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Elizabeth Hoyt

El Prncipe Serpiente

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Elizabeth Hoyt

El Prncipe Serpiente

EL PRNCIPE SERPIENTE
3 Triloga Princes

ELIZABETH HOYT

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Elizabeth Hoyt

El Prncipe Serpiente

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El Prncipe Serpiente

ARGUMENTO

Lucy Craddock-Hayes, una cndida doncella de las cercanas de Kent, no esperaba encontrarse con un hombre maltrecho y completamente desnudo! a pocos pasos de su casa. Tampoco supona que ste se presentara como Simon Iddesleigh, un importante vizconde, un caballero londinense no exento de humor y seductores modales, habituado al arte de la conquista. Y mucho menos sospechaba que este pcaro noble caera a sus pies, cautivado por su serena belleza y sus dulces modales. Pero, ms all de las bromas y agasajos, Lucy intuye un alma atormentada, un espritu errante consumido por una venganza del pasado. Poco a poco empieza a sentir por l un deseo irrefrenable. Entre vendas y curas, los dos jvenes bordearn los lmites de su pasin, mientras poco a poco descubren el destino de El prncipe serpiente...

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Captulo 1

Maiden Hill, Inglaterra Noviembre de 1760. El hombre que yaca muerto a los pies de Lucinda Craddock-Hayes pareca un dios cado. El dios Apolo o, ms probablemente, Marte, el causante de guerras, haba tomado forma humana y cado del cielo para que lo encontrara una joven soltera en el camino a su casa. Aunque claro, los dioses no sangran. Ni mueren, si es por eso. Seor Hedge llam Lucy, por encima del hombro. Mir a ambos lados del camino que llevaba del pueblo Maiden Hill a la casa Craddock-Hayes; estaba igual que antes que encontrara al hombre; estaba desierto, aparte de ella, del criado que vena resollando detrs y del cadver que yaca en la cuneta. El cielo invernal estaba cubierto por nubes grises. Ya comenzaba a oscurecer, aunque an no eran las cinco de la tarde. Los rboles sin hojas que bordeaban el camino se vean silenciosos y fros. Tiritando por el fro y la impresin, se arrebuj ms la capa, que se le haba deslizado por los hombros. El hombre muerto estaba tirado en la cuneta, desnudo, todo magullado y boca abajo. Los largos contornos de su espalda estaban cubiertos de sangre, que le manaba del hombro derecho; ms abajo las delgadas caderas, las piernas musculosas y velludas, y los pies huesudos, curiosamente elegantes. Pestae y volvi a mirarle la cara. Aun estando muerto, era guapo; la cabeza girada hacia un lado dejaba ver un perfil patricio, una nariz larga, pmulos altos y una boca ancha. Una ceja sobre el ojo cerrado estaba partida por una cicatriz; el pelo claro muy corto le caa liso sobre el crneo en los lugares donde no estaba enmaraado y apelmazado por la sangre. Tena la mano izquierda sobre la cabeza y en el ndice se vea una marca que indicaba que ah deba llevar un anillo; sus asesinos debieron robrselo junto con todo lo dems. Alrededor del cuerpo el barro estaba revuelto y cerca de la cadera se vea la honda huella del tacn de una bota. Aparte de eso, no haba ninguna seal que indicara quin lo dej tirado ah como quien tira menudillos. Sinti el escozor de tontas lgrimas en los ojos. Le pareca un insulto terrible que sus asesinos lo hubieran dejado ah de esa manera: desnudo, degradado. Eso lo encontraba insoportablemente triste. Boba, se

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reprendi. Oy los sonidos de unos pasos arrastrados y de unas palabras masculladas. Se apresur a limpiarse de lgrimas las mejillas. Primero va a visitar a los Jones y a todos los jodidos mocosos Jones. Luego subimos toooda la colina para ver a la antiptica vieja Hardy, no s por qu an no la han puesto a reposar bajo tierra con una pala. Despus, claro, ella necesita pasar por la casa del prroco. Y yo, acarreando enormes tarros de mermelada de all para ac. Lucy reprimi el deseo de poner en blanco los ojos, Hedge, su criado, llevaba un grasiento tricornio calado sobre una mata de pelo cano. Sus polvorientos chaqueta y chaleco eran igualmente desaliados, y haba decidido destacar sus piernas arqueadas con unas medias con escudetes rojos bordados, sin duda ya desechadas por su padre. l se detuvo a su lado. Ay, Dios, un mortal! Con la sorpresa el hombrecillo haba olvidado encorvarse, pero en el instante en que ella se gir hacia l, pareci desmoronarse su fuerte cuerpo. Se le dobl la espalda y sus hombros se hundieron como si le hubiera cado encima el horrible peso de la cesta de ella ya vaca, y la cabeza le qued colgando hacia un lado, lnguida. A modo de remache, sac un pauelo a cuadros y se lo pas por la frente como si le costara muchsimo esfuerzo hacer el movimiento. Lucy no hizo el menor caso; haba visto esa representacin cientos de veces en su vida, si no miles. No s si yo lo llamara un mortal, pero desde luego es un cadver. Bueno, es mejor no quedarse aqu mirndolo. Dejemos a los muertos descansar en paz, como digo siempre. Diciendo eso pas por su lado para reanudar la marcha. Ella le intercept el paso. No podemos dejarlo aqu. Por qu no? Estaba aqu antes que usted pasara. Y no lo habra visto si hubiramos tomado el atajo por el ejido como yo dije. De todos modos, lo encontramos. Me hace el favor de ayudarme a llevarlo? Hedge retrocedi tambaleante, con la incredulidad marcada en la cara. Llevarlo? A un tipo as de grande? No, a no ser que quiera verme lisiado. Me duele la espalda, la tengo fastidiada desde hace veinte aos. No me quejo, pero de todos modos. Muy bien concedi ella. Tendremos que conseguir una carreta. Por qu no lo dejamos ah en paz? Alguien lo encontrar dentro de un rato. Seor Hedge...

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Lo apualaron en el hombro y tiene todo el cuerpo ensangrentado. Eso no es agradable. Arrug la cara hasta dejarla parecida a una calabaza podrida. Seguro que l no tena la intencin de que lo apualaran, fuera en el hombro o donde fuera, y no creo que podamos hacerlo responsable de eso. Pero ha comenzado a descomponerse protest Hedge agitando el pauelo delante de la nariz. Lucy se abstuvo de decirle que no haba ningn mal olor antes que llegara l. Esperar aqu mientras usted va a buscar a Bob el herrero y su carreta. Hedge frunci las abundantes cejas grises, listo para oponerse. A no ser que prefiera quedarse aqu con el cadver? Al instante a l se le deshizo el entrecejo. No, seora. Usted sabe qu es lo mejor, seguro. Ir trotando a la herrera. El cadver gimi. Lucy lo mir, sorprendida. Hedge peg un salto hacia atrs, declarando lo obvio: Jesucristo todopoderoso! No est muerto! Buen Dios. Y todo ese tiempo ella haba estado ah discutiendo con Hedge. Se quit la capa y le cubri la espalda. Pseme su chaqueta. Pero... Inmediatamente! No se molest en mirarlo. Rara vez empleaba un tono duro, por lo que era ms eficaz cuando lo empleaba. Ayyy gimi Hedge, pero le pas la chaqueta. Vaya a buscar al doctor Fremont. Dgale que es urgente y que debe venir inmediatamente. Mir severa sus brillantes ojillos. Y, seor Hedge? S, seora? Corra, por favor. Hedge dej la cesta en el suelo y se puso sorprendentemente rpido, olvidado su dolor de espalda. en marcha,

Lucy se arrodill junto al hombre y con la chaqueta de Hedge le envolvi las piernas y le cubri las nalgas. Despus puso la mano bajo su

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nariz y esper, casi sin respirar, hasta que sinti el dbil roce de su aliento. S, estaba vivo. Se sent sobre los talones y consider la situacin. El hombre estaba sobre el duro y fro suelo de la cuneta formado por barro y malezas medio congelados. Eso no poda ser bueno para l, sobre todo tomando en cuenta sus heridas. Pero como comentara Hedge, era un hombre corpulento, y no saba si podra moverlo ella sola. Apart el borde de la capa que le cubra la espalda. A sus ojos inexpertos, la herida en el hombro estaba llena de sangre seca y haba dejado de sangrar. Tena magulladuras y moretones en el resto de la espalda y el costado. A saber cmo tendra la parte delantera. Y luego estaba la herida en la cabeza. Movi la cabeza de un lado a otro. El hombre estaba del todo inmvil y blanco. No era extrao que lo hubiera tomado por muerto. De todos modos, Hedge podra haber estado ya en camino hacia la casa del doctor Fremont mientras discutan acerca del pobre hombre. Volvi a comprobar si respiraba colocando la palma cerca de sus labios. Su respiracin era superficial, pero pareja. Le pas el dorso de la mano por la fra mejilla; una barba casi invisible le rasp los dedos. Quin sera? Maiden Hill no era tan grande como para que pasara desapercibido un forastero. Sin embargo en las visitas de esa tarde no haba odo ningn cotilleo acerca de visitantes. Todo indicaba que l haba aparecido ah en el camino sin que nadie lo advirtiera. Tambin era evidente que adems de golpearlo le haban robado. Por qu? Era sencillamente una vctima o de alguna manera se haba atrado o buscado esa suerte? Se rode con los brazos al pensar eso ltimo y rez pidiendo que Hedge se diera prisa. La luz iba desvanecindose rpidamente y con ella el calor del da. Un hombre expuesto a los elementos a saber cunto tiempo. Se mordi el labio. Si Hedge no volva pronto no habra necesidad de mdico. ***** Est muerto. Esas tajantes palabras dichas al lado de sir Rupert Fletcher sonaron demasiado estridentes en el atiborrado saln de baile. Mir alrededor para ver quines estaban tan cerca que pudieran or y se acerc a su interlocutor, Quincy James. Apret con fuerza su bastn de bano en la mano derecha, para no dejar ver su irritacin. Ni su sorpresa. Qu quieres decir? Lo que he dicho contest James, sonriendo satisfecho. Est muerto.

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Lo mataste t? No. Envi a mis hombres.

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Sir Rupert frunci el entrecejo, intentando comprender esa informacin. James se haba lanzado a actuar por su cuenta y tenido xito? Cuntos? pregunt. Tus hombres. El joven se encogi de hombros. Tres. Ms que suficiente. Cundo? Esta maana temprano. Recib un informe justo antes de salir para ac. Esboz una sonrisa engreda que le form hoyuelos en las mejillas. Al ver sus ojos azul celeste, sus facciones inglesas normales y su figura atltica, muchos lo consideraran un hombre simptico e incluso atractivo. Esos muchos se equivocaran. Supongo que no dejaste ninguna pista que pueda llevar a ti. A pesar de que intent hablar tranquilo, debi meterse un cierto filo en su voz. Se desvaneci la sonrisa de James. Los muertos no hablan. Qu idiota. Jum. Dnde? Fuera de su casa de ciudad. Sir Rupert solt una maldicin en voz baja. Matar a un par del reino fuera de su casa era la obra de un imbcil. Su pierna mala le dola endemoniadamente esa noche, y ahora esa estupidez de James. Apoy ms el peso en su bastn, tratando de pensar. Clmate! dijo James, nervioso. Nadie los vio. Sir Rupert arque una ceja. Lo protegiera Dios de los aristcratas que decidan pensar y, peor an, actuar, solos, por su cuenta. El aristcrata tpico provena de tantas generaciones dedicadas al ocio que no le resultaba fcil encontrarse la picha para mear, y mucho menos hacer algo ms complicado, como idear y organizar un asesinato. Adems continu James alegremente, sin poder imaginarse sus pensamientos, le quitaron la ropa y lo dejaron tirado fuera de Londres, a medio da de trayecto. Nadie lo reconocer ah. Cuando lo encuentren ya no habr mucho que reconocer, verdad? Pe-perfectamente seguro. Dobl la mano y se meti un dedo por el pelo dorado. Lo llevaba sin empolvar, tal vez por vanidad.

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Pensando en esa ltima novedad, sir Rupert bebi un poco de Madeira. El saln de baile estaba sofocante, por la multitud; ola a la cera de las velas, a empalagosos perfumes y a olores corporales. Haban abierto las puertas cristaleras que daban al jardn para que entrara el fresco aire nocturno, pero eso tena poco efecto en la calurosa sala. El ponche se haba acabado haca media hora y an faltaban varias horas para el bufete de medianoche. No tena grandes esperanzas en cuanto a los refrigerios. Su anfitrin, lord Harrington, tena fama de tacao, incluso cuando reciba a la flor y nata de la sociedad y a unos cuantos advenedizos como l. En el centro del saln haban dejado un espacio libre para los bailarines, que giraban ah en un arcoris de colores. Mozas con elegantes vestidos bordados y el pelo empolvado. Caballeros con sus pelucas y sus mejores e incmodas galas. No les envidiaba esos bonitos movimientos a los jvenes; tenan que estar chorreando de sudor por debajo de sus sedas y encajes. Lord Harrington, o mejor dicho, lady Harrington, tena que sentirse gratificada por la masiva asistencia a esa fiesta tan temprano en la temporada. Dicha dama tena cinco hijas solteras, y diriga a su ejrcito como una veterana experimentada, preparada para la batalla. Cuatro de ellas estaban en la pista de baile, del brazo de caballeros cotizables. Y no era que l estuviera en posicin de criticar, teniendo tres hijas menores de veinticuatro aos, las tres ya salidas del aula y las tres necesitadas de maridos convenientes. En realidad, Matilda, que estaba a unos veinte pasos acompaada por Sarah, le capt la mirada; arque una ceja mirando significativamente hacia el joven Quincy James, que segua al lado de l. Neg ligeramente con la cabeza; antes permitira que una de sus hijas se casara con un perro rabioso. Las seales de comunicacin entre ellos estaban bien desarrolladas despus de casi tres decenios de matrimonio, as que su seora esposa se gir muy tranquila a charlar con otra seora mayor, sin revelar que haba intercambiado informacin con su marido. Cuando llegaran a casa esa noche tal vez lo interrogara acerca de James y querra saber por qu el joven no era buen material para el matrimonio, pero en esos momentos ni soara con hacer algo que fastidiara a su marido. Ojal sus otros socios fueran tan circunspectos. No s por qu te preocupas dijo James, que al parecer no logr soportar el silencio. l no saba nada acerca de ti. Nadie supo nada acerca de ti. Y prefiero que contine as dijo sir Rupert en voz baja. Por el bien de todos. Apostara que lo prefieres. Nos de-dejaste a m-m con Walker y los otros dos que le diramos caza en tu lugar. En todo caso, l os habra descubierto. James se rasc el cuero cabelludo con tanta violencia que casi se desarm la coleta.

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Hay al-algunos a los que to-todava les gustara saber acerca de ti. Pero no te hara ningn bien traicionarme dijo sir Rupert secamente, saludando con una venia a un conocido que estaba pasando. No he dicho que lo dira. Estupendo. T te beneficiaste tanto como yo del asunto. S, pero... Entonces, a buen fin no hay mal principio. Pa-para ti es f-fcil de-decirlo. El tartamudeo de James iba en aumento, lo que indicaba que estaba muy nervioso. T no viste cmo qued Hartwell. Le ensart la espada en el cuello; tiene que haberse desangrado hasta morir. Sus padrinos dijeron que el duelo dur slo dos minutos, dos minutos, imagnate. Ho-ho-rroroso. T eres mejor espadachn de lo que nunca fue Hartwell. Le sonri a Julia, su hija mayor, que comenzaba un minu. Llevaba un vestido de un favorecedor tono azul. Se lo haba visto antes? Crea que no. Deba ser nuevo. Era de esperar que no lo hubiera arruinado al comprarlo. Su pareja era un conde ya cuarentn. Algo viejo, pero un conde de todos modos. La histrica voz de James interrumpi sus pensamientos: Pe-Peller era un excelente espadachn tambin, y f-fue el primero que mu-muri. Hablaba demasiado alto. Sir Rupert intent calmarlo. James... Retado a duelo por la noche y mu-muerto antes del desayuno a la maana siguiente. Creo que no... Pe-perdi tres de-dedos intentando de-defenderse cuando se le cay la espada de la mano. Despus yo tuve que bus-buscarlos en la hierba. DDios mo! Personas cercanas giraron la cabeza hacia ellos. El volumen de la voz del joven era cada vez ms fuerte. Momento de separarse, pens sir Rupert. Ya se acab dijo, girando la cabeza y mirndolo a los ojos, dominndolo. A James le comenz un tic debajo del ojo derecho. Hizo una inspiracin para volver a hablar. Sir Rupert se le adelant: Est muerto. Acabas de decrmelo. S, pero... Por lo tanto, no tenemos nada ms de qu preocuparnos.

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Le hizo una venia y se alej cojeando. Necesitaba terriblemente otra copa de Madeira. ***** No lo quiero en mi casa declar el capitn Craddock-Hayes. Estaba en el vestbulo de entrada de la casa Craddock-Hayes, de brazos cruzados sobre su fuerte y corpulento pecho, con los pies separados como si estuviera en la cubierta de un barco, la cabeza muy erguida con la peluca puesta, y sus ojos azul mar fijos en un horizonte lejano. Normalmente el vestbulo era bastante grande para las necesidades normales, pens Lucy pesarosa, pero en ese momento pareca haberse encogido, en proporcin a la cantidad de personas que haba ah, y el capitn estaba justo en el centro. Pas por un lado de l y le hizo un gesto a los hombres que llevaban al desconocido para que avanzaran. S, pap dijo. Arriba en el dormitorio de mi hermano, creo. No le parece, seora Brodie? El ama de llaves asinti; los volantes de la cofia que enmarcaba sus rojas mejillas se agitaron al comps del movimiento. S, seorita. La cama ya est hecha y puedo encender el fuego en un instante. Lucy sonri aprobadora. Estupendo. Gracias, seora Brodie. El ama de llaves subi a toda prisa la escalera, meciendo su ancho trasero con cada paso. Ni siquiera sabes quin es el fulano continu su padre. Podra ser un vagabundo o un asesino. Hedge dijo que lo apualaron en la espalda. Qu tipo de hombre recibe una pualada, te pregunto. Eh? Eh? No lo s contest Lucy automticamente. Te importara moverte hacia un lado para que los hombres puedan pasar? Obediente, su padre arrastr los pies hasta quedar cerca de la pared. Los labradores jadeaban transportando al desconocido herido. Estaba terriblemente inmvil, con la cara plida como si estuviera muerto. Lucy se mordi el labio, tratando de disimular su ansiedad. No lo conoca, ni siquiera saba de qu color tena los ojos, pero para ella era importantsimo que viviera. Lo haban colocado sobre una puerta para hacer ms fcil el transporte, pero era evidente que su peso y su altura hacan difcil maniobrar. Uno de los hombres solt una maldicin. No tolero ese lenguaje en mi casa dijo el capitn, mirando indignado al culpable.

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El capitn asinti.

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El hombre se ruboriz y mascull una disculpa. Qu tipo de padre sera yo si admitiera en mi casa a cualquier tipo de gitano o vago? Con una hija soltera viviendo aqu? Eh? Uno condenadamente malo, eso. Lucy retena el aliento mientras miraba a los hombres arreglrselas para subir la escalera. S, pap dijo. Por eso hay que llevar a otra parte a este tipo. A la casa de Fremont, l es el doctor. O al asilo de los pobres. Tal vez a la casa del prroco, as Penweeble tendra la oportunidad de demostrar algo de caridad cristiana. Ja. Tienes toda la razn, pero ya est aqu dijo Lucy, en tono apaciguador. Sera una lstima tener que moverlo otra vez. Uno de los hombres que estaban subiendo la escalera la mir con los ojos desorbitados. Ella le sonri tranquilizadora. En todo caso es probable que no viva mucho dijo su padre, ceudo . No tiene sentido estropear unas buenas sbanas. Me encargar de que sobrevivan las sbanas dijo ella, comenzando a subir la escalera. Y mi cena, qu? gru l a su espalda. Eh? Alguien se va a encargar de eso mientras corren a prepararle la habitacin a un sinvergenza? Ella se gir a mirarlo, apoyada en la baranda. Tendremos la cena en la mesa tan pronto como lo vea instalado. Bonita cosa cuando el amo de la casa tiene que esperar a que pongan cmodos a los rufianes gru l. Siempre eres muy comprensivo le dijo ella, sonrindole. Bah. Ella se gir y continu subiendo la escalera. Cielo? Lucy asom la cabeza por encima de la baranda. Su padre la estaba mirando enfurruado, con las abundantes cejas blancas fruncidas sobre el puente de su bulbosa nariz roja. Ten cuidado con ese hombre. S, pap. Jum mascull l a su espalda.

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Pero ella termin de subir la escalera a toda prisa y entr en el dormitorio azul. Los hombres ya haban trasladado a la cama al desconocido. Cuando ella entr salieron de la habitacin, dejando una huella de barro. No debera estar aqu, seorita Lucy exclam la seora Brodie, cubrindole el pecho al hombre con la sbana. Estando l as. Lo vi con mucha menos ropa hace slo una hora, seora Brodie, se lo aseguro. Al menos ahora est vendado. No las partes importantes buf la seora Brodie. Bueno, tal vez no concedi Lucy. Pero no creo que plantee ningn peligro, dado el estado en que se encuentra. S, pobre caballero dijo la seora Brodie, dando unas palmaditas sobre la sbana que le cubra el pecho. Tuvo suerte de que usted lo encontrara cuando lo encontr. Por la maana ya habra estado congelado, ah tirado. Quin pudo haber hecho algo tan malvado? No lo s. Nadie de Maiden Hill creo yo. Tiene que haber sido gentuza de Londres. Lucy se abstuvo de sealar que era posible encontrar gentuza incluso en Maiden Hill. El doctor Fremont dijo que vendra por la maana a verle las heridas. La seora Brodie mir al paciente dudosa, como calculando sus posibilidades de vivir hasta el da siguiente. S. Lucy hizo una honda inspiracin. Supongo que hasta entonces lo nico que podemos hacer es ponerlo cmodo. Dejaremos la puerta entreabierta por si se despierta. Ser mejor que yo vaya a ocuparme de la cena del capitn. Ya sabe cmo se pone cuando se retrasa. Tan pronto como est sobre la mesa enviar a Betsy aqu a velar. Lucy asinti. Slo tenan esa nica criada, Betsy, pero entre las tres tendran que arreglrselas para cuidar al desconocido. Vaya. Yo bajar dentro de un minuto. Muy bien, seorita. La mir con cierta extraeza. Pero no se quede aqu demasiado rato. Su padre va a querer conversar con usted. Lucy arrug la nariz y asinti. La seora Brodie sonri compasiva y sali. Entonces Lucy mir al desconocido que estaba acostado en la cama de su hermano David, pensando nuevamente en quin sera. Estaba tan inmvil que tena que concentrarse para ver los leves movimientos de elevacin y descenso de su pecho. La venda en la cabeza

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slo le aumentaba el aspecto de enfermo y destacaba los moretones en la frente. Se vea terriblemente solo. Alguna persona estara preocupada por l, esperando nerviosa su regreso? Tena un brazo fuera de las mantas. Se lo toc. l levant la mano y le golpe la mueca, cogindosela. El sobresalto fue tan grande que slo pudo emitir un chillido de susto. Entonces se encontr mirando los ojos ms claros que haba visto en su vida; tenan el color del hielo. Te voy a matar dijo l, claramente. Ella pens que esas palabras iban dirigidas a ella y le pareci que se le paraba el corazn. Entonces l mir ms all de ella. Ethan? Frunci el ceo como si estuviera perplejo y luego cerr los ojos de ese color tan raro. Antes que pasara un minuto se le afloj la mano con que le tena cogida la mueca y el brazo le cay sobre la cama. Lucy respir. A juzgar por el dolor que sinti en el pecho, esa era la primera respiracin que haca desde que le cogi la mueca. Se apart de la cama retrocediendo y friccionndose la sensible mueca. Ese hombre tena una fuerza brutal en la mano; tendra moretones por la maana. A quin le haba hablado? Se estremeci. Fuera quien fuera ese hombre, no lo envidiaba. No oy ni una pizca de indecisin en su voz; estaba seguro, sin la menor duda, de que matara a su enemigo. Volvi a mirarlo. Ya tena la respiracin lenta y profunda; daba la impresin de que estaba durmiendo apaciblemente. Si no fuera por el dolor de la mueca, podra pensar que ese incidente slo haba sido un sueo. Lucy! Ese grito slo poda ser de su padre. Recogindose las faldas, sali y baj corriendo la escalera. Su padre ya estaba en el comedor sentado a la cabecera de la mesa con una servilleta en el pecho metida en el cuello. No me gusta cenar tarde. Me estropea la digestin. Me paso la mitad de la noche sin poder dormir debido a los borboteos. Es demasiado pedir que en mi casa se sirva la cena a la hora? Eh? Es demasiado? Lucy fue a sentarse a la derecha de l. No, claro que no. Lo siento. Entr la seora Brodie con una fuente de carne asada acompaada por patatas, puerros y nabos.

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Ja. Esto es lo que a un hombre le gusta ver en su mesa. Sonriendo de oreja a oreja, cogi el cuchillo y el tenedor, preparndose para trinchar la carne. Un buen asado ingls. Huele delicioso. Gracias, seor dijo el ama de llaves, hacindole un guio a Lucy al girarse para volver a la cocina. Lucy le sonri. Gracias a Dios por la seora Brodie. Muy bien, pues, prueba esto dijo su padre, pasndole un plato lleno de comida. La seora Brodie sabe hacer un buen asado. Gracias. El asado ms sabroso del condado. Necesitas sustento despus de haber callejeado toda la tarde, eh? Lucy bebi un poco de vino, intentando no pensar en el hombre acostado arriba. Cmo te ha ido hoy con tus memorias? pregunt. l segua cortando trozos de carne, entusiasmado. Excelente, excelente. Escrib una escandalosa historia de hace treinta aos. Sobre el capitn Feather, que ahora es almirante, maldito l, y tres isleas. Sabes que las isleas no usan...? Jumm. Se puso a toser y la mir con una expresin que pareca de azoramiento. S? dijo ella, llevndose a la boca un tenedor lleno de patatas. No, nada, nada. Termin de llenar su plato y lo puso muy cerca de donde su tripa tocaba la mesa. Limitmonos a decir que voy a encender un fuego debajo del viejo muchacho despus de todo este tiempo. Ja! Lucy sonri. Qu delicioso! Si su padre terminaba sus memorias y las publicaba, se produciran una veintena de ataques de apopleja en la armada de Su Majestad. Exacto, exacto. Trag y bebi un poco de vino. Ahora bien, no quiero que te preocupes por ese sinvergenza que has trado a casa. Lucy baj la vista al tenedor que tena en la mano; lo vio temblar ligeramente, y dese que su padre no lo notara. No, pap. Has hecho una buena obra, siendo la buena samaritana y todo eso. Tal como te enseaba tu madre de la Biblia. Ella lo aprobara. Pero ten presente... Enterr el tenedor en un trozo de nabo. He visto heridas en la cabeza. Algunos viven, otros no. Y no hay ni una bendita cosa que se pueda hacer en ningn caso. Ella sinti bajar el corazn en el pecho.

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No crees que vivir?

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No lo s ladr l, impaciente. Eso es lo que quiero decir. Podra vivir, o no. Ella cogi un trozo de nabo con el tenedor, tratando de contener las lgrimas. Comprendo. l dio una fuerte palmada en la mesa. Eso es justamente lo que quiero advertirte. No le tomes afecto a ese vagabundo. A ella se le curv una comisura de la boca. Pero no puedes impedirme que sienta dijo amablemente. Lo sentir, lo quiera o no. l form un feroz entrecejo. No quiero verte triste si estira la pata durante la noche. Har lo posible por no entristecerme, pap prometi. Pero saba que ya era demasiado tarde para eso. Si el hombre mora esa noche, llorara por la maana, por mucho que prometiera que no. l volvi la atencin a su plato. Ejem. Basta de eso por ahora. Aunque si sobrevive, creme... levant la vista y la clav con sus ojos azulsimos, si llega a hacerle dao a un pelo de tu cabeza, saldr de aqu con una patada en el culo.

