos que necesitas, y vete. - Si me dieran una varita mgica para ti y te hiciese humano, puramente humano, lo hara, Richard. Me mir, sus ojos se haban desangrado al mbar del lobo. - Te creo, pero no hay una varita mgica. Soy lo que soy, y nada va a cambiar eso. - Lo siento, Richard. - He decidido vivir, Anita. Le mir. - Lo siento, no lo entiendo. - He estado intentando morir. No voy a morir nunca ms. Voy a vivir, sea lo que sea. - Estoy contenta, pero me gustara que parecieras ms feliz por la eleccin.

- Vete, Anita, tienes a un asesino que pescar. Lo hice, y el tiempo no estaba de nuestro lado. Pero todava odiaba dejarlo as. - Har lo que pueda para ayudarte, Richard, lo sabes. - Al igual que ayudas a todos tus amigos. Sacud la cabeza, recog la carpeta, y me fui hacia la puerta. - Cuando quieras hablar, y no discutir, llmame, Richard. - Y cuando quieres hablar, y no capturar asesinos, llmame. Sal de ah. Pero no tuve tiempo para tomar su mano, incluso si me hubiera dejado. Van Anders estaba all, y haba demasiada gente para hacer dao. Lo que era una pequea desolacin emocional entre amigos frente a conseguir que Van Anders saliera de las calles.

Jason y Jamil se quedaron en forma humana, mientras que Norman y Patricia se quedaron en forma de lobo. Haba visto a Norman en forma humana antes, pero no poda ponerle un rostro a Patricia. No era ms que un lobo peludo grande, plido, casi blanco. Tuvimos que ponerles correas muy grandes a los dos lobos. Hoy en da de todos los das no quera que la polica tuviera a un lobo gigante suelto por las calles. Estaba pensando que estara en la tanda de los primeros en hacer las preguntas ms tarde en una especie de estado de nimo. Abr las dos bolsas que haba recogido del apartamento alquilado de Van Anders. Los lobos olfatearon, grueron, y en el extremo de la correa, siguieron la pista en la acera de alrededor de su edificio de apartamentos, y por toda la ciudad, y finalmente a un centro comercial. La polica haba estado vigilando los aeropuertos, las estaciones de autobuses, las carreteras. Van Anders estaba sentado en el patio de comidas del alucinante centro comercial Eastfield. Se haba amontonado el pelo bajo un gorro de pico y aadi un par de gafas de sol baratas. Como si el disfraz estuviera bien. Adems, no poda quejarme, demasiado. Yo llevaba una gorra de pico con mi pelo enmarcndola, y gafas de sol. Odio las malas copias. Tambin me haba puesto una sudadera y jeans holgados con mis zapatillas Nike. Bajita como era, me pareca a un millar de jvenes errantes en algn centro comercial en Estados Unidos. Reclut a Jamil y a Jason. Se quedaron fuera de la vista, pero me avisaron que habra olor tarde o temprano. Ya haba enseado mi tarjeta de

identificacin en seguridad del centro comercial. Haba tomado la decisin de que no se llamase a la polica, y no intentaran evacuar. Tena una orden judicial de ejecucin. No tena que dar un aviso. No tena que hacer nada excepto matarlo. Era media tarde, as que el patio de comidas, no estaba demasiado atestado. Eso era bueno. Haba un grupo de adolescentes en la mesa ms cercana a Van Anders. Por qu no estaban en la escuela? En la mesa de al lado, la ms cercana a l, haba una madre con un beb en un cochecito y dos nios pequeos. Dos nios, ninguno de ellos en sillas de beb, para correr libres, mientras trataba de ayudar al beb a comer el suave yogur. Van Anders era ms de quince pies de alto que los nios desbocados. Los adolescentes estaban terriblemente cerca, pero no poda entender cmo conseguir que se movieran. Estaba trabajando mis nervios, para cerrar el camino a travs de la madre y los nios durante el da, cuando los adolescentes se levantaron, tiraron la basura de la mesa, y se alejaron. Van Anders estaba demasiado aislado cuando fui a buscarlo all, en el centro comercial. No estaba dispuesta a dejarle escapar de nuevo. Era demasiado peligroso. Haba tomado la decisin en ese momento de que podra poner en peligro a toda esta gente. De que la madre con su beb se manchase de yogur, y los dos nios gritando iban a tener sus oportunidades. Estaba bastante segura de que poda controlar la situacin lo suficientemente bien como para mantenerlos fuera, pero no estaba completamente segura. Todo lo que saba con certeza era que iba a cogerle, ahora. No iba a esperar. Tena mi arma en mi lado, las cmaras de seguridad estaban girando, a lo largo antes de llegar a la mesa con la madre y sus hijos. Tena mi insignia de agente federal colgando sobre el bolsillo de la camiseta, slo en caso de que algunos valientes civiles decidieran intentar salvar a Van Anders. Tena la pistola y apunt al pasar la mesa de la mujer. Creo que fue su suave jadeo que le hizo girarse. Vio la tarjeta de identificacin, y sonri, tomando otro bocado de su sndwich. Habl con la boca llena. - Vas a avisarme de que no me mueva?- Pareca irlands. - No,- dije, y le dispar.