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Captulo 2

Cuando Simon Iddesleigh, sexto vizconde Iddesleigh, abri los ojos, su ngel estaba sentado a un lado de su cama. Habra pensado que era un sueo terrible, uno de la interminable sucesin de pesadillas que lo atormentaban por las noches, o, peor an, que no haba sobrevivido a la paliza y haba dado ese salto infinito saliendo de este mundo y cayendo en el llameante despus. Pero estaba casi seguro de que el infierno no ola a lavanda y almidn, no se senta como lino usado y almohadas de plumn, y en l no se oan los trinos de gorriones ni el frufr de visillos de gasa. Adems, claro, en el infierno no hay ngeles. La observ. Su ngel vesta toda de gris, como corresponde a una religiosa. Estaba escribiendo en una inmensa libreta, muy concentrada, con los ojos fijos en el papel bajo unas cejas negras fruncidas. Llevaba el pelo oscuro recogido en un moo en la nuca, que dejaba totalmente a la vista su ancha frente. Frunca ligeramente los labios al mover la mano sobre el papel. Tal vez estaba anotando sus pecados, los de l. El sonido de la pluma al rascar el papel fue lo que lo despert. Cuando los hombres hablan de ngeles, sobre todo refirindose al sexo femenino, normalmente emplean un lenguaje florido. Piensan en seres de pelo rubio, mejillas rosadas y labios rojos y hmedos. Le vinieron a la mente esas inspidas muecas italianas de ojos sin expresin, gruesas y de carnes blandas, ondulantes. Ese no era el tipo de ngel que estaba contemplando l. No, su ngel era del tipo bblico, del Antiguo Testamento, no del Nuevo. Del tipo no del todo humano, severo y crtico. Del tipo ms propenso a arrojar a los hombres a la condenacin eterna con un indiferente movimiento de un dedo que a flotar en plumosas alas de paloma. No era probable que hiciera la vista gorda ante alguno que otro defecto en el carcter de una persona. Exhal un suspiro. l tena bastantes defectos, no unos pocos. Su ngel debi or su suspiro. Levant la vista y lo mir con sus ojos de otro mundo color mbar. Est despierto? Sinti su mirada como si le hubiera puesto una mano en el hombro, y, francamente, esa sensacin lo preocup. Claro que no dejara ver su inquietud.

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Eso depende de la definicin de despierto dijo, notando que la voz le sali como un graznido; el ms mnimo movimiento para hablar haca que le doliera la cara; en realidad, senta todo el cuerpo dolorido. No estoy durmiendo, pero podra estar ms despabilado. No tendra algo as como caf para apresurar un poco ms todo el proceso? Se incorpor para sentarse y le result ms difcil de lo debido. Las mantas le bajaron hasta el abdomen. La mirada del ngel sigui el movimiento de las mantas y frunci el ceo al ver su pecho y vientre desnudos. Ya haba cado en desgracia con ella. No tenemos caf musit, mirndole el ombligo, pero hay t. Naturalmente, siempre hay t. Se tomara la molestia de ayudarme a sentarme, por favor? Uno se encuentra en fastidiosa desventaja tendido de espaldas, por no decir que esta posicin hace muy difcil beberse un t sin derramrselo por las orejas. Ella lo mir dudosa. Tal vez debera ir a buscar a Hedge o a mi padre. Le aseguro que no muerdo, se lo prometo, de verdad. Se llev una mano al corazn. Ni siquiera escupo. A ella se le curvaron los labios. l se qued inmvil. Ah, no es un ngel despus de todo, verdad? Ella arque ligeramente una negra ceja. Un gesto muy desdeoso para una seorita de campo; esa expresin ira bien en una duquesa. Me llamo Lucinda Craddock-Hayes. Y usted? Simon Mathew Raphael Iddesleigh, vizconde, lo siento. Inclin la cabeza en una venia, que le sali bastante bien en su opinin, tomando en cuenta su posicin. La dama lo mir impasible. Es el vizconde Iddesleigh? Por desgracia. No es de por aqu. Aqu sera...? El pueblo Maiden Hill, de Kent. Ah. Kent? Por qu Kent? Alarg el cuello intentando mirar por la ventana, pero los visillos blancos impedan ver con nitidez. Ella sigui su mirada.

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Elizabeth Hoyt
Est en el dormitorio de mi hermano.

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Ah, muy amable. Al girar la cabeza not que la tena envuelta con algo. Se palp con una mano y encontr la venda. Seguro que eso lo haca parecer un completo idiota. No, no puedo decir que haya estado alguna vez en el bello pueblo Maiden Hill, aunque no me cabe duda de que debe ser muy pintoresco, y la iglesia un famoso lugar de inters turstico. A ella volvieron a curvrsele los labios llenos y rojos en una cautivadora sonrisa. Cmo lo sabe? Siempre las hay en los pueblos y ciudades bellos. Se mir, aparentemente para arreglarse las mantas, pero en realidad para evitar la extraa tentacin de esos labios. Cobarde. Paso la mayor parte de mi desaprovechado tiempo en Londres. Mi descuidada propiedad est en el norte, en Northumberland. Ha estado en Northumberland? Ella neg con la cabeza. Sus hermosos ojos color mbar lo observaban con una desconcertante franqueza, casi como un hombre. Aunque claro, l jams se haba sentido excitado por la mirada de un hombre. Pss, pss, es muy rural. De ah que tenga descuidada mi propiedad. Me gustara, saber qu pretendan exactamente mis antepasados cuando construyeron ese viejo montn de escombros tan lejos de todo. En las cercanas no se ve nada ms que niebla y ovejas. De todos modos, como ha estado siglos en la familia, bien podra mantenerla. Qu bien musit la dama. Pero por qu le encontramos a slo media milla de aqu, si nunca ha estado por estos lados? Lista, eh? Y no se dejaba distraer por su chchara. Una lata las mujeres inteligentes. Y justamente por eso no debera sentirse fascinado por ella. No tengo la menor idea contest. Agrand los ojos. Tal vez tuve la buena suerte de ser atacado por unos ladrones eficientes. No conformes con dejarme donde ca, me trajeron aqu para que viera ms mundo. Bah. Dudo mucho que quisieran que volviera a ver algo alguna vez rebati ella. Mmm, y no habra sido una lstima eso? pregunt, fingiendo inocencia. Porque entonces no la habra conocido. La dama arque una ceja y abri la boca, sin duda para poner en prctica sus dotes inquisidoras, pero l se le adelant: Dijo que hay t? Hace un momento me refer al t de modo desdeoso, pero en realidad me vendran bien unas gotitas. Su ngel se ruboriz; un rosado claro cubri sus blancas mejillas. Ah, una debilidad. Perdone. Venga, permtame que le ayude a sentarse. Coloc sus frescas y pequeas manos en sus brazos, un contacto inquietantemente ertico, y con la colaboracin de l, logr dejarlo

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sentado; aunque cuando termin la operacin l estaba jadeante, y no slo por la cercana de ella. Senta el hombro como si unos diablillos, o tal vez santos, en su caso, se lo estuvieran pinchando con hierros calientes. Cerr los ojos, y cuando, pasado un momento, los abri, vio una taza de t bajo sus narices, sobre una bandeja. Alarg fa mano derecha para cogerla y de pronto detuvo el movimiento al mirarse el dedo. Le faltaba el anillo de sello. Se lo haban robado. Ella interpret mal su vacilacin. El t es fresco, se lo aseguro. Muy amable. La voz le sali vergonzosamente dbil. Le tembl la mano al coger la taza, y not la ausencia del conocido tintineo cuando su anillo tocaba la porcelana. No se lo haba quitado desde la muerte de Ethan. Condenacin. No se preocupe. Yo se la sostendr. Su voz era suave, baja, ntima, aunque tal vez ella no lo saba. Podra reposar en esa voz, alejarse flotando sobre ella y poner fin a todos sus problemas. Peligrosa mujer. Bebi un poco del t tibio. Le importara mucho escribir una carta en mi nombre? No, claro que no. Dej la taza en la bandeja y se retir a la seguridad de su silln. A quin quiere escribirle? A mi ayuda de cmara, supongo. Seguro que se va a molestar si aviso a cualquiera de mis conocidos. Y eso no nos conviene, lgicamente dijo ella. l detect risa en su voz. La mir severo, pero ella tena los ojos grandes e inocentes. Me alegra que comprenda el problema dijo irnico. En realidad, lo que lo preocupaba ms era que sus enemigos se enteraran de que segua vivo. Mi ayuda de cmara puede traerme diversas cosas, como ropa limpia, un caballo y dinero. Ella apart un poco la libreta todava abierta para apoyar un papel de cartas. Su nombre? l lade la cabeza, pero no logr ver la pgina desde ese ngulo. Henry. Cross Road, dos cero siete, Londres. Qu estaba escribiendo antes? Perdn? pregunt ella, sin levantar la vista. Irritante. En su libreta. Qu estaba escribiendo?

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Ella titube, con el lpiz inmvil sobre el papel de cartas, sin levantar la cabeza. l mantuvo la expresin indolente, aunque su inters haba aumentado infinitamente. Ella guard silencio mientras terminaba de escribir la direccin; despus dej a un lado el papel y lo mir. En realidad estaba dibujando, Cogi el bloc abierto y se lo puso en el regazo. En la pgina izquierda haba diversos dibujos en vietas, algunos grandes otros pequeos. Un hombre bajito encorvado llevando una cesta. Un rbol sin hojas. Una puerta con un gozne roto. En la pgina derecha haba un solo dibujo de un hombre dormido. l. Y no en su mejor aspecto, con la venda en la cabeza y todo. Le produjo una sensacin extraa saber que ella lo haba estado observando mientras dorma. Espero que no le importe dijo ella. No, no, en absoluto. Me alegra ser de cierta utilidad. Volvi la pgina. Ah algunos dibujos estaban embellecidos con acuarelas. Estos son muy buenos. Gracias. A l se le curvaron solos los labios ante esa confiada respuesta. La mayora de las damas fingan modestia cuando se les haca un elogio por algo. La seorita Craddock-Hayes estaba segura de su talento. Volvi otra pgina. Qu es esto? Los dibujos eran de un rbol en diferentes estaciones del ao: invierno, primavera, verano y otoo. A ella se le tieron de rosa las mejillas otra vez. Son slo esbozos, para un pequeo libro de oraciones que deseo regalarle a la seora Hardy, del pueblo. Ser un regalo para su cumpleaos. Hace esto con frecuencia? Volvi otra pgina, fascinado; esos no eran los dibujos inspidos de una dama aburrida; tenan una especie de vida vigorosa. Ilustrar libros, quiero decir aadi, haciendo trabajar la cabeza. Ella se encogi de hombros. No, no con frecuencia. Slo lo hago para personas amigas y de ese tipo. Entonces tal vez yo le encargue un trabajo. Levant la vista a tiempo para verla boquiabierta. Se apresur a continuar antes que ella le

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dijera que no entraba en la categora de personas amigas . Un libro para mi sobrina. Ella cerr la boca y arque las cejas, esperando en silencio que l continuara. Si no le importa consentir a un hombre herido, por supuesto. Desvergonzado. No saba por qu encontraba importante conseguir comprometerla a hacer algo para l. Qu tipo de libro? Ah, un cuento, supongo, no le parece? Ella cogi su bloc, se lo acomod en la falda y lentamente volvi las pginas hasta encontrar una limpia. S? Vaya, pardiez, estaba en un aprieto, pero al mismo tiempo senta unas ganas locas de rerse a carcajadas. No se senta tan alegre desde haca siglos. Pas rpidamente la mirada por la pequea habitacin y vio un mapa enmarcado en la pared de enfrente. En los mrgenes de la reproduccin retozaban serpientes marinas. Le sonri, mirndola a los ojos. El cuento del prncipe Serpiente. Ella baj la mirada a sus labios y se apresur a levantar la vista. A l se le ensanch la sonrisa. Ah, incluso un ngel poda ser tentado. Pero ella se limit a arquear una ceja. Nunca lo he odo. Me sorprende minti l descaradamente. Era uno de mis favoritos de pequeo. Me trae agradables recuerdos de cuando saltaba sobre las rodillas de mi vieja niera junto al hogar mientras ella nos embelesaba con ese relato. Preso por un penique, preso por una libra. Ella lo mir con una expresin claramente escptica. Djeme ver. Sofoc un bostezo. El dolor del hombro haba remitido, ya slo era una especie de punzada suave, pero le haba aumentado el dolor de cabeza, para compensar. Erase una vez... as se comienza, segn est prescrito, verdad? Ella no colabor. Simplemente se apoy en el respaldo del silln y esper a que l hiciera el tonto. ... una muchacha muy pobre que se ganaba a duras penas la vida cuidando de las cabras del rey. Era hurfana y estaba sola, no tena a nadie en el mundo, aparte de la compaa de las cabras, claro, que eran bastante hediondas. Cabras?

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Cabras. Al rey le gustaba el queso de cabra. Ahora silencio, nia, si quieres or el resto. Ech atrs la cabeza, le dola terriblemente. Creo que se llamaba Anglica, si eso es de algn inters, la chica cabrera, quiero decir. Ella se limit a asentir. Haba cogido un lpiz y comenzado a dibujar, aunque l no vea la pgina, as que no saba si estaba ilustrando el cuento o no. Anglica trabajaba todos y cada uno de los das, desde las primeras luces del alba hasta mucho despus de la puesta del sol, y slo tena por compaa a las cabras. El castillo del rey estaba construido en lo alto de un acantilado, y ella viva al pie de ese acantilado, en una pequea cabaa hecha de ramas. Si miraba hacia arriba, lejos, lejos, ms all de las rocas, ms all de las murallas blancas del castillo, hasta los torreones, a veces alcanzaba a divisar a personas del castillo, con sus joyas y finas vestimentas. Y muy, muy de vez en cuando, vea al prncipe. Al prncipe Serpiente? No. Ella lade la cabeza, sin apartar la mirada de su dibujo. Por qu, entonces, el cuento se llama El Prncipe Serpiente si l no es el prncipe Serpiente? l aparece despus. Siempre es tan impaciente? le pregunt, severo. Entonces ella lo mir curvando lentamente los labios en una sonrisa. Simon la mir pasmado, aturdido; todos los pensamientos salieron volando de su cabeza. En las comisuras de sus hermosos ojos color mbar se le formaban finas arruguitas y haba aparecido un hoyuelo en su tersa mejilla izquierda. Estaba francamente radiante. S, la seorita Craddock-Hayes era realmente un ngel. Sinti el fuerte deseo, casi violento, de alisarle el hoyuelo con el pulgar, de levantarle la cara y saborear su sonrisa. Cerr los ojos. No deseaba sentir eso. Lo siento la oy decir. No volver a interrumpir. Ah, no, eso no tiene importancia. Lo que pasa es que me duele la cabeza, sin duda por habrmela golpeado el otro da. Se interrumpi al pasarle un pensamiento por la cabeza. Por cierto, cundo me encontraron? Hace dos das. Se levant y cogi su bloc y lpices. Le dejar para que descanse. Mientras tanto puedo escribirle a su ayuda de cmara y enviar la carta al correo. A no ser que quiera leerla antes? No, no, seguro que lo har muy bien. Hundi la cabeza en la almohada con la mano sin anillo relajada sobre las mantas; intent hablar con despreocupacin. Dnde est mi ropa?

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Ella se detuvo en el umbral de la puerta y le dirigi una enigmtica mirada por encima del hombro. No llevaba nada suavemente la puerta. puesto cuando le encontr dijo, y cerr

Simon pestae. Normalmente no perda la ropa hasta al menos el segundo encuentro con una dama. ***** A la maana siguiente la seora Brodie asom la cabeza por la puerta de la sala de estar. Ha venido a verla el prroco, seorita. Lucy estaba sentada en el sof de damasco azul zurciendo uno de los calcetines de su padre. Suspirando mir hacia el cielo raso, pensando si el vizconde habra odo la llegada de su visitante por la ventana. No saba si ya estara despierto; no haba pasado a verlo esa maana. La tarde anterior la haba puesto nerviosa algo que vio en sus traviesos ojos grises, tan alertas, tan vivos. No estaba acostumbrada a ponerse nerviosa o sentirse confundida. A eso se deba que hubiera evitado cobardemente volver a ver al convaleciente despus de salir para escribirle la carta. Dej a un lado el calcetn. Gracias, seora Brodie. El ama de llaves le hizo un guio y se march a toda prisa en direccin a la cocina, y Lucy se levant a saludar a Eustace. Buenos das. Eustace Penweeble, el prroco de la pequea iglesia de Maiden Hill, la salud inclinando la cabeza, como haca todos los martes, salvo festivos y los das de mal tiempo, en los tres ltimos aos. Sonri tmidamente, pasando sus grandes manos cuadradas por alrededor del ala del tricornio que sostena. Hace un da precioso. Le apetecera acompaarme mientras hago mis rondas? Encantada. Estupendo, estupendo. Un mechn de pelo castao se le escap de la coleta y le cay sobre la frente, hacindolo parecer un inmenso niito. Nuevamente se haba olvidado de ponerse la peluca de pelo corto que deba usar por su rango. Estupendo. Secretamente ella encontraba que se vea mejor sin la peluca. Le sonri afectuosa, cogi la capa que la estaba esperando y sali delante de l por la puerta. Y s que estaba precioso el da. El sol estaba tan brillante que casi la ceg cuando se detuvo en el peldao de granito de la

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escalinata de entrada. Los viejos ladrillos color naranja de la casa Craddock-Hayes se vean dorados y la luz se reflejaba en los cristales de las ventanas con parteluz de la fachada. Viejos robles bordeaban el camino de entrada de gravilla. Ya se les haban cado las hojas, pero sus ramas torcidas formaban interesantes dibujos contra el azulsimo cielo. El tlburi de Eustace esperaba cerca de la puerta, y Hedge estaba junto a la cabeza del caballo. Me permite ayudarla a subir? le pregunt Eustace amablemente, como si ella pudiera rechazar el ofrecimiento. Coloc la mano en la de l. Hedge puso en blanco los ojos, y mascull en voz baja: Todos los malditos martes. Por qu no un jueves o un viernes, por el amor de Jesucristo? Eustace frunci el ceo. Gracias dijo Lucy, en voz muy alta, apagando la voz del criado y desviando la atencin de Eustace de l. Subi y se acomod en el asiento con mucho aspaviento, haciendo toda una representacin teatral. El cura subi, se sent a su lado y cogi las riendas. Hedge se dirigi de vuelta a la casa, moviendo la cabeza. Eustace agit las riendas y el caballo se puso en marcha. He pensado que podramos ir a dar una vuelta a la iglesia, si eso encuentra su aprobacin. El sacristn me ha avisado que podra haber grietas en el techo sobre la sacrista. As podr usted darme su opinin. Lucy se refren justo a tiempo de musitar automticamente qu delicioso. Se limit a sonrer. Salieron del camino de entrada al camino donde encontrara al vizconde. A la luz del da este se vea bastante inofensivo; los rboles sin hojas ya no se vean amenazadores. Subieron una elevacin. En la distancia, ridos muros de piedra suban y bajaban por las colinas de creta. Eustace se aclar la garganta. Fue a visitar a la seora Hardy recientemente, tengo entendido? Ella se gir amablemente hacia l. S. Le llev gelatina de pie de ternero. Y cmo la encontr? Le ha mejorado el tobillo del golpe que se dio? Todava tiene el pie en alto, pero estaba lo bastante animada para quejarse de que la gelatina no estaba tan sabrosa como la que hace ella. Ah, estupendo. Debe de estar mejor, si es capaz de quejarse. Eso fue lo que pens.

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Eustace le sonri, formando arruguitas en las comisuras de sus ojos castao oscuro. Es usted una ayuda maravillosa para m, al mantenerse al corriente del estado de los aldeanos. Ella sonri y lade la cara hacia el aire. Eustace haca con frecuencia ese tipo de comentarios. Antes los encontraba consoladores, aunque aburridos. Pero hoy le result ligeramente irritante la expresin de su satisfaccin. Ojal otras damas del pueblo fueran tan caritativas estaba diciendo l. Qu quiere decir? A l se le tieron de rojo los pmulos. Su amiga la seorita McCullough, por ejemplo. Me parece que se pasa la mayor parte del tiempo cotilleando. Lucy arque las cejas. A Patricia le encanta un buen cotilleo, cierto, pero en el fondo es muy buena. l pareci escptico. Aceptar su palabra en ese punto. Un rebao de vacas estaba atravesando el camino y un grupo se haba detenido tontamente ah. Eustace detuvo el coche y esper hasta que apareci el pastor y las hizo avanzar hacia el campo sacndolas de la va pblica. Entonces agit las riendas, para reanudar la marcha y le hizo un gesto de saludo al hombre al pasar. Me han dicho que se vio envuelta en una aventura el otro da. Lucy no se sorprendi. Posiblemente toda la gente del pueblo se enter de su hallazgo a los pocos minutos de que Hedge fuera a buscar al doctor Fremont. Ah, pues s. Encontramos al hombre... justo ah. Apunt y sinti subir un estremecimiento por el espinazo al ver el lugar donde encontr al vizconde cercano a la muerte. Eustace mir hacia la cuneta. Debera tener ms cuidado en el futuro. Ese hombre podra haber tenido malas intenciones. Estaba inconsciente dijo ella, mansamente. De todos modos. Es mejor que no ande por ah sola. Le sonri. Sera un desastre que la perdiramos. Es que Eustace la crea tonta? Intent no dejar ver su fastidio.

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Me acompaaba el seor Hedge.

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Claro. Claro. Pero Hedge es un hombre pequeo y bastante entrado en aos. Lucy lo mir. Bien dijo l. Simplemente tngalo presente en el futuro. Volvi a aclararse la garganta. Tiene idea de quin es el hombre que encontr? Se despert ayer dijo ella, buscando con cuidado las palabras. Dice que se llama Simon Iddesleigh. Es vizconde. Eustace dio un tirn a las riendas. El caballo, un rucio viejo, agit la cabeza. Vizconde? De veras? Supongo que es un viejo gotoso. Ella record sus vivos ojos y su lengua rpida. Y el ancho pecho desnudo que vio cuando se le deslizaron las mantas. Tena la piel suave y tersa, cubriendo unos largos y ondulantes msculos. El color castao oscuro de sus tetillas formaban un claro contraste con la piel blanca que las rodeaban. Francamente, no debera haberse fijado en eso. Se aclar la garganta y desvi la mirada hacia el camino. No creo que tenga ms de treinta. Sinti la mirada de Eustace. Treinta. O menos. Vizconde. Algo muy exquisito para la sangre de Maiden Hill, no le parece? Qu idea ms deprimente! Tal vez. Me gustara saber qu andaba haciendo por aqu. Ya haban entrado en el pueblo y ella salud con la cabeza a dos seoras mayores que estaban regateando con el panadero. No lo s. Las dos seoras sonrieron y agitaron las manos, saludndolos. Despus que ellos pasaron, juntaron sus cabezas grises. Mmm. Bueno, hemos llegado dijo Eustace. Detuvo el coche a un lado de la pequea iglesia normanda y baj de un salto. Dio la vuelta hasta el otro lado y la ayud a bajar, con sumo cuidado. Ahora bien, el sacristn dijo que la gotera estaba en la nave... Ech a andar hacia la parte de atrs de la iglesia, hablando de su estado general y de las reparaciones que era necesario hacer. Ella ya haba odo todo eso antes; durante los tres aos que la llevaba cortejando. l la traa con frecuencia a la iglesia, tal vez porque ah se senta ms al mando. Caminando a su lado, slo lo escuchaba a medias.

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No lograba imaginarse al sardnico vizconde hablando y hablando sobre un techo, y mucho menos sobre el techo de una iglesia. No pudo evitar hacer un mal gesto al pensar qu dira l sobre el asunto; algo agudo, sin duda. Claro que la probable reaccin del vizconde no quitaba importancia a los techos de las iglesias. Alguien tena que ocuparse de los detalles que mantenan en funcionamiento la vida, y en un pueblo pequeo, que hubiera goteras en la iglesia era bastante importante. Lo ms probable era que el vizconde pasara sus das, y sus noches, en compaa de damas parecidas a l; damas frvolas y divertidas, cuya nica preocupacin fueran los adornos de sus vestidos y el estilo de sus peinados. Esas personas tenan muy poca utilidad en su mundo. De todos modos, la divertan las chanzas del vizconde. De repente se sinti ms despierta, ms viva, cuando l comenz a gastarle bromas, como si su mente hubiera cogido una chispa, encendindose. Echemos una mirada al interior dijo Eustace. Quiero ver si las goteras no han empeorado el moho de las paredes. Entr en la iglesia y al instante se gir a asomar la cabeza. Es decir, si no le importa. No, claro que no dijo ella. l sonri de oreja a oreja. Buena chica dijo, y desapareci en el interior. Lo sigui lentamente, pasando las manos por las erosionadas lpidas del camposanto. La iglesia de Maiden Hill estaba ah desde poco despus de la conquista normanda. Sus antepasados llegaron ah bastante despus, pero muchos huesos Craddock-Hayes honraban el pequeo mausoleo de la familia en la esquina del camposanto. Cuando era nia jugaba ah despus del servicio religioso de los domingos. Sus padres se conocieron y se casaron en Maiden Hill, y haban pasado toda su vida all, bueno, al menos su madre. Su padre era capitn de barco y haba navegado alrededor del mundo, como le gustaba decirle a todo el que quisiera escuchar. David era marino tambin; en esos momentos estaba en el mar, tal vez acercndose a algn extico puerto para hacer una escala. Sinti una punzada de envidia. Qu maravilloso sera elegir el propio destino, decidir ser mdico, pintor o marino para navegar en alta mar. Tena la idea de que no se sentira mal como marinera. Haba estado en la cubierta de popa, sintiendo el viento en el pelo, las velas crujiendo arriba y... Viene? Eustace estaba en la puerta de la iglesia, mirndola. Pestae y se las arregl para esbozar una sonrisa. S, por supuesto. *****

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Simon extendi el brazo derecho a la altura del hombro y lo levant lentamente, con mucho cuidado. Llamaradas de dolor se lo atravesaron y le subieron por el brazo. Condenacin. Era el da siguiente al que despert y se encontr con la seorita Craddock-Hayes sentada al lado de la cama; no la haba visto desde entonces. Eso lo irritaba. Es que lo evitaba? O, peor an, no se senta inclinada a visitarlo otra vez? Tal vez la haba aburrido. Hizo un mal gesto al pasar ese deprimente pensamiento por su cabeza. Ya no le dola, y le haban quitado la ridcula venda, pero segua sintiendo la espalda como si se la estuvieran quemando. Baj el brazo e hizo varias respiraciones profundas; el dolor agudo fue remitiendo hasta quedar en un dolor sordo. Se mir el brazo. La manga de la camisa le quedaba corta, le faltaban unas seis pulgadas para llegarle a la mueca. Eso se deba a que perteneca a David, el hermano ausente de la joven ngel. A juzgar por el largo de la prenda, que haca que sintiera vergenza de bajarse de la cama, el hermano era un enano. Suspirando pase la mirada por la pequea habitacin. La nica ventana ya comenzaba a oscurecerse, con la noche. La estancia era lo bastante grande para contener la cama, que era algo estrecha para su gusto, un ropero y una cmoda, una sola mesilla de noche al lado de la cama, y dos sillones. Eso era todo. Espartana segn su criterio, pero no un mal lugar para convalecer, dado sobre todo que no tena otra opcin. En ese momento el fuego del hogar estaba moribundo, y senta la habitacin fra. Pero el fro era el menor de sus problemas. Necesitaba su brazo derecho para sostener una espada. No slo para sostenerla sino para blandira, para parar golpes, dar estocadas y repeler ataques. Y para matar. Siempre para matar. Sus enemigos no haban logrado asesinarlo, pero s incapacitarle el brazo derecho, al menos por un tiempo, tal vez para siempre. Eso no le impedira cumplir con su deber. Al fin y al cabo haban matado a su hermano. Nada que no fuera la muerte le impedira llevar a cabo la venganza. De todos modos, deba ser capaz de defenderse la prxima vez que lo atacaran. Apretando los dientes para resistir el dolor volvi a levantar el brazo. Esa noche haba vuelto a soar con unos dedos; unos dedos brillantes de sangre, como ptalos rojos de rannculo en la hierba verde a los pies de Peller. En el sueo Peller intentaba recoger sus dedos cortados rebuscando horriblemente por entre la hierba con la mano mutilada. Se abri la puerta y entr el ngel con una bandeja entre sus manos. La mir agradecido, contento de poder expulsar esa locura de su mente. Tal como la otra vez que la vio, llevaba un vestido gris de monja y el pelo recogido en un sencillo moo sobre la nuca. Seguro que no tena idea de lo ertica que se ve la nuca de una mujer as expuesta a la vista. Vea pequeas guedejas de pelo enroscado aqu y all en las delicadas curvas de los inicios de sus blancos hombros. Deba tener la piel suave, delicada,

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y si le deslizara los labios por ese ngulo entre el hombro y el cuello, seguro que se estremecera. No pudo evitar sonrer ante ese pensamiento, como un bobo al que le ofrecen un pastel de cerezas. Ella lo mir severa, ceuda. Debera hacer eso? Lo ms seguro se refera al ejercicio con el brazo, no a la tonta expresin de su cara. Sin duda, no. Baj el brazo. Esta vez slo lo sinti como si mil abejas se lo estuvieran picando. Entonces le sugiero que coma algo. Dej la bandeja en la mesilla de noche y se dirigi al hogar a atizar el fuego, y luego volvi con una vela encendida para encender las otras. l levant el brazo. Ah, qu platos deliciosos tiene ah? Papilla caliente de avena con leche? Una taza de caldo de carne? Ese haba sido el men esos dos das. Un trozo de pan duro y seco empezaba a parecerle francamente delicioso. No. Una porcin del pastel de carne y riones de la seora Brodie. l baj el brazo con demasiada rapidez y tuvo que tragarse un gemido. De veras? S. Y deje de hacer eso. l inclin la cabeza en una media venia de broma. Como ordene mi dama. Ella lo mir con una ceja arqueada y, sin hacer ningn comentario, quit la tapa de la fuente. Alabados todos los santos que quisieran escuchar, la dama no haba mentido. En la fuente reposaba una gruesa tajada de pastel de carne. Bendita, bendita dama. Rompi la corteza con los dedos y casi llor cuando le toc la lengua. Sabe a ambrosa de dioses. Debe decirle a la cocinera que estoy avasallado por la adoracin, y que me morir si no se fuga conmigo al instante. Ella coloc un trozo de pastel en un plato y se lo pas. Le dir que ha encontrado muy bueno el pastel. l se acomod el plato en el regazo. Se niega a transmitirle mi proposicin de matrimonio? No ha dicho nada de proponerle matrimonio. Slo se ha ofrecido a deshonrar a la pobre seora Brodie.

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El amor de mi vida se llama seora Brodie? S, y eso se debe a que est casada con el seor Brodie, que en estos momentos est en la mar. Se sent en el silln junto a la cama y lo mir . Podra interesarle saber que est considerado el hombre ms fuerte de Maiden Hill. S? Y con ese comentario pretende difamar mis fuerzas, supongo? Ella le recorri el cuerpo con la mirada y a l se le aceler la respiracin. Est en la cama recuperndose de una paliza casi mortal. Un simple tecnicismo contest l alegremente. Pero decisivo. Mmm. Cogi un trozo de pastel con el tenedor. He de suponer que hay vino tinto tambin? Ella lo fulmin con la mirada. Agua, por ahora. Era esperar demasiado, de acuerdo. Trag el bocado. Sin embargo, los sabios nos aconsejan conformarnos con lo que tenemos, as que eso har. Eso es una muy grata noticia dijo ella, irnica. Tiene algn motivo para torturarse ejercitando el brazo? l evit mirar esos ojos ambarinos. Aburrimiento, simple aburrimiento. S? Haba olvidado lo lista que era. Esboz una encantadora sonrisa. Anoche no llegu muy lejos con mi cuento. De verdad tiene una sobrina? Por supuesto. Acaso le mentira? Creo que s. Y no me parece el tipo de hombre que sea un to carioso. Ah, qu tipo de hombre le parezco? pregunt sin pensar. Ella lade la cabeza. Uno que se esfuerza muchsimo en ocultar su alma. Buen Dios. Por su vida que no saba qu contestar a eso. Ella curv los labios en una de esas sonrisas tan cautivadoras. Milord? l se aclar la garganta.

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S. Ahora bien, en cuanto a mi historia, dnde estaba? Qu burro ms dbil era; lo nico que le faltaba era comenzar a ahuyentar a nios pequeos con un palo. La pobre Anglica, la doncella cabrera, el elevado y enorme castillo blanco y... El prncipe que no era el prncipe Serpiente concluy ella. Dndose por vencida, cogi un trozo de carboncillo. Haba trado otro bloc de dibujo, ste encuadernado en color azul zafiro. Lo abri, presumiblemente para dibujar su cuento. Lo invadi una agradable sensacin de alivio porque ella no continuara hacindole preguntas y por lo tanto no lo descubrira, al menos no todava. Tal vez nunca, si tena suerte. Enterr el tenedor en el pastel y continu hablando entre bocado y bocado. Exactamente. El prncipe que no era el prncipe Serpiente. Hace falta que diga que este prncipe era un joven magnfico, guapo, de pelo rubio rizado y ojos azules como el cielo? De hecho, era casi tan hermoso como la propia Anglica, que rivalizaba con el brillo de las estrellas con su cabellera negra como la medianoche y sus ojos color melaza. Melaza repiti ella. Lo dijo en tono seco, de incredulidad, pero con los labios fruncidos como para reprimir una sonrisa. Cmo deseaba hacerla sonrer. Mmm, melaza. Se ha fijado en lo bonita que es la melaza cuando se refleja la luz en ella? Slo me he fijado en lo pegajosa que es. l pas eso por alto. Ahora bien, aunque la pobre Anglica era tan hermosa como una rbita celeste, no haba nadie que lo notara. Slo tena a las cabras por compaa. As que imagnese su emocin cuando divisaba al prncipe. l era una persona que estaba muy, muy por encima de ella, tanto en sentido literal como figurado, y ansiaba conocerlo. Ansiaba mirarle los ojos y ver la expresin de su cara. Simplemente eso, porque no se atreva siquiera a esperar a hablar con l. Por qu no? pregunt la seorita Craddock-Hayes. Para ser franco, por las cabras dijo l, solemnemente. Anglica era muy consciente del mal olor que haba cogido de las cabras. Claro dijo ella, curvando los labios en una sonrisa de mala gana. Entonces le ocurri algo de lo ms extrao. Se le movi la polla, aunque decididamente no form una curva, ni una sonrisa, si es por eso. Buen Dios, qu torpeza excitarse por la sonrisa de una moza. Emiti una tos.

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A ella se le desvaneci la sonrisa, menos mal, pero lo estaba mirando con preocupacin, que no era una emocin que inspirara normalmente al bello sexo. Se siente mal? Su orgullo no se recuperara jams de eso. Me siento bien. Bebi un poco de agua. Dnde estaba? Ah, s. Pues pareca que Anglica se pasara el resto de su vida suspirando por el prncipe de pelo dorado, condenada a no estar nunca al mismo nivel que l. Pero un da ocurri algo. Era de esperar, si no ste sera un cuento terriblemente corto dijo la seorita Craddock-Hayes, y volvi la atencin a su bloc de dibujo. l decidi no hacer caso de esa interrupcin. Una tarde, ya al anochecer, Anglica reuni a sus cabras para guardarlas y, como haca siempre, las cont. Result que esa noche faltaba una. Faltaba la ms pequea de sus cabras, una negra con una pata blanca. En ese mismo instante sinti un balido bastante dbil que vena del acantilado sobre el que estaba construido el castillo. Mir hacia arriba, pero no vio nada. Nuevamente oy el balido. As pues, comenz a trepar, afirmndose en las rocas como poda, siguiendo los sonidos de los balidos. Imagnese su sorpresa cuando descubri una abertura en la roca. Hizo una pausa para beber agua. Ella no levant la vista. Su cara se vea muy serena a la luz del fuego del hogar, y aunque mova rpidamente la mano sobre la pgina, pareca tener una especie de quietud interior. Cay en la cuenta de que se senta cmodo con esa mujer a la que prcticamente no conoca: Pestae y reanud la historia. Le pareci ver parpadear una luz en el interior de la roca. Aunque la abertura era muy estrecha, vio que si se pona de lado podra entrar, y cuando entr vio algo asombroso. Haba all un hombre muy raro, al menos le pareci que era un hombre; era alto y delgado, de pelo plateado muy largo y estaba totalmente desnudo. Estaba de pie, iluminado por el fuego de llamas azules que arda en un brasero. Ella arque las cejas. Pero lo ms raro de todo fue que mientras ella miraba, l desapareci. Entonces se acerc a mirar el lugar donde haba estado el hombre y vio una gigantesca serpiente plateada enroscada a la base del brasero. Distradamente se frot el ndice, pasando el pulgar por el lugar donde debera estar el anillo. De repente se senta muy cansado. Ah, por fin llegamos al infame prncipe Serpiente dijo ella, levantando la vista. Entonces debi captar el cansancio en su expresin, porque se puso seria. Cmo siente la espalda?

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Horrorosa.

El Prncipe Serpiente

Punzadas, slo punzadas. Creo que la herida del cuchillo quizs est mejorando. Ella lo observ en silencio, y por su vida que ni con todos los aos que haba pasado estudiando a las mujeres logr hacerse una idea de lo que estaba pensando. Alguna vez habla en serio? pregunt ella, entonces. No. Nunca. Eso me ha parecido. Lo mir fijamente. Por qu? l desvi la vista. No era capaz de sostener esa mirada tan intensa, tan perspicaz. No lo s. Importa? Yo creo que s lo sabe. En cuanto a si importa o no, bueno, eso no me toca a m decirlo. No? Le toc a l mirarla fijamente, presionndola para que reconociera... qu? No lo saba. No musit ella. l abri la boca para alegar algo ms, pero un retrasado instinto de conservacin se lo impidi. Ella hizo una inspiracin profunda. Debe descansar y yo le he mantenido despierto. Cerr su bloc y se levant. Ayer le envi la carta a su ayuda de cmara. Debera recibirla pronto. l apoy bien la cabeza en la almohada y la observ mientras ella recoga los platos vacos. Gracias, hermosa dama. Ella se detuvo en la puerta y se gir a mirarlo. La luz de la vela parpade en su cara, convirtindola en un cuadro renacentista, muy adecuado para un ngel. Est seguro aqu? Habl en voz baja, y l haba comenzado a quedarse dormido, as que no supo si las palabras las haba dicho ella o las haba odo en su sueo. No lo s.

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El Prncipe Serpiente

Captulo 3

El capitn frunci el ceo, masticando su bocado de jamn ahumado, subiendo y bajando el mentn. Iddesleigh, Iddesleigh. Conoc a un Iddesleigh en la Armada, cuando navegaba en The Islander, hace veinticinco aos. Era alfrez de fragata. Se mareaba terriblemente cuando salamos del puerto. Se pasaba colgado sobre la baranda de media cubierta arrojando las tripas, con la cara verde. Algn parentesco? Lucy reprimi un suspiro. Su padre haba estado tomndole el pelo al vizconde durante toda la cena. Normalmente le gustaba conversar con los extraos. Eran pblico nuevo para sus manidas historias marinas, que haba contado una y otra vez a sus hijos, vecinos, criados y a cualquiera que se quedara el tiempo suficiente para orlas. Pero algo de lord Iddesleigh lo mosqueaba. Esa era la primera comida que haca el pobre hombre abajo, levantado, despus de pasar cuatro das enteros en cama. Estaba sentado en actitud corts y relajada. Slo haba que mirarlo con atencin para ver que segua protegiendo su brazo derecho. Lo comprendera muy bien si a partir de esa noche decida mantenerse escondido en su habitacin. Y eso la decepcionara terriblemente. Aunque en el fondo del alma saba que deba mantenerse alejada del vizconde, no poda evitar pensar en l. Siempre, todo el rato. Era algo verdaderamente irritante. Tal vez se debiera simplemente a la novedad de tener a una persona distinta en su estrecho crculo de conocidos. Al fin y al cabo, desde que era un beb conoca a las personas que vea cada da. Por otro lado, tal vez se deba a l personalmente, y eso era un pensamiento muy incmodo, desde luego. No, no lo creo contest lord Iddesleigh a la pregunta de su padre, sirvindose ms patatas hervidas en el plato. Por norma, los miembros de mi familia evitan cualquier cosa que se parezca a trabajar. Es una carga muy pesada y tiene la desafortunada tendencia a hacer sudar. Preferimos con mucho pasar nuestros das en la ociosidad, comiendo pasteles con nata y comentando los ltimos chismes. Nuevamente el joven pareca querer mantenerse firme ante su padre, pens ella. Este entrecerr los ojos con expresin ominosa. Ella cogi la panera y se la puso bajo las narices.

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l no hizo caso de su estratagema.

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Ms pan? Es fresco, la seora Brodie lo horne esta maana. Antigua aristocracia terrateniente, eh? dijo, moviendo vigorosamente el cuchillo para cortar la gruesa rodaja de jamn. Que los dems trabajen la tierra, eh? Se pasan todo su tiempo en los pecaminosos antros de libertinaje de Londres? Vamos por el amor de Dios! Renunciando, Lucy dej la panera en la mesa. Disfrutara de la comida aunque ellos no lo hicieran. El comedor estaba anticuado sin remedio, pero era acogedor. Intent centrar la atencin en su entorno, para desviarla de la molesta conversacin. Mir hacia la izquierda y observ aprobadora el fuego que arda alegremente. Pues, s, me gusta ir a un antro de libertinaje de vez en cuando dijo lord Iddesleigh, sonriendo benvolo. Es decir, cuando encuentro la energa para salir de la cama. Eso me ha costado siempre, desde que era un nio pequeo y caminaba con andadores acompaado por mi niera. Desde luego... alcanz a decir ella, antes que la interrumpiera un bufido de su padre. Suspirando mir hacia el otro extremo de la sala, donde una misma puerta llevaba al comedor y luego a la cocina. Qu agradable que el comedor no estuviera maldecido por corrientes de aire. Aunque debo confesar continu el vizconde, que tengo muy poco claro qu es exactamente un antro de libertinaje, Lucy baj los ojos y los clav en la mesa, lo nico que poda mirar sin riesgo en ese momento. La vieja mesa de nogal no era larga, pero eso haca ms ntimas las comidas. Su madre haba elegido el papel a rayas burdeos y crema para las paredes antes que ella naciera, y estaban adornadas por una coleccin de grabados de veleros. Es decir explic el vizconde, antro y libertinaje. Supongo que no estaremos refirindonos a cavernas o a faltas de respeto hacia la religin. Terreno peligroso! Sonriendo resuelta, Lucy decidi interrumpir a ese hombre terrible. La seora Hardy me dijo el otro da que alguien dej salir a los cerdos de la granja de Hope. Se dispersaron hasta casi media milla. A Hope y a sus hombres les llev todo el da traerlos de vuelta. Nadie le hizo caso. Ja. Viene de la Biblia, antro de libertinaje dijo su padre, inclinndose, como si se hubiera anotado un punto. Del xodo. Ha ledo la Biblia, verdad? Ay, Dios. Todos pensaron que podran haber sido los chicos Jones los que los dejaron salir. A los cerdos, quiero decir. Sabes que los Jones siempre estn haciendo travesuras. Pero cuando el granjero Hope fue a la casa de los

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Jones, qu crees que vio? Pues que los dos chicos estaban en la cama con fiebre. Ninguno de los dos la mir; continuaron mirndose entre ellos. No ltimamente, lo confieso dijo el vizconde, y en sus ojos de color hielo plateado brillaron chispitas de inocencia. He estado muy ocupado con mi vida ociosa, sabe? Y antro de libertinaje significa...? El capitn se aclar la garganta. Antro de libertinaje dijo, moviendo el tenedor y casi enterrndoselo a la seora Brodie que traa ms patatas. Todo el mundo sabe lo que significa. Significa antro de libertinaje. La seora Brodie puso en blanco los ojos y coloc la fuente con patatas junto al codo del capitn, con determinacin. A lord Iddesleigh se le curvaron los labios. Se llev la copa a los labios y bebi, mirndola a ella por encima. Lucy sinti subir calor a la cara. Deba mirarla as? La haca sentirse incmoda, y seguro que eso no era educado. Le ardi ms la cara an cuando l dej la copa en la mesa y se lami los labios, sin dejar de mirarla a los ojos. Granuja! Desvi resueltamente la vista. Pap, te acuerdas de una historia divertida que nos contaste una vez acerca de un cerdo en tu barco? De cuando se escap del corral y anduvo corriendo por la cubierta y ninguno de los hombres lograba cogerlo? Su padre estaba mirando al vizconde con expresin adusta. S, tengo una historia que contar. Podra ser educativa para algunos. De una rana y una serpiente. Pero... Qu interesante Cuntenosla. dijo lord Iddesleigh arrastrando la voz.

Se apoy en el respaldo y dej la mano en el pie de la copa. Vesta ropa vieja de David, que no era en absoluto de su talla, ya que su hermano era ms bajo y ms ancho. De las mangas de la chaqueta sobresalan sus huesudas muecas y al mismo tiempo la chaqueta pareca colgarle alrededor del cuello. En esos das su cara haba recuperado cierto color, reemplazando esa horrorosa palidez cadavrica que tena cuando lo encontr, aunque al parecer ya era naturalmente plida. Debera verse ridculo y sin embargo no se vea ridculo. Erase una vez una ranita y una enorme serpiente comenz su padre . La serpiente deseaba cruzar un ro; pero las serpientes no saben nadar. Est seguro? musit el vizconde. No hay ciertos tipos de vboras que se arrojan al agua para coger a sus presas?

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Esta serpiente no saba nadar enmend el capitn. As que le pide a la rana: Me haces el favor de llevarme al otro lado? Lucy haba dejado incluso de simular que coma. Mova los ojos del uno al otro. Estaban enzarzados en una pelea con muchas capas, en la que ella no poda influir. Su padre se inclin, con la cara roja bajo la peluca blanca, muy concentrado. El vizconde no llevaba peluca y su pelo claro brillaba a la luz de las velas. Por fuera se vea relajado y sereno, tal vez pareca incluso algo aburrido, pero ella saba que por dentro estaba tan concentrado como su padre. Y la rana dice No soy tonta, las serpientes se comen a las ranas. Me comers, estoy tan segura de eso como de que estoy aqu sentada. Hizo una pausa para beber un poco de vino. Todo era silencio en el comedor, slo interrumpido por el crepitar del fuego. Dej la copa en la mesa. Pero esta era una serpiente astuta. Le dijo a la ranita: No temas, me ahogara si te comiera al cruzar ese ancho ro. As pues, la rana se lo pens y lleg a la conclusin de que la serpiente tena razn; estara segura mientras estuviera en el agua. Lord Iddesleigh bebi un poco de vino, con los ojos alertas y divertidos. Betsy comenz a retirar las fuentes, con sus gordas y enrojecidas manos, giles y rpidas. La serpiente se sube a la espalda de la rana y comienzan a cruzar el ro. Y cuando estn a medio camino mir fijamente a su husped, sabe lo que ocurre? El vizconde neg lentamente con la cabeza. La serpiente entierra sus colmillos en la rana. Dio una palmada en la mesa para subrayar ese punto. Y la rana, con su ltimo aliento, dice: Por qu lo has hecho? Vamos a morir las dos. Y la serpiente dice: Porque est en la naturaleza de las serpientes comerse a las ranas. La voz de lord Iddesleigh se mezcl con la de su padre en esa ltima frase. Los dos se miraron fijamente. A Lucy se le tensaron todos los msculos del cuerpo. Perdone dijo el vizconde, rompiendo la tensin. Esa historia se contaba en todas partes hace unos aos. No he podido resistirme. Apur su copa y la dej con sumo cuidado junto a su plato. Tal vez est en mi naturaleza estropearle la historia a otro hombre. Lucy dej salir el aliento, que haba retenido sin darse cuenta. Bueno, s que la seora Brodie ha preparado una tarta de manzana para postre y tiene un exquisito queso cheddar para acompaarla. Le apetece un poco, lord Iddesleigh?

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Me tienta, seorita Craddock-Hayes.

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l la mir y sonri, curvando sensualmente su ancha boca. El capitn dio un puetazo en la mesa, haciendo tintinear los platos. Lucy peg un salto. Pero cuando era un muchacho continu el vizconde, me advirtieron muchas veces en contra de las tentaciones. Y aunque, lamentablemente, me he pasado la vida haciendo caso omiso de las advertencias, creo que esta noche ser prudente. Se levant. Si me disculpan, seorita Craddock-Hayes, capitn Craddock-Hayes. Diciendo eso hizo una venia y sali del comedor antes que ella pudiera hablar. Granuja descarado gru el capitn, retirando su silla de la mesa. Has visto la mirada insolente que me ha dirigido antes de salir? Malditos sus ojos. Y los antros de libertinaje. Ja. Antros de libertinaje de Londres. No me gusta ese hombre, cielo, por muy vizconde que sea. Eso lo s, pap. Cerr los ojos y apoy cansinamente la cabeza en las manos. Senta el comienzo de una jaqueca. Toda la casa lo sabe declar la seora Brodie, entrando en la sala. ***** El capitn Craddock-Hayes, el viejo pelmazo pomposo, tena razn, estaba pensando Simon esa noche. Cualquier hombre, en particular un padre perspicaz, de ojos de guila, hara bien en proteger a un ngel tan bueno como la seorita Lucinda Craddock-Hayes de los demonios del mundo. De los demonios como l. Estaba apoyado en el marco de la ventana de su dormitorio prestado, contemplando la noche. Ella estaba en el jardn oscuro, al parecer caminando al aire fro despus de esa cena deliciosa aunque socialmente desastrosa. Vea que se mova slo por el valo blanco de su cara, pues el resto de su cuerpo lo ocultaba la oscuridad. No saba por qu lo fascinaba tanto esa joven del campo. Tal vez era simplemente la atraccin de la oscuridad por la luz, el deseo del demonio de despojar al ngel, pero le pareca que no. Vea algo en ella, algo serio e inteligente y que le torturaba el alma. Lo tentaba con el perfume del cielo, con la esperanza de redencin, por insostenible que fuera esa esperanza. Debera dejarla en paz, dejar a su ngel sepultado en el campo. Ella se adormeca inocentemente ah, haciendo buenas obras y llevando con mano firme la casa de su padre. Sin duda tena un caballero adecuado que la visitaba; lo haba visto alejarse en el tlburi el otro da. Un hombre que respetara su

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posicin y no pusiera a prueba el hierro que perciba bajo su fachada. Un caballero totalmente distinto a l. Suspirando se apart de la ventana. Nunca se las haba arreglado muy bien con los debes y no debes de su vida. Sali de su habitacin prestada y baj sigiloso la escalera, avanzando con ridculo cuidado. Al llegar al oscuro rellano se le qued cogido el hombro en un ngulo y solt una maldicin. Usaba el brazo derecho todo lo que poda, para ejercitarlo, pero el muy condenado segua dolindole infernalmente. El ama de llaves y la criada estaban trabajando en la cocina cuando pas. Les sonri y apresur el paso. Ya haba pasado por la puerta de atrs cuando oy la voz de la seora Brodie: Seor... Cerr suavemente la puerta. La seorita Craddock-Hayes debi or el clic de la puerta. Cruji la gravilla bajo sus pies cuando se gir a mirarlo. Hace fro aqu. Slo era una figura clara en la oscuridad, pero sus palabras llegaron a l flotando en la brisa nocturna. El jardn tendra alrededor de un cuarto de acre. Las partes que haba visto a la luz del da desde su ventana estaban muy bien definidas. Una huerta rodeada por un muro bajo, una pequea extensin de csped con rboles frutales y, ms all, un jardn de flores. Senderos de gravilla conectaban las diferentes partes, todas adecuadamente protegidas para el invierno, sin duda el trabajo de las manos de ella tambin. Pero a la tenue luz de una rajita de luna le resultaba difcil orientarse. Otra vez la perdi de vista en la oscuridad, y eso lo fastidi extraordinariamente. Encuentra que hace fro? En realidad no lo haba notado. Meti las manos en los bolsillos de la chaqueta; haca un fro de mil demonios en ese jardn, como para congelarse. Est simplemente fresco. No debera salir tan pronto despus de haber estado enfermo. Pas eso por alto. Qu hace usted aqu una fra noche de invierno ? Mirando las estrellas. Su voz le lleg como si se fuera alejando. Nunca se ven tan brillantes como en invierno. A l todas le parecan iguales, en la estacin que fuera. S? Mmm. Ve Orin ah? Esta noche est brillante. Pero debera entrar aadi en voz baja, hace demasiado fro.

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Me ir bien el ejercicio, como sin duda sealara su padre, y el aire de invierno es bueno para un hombre decrpito como yo. Ella guard silencio. l crea que iba avanzando en su direccin pero ya no estaba seguro. No debera haber mencionado a su padre. Lamento lo de mi padre durante la cena. Ah, ms a la derecha. Por qu? Encontr muy ingeniosa su historia. Algo larga, s, pero en realidad... Normalmente no es tan severo. Estaba tan cerca que ola su aroma, a almidn y a rosas, un aroma curiosamente agradable, simple, aunque excitante al mismo tiempo. Qu burro era; el golpe en la cabeza deba haberle debilitado el cerebro. Ah, eso. S, me fij en que el viejo estaba algo irritado, pero lo atribu a que estoy durmiendo en su casa, usando la ropa de su hijo y comiendo su muy buena comida sin haber recibido una verdadera invitacin. Ella se gir y entonces le vio la cara, fantasmal a la luz blanca de la luna. No es usted. Le pareci sentir el roce de su aliento en la mejilla. Aunque tambin podra haberse mostrado ms simptico. l se ech a rer. O rea o lloraba. Neg con la cabeza, aunque ella no lo vea. No lo creo. No, estoy seguro. De ninguna manera puedo ser ms simptico. Eso no est en m, sencillamente. Soy como esa serpiente de la historia de su padre: golpeo cuando no debo. Aunque, en mi caso, es ms bromear cuando no debo. Las copas de los rboles se movieron con una rfaga de viento, pasando dedos artrticos por el cielo nocturno. As fue como acab medio muerto en la cuneta en las afueras de Maiden Hill? Insult a alguien? Se haba acercado ms. Atrada por su estudiada franqueza? Retuvo el aliento. Vamos, por qu cree que yo tuve la culpa del ataque? No lo s. La tuvo? l instal el trasero sobre el muro de la huerta, donde inmediatamente comenz a congelrsele, y se cruz de brazos. Sea usted mi juez, bella dama. Le expondr mi caso y as podr dictar sentencia. No estoy cualificada para juzgar a nadie.

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Frunci el ceo? Ah, s que lo est, dulce ngel. No...