La bala le hizo girar en su silla, y dispar de nuevo antes de tirarme al suelo. El primero haba sido de urgencias, no era letal, pero el segundo fue un golpe al cuerpo slido. Dispar en su cuerpo dos veces ms antes de llegar lo suficientemente cerca para ver su boca abrirse y cerrarse. Floreciendo la sangre de sus labios, y manchando la camisa azul prpura. Di la vuelta a todo, as poda conseguir un disparo claro en la cabeza. Estaba tumbado sobre su espalda y sangrado, y tosiendo sangre, y se aclar la garganta para decir. - La polica tiene que dar aviso. No puedes pegar un tiro. Solt todo el aliento en mi cuerpo.- No soy polica, Van Anders, soy el verdugo. Sus ojos se abrieron, y dijo: - No. Apret el gatillo y vi la mayor parte de su rostro estallar en un lo irreconocible. Sus ojos azules haban estado en las fotos.

Bradley me llam a casa esa noche. Extraamente, despus de destrozar el cerebro de un hombre delante de una gran cantidad de madres sub-urbanas y de sus hijos, simplemente no estaba de humor para ir al trabajo. Ya estaba metida en la cama con mi peluche de pingino favorito, Sigmund, y Micah enroscado a mi lado. Por lo general el calor de Micah era ms reconfortante que un camin cargado de juguetes de peluche, pero esta noche necesitaba del agarre asfixiante de mi juguete favorito. Los brazos de Micah eran maravillosos, pero Sigmund nunca me deca que estaba haciendo el ridculo, o sedienta de sangre, tampoco lo hacia Micah, pero me qued esperando. -Fuiste noticia nacional, y el Post-Dispatch tiene una foto en primera plana de la ejecucin de Van Anders,- dijo Bradley. -S, resulta que estaba al otro lado de una tienda de fotografa. Que suerte la ma.-Incluso para m, sonaba cansada, o algo ms. Qu es ms que cansada? Muerta? -Vas a estar bien?- Pregunt. Puse los brazos de Micah ms cerca, acurrucando mi cabeza contra su pecho desnudo. Todava tena fro. Cmo podra tener fro con tantas mantas? Tengo algunos amigos en casa, ellos me impiden acercarme demasiado a lo sombro. -Tenas que matarlo, Anita. -Lo s.

-Entonces que es ese tono en tu voz? -No has llegado a la parte del artculo, donde hablan de los tres aos que no se me aplican por matarlo, como se me vio hacerle eso al hombre malo en el centro comercial, verdad? -Si hubiera escapado... -Slo espera, Bradley. Tom la decisin antes de matarlo, la psique de los testigos no era tan importante como su seguridad fsica. No me arrepiento de esa decisin. No mucho. -Est bien, ahora vamos a hablar de negocios. Pensamos que Leo Harlan es mejor conocido como Harlan Knox. Ha trabajado con algunas de las mismas personas que trabajan con Heinrick y Van Anders. -Por qu no me sorprende? -Dije. -Hemos comprobado el nmero que te dio. El servicio de contestador dice que cancel su contrato con ellos, a excepcin de un mensaje. Esper. -No vas a preguntar? -Slo dmelo, Bradley. -Bueno, aqu va. Sra. Blake, lo siento, pero no lleg a levantar a mi antepasado. En caso de que se lo pregunte, es real. Pero, dadas las circunstancias, pens que la discrecin era la mejor parte del costo. Y la sesin ha sido cancelada, por el momento" Entiendes que quiere decir acerca de la sesin debe ser cancelada? -Creo que s, creo que quiere decir que el acuerdo fue cancelado. Se puso demasiado complicado. Gracias por comprobarlo, Bradley.

-No me des las gracias, Anita, si no hubiera tratado de conseguirte en nuestra nmina como un agente federal, creo que nunca podra haber llegado a la conclusin de quien lo contrat fue Heinrick. -No puedes culparte por defenderte, Bradley. Es como la leche derramada, limpia el desorden, y sigue adelante. -Lo mismo ocurre con Van Anders. -Siempre doy mejores consejos de los que tomo, Bradley, deberas saber por qu. Se ri y aadi, - Cuida tu espalda, de acuerdo? -T, tambin. - Adis, Anita, ten cuidado. Estaba a la mitad de decir, - t tambin,- cuando colg. Trabajar para hacer cumplir la ley haca tener tan malos modales al telfono? Nathaniel entr en el dormitorio con el libro de La telaraa de Charlotte. Estaba en la cocina, y tiene un segundo marcador. Creo que Zane, o alguien haba iniciado la lectura. Me estrech ms contra el cuerpo de Micah, y l me sostuvo, en un abrazo clido y feroz, como si pudiera apartar los malos sentimientos de m. -Vamos a conseguir tu propio libro,- le dije. Nathaniel sonri. Micah bes la parte superior de mi cabeza. -Quin har la lectura esta noche?- Pregunt Nathaniel. - Yo lo har,- dijo Micah, - a menos que Anita quiera. Enterr mi cara en el hueco de su brazo. - No, que me lean esta noche suena bien. Nathaniel le entreg el libro y se meti en la cama. No estaba segura de si fue el calor de ambos bajo las sbanas, o el sonido de la voz grave de Micah