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Chss. Escuche. Esa maana me levant a una hora horriblemente pasada de moda, me vest, despus de una corta discusin con mi ayuda de cmara acerca de lo conveniente de llevar zapatos con tacones rojos, discusin que gan l. Henry me aterroriza absolutamente... No s por qu eso lo dudo mucho. l se llev la mano al corazn, aun cuando el movimiento era intil en la oscuridad. Se lo aseguro. Entonces baj la escalinata de mi casa, magnficamente ataviado con una gallarda capa de terciopelo azul, peluca rizada y empolvada, y los susodichos zapatos de tacn rojo... Ella emiti un bufido. Llevaba menos de un cuarto de milla caminando por la calle cuando me asaltaron tres rufianes. Ella hizo una rpida inspiracin y retuvo el aliento. Tres? Gratificante. Tres repiti, intentando sacar una voz alegre. A dos podra haberles ganado. A uno, seguro. Pero tres resultaron ser mi perdicin. Me despojaron de todo lo que llevaba puesto, incluidos los zapatos, lo cual me puso en la vergonzosa situacin de tener que encontrarme con usted por primera vez desnudo y, ms horroroso an, inconsciente. No s si nuestra relacin se podr recuperar de ese trauma inicial. Ella no cay en la trampa. No conoca a sus atacantes? l comenz a levantar los brazos, hizo un gesto de dolor y los baj. Por mi honor. Ahora bien, a menos que considere que los zapatos con tacn rojo son una tentacin insuperable para los ladrones de Londres, en cuyo caso yo me buscaba la paliza a plena luz del da llevndolos, creo que tendr que perdonarme. Y si no le perdono? La suave brisa casi se llev sus palabras. Un coqueteo muy cauteloso. De todos modos, esa leve insinuacin de risa le tens las ingles. Entonces, seora, ser mejor que no vuelva a pronunciar mi nombre. Porque Simon Iddesleigh no ser otra cosa que una voluta, una exhalacin. Expirar y desaparecer absolutamente si me condena.

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Silencio. Tal vez exhalacin fue exagerado. Entonces ella se ech a rer; una risa fuerte, alegre, que le hizo saltar algo dentro del pecho. Les dice estas paparruchas a las damas de Londres? pregunt ella, con dificultad para respirar por la risa. Si lo hace, creo que todas deben hacer muecas con sus caras empolvadas para reprimir la risa. l se sinti inexplicablemente molesto. Ha de saber que en la sociedad de Londres se me considera muy ingenioso. Buen Dios, hablaba como un tonto pomposo. Las principales anfitrionas rivalizan por tenerme en sus listas de invitados. De veras? Pues s. No pudo evitarlo, las palabras le salieron algo contrariadas. Ah, eso la impresionara: Una cena se puede proclamar un xito cuando asisto. El ao pasado una duquesa cay desmayada cuando se enter de que yo no poda ir. Pobres, pobres damas de Londres. Qu tristes deben de estar en estos momentos! l hizo un mal gesto. Tocado. En realidad... Y sin embargo sobreviven sin usted. Segua la risa en su tono. O tal vez no. Tal vez su ausencia ha provocado una oleada de desmayos de anfitrionas. Oh, cruel ngel. Por qu me llama as? Llama as a muchas de sus damas de Londres? Cmo?, ngel? S. De repente not que ella estaba ms cerca de lo que haba credo. A su alcance, en realidad. No, slo a usted. Le toc la mejilla con la yema de un dedo. Tena la piel clida, aun al aire nocturno, y suave, suavsima. Ella retrocedi un paso. No le creo. Se lo haba imaginado o le haba hablado como si le faltara el aire? Sonri como un demonio en la oscuridad, y no dijo nada. Buen Dios, cmo deseaba poder cogerla en sus brazos, abrirle los dulces labios con los suyos, sentir su aliento en la boca y sus pechos aplastados contra su pecho.

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Por qu ngel? pregunt entonces ella. No soy particularmente angelical. Ah, ah se equivoca. Sus cejas son de lo ms severas, su boca se curva como la de una santa del Renacimiento. Sus ojos son maravillosos. Y su mente... Se baj del muro y se aventur a dar un paso hacia ella, hasta que casi se tocaron y Lucy tuvo que levantar su blanca cara hacia la de l. Mi mente? l crey sentir el clido soplido de su aliento. Su mente es una campana de hierro cuyo sonido es hermoso, terrible y afinado. Su voz son ronca a sus odos, y comprendi que haba revelado demasiado. Un mechn de pelo de ella atraves las pocas pulgadas que los separaban y le acarici el cuello. Se le levant el miembro, dolorosamente erecto, sus latidos iguales a los de su corazn. No tengo ni idea de qu significa eso musit ella. Tal vez sea mejor as. Ella levant la mano, titube y luego le toc suavemente la mejilla con la yema de un dedo. El contacto le hizo pasar una especie de electricidad por todo el cuerpo; le lleg hasta los dedos de los pies. A veces creo que le conozco dijo ella, en voz tan baja que apenas la oy. A veces creo que siempre le he conocido, desde el momento en que abri los ojos por primera vez, y que, en el fondo de su alma, usted tambin me conoce. Pero entonces usted hace una broma, hace el tonto o el libertino y se gira hacia un lado. Por qu hace eso? l abri la boca para gritar su miedo o decir algo, pero justo entonces se abri la puerta de la cocina, arrojando un arco de luz en el jardn. Cielo? El padre guardin. Ella se gir y a la luz de la cocina qued destacado el perfil de su cara. Debo entrar. Buenas noches. Retir la mano y sta le roz los labios al alejarse. l tuvo que esforzarse en serenarse para poder hablar con voz normal. Buenas noches. Ella camin hacia la puerta de la cocina y entr en la luz. Su padre la cogi del codo y antes de cerrar la puerta mir hacia el jardn en sombras por encima de su cabeza.

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l simplemente se qued observndola, prefiriendo continuar en la oscuridad antes que enfrentarse al capitn Craddock-Hayes. Le dola el hombro, le zumbaba la cabeza y tena congelados los dedos de los pies. Y estaba metido en un juego que no podra ganar de ninguna manera. ***** Quincy James comenz a pasearse por el despacho de sir Rupert, yendo hasta la ventana y volviendo, con pasos rpidos y nerviosos. N-no te creo. M-me di-dijeron que estaba sangrando en la cabeza. Lo ap-apualaron en la es-espalda y lo de-dejaron desnudo ex-expuesto a un aire fro como el hielo. C-cmo p-puede sobrevivir a eso un hombre? Sir Rupert exhal un suspiro y se sirvi un segundo whisky. No s cmo lo ha hecho, pero est vivo. Mi informacin es correcta. El otro hombre que estaba en el despacho, lord Gavin Walker, se movi nervioso en su silln junto al hogar. Walker tena la constitucin de un pen caminero, corpulento, ancho, las manos del tamao de jamones, los rasgos toscos. Si no fuera por la ropa cara y la peluca que llevaba, nadie supondra que era un aristcrata. En realidad, el linaje de su familia se remontaba a los normandos. Sac una cajita de rap enjoyada del bolsillo de la chaqueta, puso una pulgarada en el dorso de la mano e inhal. Pasado un momento, estornud fuertemente y se cubri la nariz con un pauelo. Sir Rupert hizo un mal gesto y desvi la mirada. Asqueroso ese hbito de inhalar rap. No comprendo. James dijo Walker. Primero dices que Iddesleigh ha muerto y que ya no tenemos que preocuparnos ms, y luego va y resucita. Ests seguro de que tus hombres no se equivocaron de caballero? Sir Rupert se apoy en el respaldo de su silln ante el escritorio y mir hacia el cielo raso, esperando el inevitable estallido de James. Las paredes de su despacho estaban pintadas en el masculino color marrn oscuro, interrumpido a la altura de la cintura por un riel color crema para apoyar los sillones. El suelo estaba cubierto por una mullida alfombra en colores negro y carmes, y una cortina de terciopelo color oro viejo apagaba los ruidos del trfico de la calle. De las paredes colgaban grabados de plantas de su coleccin. La comenz con un pequeo esbozo de un Chrisanthemum parthenium, o matricaria, que encontr en una librera ya haca ms de treinta aos. La impresin no era buena; tena una mancha de agua en una esquina y el nombre en latn de la planta estaba manchado, pero la composicin era agradable, y la compr en una poca en que eso significaba pasarse sin un buen t durante un mes. Estaba colgado entre dos mucho ms grandes y ms caros. Un Morus nigra, o

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moral negro, y un Cynara cardunculus, o cardo silvestre, bastante elegante. Su mujer, sus hijos y criados saban que jams deban molestarlo cuando estaba en su despacho, a no ser que se tratara de una urgencia de lo ms terrible, y eso le haca an ms fastidioso abrir su dominio personal a James y a lord Walker y a los problemas que traan con ellos. Seguro? dijo James. C-claro que estoy seguro. Se gir y le lanz algo a Walker; el objeto brill al volar por el aire. Me trajeron esto. Walker, normalmente pesado, lento, era capaz de moverse con rapidez cuando quera. Cogi al vuelo el objeto, lo examin y arque las cejas. El anillo de sello de Iddesleigh. A sir Rupert se le eriz el vello de la nuca. Estaba trabajando con idiotas peligrosos. Maldita sea, James, para qu diablos has guardado esto? N-no importaba, verdad?, estando muerto Iddesleigh repuso James, malhumorado. Sir Rupert bebi otro saludable trago de whisky. Slo que ya no est muerto. Gracias a la incompetencia de tus hombres. Ddmelo. Yo me deshar de l. O-oye, q-que, que... Tiene razn necesitamos. interrumpi Walker. Es una prueba que no

Atraves la sala y dej el anillo en el escritorio. Sir Rupert lo mir detenidamente. El blasn Iddesleigh ya tena poco relieve, por el desgaste del oro con el tiempo. Cuntas generaciones de aristcratas habran usado ese anillo? Lo cubri con la palma, lo cogi y lo puso en el bolsillo de su chaleco. Disimuladamente se friccion la pierna derecha por debajo de la mesa del escritorio. Su padre era mercader en la ciudad, comerciaba con productos de importacin. Cuando era nio l haba trabajado en el enorme almacn que tena su padre, acarreando sacos de grano y pesadas cajas con mercancas. No recordaba el accidente que le aplast la pierna, al menos no del todo. Slo recordaba el olor a bacalao en salazn que se derram del barril roto, y claro, el dolor del hueso aplastado. Incluso ahora con slo sentir el olor a pescado salado se le revolva el estmago. Mir a sus socios, pensando si habran trabajado un solo da de sus vidas. Qu sabes t? estaba diciendo James mirando a Walker. Hasta el momento no has ayudado en nada. Yo fui el que apadrin a Peller.

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Y tonto que fuiste dijo Walker, sacando nuevamente su cajita de rap. No deberas haber inducido a Peller a batirse con Ethan Iddesleigh para matarlo. Yo vot en contra. James pareca estar a punto de echarse a llorar. N-no es cierto! El corpulento hombre se mantuvo imperturbable mientras haca el rito de poner la pulgarada de rap sobre el dorso de la mano. Vot en contra. Opinaba que deberamos haberlo hecho de modo ms encubierto. Te gust el plan desde el principio, malditos sean tus ojos. No estornud Walker, y negando lentamente con la cabeza volvi a sacarse el pauelo de un bolsillo del chaleco. Lo encontr tonto. Una lstima que no me hicieras caso. Imbcil! exclam James, abalanzndose hacia l. El corpulento Walker se hizo a un lado y James pas de largo en un cmico tambaleo. Se le enrojeci la cara y volvi a girarse hacia Walker. Caballeros! exclam sir Rupert, golpeando el escritorio con su bastn para atraerles la atencin. Por favor. Nos hemos desviado del asunto. Qu hacemos con Iddesleigh? Estamos seguros de que est vivo? insisti Walker. El hombre era lento, pero tenaz. Sir Rupert continuaba friccionndose la dolorida pierna. Tendra que ponerla en alto despus de esa reunin, y no le servira de mucho el resto del da. S dijo. Est en Maiden Hill, un pequeo pueblo de Kent. James frunci el ceo. Cmo lo sabes? Eso no importa. No le convena que ellos metieran sus narices en eso. Lo importante es que Iddesleigh est lo bastante bien como para enviar a llamar a su ayuda de cmara. Una vez que est suficientemente recuperado, sin duda volver a Londres. Y todos sabemos lo que har entonces. Mir a James, que se estaba rascando el cuero cabelludo con tanta fuerza que seguro que sangrara bajo su brillante pelo rubio, y luego mir a Walker, que lo estaba observando pensativo. Entonces fue Walker el que puso en palabras la conclusin obvia. Entonces ser mejor que nos aseguremos de que Iddesleigh no vuelva, verdad?

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El Prncipe Serpiente

Captulo 4

A veces creo que le conozco. Esas palabras parecan haberse grabado en su cerebro. Palabras sencillas, palabras francas. Palabras que lo asustaban de muerte. Se movi inquieto en el silln. Estaba en su habitacin, reposando junto al pequeo fuego del hogar y pensando dnde estara la seorita Craddock-Hayes. No estuvo presente en la comida de medioda y el capitn slo le dirigi monoslabos, si es que lleg a hablar. Maldita fuera. Acaso no saba que esa sencilla franqueza era vergonzosamente desmaada? No saba que ante un caballero una dama deba agitar las pestaas y decir cosas sin sentido? Coquetear y bromear y siempre, siempre, ocultar sus verdaderos pensamientos? No decir en voz alta palabras que tenan el poder de desgarrarle el alma a un hombre? A veces creo que le conozco. Qu horrorosa la idea de que ella pudiera conocerlo de verdad. l era un hombre que haba pasado los ltimos meses dando caza sin piedad a los asesinos de Ethan. Los buscaba uno a uno, hasta encontrarlos, entonces los retaba a duelo y luego los mataba con su espada. Qu pensara un ngel de un hombre as? Se encogera de horror si realmente lo conociera, se apartara y echara a correr chillando. Rogaba que nunca le viera el alma. Capt los ruidos de una conmocin abajo. A sus odos lleg la voz retumbante del capitn, la voz ms aguda de la seora Brodie y, en tono ms bajo, el constante murmullo de ese extrao criado llamado Hedge. Se levant del silln, sali al corredor y lleg cojeando a la escalera. Ese era el precio de su incursin en el fro jardn la noche pasada en busca de su ngel. Se le haban rebelado los msculos de la espalda, por haberlos usado demasiado pronto, y durante la noche se le haban puesto rgidos. En consecuencia, caminaba como un viejo, un viejo recientemente golpeado y apualado. Mientras se acercaba a la planta baja, distingui las voces con ms claridad. ... coche del tamao de la mitad de un ballenero. Ostentoso, eso es lo que es, pura ostentacin. La voz de bartono del capitn. Querrn tomar el t, no le parece, seor? Tengo que ir a ver mis bollos. Los que he hecho alcanzarn para todos.

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La seora Brodie. Y finalmente:

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... tengo fastidiada la espalda, de verdad. Cuatro caballos, y son grandes los animales tambin. Me estoy haciendo viejo. Podran matarme. Y a alguien le importa? No, claro que no les importa. Slo otro par de manos, eso es lo que soy para ellos. Hedge, naturalmente. Sonriendo, lleg al pie de la escalera y se dirigi a la puerta principal, donde estaban reunidos los dems. Curioso cmo el ritmo y tono de esa casa se le haba metido en los huesos con tanta facilidad. Buenas tardes, capitn dijo. A qu se debe este alboroto? Alboroto? Ja. Un inmenso vehculo. No s si podr virar hacia el camino de entrada. Por qu alguien tiene necesidad de algo as, no lo s. Cuando yo era joven... Simon vio aparecer el coche por la puerta abierta y dej de or la protesta del capitn. Era su coche de viaje, por fin, con su blasn en dorado en las puertas. Pero en lugar de Henry, su ayuda de cmara desde ya haca cinco aos, baj otro joven, que casi tuvo que doblarse para pasar por la puerta. El joven ya tena edad para haber alcanzado toda su altura, menos mal, porque si no, acabara siendo un gigante. Aun as, su cuerpo todava no haba llenado del todo su impresionante armazn. Por lo tanto, sus manos eran excesivamente grandes, con los nudillos sobresalientes ms arriba; sus pies parecan los de un cachorro, demasiado grandes para sus delgadas piernas, y sus hombros anchos pero huesudos. Christian se enderez, con su pelo rojo anaranjado como una llama al sol de la tarde, y sonri de oreja a oreja cuando lo vio. Dice el rumor que o ests cerca de la muerte o ya muerto. Simon baj calmadamente la escalinata. El rumor, como siempre, se las arregla para exagerar las cosas. Has venido a asistir a mi funeral o simplemente ibas de paso? Me pareci apropiado venir a ver si de verdad te habas muerto. Al fin y al cabo podras haberme dejado tu espada con su vaina. Simon sonri. Poco probable. Creo que mi testamento te deja un orinal esmaltado. Me han dicho que es una antigedad. Henry sali de detrs del joven aristcrata. Con una exquisita peluca blanca de dos coletas, chaqueta violeta y plata y medias negras con escudetes plateados bordados, estaba muchsimo mejor vestido que Christian, cuya ropa era toda de un soso marrn. Pero claro, Henry siempre estaba mucho ms elegante que casi cualquier hombre que estuviera cerca de l, fuera criado o aristcrata. A veces a l le resultaba

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difcil no quedar eclipsado por su ayuda de cmara. Si sumaba a eso que tena la cara de un Eros disoluto, todo pelo dorado y labios rojos llenos, era un absoluto peligro en lo que se refera al bello sexo. Le resultaba francamente asombroso que continuara tenindolo a su servicio. En ese caso me alegra muchsimo que el rumor fuera exagerado dijo Christian. Le cogi la mano entre las dos suyas, casi lo abraz, mirndole a la cara preocupado. De verdad ests bien? Simon se sinti inexplicablemente azorado. No estaba acostumbrado a que los dems se preocuparan por l. Bastante bien. Y quin es ste, si se puede saber? pregunt el capitn, que ya haba llegado hasta ah. Simon se gir a mirarlo. Me permite que le presente a Christian Fletcher, seor? Es un amigo y formamos pareja en la prctica de la esgrima. Christian, te presento al capitn Craddock-Hayes, mi anfitrin, que me ha ofrecido todo tipo de hospitalidad. Me ha cedido generosamente el dormitorio no usado de su hijo, la excelente comida de su ama de llaves y la exquisita compaa de su hija. Christian se inclin. Capitn, es un honor conocerle, seor. El capitn, que haba estado mirando a Simon, por si le encontraba un doble sentido a la palabra compaa, pas su penetrante mirada a Christian. Supongo que va a necesitar una habitacin tambin, joven. Christian lo mir sorprendido. Mir a Simon, como pidindole ayuda, y contest: No, no, de ninguna manera. Estaba pensando en alojarme en la posada por la que pasamos en el pueblo. Hizo un gesto vago por encima del hombro, supuestamente en la direccin de la posada. Ja. El capitn pareci algo confundido. Entonces volvi la atencin a Simon. Pero sus criados, lord Iddesleigh, se alojarn todos en mi casa, tengamos habitacin o no? Por supuesto, capitn Craddock-Hayes contest Simon, alegremente . Haba pensado alojarlos en la posada tambin, pero comprend que esa idea insultara su fino sentido de la hospitalidad. Por lo tanto, en lugar de enzarzarme en un embarazoso tira y afloja por la correccin, me di por vencido antes de luchar la batalla, y decid tener a mis hombres aqu. Puso fin a ese descarado montn de mentiras con una venia. El capitn se qued sin habla un momento. Frunci el entrecejo como buscando las palabras para protestar, pero Simon saba que se haba anotado un punto.

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Ja, bueno, ja. Se meci sobre los talones, mirando el coche. Justo lo que habra esperado de unos encopetados de la ciudad. Ja. Tengo que decrselo a la seora Brodie, entonces. Se gir y estuvo a punto de chocar con Hedge. El criado haba salido de la casa y se haba parado en seco mirando boquiabierto al cochero y a los lacayos con librea. Crcholis, hay que ver dijo Hedge, y Simon crey detectar, por primera vez, un asomo de reverencia en su voz. Bueno, esa es la manera como se debe vestir a un hombre, con galones plateados y chaqueta prpura. Claro que los galones quedaran mejor dorados, pero de todos modos, es mucho mejor que como algunos visten a su personal. Personal? repiti el capitn, ofendido. T no eres personal. Eres el hombre para todo, el manitas. Ahora ve a ayudarlos a entrar los bales. Buen Dios, personal. Y acto seguido, entr en la casa pisando fuerte, sin dejar de mascullar. Hedge ech a andar en la direccin opuesta, tambin mascullando. Creo que no le caigo bien susurr Christian. Simon ech a andar hacia la casa, con el joven. Al capitn? No, no. Est claro que te adora. Simplemente es su manera de ser, de verdad. No viste el guio travieso en sus ojos? Christian sonri a medias, como si no supiera si tomarse en serio esas palabras o no. Simon sinti una punzada. Ser tan joven en el mundo, como un polluelo recin salido del cascarn, con las plumas todava mojadas, rodeado de pollos ms grandes y menos benignos, y la amenaza de los zorros al acecho fuera de la vista. Entonces le vino un pensamiento y frunci el ceo. Dnde oste esos rumores de mi inminente muerte? Hubo comentarios en el baile de los Harrington la otra noche y volv a orlos por la tarde al da siguiente en la cafetera a la que suelo ir. Pero no me lo tom en serio hasta que lo o en el saln de Angelo. Se encogi de hombros. Y, claro, t no te presentaste para nuestro asalto habitual. Simon asinti. Dominico Angelo Malevolti Tremamondo, simplemente Angelo para sus clientes, era el maestro de esgrima de moda del momento. Muchos aristcratas asistan a las clases del italiano o iban a su escuela de armas en Soho simplemente para practicar y ejercitarse. En realidad, ah fue donde conoci a Christian haca unos meses. El joven haba manifestado una clara admiracin por su tcnica, y debido a esa admiracin naci el asalto semanal de esgrima con el joven, en que l le daba consejos sobre los diversos movimientos y estilo.

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Entraron en el vestbulo, que se vea oscuro por haber estado fuera a la luz del sol. Los pasos de Christian eran largos y rpidos, mientras hablaba, y Simon tena que esforzarse por ir a su paso sin mostrar debilidad. Qu te pas? Henry no lo saba. Me apualaron. El capitn ya estaba en la sala de estar, y debi or la pregunta cuando entraron. Al vizconde lo apualaron en la espalda. Lo hirieron a la altura del omplato. Si le hubieran dado un poco a la izquierda, el cuchillo le habra perforado el pulmn. Entonces creo que tuvo suerte dijo Christian, detenindose y mirando cmo si no supiera qu hacer. El capitn no hizo ningn gesto de bienvenida al joven, ni lo invit a sentarse. Exactamente, tuvo suerte. Ha visto morir a un hombre de una herida en el pulmn, eh? No puede respirar. Se sofoca con su propia sangre. Fea manera de acabar. Simon se sent en un silln y cruz las piernas, sin hacer caso del dolor en la espalda. Su descripcin me fascina curiosamente, capitn. El capitn lo mir con una implacable sonrisa en la cara y se sent en un sof. Ja. Lo que me fascina a m es por qu lo atacaron, en primer lugar. Eh? Un marido celoso? Insult a alguien? Christian, al que haban dejado de pie y solo, mir alrededor y vio un silln de madera junto al sof. Se sent, y al instante se qued inmvil porque ste cruji ominosamente. Simon mir al capitn, sonrindole. No deba infravalorar la percepcin del viejo. He insultado a muchos, muchos hombres en el curso de mi vida, seguro. En cuanto a maridos celosos, bueno, la discrecin me prohbe decir algo. Ja! La discrecin... Se interrumpi porque en ese momento entr su hija, seguida por la seora Brodie con la bandeja del t. Simon y Christian se levantaron. El capitn logr ponerse de pie y casi al instante volvi a sentarse. Mi queridsima seora dijo Simon, inclinndose sobre su mano. Me siento avasallado por el resplandor de su presencia.

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Se enderez y la mir a los ojos, con el fin de discernir si ella lo haba evitado ese da, pero ella tena los ojos velados y no logr captar sus pensamientos. Sinti una oleada de frustracin. El ngel curv los labios. Ser mejor que tenga cuidado, lord Iddesleigh. Algn da se me podra trastornar la cabeza por sus floridos cumplidos. Simon se cogi las manos en el pecho y retrocedi tambaleante. Un golpe. Un golpe directo. Ella sonri por su travesura, pero volvi sus dorados ojos hacia Christian. Quin es su invitado? Slo es el pobre hijo de un baronet, y pelirrojo por aadidura. No es digno de su divina atencin. Qu pena. Le dirigi una mirada reprensiva, extraamente eficaz, y le tendi la mano a Christian. Me gusta el pelo rojo. Y cmo se llama, pobre hijo de un baronet? El joven sonri encantadoramente y se inclin en una venia. Christian Fletcher, seorita...? Ella hizo su reverencia. Craddock-Hayes. Veo que ya conoce a mi padre. S. Entonces Christian le levant la mano hasta sus labios, y Simon se vio obligado a resistirse al deseo de estrangularlo. Es amigo de lord Iddesleigh? Soy... Christian es todo lo que yo aprecio en un compaero interrumpi Simon, harto de que la atencin de ella estuviera puesta en otro. Y por una vez no supo si deca la verdad o menta. S? pregunt ella, con su cara solemne otra vez. Maldita fuera por tomarlo tan en serio; nadie lo tomaba en serio jams, ni siquiera l. Ella se sent elegantemente en el sof y comenz a servir el t. Conoce de mucho tiempo a lord Iddesleigh, seor Fletcher? El joven sonri, cogiendo la taza que ella le ofreca. Slo desde hace unos meses. Entonces, no sabe por qu lo atacaron? No, seora.

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Ah.

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Mir a Simon a los ojos pasndole una taza. l sonri y adrede le desliz un dedo por la mano al coger la taza. Ella pestae pero no baj la mirada. Valiente angelito. Ojal pudiera satisfacer su curiosidad, seorita Craddock-Hayes. Jum! carraspe fuertemente el capitn al lado de su hija. Christian cogi un bollo de la bandeja y enderez la espalda. Bueno, sean quienes sean los que lo atacaron, Simon tiene que conocerlos. Simon se qued inmvil. Por qu dices eso? El joven se encogi de hombros. Fueron tres hombres, verdad? Eso fue lo que o. S? Por lo tanto saban que eras, que eres, un espadachn experto. Diciendo eso se apoy en el respaldo y mastic su bollo con la cara ms franca e inocente que nunca. Un espadachn experto? repiti la seorita Craddock-Hayes, paseando la mirada entre l y Christian. No tena ni idea. Detuvo la mirada en l, y a Simon le pareci que sus ojos exploraban los suyos. Condenacin. Sonri, con la esperanza de que sus ojos no revelaran nada. Christian exagera... Ah, vamos! No eres precisamente modesto, Iddesleigh dijo el joven, prcticamente rindose en su cara. Le aseguro, seora, que hombres ms corpulentos se echan a temblar cuando pasa l, y ninguno se atreve a desafiarlo. Vamos, slo el otoo pasado... Buen Dios, pens Simon. Me parece que esa historia no es apta para los odos de una dama sise. Christian se ruboriz y agrand los ojos. Slo quera... Pero a m me gusta or cosas no destinadas a mis delicados odos dijo dulcemente la seorita Craddock-Hayes; su mirada lo desafi hasta que l casi oy su seductor canto de sirena: Dmelo, dmelo. Dime quin eres realmente. No va a dejar continuar al seor Fletcher?

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Entonces pareci despertar el protector pap, salvndolo de ms tonteras. Creo que no, cielo. Deja en paz al pobre hombre. Su ngel se ruboriz, pero no desvi la mirada, y l comprendi que si continuaba ms tiempo ah se ahogara en esos ojos color mbar y bendecira a los dioses por su suerte, aun cuando estuviera hundindose por tercera vez. ***** Patricia McCullough se inclin en el antiqusimo sof, casi volcando el plato con galletas de limn que tena en la falda. Desnudo? Totalmente desnudo? Su redonda cara de piel melocotn con nata, sus gruesos labios de rub y sus rizos dorados le daban el aspecto de una dulce pastora en un cuadro buclico. Imagen que en realidad estaba reida con su personalidad, que se pareca ms a la de un ama de casa empeada en regatear en la carnicera. Lucy se ech una galleta a la boca y le sonri serenamente a su amiga de la infancia. Totalmente. Estaban sentadas en el cuarto de estar de atrs de la casa CraddockHayes. Las paredes, pintadas en un alegre color rosa con ribetes verde manzana, evocaban un jardn en verano. El cuarto no era grande ni estaba bien amueblado como la sala de estar principal, pero haba sido el favorito de su madre, y era cmodo y acogedor para recibir a una amiga tan querida como Patricia. Y las ventanas daban al jardn de atrs, con lo que tenan una buena visin de los caballeros que estaban ah. Patricia enderez la espalda y con el entrecejo fruncido observ atentamente al vizconde y a su amigo por la ventana. El amigo estaba en mangas de camisa, a pesar del fro de noviembre. Tena una espada en la mano y daba estocadas, sin duda practicando pases de esgrima de manera seria, aunque a Lucy se le antojaban tontos sus pasos y movimientos. Lord Iddesleigh estaba sentado cerca, o bien dndole aliento o, lo ms probable, pinchndolo con crticas. Qu historia sera esa que el seor Fletcher estuvo a punto de relatar el da anterior? Y por qu el vizconde se haba mostrado tan resuelto a que ella no la oyera? La respuesta obvia era que se trataba de alguna aventura amorosa escandalosa. Ese era el tipo de cosas que se consideraban demasiado srdidas para los odos de una chica soltera. Sin embargo, ella tena la impresin de que a lord Iddesleigh no le importara mucho escandalizarla, y escandalizar a su padre, con sus proezas de alcoba. Tena que ser algo peor; algo de lo que se avergonzaba.

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As cmo?

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A m nunca me ocurre nada as dijo Patricia, volvindola al presente. Encontrar a un caballero desnudo en la cuneta cuando voy de camino a casa. Hinc el diente en una galleta, pensativa. Tengo ms posibilidades de encontrarme a uno de los Jones borracho en la cuneta. Totalmente vestido. Lucy se estremeci. Me parece que eso es mejor. Sin duda. De todos modos, eso le da a una algo que contar a los nietos una fra noche de invierno. Esta ha sido la primera vez que me ha ocurrido a m. Mmm. Estaba de espaldas o boca abajo? Boca abajo. Una lstima. Las dos volvieron a mirar por la ventana. El vizconde estaba repantigado en el banco de piedra bajo uno de los manzanos, con las largas piernas estiradas, su pelo corto brillando al sol. Curv su ancha boca en una sonrisa por algo que acababa de decir el seor Fletcher. Pareca un dios Pan rubio; lo nico que le faltaba eran los cuernos y las pezuas en los pies. Una lstima. Qu crees que andaba haciendo en Maiden Hill? pregunt Patricia . Aqu est tan fuera de lugar como una azucena dorada en un montn de estircol. Lucy frunci el ceo. Yo no llamara montn de estircol a Maiden Hill. Yo s repuso Patricia, impertrrita. Dice que lo atacaron y lo trajeron aqu. Patricia agrand los ojos con exagerada incredulidad. A Maiden Hill? S. No logro imaginarme por qu. A no ser que lo atacaran unos ladrones particularmente tmidos. Mmm musit Lucy; secretamente haba pensado lo mismo. El seor Fletcher parece un caballero bastante simptico. S, hace pensar cmo lleg a hacerse amigo de lord Iddesleigh. Se complementan como el terciopelo arrugado y la arpillera. Lucy intent reprimir un bufido y no lo consigui del todo.

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Patricia arrug la nariz cubierta de pecas, lo que le dio un aspecto ms adorable que de costumbre. Y el pelo rojo nunca es totalmente satisfactorio en un hombre, verdad? Vamos, no seas cruel. Y t eres excesivamente bondadosa. El seor Fletcher hizo un pase especialmente ostentoso. Patricia lo mir fijamente. Aunque he de reconocer que es alto. Lucy le puso ms t en la taza. Alto? Eso es lo nico positivo que se te ocurre decir de l? Patricia cogi la taza. Gracias. No hay que menospreciar la altura. Eres ms baja que yo, y yo no soy ninguna amazona. Patricia agit la mano con la galleta casi enredndosela entre los rizos dorados. Lo s. Es lamentable, pero ya ves. Curiosamente me siento atrada por hombres que parecen gigantes a mi lado. Si ese es tu criterio, el seor Fletcher es tal vez el hombre ms alto que vas a encontrar. Cierto. Tal vez debera invitarte a comer con nosotros para que lo conozcas. Deberas, sabes? Despus de todo t te has conquistado al nico soltero cotizable de Maiden Hill que no es un Jones o un mentecato sin remedio. Hizo una pausa para beber t. Hablando de lo cual... Debera llamar para que traigan ms agua caliente se apresur a decir Lucy. Hablando de lo cual insisti Patricia, antes que Lucy terminara la frase, el otro da te vi con Eustace en su tlburi. Y bien? Y bien qu? No te hagas la estpida conmigo dijo Patricia, con la expresin de una gata melada furiosa. Te dijo algo? Claro que dijo algo suspir Lucy. Habl extensamente sobre las reparaciones que hay que hacer en el techo de la iglesia, del tobillo de la seora Hardy, y de si podra nevar o no. Patricia entrecerr los ojos. Lucy renunci. Pero no dijo nada de matrimonio.

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Retiro lo dicho. Lucy arque las cejas.

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Creo que tendremos que poner a Eustace en la categora de mentecato sin remedio. Vamos, Patricia... Tres aos! exclam Patricia, dando un golpe en el cojn del sof. Tres aos llevndote en coche de arriba para abajo y por todo Maiden Hill. Su caballo ya sabe encontrar el camino dormido. Ha dejado verdaderos surcos en los caminos que toma. S, pero... Y te ha propuesto matrimonio? Lucy hizo un mal gesto. No se contest Patricia. Y por qu no? Lucy se encogi de hombros. Sinceramente eso era un misterio para ella tambin. No lo s. Patricia se levant de un salto y comenz a pasearse al trote por la sala. Ese hombre necesita un buen empujn. Por muy prroco que sea, estars canosa cuando se decida a ir al grano. Y cul es el bien de eso, te pregunto? Que no podrs tener hijos. Tal vez no lo deseo. Le pareci que haba dicho eso en voz muy baja y Patricia no la habra odo en medio de su diatriba, pero su amiga se par en seco y la mir fijamente. No deseas tener hijos? No dijo Lucy, pasado un momento. No s si sigo deseando casarme con Eustace. Y cay en la cuenta de que eso era cierto. Lo que unos das atrs le haba parecido inevitable y, en cierta manera, previsible, ya le pareca viejo y rancio y casi imposible. Sera capaz de pasar el resto de su vida instalada con lo mejor que tena Maiden Hill para ofrecer? No haba mucho ms en el mundo? Casi involuntariamente, sus ojos se dirigieron de nuevo a la ventana. Pero eso slo deja a los hombres Jones y, la verdad... En ese momento Patricia se gir y sigui su mirada. Ay, Dios mo. Volvi a sentarse. Lucy sinti subir el rubor a la cara. Se apresur a desviar la mirada. Lo siento, s que te cae bien Eustace, a pesar de... Patricia neg con la cabeza, haciendo saltar los rizos.

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No. Esto no va de Eustace, y lo sabes. Se trata de l. En el jardn, el vizconde se haba levantado para hacer una demostracin, y estaba con el brazo extendido y una mano colocada elegantemente en la cadera. Lucy exhal un suspiro. Dnde tienes la cabeza? dijo Patricia. S que es guapo, y esos ojos grises bastan para hacer desmayarse a una virgen normal, por no hablar de ese cuerpo, que al parecer viste desnudo. Esto... Pero es un caballero de Londres. No me cabe duda de que es como uno de esos cocodrilos que tienen en frica, que espera a que la persona se acerque bastante al agua y entonces se la come. Nam, am! No me va a comer dijo Lucy, cogiendo nuevamente su taza. No est interesado en m. Cmo...? Y yo no estoy interesada en l. Patricia arque una ceja, dudosa. Lucy no le hizo caso. Adems, est fuera de mi esfera. Es uno de esos caballeros mundanos que viven en Londres y tienen romances con damas elegantes, y yo... se encogi de hombros, yo soy un ratn de campo. Patricia le dio una palmadita en el muslo cerca de la rodilla. No saldra bien, querida. Lucy cogi otra galleta de limn. Lo s. Y algn da Eustace me va a proponer matrimonio y lo voy a aceptar. Lo dijo con firmeza, con una sonrisa fijada en la cara, aunque por ah, en algn lugar de su interior, sinti una fuerte opresin. Y sus ojos seguan desvindosele hacia la ventana. ***** Ese atardecer se asom a la puerta. No la molesto, espero? Haba decidido entrar en el cuarto de estar de atrs donde se esconda la seorita Craddock-Hayes. Se senta curiosamente inquieto. Christian ya se haba marchado a su posada, el capitn haba salido a hacer algn recado, Henry estaba ordenando meticulosamente sus ropas y l debera tal vez haberse acostado, para continuar su recuperacin. Pero en lugar

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de acostarse cogi una de sus chaquetas y escabullndose de Henry, que quera acicalarlo bien, sali en busca de su ngel. No, no dijo ella, tome asiento por favor. Lo mir recelosa. Empezaba a pensar que me evitaba. l hizo un mal gesto. S que la haba estado evitando, pero al mismo tiempo no poda mantenerse alejado de ella. Dicha fuera la verdad, se senta lo bastante bien para viajar, aun cuando no estuviera totalmente recuperado. Debera coger sus brtulos y marcharse de esa casa con dignidad. Qu est dibujando? Se sent a su lado, demasiado cerca. Capt un olorcillo a almidn. Sin decir nada, ella lade el enorme bloc para que lo viera. Un Christian en carboncillo bailaba por la pgina dando estocadas y parando golpes de un enemigo imaginario. Son muy buenos coment. Al instante se sinti tonto por hacer ese elogio tan prosaico. Pero ella sonri, y su sonrisa tuvo su efecto ya previsible en l. Enderez la espalda y con el faldn de la chaqueta se cubri la pelvis, y luego estir las piernas. Con sumo cuidado. Ella frunci el ceo, juntando terriblemente sus cejas rectas. Se ha hecho dao en la espalda. No debe fijarse en los achaques de un caballero. Nuestro orgullo masculino podra quedar daado irreparablemente. Tonto. Se levant y fue a coger un cojn para ponrselo. chese hacia delante. l obedeci. Tampoco debera llamarnos tontos. Aunque lo sean? pregunt ella, acomodndole el cojn en la espalda. En especial si lo somos. Eso es absolutamente aniquilador para el orgullo masculino. Aahh, eso est mejor. Jum. Retir la mano pasndola ligeramente por su hombro y luego fue hasta la puerta a llamar al ama de llaves. Despus fue hasta el hogar y atiz las brasas hasta que salieron llamas. Qu hace? Pens que podramos cenar aqu, si eso le va bien. Lo que sea que le vaya bien a usted me va bien a m, bellsima dama. Ella lo mir arrugando la nariz.

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Interpretar eso como un s.

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Apareci la seora Brodie, hablaron un momento y luego esta se march a toda prisa hacia la cocina. Mi padre va a cenar con el doctor Fremont esta noche. Les gusta discutir de poltica. S? Ese es el doctor que vino a verme la herida? El buen doctor tena que ser un polemista formidable si le gustaba discutir con el capitn. Le envi sus mejores deseos. Mmm. Entr la seora Brodie con la criada, las dos con bandejas cargadas. Se tomaron su tiempo disponiendo la comida en la mesa lateral, y luego salieron. Ella comenz a cortar un trozo del pastel de carne de caza. Mi padre mantena discusiones maravillosas con David. Creo que lo echa de menos. A l le pas un pensamiento horroroso por la cabeza. Est de duelo? Ella lo mir sin entender, con la mano detenida sobre el pastel; entonces se ech a rer. Ah, no. David est navegando. Le puso un trozo de pastel en el plato. Es marino, como mi padre. Es teniente en el New Hope. Perdone. De repente ca en la cuenta de que no s nada de su hermano, aun cuando ocupo su habitacin. Ella baj la vista y cogi una manzana para ella. David tiene veintids aos, es dos aos menor que yo. Lleva un buen tiempo en el mar, van a ser once meses. Escribe con frecuencia, aunque recibimos varias cartas juntas en un paquete. Slo puede echarlas al correo cuando llegan a puerto. Se acomod el plato en la falda y levant la vista. Mi padre las lee todas de una vez cuando nos llega un paquete, pero a m me gusta reservarlas para leer una o dos por semana. As me duran ms. Sonri, casi como si se sintiera culpable por eso. Simon sinti el urgente deseo de encontrar a ese David y obligarlo a escribir cien cartas ms a su hermana. Cartas que podra entregarle l para poder sentarse a sus pies y ver esa sonrisa en sus labios. Ms tonto l. Tiene hermanos, o hermanas? le pregunt ella. l baj la vista a su pastel. Eso le pasaba por sentirse cautivado por una mirada franca, unas cejas oscuras y una boca seria. Bajaba la guardia.

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No tengo hermanas, ay de m. Cort la corteza y se desmenuz. Siempre he pensado que sera agradable tener una hermanita para tomarle el pelo, aunque tienen la tendencia a crecer y a tomar el pelo tambin, me han dicho. Y hermanos? Un hermano. Cogi el tenedor y lo sorprendi comprobar que le temblaban los dedos, los muy malditos; les orden dejar de temblar. Muri. Oh, lo siento dijo ella, casi en un susurro. Inesperado, y menos mal. Cogi su copa de vino. l era el mayor, as que yo no habra heredado el ttulo si no hubiera considerado oportuno desprenderse de su envoltura mortal. Bebi un largusimo trago de vino tinto, que le pas por la garganta quemndosela. Dej la copa en la mesa y se frot el ndice de la mano derecha. Ella guard silencio, mirndolo con esos intensos ojos color mbar. Aparte de eso continu, Ethan era bastante tonto. Viva preocupado por lo que es correcto y por si yo me comportaba de acuerdo al honor de la familia, cosa que jams hice. Me llamaba una o dos veces al ao a la propiedad de la familia, y me miraba con unos ojos lgubres enumerndome mis muchos pecados y el exceso de las facturas de mi sastre. Se call, porque estaba parloteando. La mir para ver si finalmente la haba horrorizado tanto que lo echara de su presencia. Pero ella simplemente lo estaba mirando con expresin compasiva. Terrible, terrible ngel. Volvi la atencin al pastel, aunque se le haba acabado el apetito. Creo que la otra noche no termin mi cuento. El de la pobre Anglica y el prncipe Serpiente. Afortunadamente ella asinti. Lleg hasta la cueva mgica y la serpiente plateada. Exacto. Hizo una inspiracin profunda, a ver si eso le aliviaba la opresin en el pecho. Bebi otro trago de vino y orden sus pensamientos . La serpiente plateada era mucho ms grande que las que haba visto Anglica; slo la cabeza era del tamao de su antebrazo. Cuando ella la estaba mirando, la serpiente se desenrosc y se trag entera a la pobre cabra. Y despus se alej reptando lentamente hasta perderse de vista en la oscuridad. Qu horroroso dijo la seorita Craddock-Hayes, estremecindose. Horroroso, s. Hizo una pausa para tomar un bocado de pastel. Anglica sali por la estrecha abertura de la cueva con el mayor sigilo posible y volvi a su pequea cabaa de ramas a pensar las cosas, porque

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estaba muy asustada. Y si la gigantesca serpiente continuaba comindose las cabras? Y si decida probar una carne ms tierna y se la coma a ella? Qu absolutamente repugnante musit ella. S. Qu hizo? Nada. Qu poda hacer al fin y al cabo contra una serpiente gigante? Bueno, supongo que... l la mir con una ceja arqueada. Va a continuar interrumpindome? Ella apret los labios como para reprimir una sonrisa y comenz a pelar su manzana. l sinti pasar un calorcillo por todo su cuerpo. Qu agradable era estar ah con ella y gastarle bromas; un hombre poda relajarse hasta el punto de olvidar todas sus preocupaciones, todos sus pecados, todas las matanzas que an deba hacer. Hizo una honda inspiracin y expuls esos pensamientos. Las cabras del rebao comenzaron a desaparecer una a una y ella estaba desesperada, sin saber qu hacer. Cierto que viva sola, pero tarde o temprano el administrador del rey vendra a contar las cabras y entonces, cmo le explicara que haba tan pocas? Se interrumpi para beber un poco de vino. Concentrada en pelar la manzana con el cuchillo y tenedor de postre, ella tena fruncidas sus rectas y solemnes cejas; ese ceo le indic a l que deseaba protestar por la falta de valor Anglica. Ocult su sonrisa detrs de la copa. Entonces, una noche, pas una vendedora ambulante muy pobre y golpe la puerta de la cabaa. Le ense su mercanca: unas cuantas cintas, un poco de encaje y una bufanda desteida. Compadecida de la mujer Anglica le dijo: No tengo ni una sola moneda, pero, aceptara esta jarra con leche de cabra a cambio de una cinta? Bueno, la anciana se alegr tanto que acept el trueque, y le dijo: Puesto que tienes buen corazn, te dar un consejo. Si capturas la piel de una serpiente, tendrs poder sobre ese animal. Tendrs su vida en tus manos. Y diciendo eso, la anciana se march, antes que Anglica pudiera hacerle ms preguntas. La dama haba dejado de pelar la manzana y lo estaba mirando escptica. El arque las cejas, bebi un trago de vino y esper. La anciana vendedora apareci as como as, como salida de la nada? S. Y ya est? Por qu no?

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A veces tengo la impresin de que se va inventando la historia a medida que la cuenta. Exhal un suspiro y movi la cabeza. Contine. S? Ella lo mir por debajo de unas aterradoras cejas. l se aclar la garganta para disimular una risa. Esa misma noche Anglica subi a la cueva. Cuando lleg, la serpiente estaba saliendo del oscuro fondo de la cueva. La vio dar una lenta vuelta alrededor del brasero, y entonces apareci un hombre de pelo plateado desnudo. Ella se acerc sigilosa y vio que a los pies del hombre haba una enorme piel de serpiente. Antes que la abandonara el valor, de un salto lleg hasta la piel y la cogi en los brazos. Tom un bocado de pastel y lo mastic lentamente, para saborearlo. Cuando levant la vista, ella lo estaba mirando incrdula. Y bien? l pestae, como si no entendiera. Y bien qu? Deje de atormentarme dijo ella, pronunciando bien cada slaba. Qu ocurri? Ante la palabra atormentarme, le salt la polla, y en su cerebro diablico se form la imagen de la seorita Craddock-Hayes tendida desnuda en una cama, y l atormentndole los pezones con la lengua. Pestae para ahuyentar la imagen y se oblig a esbozar una sonrisa. Anglica tena al prncipe Serpiente en su poder, lgicamente. Se acerc al brasero con la intencin de echar al fuego la piel de la serpiente y as matarla, pero las palabras de l la detuvieron. Por favor, bella doncella, perdname la vida. Y slo entonces ella se fij en que l llevaba una cadenilla... Ella emiti un bufido. ... con una pequea corona de zafiro colgada de ella termin l a toda prisa. Qu? El hombre era una serpiente antes dijo ella, en tono de exagerada paciencia. No tena hombros. Cmo podra haber llevado un collar? Una cadenilla. Los hombres no usan collares. Ella se limit a mirarlo visiblemente incrdula. Estaba hechizado explic l. Conservaba la cadenilla. Ella comenz a poner los ojos en blanco y detuvo el gesto. Y Anglica le perdon la vida? Por supuesto dijo l, sonriendo tristemente. Los seres celestes siempre perdonan, lo merezca o no la criatura.

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Ella dej a un lado el plato con lo que quedaba de la manzana y se limpi las manos en la servilleta. Pero por qu no iba a merecer la salvacin la serpiente? Porque era una serpiente. Un ser de tinieblas y maldad. Eso no lo creo. l se ri; la risa le sali como un ladrido, demasiado aguda y fuerte. Vamos, seorita Craddock-Hayes, me imagino que ha ledo la Biblia y sabe lo de la serpiente que enga a Adn y Eva. Ella lade la cabeza, burlona. Vamos, milord. Me imagino que sabe que el mundo no es as de sencillo. l arque una ceja. Me sorprende. Por qu? Bueno, inexplicablemente estaba irritada con l. Porque vivo en el campo? Porque en mi crculo de amistades no hay personas con ttulo y sofisticadas? Cree que slo quienes viven en Londres son lo bastante intelectuales para explorar ms all de lo obvio en nuestro mundo? Cmo se produjo esa discusin? Esto... Creo que usted es el provinciano interrumpi ella enrgicamente, inclinndose hacia l, porque me juzga sin conocerme. O ms bien, cree que me conoce, cuando en realidad no me conoce en absoluto. Estuvo un momento mirando fijamente su asombrada cara y luego se levant y sali casi corriendo de la sala. Dejndolo con el miembro tan duro y erecto que le dola.

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Captulo 5

Se ha retrasado! exclam el capitn a la noche siguiente. Mir furioso el reloj de la repisa del hogar y luego volvi la mirada a los dems . No saben ver la hora en Londres, eh? Andan vagando por ah y slo se aparecen cuando les da la gana? Eustace chasque suavemente la lengua y movi la cabeza de un lado a otro en solidaridad con el capitn, gesto bastante hipcrita por lo dems, porque tena fama de perder la nocin del tiempo de tanto en tanto. Lucy exhal un suspiro y puso en blanco los ojos. Estaban todos reunidos en la sala de estar principal esperando a lord Iddesleigh para poder pasar al comedor a cenar. En realidad, no tena muchos deseos de volver a ver al vizconde. La noche anterior haba hecho el ridculo. Todava no saba por qu de repente hirvi de rabia; fue muy repentino. Pero fue muy real. Ella era mucho ms que una hija y cuidadora; eso lo saba muy bien en el fondo. Sin embargo, en el pequesimo pueblo Maiden Hill nunca podra llegar a ser lo que deseaba ser. Slo tena una vagusima idea de lo que podra ser, pero estaba segura de que clavada ah no lo descubrira jams. Bajar enseguida, seor, no me cabe duda dijo el seor Fletcher; por desgracia, su voz no son nada segura. Tal vez debera ir a... Qu exquisita compaa dijo lord Iddesleigh desde el umbral de la puerta. Todos se giraron a mirarlo y Lucy estuvo a punto de quedarse boquiabierta. El vizconde estaba magnfico. Esa era la nica palabra para describirlo: magnfico. Vesta una chaqueta de brocado con bordados en plata y negro en las vueltas de las mangas, todo el borde de los faldones y del frente. Debajo llevaba un chaleco azul zafiro todo bordado con hojas de parra y flores multicolores. La camisa estaba adornada por volantes de encaje en el cuello, la pechera y los puos. Y el pelo cubierto por una peluca blanca como la nieve. No me digan que me estaban esperando dijo, entrando. Retrasado explot el capitn. Tarde para mi cena! En esta casa nos sentamos a la mesa a las siete en punto, seor, y si no puede... Se le cort la voz, y se qued mirando fijamente los pies del vizconde. Lucy le sigui la mirada. El vizconde llevaba unos elegantes zapatos con...

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Tacones rojos! grit el capitn. Buen Dios, seor, se cree que esto es un burdel? El vizconde ya estaba al lado de Lucy, y lnguidamente le levant la mano y se la llev a los labios mientras su padre despotricaba. Con la cabeza todava inclinada la mir y ella vio que sus ojos eran slo unos pocos matices ms oscuros que su nvea peluca. Mientras lo miraba fascinada, l le hizo un guio, y entonces sinti el calor de su lengua entre los dedos. Hizo una inspiracin brusca, pero l le solt la mano y se gir a mirar a su padre como si no hubiera ocurrido nada. Ella escondi la mano en los pliegues de la falda mientras l hablaba. Un burdel, seor? No, confieso que nunca he confundido su casa con un burdel. Ahora bien, si tuviera decoradas las paredes con unos cuantos cuadros que representaran... Pasamos al comedor? grazn Lucy. No esper el consentimiento de nadie; tal como se estaba desarrollando la conversacin, habra una guerra antes que pudieran comenzar a cenar. Le cogi el brazo al vizconde y ech a andar, llevndolo al comedor. Claro que jams podra obligar fsicamente a lord Iddesleigh a ir donde no quisiera ir. Menos mal que l pareca contento con dejarse llevar por ella. Cuando entraron en el comedor, l acerc la cabeza a la suya. Si hubiera sabido, encanto, que deseaba tan ardientemente mi compaa, me habra desembarazado de Henry y bajado con mi ropa interior. Burro mascull ella, sentndose. l ensanch la sonrisa. Mi ngel. Entonces tuvo que rodear la mesa para sentarse frente a ella. Mientras cada uno ocupaba su lugar, Lucy exhal un suave suspiro. Tal vez ahora podran ser corteses. Muchas veces he deseado visitar la abada de Westminster en Londres dijo Eustace, en tono bastante pomposo, cuando Betsy comenz a servir la sopa de patatas con puerros. Para ver las tumbas de los poetas y grandes hombres de letra, como se comprender. Pero por desgracia nunca he tenido el tiempo cuando he viajado a nuestra maravillosa capital. Siempre he estado ocupado con los asuntos de la parroquia. Tal vez usted podra decirnos sus impresiones sobre esa magnfica abada, lord Iddesleigh? Todas las cabezas se volvieron hacia el vizconde. A l se le profundizaron las arruguitas en las comisuras de sus ojos plateados.

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Lo siento. Nunca he tenido un motivo para entrar en ese viejo y polvoriento mausoleo. No es santo de mi devocin, en realidad. Tal vez es un terrible fallo moral por mi parte. Lucy casi oy a su padre y a Eustace manifestando mentalmente su acuerdo con eso; el seor Fletcher tosi y ocult la cara en su copa de vino. Suspir. Cuando su padre invitaba a Eustace a cenar con ellos, agradeca la distraccin que ofrecera otro comensal en la mesa. El seor Fletcher, si bien agradable, no haba sido capaz de soportar el interrogatorio de su padre durante la comida de medioda del da anterior, y se vea bastante indispuesto al final. Y el vizconde, si bien era capaz de aguantar sus pinchazos, lo haca demasiado bien; provocaba a su padre hasta volverlo incoherente de furia. Haba esperado que Eustace actuara a modo de amortiguador; era evidente que no serva para eso. Para empeorar las cosas, se senta absolutamente apagada con ese vestido gris oscuro; era de buen corte, pero tan sencillo que casi pareca un harapo al lado del elegante atuendo del vizconde. Claro que nadie que conociera se vesta con tanta ostentacin en el campo, y en realidad lord Iddesleigh debera sentirse cohibido por estar tan fuera de lugar ah. Pensando eso levant su copa de vino en gesto desafiante y mir al vizconde, que estaba sentado enfrente. Por la cara de l pas una expresin de perplejidad, que enseguida reemplaz por la habitual de hasto. Podra hacerles una colorida descripcin de los jardines de recreo de Vauxhall musit lord Iddesleigh, continuando el tema sacado por Eustace. He estado ah tantas noches que ya no recuerdo, con muchas personas que prefiero no recordar, haciendo tantas cosas... bueno, se hacen el cuadro. Pero no s si ser una descripcin conveniente en presencia de una dama. Ja, entonces le sugiero que no la haga dijo el capitn con su voz retumbante. En todo caso, no me interesan las vistas de Londres. El buen campo ingls es el mejor lugar del mundo. Y supongo que lo s; viaj por el mundo en mis tiempos. Estoy totalmente de acuerdo, capitn dijo Eustace. Nada es tan hermoso como el paisaje rural ingls. Ja, toma. Se inclin sobre la mesa y fij una penetrante mirada en los ojos de su husped. Se siente mejor esta noche, Iddesleigh? Lord Iddesleigh sirvi ms vino en su copa. Gracias por preguntarlo, seor. Aparte del dolor punzante de la espalda, la lamentable prdida de sensacin en el brazo derecho y una especie de nauseabundo mareo cuando me pongo de pie, estoy en tan buena forma como un violn. Estupendo. Se ve bastante bien. Supongo que nos dejar pronto, eh? Lo mir con las gruesas cejas fruncidas. Tal vez maana?