mientras lea, pero poco a poco, empec a estar caliente de nuevo. No haba ledo La telaraa de Charlotte en aos. Estaba atrasada. Atrasada para hacer muchas cosas que no implicaban armas de fuego o matar gente.

Dolph estaba todava de baja, pero estaba trabajando en organizar un encuentro entre l, su esposa, su hijo y su nuera. No s si haba algo de que hablar, pero Lucille, la mujer de Dolph, quera intentarlo. Richard pareci tener un poco de paz. No la paz suficiente para nosotros hasta la fecha. Pero hey!, estoy encantada de que ya no sea un suicida deprimido. En este punto, lo quera sano y feliz ms de lo que lo quera conmigo. Asher, Jean-Claude y yo tenamos un acuerdo. Supongo que se podra decir que estamos saliendo. No pensaras que citarme con dos hombres al mismo tiempo era la primera vez que lo hacia, pero dos hombres en la misma cita, al mismo tiempo exacto, eso era nuevo. El padre de Stephen y Gregory se encontraba todava en la ciudad. Valentina y Bartolom le pidieron permiso a Jean-Claude para matarlo. Jean-Claude dijo que muy bien, siempre y cuando Stephen y Gregory estuvieran de acuerdo. El terapeuta de Stephen crea que sera ms sano si los chicos lo manejaban ellos mismos. El comentario de Gregory haba sido, -Oh, tenemos que matarlo nosotros mismos! - Eso no es lo que quiso decir,- dijo Stephen. Los dos siguen discutiendo acerca de cmo manejar su pesadilla de la infancia llegada a la ciudad. Estaba con Valentina y Bartolom en este caso. Matarlo era lo mejor. Pero no iba a tomar la decisin, eso era cosa de

Stephen y Gregory, su terapeuta deca que era mejor no causar ms dao. Dios sabe que ya haban tenido bastante dao en su vida. Pero debido a que no haban sido capaces de satisfacer su deuda de honor, los dos vampiros nios se hospedaban en Sant Louis. Adems de la deuda de honor, creo que Valentina no quera estar cerca de Bella Morte cuando esta fuera contra la Madre de todas las Tinieblas, no la culpaba, yo tampoco lo querra. Hay noches en que soaba con la vida oscura. Mientras durmiera con una cruz, todo hira bien, el problema era si se me olvidaba, entonces, ella vendra a por m. Me hara un tatuaje de una cruz si no tuviera tanto miedo de estallar en llamas. La reserva mvil de la polica me tena en su lista de expertos civiles. Llamaran si me necesitaban. El Capitn Parker estaba enojado con los federales la ltima actualizacin de lo sobrenatural no estaba tan actualizada. El FBI simplemente no tena suficientes amigos monstruos como yo. Apostaba a que si lo hicieran sabran ms. Larry estaba de vuelta en la ciudad debidamente entrenado para ser un agente federal y cazador de vampiros. La boda estaba prevista para octubre. Tammy estaba amenazando con llevarme a la boda. Algunos amigos eran as. An estbamos leyendo La telaraa de Charlotte. "Los grillos cantaban en los pastos. Cantaron la cancin del final del verano, una cancin triste y montona. El verano se acab y se fue, cantaban. A lo largo se han ido, y se fue... Algunas personas piensan que es un captulo triste, pero siempre haba sido uno de mis favoritos. El verano se acab y se haba ido, pero el otoo estaba aqu, y el prximo mes es octubre con los cielos ms azules del ao. Por primera vez en aos, no, borra eso, por primera vez, tengo a alguien para tomar mi mano e ir caminando bajo los cielos azules. Richard y yo siempre habamos planeado hacerlo, pero l tena su trabajo, y yo los mos, y nunca tuvimos tiempo. Pero ahora tengo a Micah. Y estoy aprendiendo que hay que hacer tiempo para lo importante. Hay que luchar para tallar pequeos trozos de felicidad en tu vida, o las urgencias

cotidianas se comeran todo. Cuando terminemos de leer La telaraa de Charlotte, Nathaniel quera leer La isla del tesoro. Suena bien hasta para m.