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Pap! exclam Lucy, no fuera que su padre hiciera salir por la puerta al husped esa misma noche. Lord Iddesleigh acaba de decir que no est totalmente recuperado. Entraron la seora Brodie y Betsy a retirar los platos de la sopa y a servir el siguiente plato. El ama de llaves ech una mirada a las caras inquietas y exhal un suspiro. Antes de salir capt la mirada de Lucy y movi la cabeza compasiva. Todos comenzaron a comer el pollo asado con guisantes. Una vez visit la abada de Westminster dijo el seor Fletcher. Te habas perdido? pregunt lord Iddesleigh amablemente. No, nada de eso. Mi madre y mis hermanas estaban dndose un atracn de arquitectura. No saba que tenas hermanas. Pues s. Tres. Buen Dios. Con su perdn, reverendo. Dos mayores y una menor dijo el seor Fletcher locuazmente. Mis felicitaciones. Gracias. En todo caso, visitamos la abada har unos diez aos va, entre la catedral de San Pablo y la Torre. Y t un muchacho joven e impresionable dijo el vizconde, moviendo la cabeza apenado. Es triste or sobre ese tipo de corrupcin a manos de los mayores. Uno se pregunta adonde va a ir a parar Inglaterra. El capitn, que estaba a un lado de Lucy, emiti un sonido explosivo, y lord Iddesleigh la mir hacindole un guio. Ella levant su copa intentando reprenderlo con un entrecejo, pero por mal que se portara, le resultaba difcil censurarlo. Al lado de la magnificencia del vizconde, Eustace era un gorrin grisceo, con sus habituales chaqueta, chaleco y pantalones marrones. Claro que el marrn le sentaba bastante bien, y nadie esperara que un prroco rural vistiera brocado plateado. Sera indecoroso, y seguro que se vera simplemente tonto con ese esplendor. Y eso haca preguntarse por qu el vizconde, en lugar de verse tonto se vea francamente peligroso con esas galas. Saban que si uno se sita en el medio de la nave de Westminster y silba se escucha un bonito eco? dijo el seor Fletcher, paseando la vista por los comensales. Absolutamente fascinante coment el vizconde. Tendr eso presente si alguna vez tengo ocasin de visitar ese lugar y siento el deseo de silbar. S, bueno, procura no hacerlo a la vista de tus parientas. Yo me llev un buen tirn de orejas.

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Mientras daba ese consejo, el seor Fletcher se frot un lado de la cabeza. Ah, las seoras nos meten en cintura dijo Eustace. Levant su copa en gesto de brindis y mir a Lucy. No s qu haramos sin sus manos orientadoras. Lucy arque las cejas. No saba si alguna vez haba orientado a Eustace en algo, pero eso no vena al caso. Lord Iddesleigh tambin hizo un brindis por ella. Eso, eso. Mi mayor deseo es yacer postrado y humilde bajo la mano frrea de mi dama. Su severo ceo me vuelve rgido y me estremece de xtasis. A Lucy se le agrandaron los ojos y sinti que se le endurecan los pezones. El muy granuja! Al seor Fletcher le vino el ataque de tos otra vez. Su padre y Eustace fruncieron el entrecejo, pero fue el joven el que consigui hablar primero. Oye, eso ha sido algo atrevido. No pasa nada... alcanz a decir Lucy, pero los hombres no la estaban escuchando, a pesar de sus floridas palabras. Atrevido? pregunt el vizconde, bajando su copa. En qu sentido? Bueno, lo de rgido dijo el cura, sonrojndose. Vamos, por el amor de Dios! Lucy abri la boca, pero la silenciaron antes que lograra decir una palabra. Rgido? Rgido? Rgido? repiti el vizconde, en un tono que lo haca parecer inslitamente tonto. Una palabra perfectamente acertada. Descriptiva y sencilla. Se emplea en las mejores casas. He odo al propio rey emplearla. De hecho, describe exactamente la posicin en que est usted ahora, seor Penweeble. Al seor Fletcher se le dobl el cuerpo y se cubri la cara enrojecida con las dos manos. Era de esperar que no se atragantara de muerte con tanta risa. A Eustace le aument el rubor a un alarmante colorado. Y lo del xtasis, entonces? Me gustara orlo defender eso, seor. El vizconde irgui la cabeza y lo mir altivo por encima de su larga nariz. Yo dira que usted, justamente, reverendo, soldado del ejrcito de la Iglesia de Su Majestad, hombre de saber y exquisito raciocinio, alma que busca la salvacin slo posible gracias a Jesucristo, Nuestro Seor, entendera que xtasis es una palabra muy religiosa y recta. Hizo una

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pausa para comer un bocado de pollo. Qu otra cosa pens que significaba? Los caballeros lo miraron con los ojos desorbitados. Lucy mir de uno a otro, exasperada. Esa guerra nocturna de palabras se estaba poniendo francamente pesada. Creo que eso podra ser una blasfemia dijo entonces el capitn, y se ech a rer. El seor Fletcher dej de atragantarse y se uni a la risa. Eustace hizo una mueca y tambin se ri suavemente, aunque pareca seguir sintindose incmodo. Lord Iddesleigh sonri, levant su copa y mir a Lucy por encima del borde con sus ojos plateados. Haba sido blasfemo e indecoroso, pens Lucy, y a ella no le importaba. Le temblaron los labios y se le agit la respiracin con slo mirarlo. Le correspondi la sonrisa, sin poder evitarlo. ***** A la maana siguiente Simon baj corriendo la escalinata, sin hacer caso del dolor de espalda. Espere! grit. El tlburi de la seorita Craddock-Hayes estaba a punto de perderse de vista por el camino de entrada. Oiga, espere! No pudo continuar corriendo, el dolor en la espalda era infernal. Se agach hasta afirmar las manos en las rodillas, jadeante, con la cabeza colgando. Hace una semana ni siquiera se habra quedado sin aliento. Detrs de l oy mascullar a Hedge, que estaba cerca de la puerta de la casa. Muchacho tonto, por muy lord que sea. Tonto por dejarse apualar, y tonto por correr detrs de una muchacha. Aun cuando sea como la seorita Lucy. Estaba totalmente de acuerdo. Su urgencia era ridcula. Cundo en su vida haba corrido detrs de una mujer? Pero tena una terrible necesidad de hablar con ella, de explicarle su nada caballerosa conducta de esa pasada noche. O tal vez eso era un pretexto. Tal vez simplemente necesitaba estar con ella. Tena conciencia de cmo se deslizaban por entre sus dedos las arenas del tiempo. Pronto se le acabaran los pretextos para continuar en el apacible Maiden Hill. Muy pronto ya no volvera a ver a su ngel. Afortunadamente la seorita Craddock-Hayes haba odo su grito. Detuvo el caballo justo antes que el camino se perdiera de vista en un bosquecillo y se gir en el asiento a mirarlo. Entonces hizo girar al animal y volvi.

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Qu hace, corriendo as detrs de m? le pregunt cuando detuvo el coche a su lado. No pareca en absoluto impresionada. Se le va a reabrir la herida. l se enderez, intentando no parecer un carcamal. Eso es un pequeo precio por un momento de su precioso tiempo, oh, bella dama. Hedge emiti un fuerte bufido, entr en la casa y cerr la puerta de un golpe. Pero ella le sonri. Va al pueblo? le pregunt. Ella lade la cabeza. S, pero el pueblo es pequeo. No se me ocurre qu podra encontrar en l de inters para usted. Ah, se sorprendera. La ferretera, la cruz en el centro de la plaza, la iglesia antigua, todos son lugares interesantes. Subi para sentarse al lado de ella, haciendo mecerse el coche. Quiere que conduzca yo? No, s llevar a Kate. Con un gorjeo azuz a la robusta y pequea yegua, llamada Kate, y emprendieron la marcha. Le he dado las gracias por su caridad al rescatarme de una cuneta? Creo que s. Gir la cara para mirarlo y enseguida volvi la vista al camino, por lo que l ya no pudo verle la cara oculta por el ala del sombrero. Le dije que al verlo ah pensamos que estaba muerto? No. Lamento haberle causado esa angustia. Me alegro de que no estuviera muerto. l dese verle la cara. Yo tambin. Pens... No termin la frase, y volvi a comenzar: Me pareci muy extrao encontrarle. Haba tenido un da muy normal, y de repente mir hacia abajo y le vi. Al principio no poda dar crdito a mis ojos. Usted estaba muy fuera de lugar en mi mundo. Y sigo estndolo, pens l, pero no lo dijo. Fue como descubrir a un ser mgico aadi ella, en voz baja. Entonces su decepcin tiene que haber sido grande. En qu sentido? Descubrir que soy un hombre de arcilla y nada mgico. Aj! Tendr que anotar este da en mi diario.

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El coche dio un salto sobre un bache y a l se le fue el cuerpo y choc con ella. Porqu? Diecisiete de noviembre enton ella con voz seria, justo despus del desayuno. El vizconde Iddesleigh hace una afirmacin humilde respecto a s mismo. l le sonri como un idiota. Tocado. Ella no gir la cabeza, pero en el movimiento de su mejilla vio que una sonrisa le curvaba los labios. Sinti el repentino deseo de arrebatarle las riendas, llevar al caballo hacia el lado del camino y coger a su ngel en sus brazos de arcilla. Tal vez ella posea el hechizo capaz de convertir a un monstruo deformado en algo humano. Ah, pero eso implicara degradar al ngel. As pues, levant la cara hacia el sol de invierno, por dbil que fuera. Era agradable estar al aire libre, por fro que estuviera. Era agradable estar sentado al lado de ella. Haba tenido suerte y no se le reabri la herida despus de todo. La observ. Su ngel iba sentada con la espalda recta y manejaba bien las riendas, sin alarde, a diferencia de las damas que conoca, que eran propensas a convertirse en actrices dramticas cuando llevaban en coche a un caballero. Su sombrero era de paja, muy sencillo, y lo llevaba atado bajo la oreja derecha. Una capa gris cubra su vestido gris ms claro, y de repente cay en la cuenta de que nunca la haba visto vestida de otro color. Hay algn motivo para que siempre vista de gris? le pregunt. Qu? Su vestido. Lo seal con la mano. Siempre viste de gris. Ms o menos como una bonita paloma. Si no est de luto, por qu lo lleva? Ella frunci el ceo. Crea que no era correcto que un caballero comente el atuendo de una dama. Son diferentes las convenciones sociales en Londres? Ay, su ngel estaba en excelente forma esa maana. Apoy la espalda y afirm el codo sobre el respaldo, justo detrs de la espalda de ella. Estaba tan cerca que senta su calor en el pecho. S, lo son. Por ejemplo, se considera de rigor que una dama que conduce a un caballero en un tlburi coquetee con l escandalosamente. Ella frunci los labios, pero no lo mir. Eso lo incit. Se desaprueba severamente a las damas que no siguen esa costumbre. Con mucha frecuencia se ve a miembros ancianos de la alta sociedad mover las cabezas condenando a esas pobres almas perdidas. Es usted terrible.

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Eso me parece suspir l. Pero le doy permiso para no hacer caso de esa regla puesto que estamos en el ignorante campo. Ella agit las riendas y Kate agit la cabeza ofendida. Ignorante? Insisto en lo de ignorante. Ella lo mir enfurruada. l baj un dedo por su columna recta como una vara. Ella se puso rgida, pero no dijo nada. l record el sabor de sus dedos en la lengua cuando le bes el dorso de la mano la noche anterior, y una parte menos educada de su anatoma se puso rgida tambin. Su aceptacin del contacto era tan ertica como una descarada exhibicin en cualquier otra mujer. Tiene que comprenderme, puesto que si estuviramos en la ciudad, se vera obligada a decirme cosas sugerentes a mi ruborizado odo. Ella exhal un suspiro. Ya no recuerdo qu me estaba preguntando. l sonri de oreja a oreja, aun cuando eso era una torpeza. No recordaba cundo fue la ltima vez que se divirti tanto. Por qu slo viste de gris? No es que yo tenga nada en contra del gris, y adems le da un interesante aire eclesistico. Ella frunci su aterrador ceo. Parezco una monja? El coche peg un salto sobre otro bache y le golpe el hombro con el suyo. No, querida muchacha. Quiero decir, si bien con circunloquios y de una manera algo oscura, que usted es un ngel enviado del cielo a juzgarme por mis pecados. Voy de gris porque es un color en que no se nota el polvo. Lo mir . Qu tipo de pecados ha cometido? l se le acerc ms, como si fuera a hacerle una confidencia, y capt olor a rosas. Impugno el empleo de la palabra color para referirse al gris, y me permito sugerir que el gris no es un color sino una falta de color. Ella entrecerr los ojos, ominosamente. l se ech atrs, suspirando. En cuanto a mis pecados, mi querida seora, no son del tipo de los que se pueda hablar en presencia de un ngel. Entonces, cmo voy a juzgarlos? Y el gris es un color.

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l se ri. Senta ganas de abrir los brazos y tal vez entonar una cancin. Deba ser el aire de campo. Seora, me rindo ante el poder de su bien razonado argumento, el cual, creo, habra hecho caer de rodillas incluso a Sfocles. El gris, por lo tanto, es un color. Y sus pecados? Mis pecados son numerosos e irredimibles. Como un relmpago pas por su mente la imagen de Peller agitando la mano desesperado y la espada de l rebanndosela, y luego la sangre y los dedos volando por el aire. Cerr brevemente los ojos y se oblig a esbozar una sonrisa. Todos los que tienen conocimiento de mis pecados dijo alegremente se encogen de horror al verme, como si yo fuera un leproso y se me estuviera cayendo a trozos la nariz y las orejas se me estuvieran pudriendo. Ella lo mir, muy seria, muy inocente. Valiente angelito, indemne a la fetidez de los hombres. No pudo evitar acariciarle la espalda otra vez, cautelosa, furtivamente. Ella agrand los ojos. Y es lo que deben hacer continu. Por ejemplo, ha habido ocasiones en que he salido de mi casa sin sombrero. Ella frunci el ceo. En ese momento no llevaba sombrero. En Londres aclar. Pero ella no estaba pensando en sombreros. Por qu piensa que es irredimible? Todos podemos encontrar la gracia si nos arrepentimos de nuestros pecados. As habla el ngel del Seor. Se inclin y acerc la cara por debajo del ala plana del sombrero y sinti nuevamente el olor a rosas en su pelo. Se le movi la polla. Pero y si soy un demonio del infierno y no de su mundo, ngel? Ella levant ms la cara. No soy un ngel. Ah, s que lo es. Le roz el pelo con los labios y por un loco momento pens que podra besarla, podra seducir a esa dama con su sucia boca. Pero el coche se sacudi al virar por una curva, ella volvi la atencin al caballo y el momento pas. Qu independiente es coment. Las damas de campo tenemos que serlo, si queremos llegar a alguna parte dijo ella, algo sarcstica. Crea que me paso todo el da sentada en casa zurciendo? Ah, ese era terreno peligroso. Ya lo haban pisado dos noches atrs cuando ella se enfad con l.

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No. S de sus muchos deberes y talentos, de los que no es el menos importante ayudar a los menos afortunados del pueblo. No me cabe duda de que sera una admirable lady Alcaldesa de Londres, pero eso significara dejar este hermoso villorrio, y sus habitantes no sobreviviran sin usted, estoy seguro. S? S respondi sinceramente. Usted no lo est? Creo que todos sobreviviran muy bien sin m dijo ella, con bastante indiferencia. Muy pronto alguna otra seora ocupara mi lugar a la perfeccin. l frunci el entrecejo. Tan poco se valora? No es eso. Simplemente se trata de que las obras de caridad que hago aqu las podra hacer cualquiera. l contempl su hermoso perfil. Mmm. Y si abandonara a todos los que dependen de usted aqu en Maiden Hill, qu hara? Ella entreabri ligeramente los labios, reflexionando acerca de la pregunta. Ay, cmo deseaba tentar a esa inocente. Bailara sobre los escenarios de Londres con zapatillas rojas? Navegara hasta Arabia en un barco con velas de seda? Se convertira en una dama famosa en la sociedad por su ingenio y belleza? Sera yo misma. l pestae. Ya es usted misma, hermosa y severa. S? Nadie ms lo nota aparte de usted. Entonces l la mir a los ojos color mbar y dese decir algo. Lo tena en la punta de la lengua pero, inexplicablemente, no logr hablar. Ella desvi la vista. Ya casi hemos llegado a Maiden Hill apunt. Ve ah la torre de la iglesia? l mir, obediente, intentando calmarse. Ya era hora de que se marchara. Si continuaba ah slo se sentira ms tentado de seducir a esa doncella, y, como lo haba demostrado toda su vida, no era capaz de resistirse a la tentacin; demonios, corra hacia ella. Pero esta vez no; no con esa mujer. Volvi a mirarla, observando su ceo fruncido al hacer las maniobras para entrar con el pequeo coche en el pueblo. Se le haba soltado un mechn de pelo oscuro, que le acariciaba la mejilla como la mano de un amante. Con esa mujer, si ceda a la tentacin, destruira algo honrado y

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bueno. Algo que jams haba encontrado en nadie ms en ese miserable mundo. Y no se crea capaz de sobrevivir a esa devastacin. ***** Suspirando, Lucy se sumergi en el agua caliente de la baera; claro que no poda sumergirse mucho porque slo era una baera de asiento, pero de todos modos lo senta como un lujo. Estaba en el cuarto pequeo de la parte de atrs de la casa, el cuarto de estar de su madre. Hedge ya se quejaba bastante por tener que llevarle agua para su bao antinatural, as que mejor no hacerle subir la escalera. El cuarto slo estaba a unos pasos de distancia de la cocina, lo que lo haca muy cmodo para baarse ah. Claro que cuando terminara tendran que llevarse la baera con el agua, pero les haba dicho a Hedge y a Betsy que dejaran esa tarea para el da siguiente. As podran irse a acostar y ella disfrutar tranquilamente de su bao caliente sin que hubiera criados esperando impacientes. Apoy la nuca en el respaldo alto de la baera y contempl el cielo raso. La parpadeante luz del fuego del hogar formaba tenues sombras mviles en las viejas paredes, y eso le produca una agradable sensacin de comodidad e intimidad. Esa noche su padre haba ido a cenar con el doctor Fremont, y era probable que todava estuvieran discutiendo de poltica e historia. Lord Iddesleigh haba ido a ver al seor Fletcher a la posada. Tena la casa para ella sola; slo estaban los criados, que ya se haban retirado a sus dormitorios a acostarse. La envolvan los aromas a rosas y lavanda que flotaban por el aire a su alrededor. Levant una mano y observ caer el agua desde las yemas de sus dedos. Qu extraa haba sido esa semana, desde que encontr a lord Iddesleigh. Esos ltimos das haba pasado ms tiempo que en todos los aos anteriores pensando en su vida, en cmo la viva y en qu hara finalmente con ella. Nunca antes se le haba ocurrido pensar que en su existencia podra haber algo ms que llevar la casa de su padre, hacer obras de caridad aqu y all y ser cortejada por Eustace. Por qu nunca se le haba ocurrido aspirar a nada ms que a ser la esposa de un prroco? Ni siquiera haba tomado conciencia de que anhelaba ms. Era casi como despertar de un sueo. De repente apareci ese hombre extravagante, vistoso, diferente a todos los que haba conocido. Casi agotado como estaba, y con sus aires y bonitas ropas, se vea, sin embargo, muy masculino en sus movimientos y en su manera de mirarla. La pinchaba y provocaba; le exiga algo ms que simple conformidad o sometimiento; deseaba ver su reaccin. La haca sentirse viva de una manera que nunca haba credo posible; como si antes de su llegada hubiera simplemente caminado sonmbula por la vida. Por la maana despertaba deseando hablar con l, deseando or su voz profunda,

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diciendo tonteras que la hacan sonrer o enfadarse. Deseaba saber cosas de l, descubrir qu pona esa tristeza en sus ojos plateados a veces, qu ocultaba detrs de su palabrera, cmo hacerlo rer. Y todo no acababa ah. Anhelaba su contacto, sus caricias. Por las noches, en su estrecha cama, cuando estaba conciliando el sueo, no totalmente dormida an, soaba que l la acariciaba, que deslizaba sus largos dedos por sus mejillas, que su ancha boca cubra la de ella. Hizo una honda y temblorosa inspiracin. No deba pensar esas cosas, lo saba, pero no poda evitarlo. Cerr los ojos y se imagin cmo sera si l estuviera ah en ese momento. Lord Iddesleigh. Simon. Sac las manos del agua, observando caer las gotas en el agua, salpicando, y se las pas por la clavcula, imaginndose que eran las manos de l. Se estremeci. Le pas un hormigueo por el cuello, ponindole la carne de gallina. Se le endurecieron los pezones, que asomaban justo fuera del agua, y se pusieron puntiagudos. Desliz las manos hacia abajo, notando lo suave que tena la piel, fresca y mojada. Desliz los dedos del corazn por debajo de los pechos, que estaban llenos y pesados, y luego los pas en crculo sobre las pequesimas protuberancias de las arolas. Suspir y movi las piernas, agitada. Si Simon la estuviera observando en ese momento notara su excitacin, la vera en su piel, que estaba como humedecida. Le vera los pechos desnudos y los pezones endurecidos. La sola idea de estar expuesta a sus ojos, la hizo morderse el labio. Lentamente pas las uas por encima de los pezones, movindolos, y la sensacin la hizo apretar los muslos. Si l estuviera mirando... Se cogi los pezones entre los pulgares y los ndices y apret, pellizcndoselos. Se le escap un gemido. Y de repente lo percibi. Se qued inmvil un segundo eterno y finalmente abri los ojos. l estaba de pie dentro del cuarto, cerca de la puerta, mirndola, sostenindole la mirada, sus ojos ardientes, vidos y muy, muy masculinos. Entonces baj la vista, examinndola detenidamente, desde sus sonrojadas mejillas a sus pechos desnudos, que todava tena cogidos entre las manos, como una ofrenda. Casi senta su mirada en la piel. Vio que se le agitaban las ventanillas de la nariz y se le coloreaban los pmulos. Volvi a levantar la vista hacia sus ojos y en su mirada ella vio salvacin y condenacin. En ese momento no le import. Lo deseaba. l se dio media vuelta y sali por la puerta. ***** Simon subi la escalera corriendo, los peldaos de tres en tres, con el corazn retumbndole, la respiracin agitada, y la polla tan dura y erecta

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que le dola. Condenacin! No se haba sentido tan excitado desde aquella vez cuando, siendo un muchacho, observ a escondidas a un lacayo manoseando a la risuea y bien dispuesta camarera de abajo. Catorce aos tena, y era tal su lujuria que no pudo pensar en otra cosa por la maana, medioda y noche: un coo, y qu podra hacer para conseguirlo. Entr corriendo en su habitacin, cerr la puerta y apoy la cabeza en ella, tratando de recuperar el aliento y calmar el pecho agitado. Desde ese da, haca ya tanto tiempo, se haba acostado con muchas mujeres, de alcurnia y humildes, con algunas slo un simple y rpido revolcn, con otras haban mantenido aventuras ms largas. Haba aprendido a ver cundo los ojos de una mujer indican que est disponible. Se haba convertido en algo as como un conocedor del cuerpo femenino y sus reacciones. O al menos, eso haba credo. En ese momento se senta como ese nio de catorce aos otra vez, igualmente excitado y temeroso. Cerr los ojos, recordando. Despus de una cena casi incomible con Christian en la posada, haba vuelto a la casa para encontrarla toda silenciosa. Supuso que todos ya se haban ido a acostar. Ni siquiera Hedge haba esperado para saludarlo, aunque, conocindolo, eso no fue una sorpresa. Ya tena el pie en el primer peldao de la escalera cuando titube. No saba qu lo impuls a ir a ese pequeo cuarto; tal vez un sentido masculino animal le dijo lo que encontrara ah, lo que vera. Pero de todos modos, se qued pasmado, aturdido. Como la mujer de Lot, se convirti en un pilar de sal. O, en su caso, en un pilar de pura lujuria. Lucy en su baera, el vapor mojndole con gotitas su blanca piel y enroscndole guedejas de pelo en las sienes. Su cabeza echada hacia atrs, los labios mojados, entreabiertos... Gimiendo, se desaboton la bragueta, sin abrir los ojos. Tena el cuello arqueado, y crey verle latir el pulso en la garganta, tan blanca y suave. En la depresin entre las clavculas, una gota de agua brillaba como una perla en una concha de una ostra. Se rode el duro pene con la mano, la apret y la movi, arrugando la piel entre los dedos. Sus gloriosos pechos desnudos, blancos, en forma de campana, sostenindolos entre sus pequeas manos. Movi la mano ms rpido, y se le moj con gotitas de semen. Con los dedos se frotaba en crculo los pezones rojos y en punta, como si estuviera jugando con ellos, excitndose en su solitario bao. Se cogi los testculos con la mano izquierda y los movi mientras se frotaba el pene con la derecha apretada.

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Y mientras l la miraba, se cogi los pezones entre los pulgares e ndices, pellizcando y tironeando esas pobres, dulces protuberancias hasta... Se sacudi, embistiendo con las caderas, mecnicamente, desesperado. Aaah, aahh! Ella haba gemido de placer. Suspirando movi la cabeza de un lado a otro sobre la madera de la puerta. Nuevamente intent recuperar el aliento. Finalmente sac un pauelo y se sec la mano, tratando de no ahogar su alma en odio por s mismo. Despus fue hasta la pequea cmoda tocador y verti agua en la jofaina. Se ech agua en la cara y el cuello y dej la cabeza gacha, chorreando el agua sobre la jofaina. Se estaba descontrolando. Se le escap una risa, que son fuerte en el silencioso dormitorio. Ya haba perdido el control. A saber qu le dira por la maana a su ngel, a la que se haba comido con los ojos en su baera, invadiendo su intimidad. Se enderez penosamente, se sec la cara y se meti en la cama sin tomarse el trabajo de desvestirse. Ya era hora de que se marchara.

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Captulo 6

Lucy se arrebuj la capa de lana gris afirmndosela mejor alrededor de los hombros. El viento soplaba fro esa maana, introduciendo dedos de hielo bajo sus faldas y enroscndosele en los huesos. Normalmente no habra salido un da como ese, y mucho menos a pie, pero necesitaba un tiempo a solas para pensar y la casa estaba llena de hombres. Claro que los hombres slo eran su padre, Hedge y Simon, pero con dos de ellos no quera hablar y Hedge siempre era irritante, incluso en las mejores circunstancias. De ah que le pareci que lo mejor sera dar una caminata por el campo. Le solt un puntapi a una piedra. Qu hace una mujer cuando en el desayuno tiene enfrente a un caballero que la ha visto desnuda y acaricindose los pechos? Si no le diera tanta vergenza se lo preguntara a Patricia. Seguro que su amiga encontrara alguna respuesta, aun cuando no fuera la correcta. Y tal vez la ayudara a superar ese espantoso azoramiento. Fue horroroso que l la viera as. Horroroso, pero tambin maravilloso, en cierto modo un secreto, perverso. Le gust que l la mirara. Si era sincera consigo misma reconocera que dese que se quedara. Se quedara y... Oy detrs unos pasos rpidos y pesados. Repentinamente cay en la cuenta de que estaba sola en el camino, y no haba ninguna casa a la vista. Normalmente Maiden Hill era un pueblo tranquilo, pero de todos modos... Se gir para enfrentar a quienquiera que deseara pillarla desprevenida. No era un bandolero. Era mucho peor. Era Simon. Estuvo a punto de girarse para alejarse. Espere dijo l. Su voz son suave, apagada. Abri la boca y volvi a cerrarla, como si no supiera qu ms decir. Ante esa inslita mudez, ella se sinti algo mejor. Sera posible que l se sintiera tan azorado como ella? No llevaba sombrero ni peluca, y la miraba fijamente en silencio, sus ojos grises anhelosos, casi como si necesitara algo de ella. Tanteando el terreno, dijo:

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Voy a ir a acompaarme? caminar por las

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colinas de creta. Le apetece

S, por favor, mi muy compasivo ngel. Y de repente todo cambi. Reanud la marcha y l acomod su paso al de ella. En primavera este bosque est lleno de jacintos y campanillas azules dijo, haciendo un gesto hacia los rboles. Es una verdadera lstima que haya venido en esta poca del ao cuando todo est tan triste. La prxima vez que me ataquen intentar que lo programen en veranomusit l. En primavera, en realidad. l la mir. Ella sonri irnica. Entonces es cuando florecen las campanillas. Ah. Cuando ramos nios, mi madre nos traa aqu a merendar en primavera, despus de haber estado encerrados en casa todo el invierno. Naturalmente mi padre estaba lejos, en el mar, la mayor parte del tiempo. David y yo recogamos todas las campanillas que nos caban en los brazos y se las ponamos en la falda. Da la impresin de que era una madre con mucha paciencia. Lo era. Cundo muri? pregunt l, en tono dulce, ntimo. Ella volvi a recordar que la haba visto desnuda, en su estado ms vulnerable. Mir al frente. Hace once aos. Yo tena trece. Terrible perder a un progenitor a esa edad. Ella lo mir. El nico familiar que haba mencionado era a su hermano; pareca ms interesado en or la exigua historia de ella que en revelar la suya. Su madre est viva? Era evidente que su padre haba muerto, pues haba heredado el ttulo. No. Muri hace unos aos, antes que... Antes que...? Antes que muriera mi hermano, Ethan. Gracias a Dios. Ech atrs la cabeza, como para contemplar las ramas sin hojas de los rboles, aunque igual podra estar mirando otra cosa. Ethan era la brillante nia de los ojos de mi madre. Era su nica gran consecucin, la persona a la que amaba ms en el mundo. l saba encantar, a jvenes y a viejos, y era

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capaz de dirigir a hombres. Los granjeros de la localidad acudan a l con sus pleitos. Nunca conoci a nadie que no lo quisiera. Lucy lo observ. Su voz sonaba montona, sin expresin, al hablar de su hermano, pero retorca lentamente las manos a la altura de la cintura. Tal vez no se daba cuenta de ese movimiento. Lo hace parecer un dechado de perfeccin. Lo era. Pero tambin era algo ms. Mucho ms. Ethan saba discernir entre el bien y el mal sin tener que pensarlo, sin dudar. Muy pocas personas saben hacer eso. Baj la cabeza y pareci notar que se estaba tironeando el ndice de la mano derecha. Se cogi las manos a la espalda. Ella debi emitir algn sonido, porque l la mir de reojo. Mi hermano mayor era la persona ms moral que he conocido. Ella frunci el ceo, pensando en ese perfecto hermano difunto. Se pareca a usted? l pareci sorprendido. Ella arque las cejas y esper. En realidad, s, un poco. Sonri a medias. Era un poco ms bajo que yo, no ms de uno o dos dedos, pero era ms ancho y fornido. Ella le mir el pelo casi sin color. Y su pelo? Era rubio tambin? Mmm. Se pas la palma por el pelo. Pero de un color ms dorado, y rizado. Se lo dejaba largo y no se pona peluca ni polvos. Le sonri travieso. Yo creo que se envaneca un poco de su pelo. Ella le correspondi la sonrisa. Le gustaba as, travieso y despreocupado, y de repente cay en la cuenta de que a pesar de sus modales desenfadados, muy rara vez estaba relajado. Sus ojos eran azul claro continu l. Madre sola decir que eran de su color favorito. Yo los prefiero grises. l se inclin en una ostentosa reverencia. Mi seora me honra. Ella le correspondi la reverencia, pero enseguida se puso seria. Cmo muri Ethan? l se detuvo, con lo que ella tuvo que detenerse tambin. Lo mir a la cara. Vio que pareca estar debatindose consigo mismo; tena el ceo fruncido sobre esos hermosos ojos de color gris hielo. Mmm, esto...

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Ella sinti pasar un insecto zumbando junto a su cabeza y al instante son un fuerte disparo. Simon le cogi bruscamente un brazo y de un empujn la hizo caer en la cuneta. Cay de costado, golpendose la cadera, y mientras pasaba por toda ella el dolor y el asombro, l se le tir encima, aplastndola contra el barro y las hojas secas. Gir la cabeza, a ver si lograba hacer una respiracin completa; la sensacin era como tener un caballo sentado en la espalda. No se mueva, maldita sea dijo l, ponindole una mano en la cabeza y bajndosela. Alguien nos ha disparado. Ella escupi una hoja. Eso lo s. Curiosamente, l se ri, con la boca junto a su oreja. ngel maravilloso. Su aliento ola a t y menta. Son otro disparo. Ella vio saltar hojas a unos cuantos palmos de su hombro. l solt unas cuantas maldiciones subidas de tono. Est recargando. Sabe dnde est? pregunt ella en un susurro. En alguna parte al otro lado del camino. No logro determinar el lugar exacto. Chss. Lucy cay en la cuenta de que, aparte de la dificultad para respirar y de que podra morir violentamente en cualquier instante, era bastante agradable tener a Simon encima de ella. Su contacto era maravillosamente clido. Y ola muy bien, no a tabaco, como la mayora de los hombres, sino a un aroma extico. Sndalo tal vez? Senta confortantes sus brazos apretados a su cuerpo. Escuche. Coloc la boca junto a su odo, acaricindola con cada palabra. Al siguiente disparo echamos a correr. Tiene un solo rifle, y tiene que volverlo a cargar. Cuando... Una bala se enterr en la tierra a unas pulgadas de la cara de ella. Ahora! La levant de un tirn y ech a correr antes que ella tuviera tiempo de registrar su orden. Jadeante corri para mantener la velocidad de l, esperando que en cualquier momento se le enterrara una bala entre los omplatos. Cunto tiempo se tarda en recargar un arma? Slo unos minutos, seguro. Le dola el pecho con cada resuello. Y de pronto Simon la puso delante de l, empujndola. Siga corriendo! Entre en el bosque! Corra, corra! l quera que lo abandonara? Buen Dios, morira. Se detuvo.

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Pero...

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Quiere matarme a m. La mir feroz a los ojos. No puedo defenderme estando usted aqu. Corra! La ltima palabra coincidi con el sonido de otro disparo. Lucy ech a correr, y corri, corri, sin atreverse a mirar atrs, sin atreverse a parar. Se le escap un sollozo y entonces el bosque la envolvi en su fra oscuridad. Continu corriendo, con todas sus fuerzas, tropezndose, sorteando los matorrales, desprendiendo la capa de las ramas en que se quedaba cogida, y las lgrimas de miedo y angustia le corran por la cara. Simon se haba quedado atrs, sin arma, enfrentndose a un hombre con un rifle. Ay, Dios! Deseaba volver, pero no deba; sin el estorbo de ella por lo menos tendra una posibilidad de defenderse de su atacante. Sinti unos pasos pesados detrs. El corazn le dio un vuelco y subi a alojrsele en la garganta. Se gir a enfrentar al atacante con los puos levantados, en un endeble desafo. Chss, soy yo dijo Simon, jadeante, cogindola en sus brazos y apretndola contra su pecho, echndole el aliento en la cara. Chss, todo est bien. Es usted muy valiente, mi seora. Ella apoy la cara en su pecho y oy los retumbos de su corazn. Le cogi la chaqueta con las dos manos. Est vivo. S, por supuesto. Creo que los hombres como yo nunca... Se interrumpi, porque ella no pudo reprimir un sollozo ahogado. Lo siento susurr l, con la voz ms ronca. Le apart la cara de su pecho, se la levant y le sec las lgrimas con la palma. No llore, cario. Yo no soy digno de sus lgrimas, de verdad no lo soy. Lucy frunci el ceo y trat de contener las lgrimas que continuaban pugnando por salir. Por qu siempre dice eso? Porque es cierto. Ella neg con la cabeza. Usted es muy, muy importante para m, y llorar por usted si quiero. A l se le curv la comisura de la boca en una tierna sonrisa, pero no se burl de sus tontas palabras. Sus lgrimas me hacen sentirme humilde. Ella desvi la vista; no pudo sostenerle la mirada. El tirador, est...? Creo que se ha marchado musit Simon. Por el camino vena la carreta de un granjero, bastante destartalada, tirada por un rucio con el lomo hundido. En ella haba varios labradores. Ha debido asustarse y huir.

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Lucy se ri.

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Los chicos Jones. Han sido tiles por una vez en su vida. Entonces le vino un pensamiento y volvi a mirarlo. Est herido? No. Le sonri, pero en sus ojos ella vio que estaba pensando en otra cosa. Ser mejor que volvamos a su casa y despus... Ella esper, pero l no continu, segua pensando. Despus qu? l gir la cabeza y le roz la mejilla con los labios, y ella casi no oy sus palabras: Despus tengo que marcharme de aqu. Para protegerla. ***** Le han disparado! rugi el capitn Craddock-Hayes una hora despus. En ese rugido Simon vio claramente la mano de hierro que haba comandado un barco y tripulantes durante treinta aos. Medio esper a ver salir volando los vidrios oblicuos de las ventanas, separados de sus marcos de plomo. Se encontraban en la sala de estar formal de la casa Craddock-Hayes. Estaba bellamente decorada, con cortinas a rayas marrn rojizo y crema, sofs y sillones aqu y all tapizados en colores similares, y un reloj de porcelana bastante bonito en la repisa del hogar; pero l prefera el pequeo cuarto de estar de Lucy en la parte de atrs de la casa. Claro que a l no le haban dado a elegir. El capitn se paseaba a lo largo de la sala, gesticulando con los brazos para dar nfasis, moviendo las piernas arqueadas como si quisiera patear el suelo. Mi hija, flor de la feminidad, chica mansa y sumisa. Inocente de los usos del mundo, protegida toda su vida, asaltada a menos de media milla de su hogar de la infancia. Ja! No ha habido ni un solo asesinato en Maiden Hill en un cuarto de siglo. Veinticinco aos! Entonces, viene y se presenta usted. Se detuvo a la mitad de un paso, entre el hogar y una mesa en que se exhiban objetos navales. Inspir una inmensa cantidad de aire. Sinvergenza! exclam, casi hacindole volar las cejas a Simon . Rufin! Canalla! Ruin provocador de peligro para las... eh..., esto... Movi los labios, buscando la palabra. Muchachas supli Hedge. El criado haba trado la bandeja del t, en lugar de Betsy o la seora Brodie, al parecer para negarle a Simon el consuelo de la compasin femenina. Y se haba quedado ah, moviendo los cubiertos como pretexto, escuchando atentamente.

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El capitn lo mir furioso.

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Damas inglesas. Traslad su mirada furiosa a Simon. Nunca haba sabido de una villana igual, seor! Qu puede decir en su defensa? Eh? Eh? Digo que tiene toda la razn, capitn dijo Simon, reclinado cansinamente en el sof. A excepcin de la parte mansa y sumisa. Con todo el debido respeto, seor, he observado que la seorita CraddockHayes no es ninguna de las dos cosas. El anciano movi un puo haca l, con la cara morada. Cmo se atreve, seor, despus de casi causar la muerte de mi hija. Ja. Le pondr fuera de esta casa con sus brtulos antes que pase una hora. No lo tolerar. Lucy es el corazn y el alma de esta comunidad. La quieren muchas personas, no slo yo. Lo har salir huyendo del pueblo sobre una garza y emplumado si es necesario. Caramba! exclam Hedge, despertadas sus emociones por la arenga del capitn, aunque era difcil saber si por su cario a Lucy o por la perspectiva de ver a un miembro de la nobleza montado sobre una garza. Simon exhal un suspiro. Comenzaba a dolerle la cabeza. Esa maana haba experimentado el miedo ms escalofriante de su vida, ante la situacin de que una bala pudiera matar a la preciosa criatura que estaba debajo de l, consciente de que se volvera loco si eso ocurra, y aterrado ante la posibilidad de que fuera incapaz de salvarla. No deseaba volver a sentir nunca ms en su vida ese impotente miedo por la vida de otra persona. Claro que en realidad l no haba tenido mucho contacto con el suelo, teniendo el blando cuerpo de Lucy interpuesto entre el suyo y la tierra. Y no le pareci eso algo maravilloso, en cierto modo pasmoso y terrible? Sentir lo que haba jurado no sentir jams, su cara junto a la de l, su trasero apretado a sus ingles? Incluso en medio de ese horror, que fue todo por su culpa, pues su presencia fue la que puso la vida de ella en peligro, incluso con capa tras capa de buena tela inglesa entre ellos, haba reaccionado a ella. Pero ya saba que su ngel era capaz de suscitarle una elevacin aun cuando llevara diez das muerto, y que esa elevacin no sera de tipo religioso. Expreso mis ms sentidas disculpas por poner en peligro a la seorita Craddock-Hayes, capitn dijo. Aunque s que decirlo ya no sirve de nada, le aseguro que si hubiera tenido la ms leve sospecha de que ella iba a estar en peligro me habra cortado las muecas antes que consentir que ella sufriera algn dao. Hedge emiti un ffffss muy despectivo, que fue curiosamente fue eficaz aunque no contuviera palabras. Por su parte el capitn lo mir durante todo un minuto muy largo y finalmente dijo: Ja. Bonitas palabras, aunque creo que las dice en serio. Hedge pareci tan sorprendido como Simon.

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Simon asinti.

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De todos modos lo quiero fuera de mi casa gru el capitn. Ya he ordenado a Henry que haga mi equipaje y he enviado recado al seor Fletcher a su posada. Dentro de una hora nos habremos marchado. Estupendo. Diciendo eso el capitn se sent y lo contempl. Hedge se apresur a llevarle una taza de t. El anciano hizo un gesto despectivo hacia la taza. No de esa agua del pantoque. Trae el coac, hombre. Hedge fue reverente a abrir un armario y sac un decantador de cristal tallado lleno hasta la mitad de un exquisito lquido mbar. Sirvi dos copas y se las llev, y luego se qued ah mirando tristemente el decantador. Vamos, adelante dijo el capitn. Hedge se sirvi apenas un dedo y levant la copa, esperando. Por el bello sexo propuso Simon. Ja gru el anciano, pero bebi. Hedge se ech atrs el coac y se lo bebi de un trago, despus cerr los ojos y se estremeci. Maravillosa bebida esta. Desde luego. Conozco a un contrabandista en la costa mascull el capitn. Seguir en peligro ella despus que usted se haya marchado? No. Apoy la cabeza en el respaldo del sof. El coac era bueno pero sencillamente le empeoraba el dolor de cabeza. Me buscan a m y, como los chacales que son, se alejarn de aqu siguiendo mi rastro una vez que me marche. Reconoce que sabe quines son esos asesinos? Simon asinti, con los ojos cerrados. Son los mismos que lo dejaron aqu dndolo por muerto? O sus matones contratados. De qu va esto, eh? gru el capitn. Dgamelo. Simon abri los ojos. Venganza. El anciano ni pestae. Suya o de ellos? Ma. Por qu?

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Simon mir su copa, la movi y observ girar el coac tiendo con su color el interior. Mataron a mi hermano. Ja. Entonces le deseo suerte dijo el anciano, bebiendo por eso. En otra parte. Simon bebi lo que le quedaba en la copa y se levant. Gracias. Claro que ya sabe lo que dicen acerca de la venganza. Simon se gir a mirarlo e hizo la pregunta porque era lo que se esperaba de l y porque el anciano haba sido ms indulgente de lo que tena derecho a esperar. Qu? El capitn sonri como un malvado enano viejo: Ten cuidado con la venganza. A veces da un giro y te muerde el culo. ***** Lucy estaba ante la estrecha ventana de su dormitorio, que daba al camino de entrada, observando a Hedge y al ayuda de cmara de Simon cargar el imponente vehculo negro. Al parecer estaban discutiendo sobre dnde poner un bal. El seor Hedge gesticulaba como loco, el ayuda de cmara tena curvados sus labios inslitamente bellos en una sonrisa burlona, y el lacayo, que era el que sostena el bal, comenzaba a tambalearse. No daba la impresin de que fueran a terminar muy pronto la tarea, pero el hecho era que Simon se marchaba. Aunque ella ya saba que llegara ese da, por algn motivo no lo haba esperado y, en ese momento, senta... qu? Alguien golpe la puerta, interrumpiendo sus confusos pensamientos. Solt la cortina semitransparente y se gir. Adelante. Simon abri la puerta, pero se qued en el corredor. Podra hablar con usted un momento? Por favor. Ella asinti, sin decir nada. l titube. Pens que podramos dar una vuelta por el jardn. S, claro. No sera correcto que hablara con l ah a solas. Cogi un chal de lana, sali al corredor, ech a andar delante de l y bajaron la escalera.

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l le sostuvo la puerta de atrs de la cocina, y sali a la fra luz del da. La huerta de la seora Brodie estaba en un lamentable estado en esa poca del ao. La dura tierra estaba cubierta por una delgada capa de asesina escarcha. Delgadsimos tallos de col verde se inclinaban sobre una melga como si estuvieran durmiendo una borrachera. En otra melga unas delgadas hojas de cebolla se vean pegadas al suelo, congeladas, negruzcas y frgiles. Unas pocas manzanas arrugadas, no recogidas en la temporada, se aferraban a las ramas desnudas de los manzanos podados. El manto del invierno recubra la huerta dormida en un sueo que imitaba la muerte. Se rode con los brazos e hizo una honda inspiracin para serenarse. Se marcha. l asinti. No puedo continuar aqu ponindola a usted y a su familia en peligro. Esta maana el aviso ha estado muy cerca, demasiado letal. Si el asesino no hubiera errado el primer tiro... Hizo un gesto de pesar. Fue mi egosta vanidad la que me impuls a quedarme tanto tiempo aqu. No debera haberme quedado toda la semana pasada, sabiendo a qu extremos son capaces de llegar. Ella no poda mirarlo y mantener la serenidad, as que mantuvo la mirada en las agitadas ramas de los rboles. As que se vuelve a Londres. No lo encontrarn ah? l se ri; la risa son dura, spera. ngel mo, de lo que se trata es de que yo los encuentre a ellos. Entonces ella lo mir. Vio que su cara reflejaba amargura. Y soledad. Por qu dice eso? l titube, pareci debatir algo en su interior y finalmente neg con la cabeza. Es mucho lo que no sabe de m, y que no sabr nunca. Muy pocas personas lo saben y, en su caso, lo prefiero as. No se lo iba a decir, comprendi ella, y sinti una irracional oleada de rabia. Acaso la crea una figurita de cristal que haba que tener envuelta en gasa? O simplemente no la respetaba lo bastante para fiarse de ella? De verdad prefiere que no lo sepa? Lo mir a la cara. O dice eso a todas las mujeres ingenuas que conoce para que lo consideren sofisticado? l frunci los labios. Que me crean? Me hiere hasta la mdula. Me engatusa con palabrera. l pestae y ech atrs la cabeza como si ella lo hubiera abofeteado.

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Palabrera.

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S, palabrera. Le tembl la voz de ira, pero no logr controlarla. Hace el tonto para no tener que decirme la verdad. Slo se la he dicho a usted. Estaba irritado. Bueno, estupendo; ella tambin. As es como desea vivir? Totalmente solo? Sin permitir la entrada a nadie? No deba presionarlo, puesto que esa era la ltima vez que se veran. Es menos cuestin de desearlo que de... Se encogi de hombros. Algunas cosas no se pueden cambiar. Y eso me viene bien. A m esa me parece una existencia muy solitaria y no totalmente satisfactoria dijo ella. Continu lentamente, eligiendo bien las palabras, ordenndolas como a soldados para entrar en la batalla. Ir por la vida sin una persona en la que confiar. Una persona a la que se pueda revelar sin miedo. Una persona que conozca sus defectos y debilidades y le quiera de todos modos. Una persona con la que no tenga que representar un papel. A veces me asusta ms de lo que s decir susurr l; le brillaron los ojos plateados y ella dese poder lerselos. No tiente a un hombre que lleva muchsimo tiempo sin sentir el placer de la compaa. Si se quedara... Tuvo que interrumpirse para recuperar el aliento; senta oprimido el pecho. Se jugaba mucho en esos pocos segundos y deba hablar con elocuencia: Si se quedara, tal vez podramos llegar a conocernos ms. Tal vez yo podra convertirme en esa persona confidente. En esa compaa. No quiero ponerla ms en peligro dijo l. Pero ella crey ver vacilacin en sus ojos. Yo... Y eso que busca aadi l, desviando la mirada, creo que no est en m darlo. Comprendo dijo ella y se mir las manos. As que eso era la derrota. Si alguien... Se interrumpi y se apresur a continuar, en voz alta, para no orlo expresar su lstima: Usted es de la ciudad, de costumbres disipadas y yo soy una simple dama de buena familia que vive en el campo. Entiendo que... No. Se gir del todo hacia ella y avanz un paso, con lo que quedaron separados slo por una mano de distancia. No reduzca lo que hay entre nosotros a un conflicto entre costumbres y usos rurales y urbanos. Sopl una rfaga de viento y ella se estremeci. l cambi de posicin para protegerla del viento.

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En la semana y media pasada he sentido ms de lo que haba sentido nunca en mi vida. Usted despierta algo en m. Mmm... Mir hacia el cielo nublado. Ella esper. No s expresarme. No s decir lo que siento. La mir y sonri levemente. Y eso es muy extrao en m, como ya sabe. Slo puedo decir que me alegra haberla conocido, Lucy Craddock-Hayes. Ella sinti el escozor de las lgrimas en las comisuras de los ojos. Y yo a usted. l le cogi la mano y le abri suavemente los dedos hasta dejar la palma abierta sobre la mano de l como una flor anidada entre hojas. La recordar todos los das de mi vida dijo, en voz tan baja que ella casi no lo oy. Y no s si eso es una bendicin o una maldicin. Se inclin sobre su mano y ella sinti el clido roce de sus labios en la fra palma. Le mir la cabeza y una de sus lgrimas le cay en el pelo. l se enderez. Adis dijo, sin mirarla, y se alej. A Lucy se le escap un sollozo pero se oblig a dominarse y contener el llanto. Se qued en el jardn a esperar hasta que dejara de orse el ruido de las ruedas del coche al alejarse. ***** Simon subi al coche y se acomod en el mullido asiento tapizado en piel. Dio un golpe en el techo y volvi a reclinarse para poder mirar la casa Craddock-Hayes hasta que desapareciera de su vista. No podra ver a Lucy, pues se haba quedado en el jardn, tan inmvil como una estatua de alabastro, cuando l se alej, pero s poda por lo menos mirar la casa. El coche emprendi la marcha con una sacudida. No puedo creer que te quedaras tanto tiempo en este pueblo rural suspir Christian, que iba sentado enfrente. Habra pensado que lo encontraras terriblemente aburrido. Qu hacas todo el da? Leer? John el cochero fustig a los caballos ponindolos al trote por el camino de entrada. El coche se zarande. Henry, que comparta el asiento con Christian, se aclar la garganta y mir hacia el techo. Christian lo mir inquieto. Claro que los Craddock-Hayes han sido muy hospitalarios y todo eso. Son buenas personas. La seorita Craddock-Hayes se ha mostrado muy simptica y solcita conmigo durante esas espantosas comidas. Me imagino que pensaba que as me protega de su padre, el viejo fanfarrn.

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Muy amable. Ser una buena esposa cuando se case con ese individuo, Penweeble, el prroco. Simon estuvo a punto de hacer un mal gesto, pero alcanz a contenerse. Henry carraspe con tanta fuerza que temi que se le desprendiera algn rgano vital. Qu te pasa, hombre? le pregunt Christian, mirndolo ceudo. Ests acatarrado? Te pareces a mi padre cuando est en su humor ms desaprobador. Estoy muy bien de salud, seor contest Henry glacialmente. Gracias por preguntarlo. Ha pensado en lo que va a hacer a nuestro regreso a Londres, lord Iddesleigh? Mmm. Dieron la vuelta a un recodo y la casa se perdi de vista. Continu mirando un rato ms, pero ese captulo de su vida estaba terminado. Ella ya no estaba. En realidad, mejor olvidarlo todo. Si poda. Seguro que desear hacer las rondas parlote Christian alegremente. Ponerse al da de los chismes en el saln de Angelo, en los antros de juego y con las palomas sucias de las casas ms notorias. Simon enderez la espalda y cerr la cortina de la ventanilla. En realidad, voy a emprender una cacera. Arrastrar la nariz por el suelo, con las orejas aleteando, corriendo como un sabueso para encontrar a mis atacantes. Christian lo mir perplejo. Pero no eran bandoleros? Es decir, es muy difcil seguirles el rastro a un par de matones de Londres. Abundan en la ciudad. Tengo bastante buena idea de quines son. Frot el ndice de la mano derecha en la otra mano. De hecho, estoy casi seguro de que ya los conozco. O al menos conozco a sus amos. Vaya dijo Christian, mirndolo fijamente, tal vez comprendiendo que haba algo que no entenda. Y qu hars cuando los tengas acorralados? Simon ense los dientes. Pues, retarlos a duelo. Desafiarlos y matarlos.

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Captulo 7

... y de verdad creo que esta vez las reparaciones en el techo de la sacrista sern duraderas. Thomas Jones me asegur que hara el trabajo l personalmente y no enviara a sus muchachos a hacer chapuzas. Eustace interrumpi su disertacin sobre las mejoras en la iglesia para guiar con sumo cuidado el caballo para que pasara sobre un surco en el camino. Qu bien dijo Lucy, aprovechando la pausa. El da estaba soleado, tal como lo estuviera el martes anterior. Entraron en Maiden Hill por la calle que tomaba siempre Eustace, dejando atrs la panadera y a las mismas dos ancianas que estaban ah la semana anterior y agitaron las manos. No haba cambiado nada. Igual Simon Iddesleigh podra no haber aterrizado nunca en su vida para luego echar a volar otra vez. Sinti un feroz deseo de chillar. S, pero no estoy tan seguro con lo de la nave contest Eustace. Eso era nuevo en el catlogo de los problemas de la iglesia. Qu le pasa a la nave? l frunci el ceo y se le marcaron unos surcos en su frente normalmente tersa. Han comenzado a caer goteras del techo tambin. De momento no es mucho, slo lo bastante para manchar el cielo raso, pero ser ms difcil llegar a las grietas debido a la bveda. Es posible que ni siquiera al hijo mayor de Tom le guste ese trabajo. Tal vez tendremos que pagarle ms dinero. Lucy no pudo evitarlo. Ech atrs la cabeza, y se ri a carcajadas, unas tontas carcajadas que sonaron demasiado fuertes y parecieron resonar en el lmpido aire de invierno. Eustace medio sonri, de esa manera azorada como sonre una persona que no est segura de haber entendido el chiste. Las dos ancianas trotaron por el prado verde para ver de qu iba la conmocin, y el herrero y su hijo salieron de su taller. Lucy intent controlarse. Lo siento. Eustace la mir, con sus tmidos ojos color caf.

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No, no pida disculpas. Me alegra or su risa. No re con frecuencia. Y eso slo la hizo sentirse peor, lgicamente. Cerr los ojos. De repente comprendi que debera haber puesto fin a ese galanteo haca aos. Eustace... Deseaba... dijo l al mismo tiempo y sus palabras chocaron. Se interrumpi y le hizo un gesto indicndole que continuara. Por favor. Pero ella ya se senta mal y no deseaba comenzar una discusin que sin duda sera desagradable. No, perdone. Qu iba a decir? l hizo una inspiracin profunda, y se le expandi el pecho bajo la tosca lana marrn de su chaqueta. Desde hace un tiempo he estado deseando hablar con usted de un asunto importante. Hizo virar el coche por la parte de atrs de la iglesia y de pronto se quedaron solos. Lucy tuvo un terrible presentimiento. Creo que... Pero por una vez Eustace no le cedi la palabra; continu hablando, interrumpindola: Deseaba decirle lo mucho que la admiro. Lo mucho que disfruto de este tiempo que paso con usted. Son agradables nuestros paseos en coche, no le parece? Ella volvi a intentarlo. Eustace... No, no me interrumpa. Permtame decir esto. Cualquiera dira que no me pondra tan nervioso, dado que la conozco tan bien. Hizo otra inspiracin y solt el aire en un soplido. Lucy Craddock-Hayes, me hara el honor de ser mi esposa? Ya est. Est dicho. Esto... l la atrajo bruscamente hacia as, y la palabra le sali en un graznido. La apret suavemente a su enorme pecho, y fue como estar envuelta por un gigante, una almohada que la sofocaba, no desagradable, pero no del todo agradable tampoco. l baj la cara sobre la de ella y se apoder de su boca con un beso. Vamos, por el amor de Dios. Una ola de exasperacin rompi sobre su cabeza. No estaba segura de lo que la mujer debe sentir cuando la besa un joven guapo. Y, para ser justa, el beso de Eustace era bastante... simptico. Sus labios eran clidos y los mova sobre los de ella de una manera bastante agradable. Ola a menta piperita; debi prepararse para

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ese beso masticando algunas hojas, y al pensar eso su impaciencia se troc en afectuosa compasin. l apart la cara, con la expresin de estar muy complacido consigo mismo. Se lo decimos a su padre? Eustace... Crcholis! Debera haberle pedido permiso primero. Sumido en sus pensamientos, se le arrug la frente. Eustace... Bueno, para l no va a ser una gran sorpresa, verdad? Llevamos largo tiempo cortejando. Supongo que en el pueblo nos consideran ya casados. Eustace! l se sobresalt levemente por el volumen de su voz. Querida ma? Lucy cerr los ojos. No haba sido su intencin gritar, pero l segua y segua hablando. Movi la cabeza. Hara bien en concentrarse si quera salir bien de eso. Si bien agradezco profundamente el honor que me hace, Eustace, no... Cometi el error de mirarlo. l estaba sentado ah con un mechn de pelo agitndosele sobre la mejilla, con expresin de perfecta inocencia. S? Ella hizo un gesto de pesar. No me puedo casar con usted. Pues claro que puede. De verdad no creo que el capitn ponga objecin alguna. Ya me habra ahuyentado hace mucho tiempo si no lo aprobara. Y usted puede decidir por s misma, ya es mayor de edad desde hace unos aos. Gracias. l se ruboriz. Quise decir... S lo que quiso decir suspir ella. Pero... de verdad que no puedo casarme con usted, Eustace. Por qu no? Ella no quera herirlo. Podemos dejarlo as? l se irgui en una actitud curiosamente solemne.

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No. Lo siento, pero si me rechaza creo que por lo menos me merezco conocer el motivo. No, soy yo la que lo siente. No ha sido mi intencin darle esperanzas. Lo que pasa es que... se mir las manos, ceuda, intentando encontrar las palabras, con los aos hemos cado en una especie de hbito, un hbito que nunca puse en duda, y debera haberlo puesto. El caballo agit la cabeza, haciendo tintinear los arneses. Soy un hbito? Ella hizo un mal gesto. No quise decir eso. l se coloc sus grandes manos sobre las rodillas y las apret. Todo este tiempo he supuesto que nos casaramos. Flexion las manos. Y usted tambin ha tenido la expectativa de matrimonio, no me diga que no. Lo siento... Y ahora espera que yo renuncie a esto por un capricho suyo? No es un capricho. Hizo una honda inspiracin para serenarse. Llorar sera una manera cobarde de apelar a su compasin; l se mereca ms. Estos ltimos das me los he pasado pensando y pensando. Me he atormentado pensando en lo que somos el uno para el otro. Simplemente no es suficiente. Por qu? pregunt l, tranquilo. Por qu debera poner en duda lo que tenemos, lo que somos juntos? Yo lo encuentro agradable. Justamente de eso se trata. Lo mir a los ojos. Agradable no es suficiente para m. Deseo, necesito, ms. l estuvo en silencio un momento, mientras el viento arrastraba hojas secas acumulndolas en la puerta de la iglesia. Se debe a ese individuo Iddesleigh? Ella desvi la vista, hizo otra inspiracin profunda y dej salir el aire en un suspiro. Supongo que s. S. Sabe que no va a volver. S. Entonces, por qu? Se golpe el muslo. Por qu no puede casarse conmigo? No sera justo para usted. Debe saberlo. Creo que debe dejar que eso lo juzgue yo.

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Tal vez concedi ella, pero entonces debe dejarme ser yo quien juzgue lo que es justo para m. Y vivir mi vida en un convenio, en un matrimonio agradable ya no es vlido para m. Por qu? insisti l. La voz le son ronca. Pareca a punto de echarse a llorar. Ella sinti escozor de lgrimas en los ojos. Cmo haba podido hacer deprimirse as a ese hombre tan bueno? Cree que ama a ese hombre? No lo s. Cerr los ojos para contener las lgrimas, pero estas cayeron de todas maneras. Slo s que l me abri una puerta a todo un mundo nuevo que ni siquiera saba que exista. He cruzado el umbral de esa puerta y no puedo volver atrs. Pero... Lo s. Movi la mano en gesto de hacer un tajo. S que no volver, que nunca volver a verlo ni a hablar con l. Pero eso no importa, no lo entiende? l neg con la cabeza y continu movindola como si no pudiera parar. La mova hacia atrs y adelante, en un movimiento obstinado, como un oso. Es como... levant las manos en gesto de splica intentando aclarar la analoga: Es como ser ciega de nacimiento y un da, de repente, ver. Y no slo ver sino tambin presenciar la salida del sol en toda su gloria y majestad en el cielo azul, ver aclararse los oscuros lavandas y azules hasta llegar a rosas y rojos, extendindose por el horizonte hasta que toda la Tierra est iluminada. Hasta que uno tiene que cerrar los ojos y arrodillarse, reverente, ante la luz. l se qued inmvil y la mir como si estuviera pasmado. No lo entiende? musit ella. Aunque al instante siguiente volviera la ceguera, despus uno siempre recordara y sabra lo que se pierde. Lo que podra ser. As que no se casar conmigo dijo l en voz baja. No dijo ella, bajando las manos, sintindose desinflada y cansada. No me casar con usted. ***** Condenacin! rugi Edward de Raaf, quinto conde de Swartingham, cuando el chico pas como un rayo por su lado. El chico se las arreglaba para no ver el enorme brazo que agitaba.

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Simon ahog un suspiro. Estaba en su cafetera londinense favorita, con los pies calzados con unos nuevos zapatos de tacn rojo, cmodamente sentado a la mesa a un lado de De Raaf, y sin embargo no poda apartar de su mente el pequeo pueblo del que se marchara haca una semana. No encuentras que ha empeorado el servicio? le pregunt su amigo cuando volvi a pasar el chico sin hacerle caso. El chico deba ser ciego. O no quera verlo. De Raaf meda sus buenos seis pies, ms algunas pulgadas, tena la piel de la cara algo cetrina, con marcas de viruela y un pasmoso pelo negro como la medianoche, que llevaba recogido en una enredada coleta. En ese momento su expresin era como para cortar la leche. No armonizaba muy bien en medio de una multitud. Simon bebi un poco de caf, pensativo. l haba llegado antes que su amigo y por lo tanto ya lo haban atendido. No contest. Siempre ha sido horrendo. Entonces, por qu venimos aqu? Bueno, yo vengo por el excelente caf. Pase la mirada por la lbrega cafetera de cielo bajo. La Sociedad Agraria, club eclctico, de miembros no particularmente unidos, se reuna all. El nico requisito para pertenecer al club era tener inters por la agricultura. Y, claro, su sofisticada atmsfera. De Raaf le dirigi una mirada ridculamente ofendida. En un rincn comenz una pelea entre un dandi que luca una deplorable peluca de tres coletas y empolvada en rosa, y un terrateniente rural que llevaba botas de montar embarradas, El chico volvi a pasar junto a la mesa y esta vez De Raaf no alcanz ni a levantar la mano. En ese momento entr Harry Pye en la cafetera; avanzaba como un gato a la caza, gil y sin hacer el menor ruido. Si se sumaba a eso su apariencia mediocre, de altura y facciones corrientes y su preferencia por la ropa sosa marrn, era una maravilla que alguien se fijara en l alguna vez. Simon entrecerr los ojos; con su capacidad fsica, Pye habra sido un formidable espadachn. Pero puesto que era plebeyo, sin duda no haba blandido jams una espada; slo los nobles podan llevarla. Lo que no impeda que Pye llevara un cuchillo de feo aspecto en la bota izquierda. Mis seores dijo, sentndose a la mesa en la silla que quedaba desocupada. De Raaf exhal un largo y sufriente suspiro. Cuntas veces te he dicho que me llames Edward o De Raaf? Pye esboz una media sonrisa reconociendo que haba odo esas palabras, pero le habl a Simon. Me alegra verle bien, milord. Nos enterarnos de su cuasi asesinato. Simon se encogi de hombros, relajado.

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Una nimiedad, te lo aseguro.

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Eso no es lo que o yo dijo De Raaf, ceudo. El chico puso una taza grande llena de caf delante de Pye. De Raaf lo mir boquiabierto. Cmo lo has hecho? Pye baj la mirada al espacio vaco en la mesa delante del conde. Qu? Hoy no va a tomar nada? No quieren... Ha decidido renunciar al caf interrumpi Simon. Se ha enterado de que no es bueno para la libido. Huntington escribi un tratado sobre eso no hace mucho. No lo sabas? Afecta especialmente a aquellos que se acercan a la edad madura. Pye pestae. Vaya. La cara blanca y picada de viruelas de De Raaf se torn colorada. Qu sarta de tonteras! No puedo decir que a m me afecte continu Simon, sonriendo y bebiendo caf. Pero claro, De Raaf es considerablemente mayor que yo. Mientes... Y se ha casado hace poco. Seguro que eso va a tener consecuencias, en la lentitud. Oye, vamos a ver... Pye curv los labios. Si Simon no lo hubiera estado mirando, no se habra fijado. Pero yo tambin estoy recin casado terci Pye amablemente, y no puedo decir que haya notado..., esto, ningn problema. Debe de ser la edad. Simon sinti una extraa punzada al caer en la cuenta de que era el nico soltero ah. l y Pye miraron al conde, que mascull: Detestable, mentiroso canall... El chico volvi a pasar. De Raaf agit la mano, desesperado. Aaahh, condenacin. Y desapareci en la cocina sin siquiera volver la cabeza. Buena cosa que hayas renunciado al brebaje sagrado dijo Simon, sonriendo satisfecho. Lleg un ruido procedente de la pelea del rincn. Todas las cabezas se giraron. El terrateniente rural tena al dandi, sin peluca, aplastado contra la mesa. En el suelo, a un lado, haba dos sillas rotas.

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Pye frunci el ceo. No es Arlington ese?

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S contest Simon. Es difcil reconocerlo sin esa atroz peluca, no? No logro imaginar por qu elige el color rosa. Sin duda ese es el motivo de que el muchacho del campo lo est golpeando. Tal vez descontrolado por su odio a la peluca. De Raaf neg con la cabeza. Estaban discutiendo sobre la crianza de cerdos. Siempre ha sido algo irracional acerca de los corrales para la lechigada de puercos. Le viene de familia. Cree que deberamos ayudarlo? pregunt Pye. No dijo De Raaf, mirando alrededor por si vea al chico, con un destello feroz en los ojos. Arlington podra beneficiarse de una paliza. Igual le entra algo de sensatez. Lo dudo dijo Simon. Levant la taza para beber y volvi a dejarla en la mesa al ver a un personaje bajito y desaliado en la puerta, vacilante. El hombre pase la mirada por la sala y lo vio. Ech a andar hacia l. Condenacin! exclam De Raaf a su lado . Me ignoran adrede. Quiere que le vaya a buscar un caf? No, lo conseguir yo o morir en el intento. El hombre se detuvo ante Simon. Me llev la mayor parte del da, jefe, pero lo encontr. Le pas un sucio trozo de papel. Simon le entreg una moneda de oro. Gracias. Ta. El hombrecillo se tirone un mechn y desapareci. Simon abri el papel y ley: The Devil's Playground despus de las once. Arrug el papel y se lo meti en el bolsillo. Y slo entonces observ que los otros dos lo estaban mirando. Arque las cejas. Qu es eso? pregunt De Raaf con su retumbante voz. Has encontrado a otro para batirte en duelo? Simon pestae, sorprendido. Crea que haba ocultado bien el secreto de sus duelos a De Raaf y Pye. No quera ni su intervencin ni sus consejos morales. Te sorprende que lo sepamos? dijo De Raaf, echndose hacia atrs y poniendo en peligro la silla de madera en que estaba sentado. No ha sido muy difcil descubrir cmo has pasado los dos ltimos meses, sobre

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todo despus de que te batieras a espada con Hartwell. Qu pretenda ese grandulln? No es asunto tuyo. Lo es si arriesga su vida con cada duelo contest Pye por los dos. Simon los mir fijamente. Ninguno de los dos pestae. Malditos. Desvi la vista. Mataron a Ethan. John Peller mat a tu hermano, y ya esta muerto dijo De Raaf, dando golpecitos en la mesa con un enorme dedo, para recalcar el punto . Lo atravesaste con la espada hace ms de dos aos. Con qu fin comenzar otra vez? Peller formaba parte de una conspiracin. Una maldita conspiracin del infierno. De eso slo me enter hace unos meses, cuando estaba revisando ciertos papeles de Ethan. De Raaf enderez la espalda y se cruz de brazos. Simon se frot el ndice de la mano derecha. Descubr eso justo antes de retar a duelo a Hartwell. Eran cuatro los metidos en la conspiracin. Ahora quedan dos, y los dos son culpables. Qu haras si se tratara de tu hermano? Probablemente lo mismo que ests haciendo t. Ah tienes. De Raaf hizo un gesto de pena. Las posibilidades de que te maten aumentan con cada duelo. He ganado en dos hasta el momento. Desvi la vista. Qu te hace pensar que no ganar el prximo? Incluso el mejor espadachn puede cometer un error o distraerse un momento dijo De Raaf, irritado. Un momento, eso es lo que se tarda. Esas son palabras tuyas. Simon se encogi de hombros. Pye se inclin y dijo en voz baja: Por lo menos permita que le acompaemos. Que seamos sus padrinos. No, ya tengo pensado otro. Ese muchacho con el que practicas en el Angelo? pregunt De Raaf. Simon asinti. Christian Fletcher. Pye agudiz la mirada. Le conoce bien? Puede fiarse de l? Simon se ri.

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De Christian? Es joven, de acuerdo, pero bastante bueno con una espada. Casi tan bueno como yo en realidad. Me ha derrotado una o dos veces en las prcticas. De Raaf movi la cabeza de un lado a otro. Pero te proteger la espalda en un momento crtico? Sabra siquiera observar para detectar una trampa o un truco? No llegar a eso. Condenacin... Adems interrumpi Simon, mirando del uno al otro, los dos os encontris en un estado de dicha conyugal. Creis que me gustara presentar a una u otra de vuestras esposas un marido muerto antes del primer aniversario de bodas? Simon... No. Djalo. De Raaf se levant y casi tir la silla al suelo. El diablo te lleve. Ser mejor que no ests muerto la prxima vez que te vea dijo, y sali pisando fuerte de la cafetera. Simon frunci el ceo. Pye apur el resto de su caf en silencio. Puesto que me ha recordado a mi seora, ser mejor que me vaya tambin dijo, levantndose. Si tiene necesidad de m, lord Iddesleigh, slo tiene que enviarme recado. Simon asinti. La amabilidad de la amistad es lo nico que pido. Pye le toc el hombro y se march. Simon mir su caf. Estaba fro y en la superficie flotaba un crculo de espuma grasienta, pero no pidi otra taza. Esa noche a las once encontrara a otro de los asesinos de su hermano y lo retara a duelo. Mientras tanto no tena nada que hacer en particular. Nadie esperaba su regreso a casa. Nadie se pondra nervioso o nerviosa con el paso de las horas. Nadie llorara por l si no volva. Bebi un poco del sucio caf e hizo un mal gesto. Nada es tan pattico como un hombre que se miente a s mismo. No era cierto que nadie lamentara su muerte; Pye y De Raaf acababan de indicar que ellos la lamentaran, pero que ninguna mujer la lamentara. No, segua mintindose. Lucy. Lucy llorara su muerte. Modulando su nombre dio unos golpecitos en la taza con los dedos. Cundo perdi la posibilidad de llevar una vida normal, una vida que incluyera esposa y familia? Fue a raz de la muerte de Ethan, cuando de repente le cay encima el ttulo con todas las responsabilidades y preocupaciones anejas? O fue despus, cuando mat al primero, John Peller? Se estremeci. En sus sueos seguan apareciendo

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los dedos de Peller, cayendo segados de la mano sobre la hierba cubierta de roco, como espantosas flores recin florecidas. Pardiez. Y pudo vivir con eso, con esas macabras pesadillas. Al fin y al cabo, el hombre haba matado a su nico hermano; tena que morir. Y las pesadillas haban comenzado a disminuir incluso; hasta que descubri que haba ms hombres a los que deba matar. Se llev la taza a los labios y slo entonces record que estaba vaca. Incluso despus del duelo con Hartwell era con Peller y sus dedos con los que segua soando por las noches. Curioso. Eso tena que ser una rareza de la mente. No una rareza normal, claro, porque su mente ya no era normal. Algunos hombres pueden matar sin cambiar, pero l no se encontraba entre ellos. Y ese pensamiento lo llev nuevamente a lo principal. Hizo bien en dejar a Lucy en paz, decidir no atarse a una esposa, por fuerte que fuera la tentacin de dejarlo estar y vivir como un hombre corriente. Ya no poda hacer eso. Perdi esa posibilidad cuando tom el camino de la venganza. ***** Matilda mir fijamente a su hijo nico al pasarle la panera. Creo que ese caballero Iddesleigh no puede ser una buena amistad para ti, Christian, por muy vizconde que sea dijo. Sir Rupert hizo un mal gesto. El pelo rojo de su mujer haba perdido viveza a lo largo de los aos de matrimonio, aclarndose con las canas, pero su temperamento, no. Matilda era hija nica de un baronet, de una familia antigua ya empobrecida. Antes de conocerla, l pensaba que todas las mujeres aristocrticas eran poco ms que azucenas dbiles que se marchitaran pronto. Ella no; haba descubierto una voluntad frrea bajo su delicado exterior. Se llev la copa a los labios, atento para ver cmo se desarrollara ese enfrentamiento durante la comida. Normalmente Matilda era una madre muy indulgente y dejaba que sus hijos eligieran sus amistades e intereses. Pero ltimamente se le haba metido entre ceja y ceja la relacin de amistad entre Iddesleigh y Christian. Christian mir a su madre con una alegre y encantadora sonrisa; su pelo era del mismo rojo que el de ella veinte aos atrs. Vamos, madre, qu tienes en contra de l? Es un libertino, y ni siquiera un libertino simptico dijo Matilda, mirndolo por encima de sus anteojos en forma de media luna que slo usaba en la casa cuando estaba con la familia. Se dice que mat a dos hombres en distintos duelos.

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Christian solt la panera.

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Pobre muchacho, pens sir Rupert, moviendo la cabeza para su coleto. Aun no estaba acostumbrado a salir del paso con evasivas. Afortunadamente lo salv su hermana mayor, Rebecca. Yo encuentro que lord Iddesleigh es un hombre absolutamente delicioso dijo, con un brillo de desafo en sus ojos azul oscuro. Los rumores slo aumentan su atractivo. Sir Rupert exhal un suspiro. Becca, su segunda hija, se llevaba a matar con su madre desde que cumpli los catorce aos, de eso haca diez. Haba esperado que ya hubiera superado ese rencor. S, querida, lo s dijo Matilda, tan acostumbrada a las tcticas de su hija que no se molest en caer en la trampa. Aunque me gustara que no lo expresaras de esa forma tan grosera. Delicioso lo hace parecer un trozo de beicon. Uy, mam... No veo qu le encuentras para que te guste, Becca dijo Julia, la mayor, mirando ceuda su pollo asado. Desde haca tiempo sir Rupert pensaba si Julia no habra heredado la miopa de su madre; pero pese a que se consideraba prctica, tena una vena vanidosa y se habra horrorizado ante la sugerencia de que usara anteojos. Su humor no suele ser amable continu Julia, y tiene esa forma tan rara de mirar. Christian se ech a rer. Vamos, Julia. Nunca he visto al vizconde Iddesleigh dijo Sarah, la menor y la ms parecida a su padre; mir a sus hermanos con sus analticos ojos castaos . Supongo que no lo invitan a los mismos bailes que a m. Cmo es? Es un tipo estupendo contest Christian. Es muy divertido, y es soberbio con la espada. Me ha enseado unos cuantos pases... Al captar la mirada de su madre se interrumpi y le entr un repentino inters por sus guisantes. Lord Iddesleigh es ms alto de lo normal dijo Julia, pero no tanto como nuestro hermano. Es guapo de cuerpo y de cara, y est considerado un excelente bailarn. Baila divinamente terci Becca. Exacto dijo Julia, cortando su pieza de pollo en dados exactos. Pero rara vez baila con damas solteras, aun cuando l es soltero y por lo tanto debera buscarse una esposa conveniente. No creo que puedas acusarlo de falta de inters en el matrimonio protest Christian.

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Tiene unos ojos de un gris claro antinatural, y los usa para mirar a las personas de una manera horrible. Julia... No logro entender por qu podra caerle bien a alguien continu Julia. Se ech un dado de pollo en la boca y mir a su hermano con las cejas arqueadas. Bueno, a m me cae bien a pesar de sus ojos antinaturales dijo Christian, mirando fijamente a su hermana mayor. Mmm musit Matilda, mirando atentamente a su hijo; pareca inconmovible. An no hemos odo la opinin de tu padre sobre lord Iddesleigh. Todos los ojos se volvieron hacia l, el cabeza de esa pequea familia. Qu cerca haba estado de perder esa posicin; de acabar en la crcel como deudor, de ver a su familia repartida entre los parientes, dependiendo de su poca compasin. Ethan Iddesleigh no se mostr comprensivo en lo ms mnimo haca dos aos. Recitaba trivialidades morales como si las palabras pudieran alimentar y vestir a una familia o mantener un techo decente sobre las cabezas de sus hijos y asegurarles buenos matrimonios a sus hijas. Por eso tuvieron que eliminarlo. Pero eso ya haba quedado atrs. O debera. Creo que Christian ya tiene edad para juzgar el carcter de un hombre dijo. Matilda abri la boca y volvi a cerrarla. Era una buena esposa y saba respetar sus conclusiones aun cuando no coincidieran con las de ella. Mir a Christian sonrindole. Cmo le va a lord Iddesleigh? Se sirvi otra pieza de pollo de la fuente que le presentaba el lacayo. Cuando te marchaste tan repentinamente a Kent dijiste que estaba herido. Le dieron una paliza dijo Christian. Casi lo mataron, aunque a l no le gusta decirlo, por supuesto. Dios mo! exclam Becca. Y conoce a sus atacantes, parece aadi Christian, ceudo. Es un asunto extrao. Tal vez perdi dinero en las mesas de juego dijo Sarah. Matilda mir severamente a su hija menor. Buen Dios. Qu sabes t de esas cosas, hija? Sarah se encogi de hombros. Slo lo que oigo, por desgracia.

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Matilda frunci el ceo y se le formaron arruguitas en la fina piel de las comisuras de los ojos. Abri la boca. S, bueno, ya est mejor se apresur a decir Christian. En realidad, dijo que tiene un asunto que atender esta noche. Sir Rupert se atragant y bebi un trago de vino para disimularlo. S? Por lo que has explicado pens que su recuperacin llevara ms tiempo. Por lo menos una semana, al menos eso haba esperado. Y donde estaban James y Walker esa noche? Malditos fueran, tambin; James por fastidiar el primer ataque a Iddesleigh y Walker por no lograr ni siquiera tocarle un brazo con los disparos de su arma. Mir a su mujer y vio que ella lo estaba mirando preocupada. Bendita Matilda, no se le escapaba nada, pero en ese momento le ira muy bien sin esa perspicacia. No, Iddesleigh ya est bastante bien dijo Christian pasado un momento; lo miraba con expresin desconcertada. No envidio a quien sea el hombre al que le va detrs. Yo tampoco pens sir Rupert, palpando el anillo de sello que llevaba en el bolsillo del chaleco, slido y pesado. Yo tampoco.

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Captulo 8

Ests loca declar Patricia. Lucy cogi otra gominola rosada. Esas golosinas daban la impresin de no ser comestibles, con ese color tan antinatural, pero le gustaban de todas maneras. Loca, te lo digo repiti Patricia, en voz tan alta que despert al gato gris atigrado que reposaba en su falda. Minino baj de un salto y se march bufando. Mientras tomaban el t, Patricia intercalaba exclamaciones sobre su fracasado romance. Y bien que poda. A excepcin de su padre, todos la miraban apenados esos das. Incluso a Hedge le haba dado por suspirar cuando ella pasaba por su lado. La sala de estar principal de la pequea casa de dos pisos que Patricia comparta con su madre viuda estaba soleada esa tarde. Ella saba de cierto que las finanzas no iban nada bien desde la muerte del seor McCullough, pero eso no se adivinara jams mirando la sala de estar. Simpticas acuarelas adornaban la pared, pintadas hbilmente por Patricia. Y si haba trozos ms claros en el papel a rayas amarillas de las paredes, pocas personas recordaran los leos que en otro tiempo colgaban en ellas. Sobre los dos sofs haba cojines en negro y amarillo, dispuestos de una manera al mismo tiempo descuidada y elegante. No era probable que alguien se diera cuenta de que debajo de ellos la tapicera estaba algo rada. Patricia no hizo el menor caso del abandono del gato. Ese hombre llevaba tres aos cortejndote. Cinco, si tomamos en cuenta el tiempo que le llev armarse de valor para hablarte. Lucy cogi otra gominola. Lo s. Tooodos los martes sin falta. Ceuda, Patricia frunci los labios en un adorable morro. Sabas que algunas personas del pueblo ponan a la hora sus relojes guindose por el coche del prroco cuando pasaba de camino a tu casa? Lucy neg con la cabeza. Tena la boca llena de ese pegajoso azcar. Bueno, es cierto. Y ahora, cmo va a saber la hora la seora Hardy? Lucy se encogi de hombros.

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Tres. Laargos. Aos. Un rizo dorado se le haba soltado del moo y salt con cada palabra, como para darles nfasis. Y entonces Eustace, por fin, pooor fin, logra pedirte la mano en santo matrimonio y qu haces t? Lucy trag. Lo rechazo. Lo rechazas dijo Patricia, como si no la hubiera odo. Por qu? Cmo se te pudo ocurrir? Lo que se me ocurri fue que no soportara cincuenta aos ms oyndolo hablar de las reparaciones del techo de la iglesia. Y que no soportaba la idea de vivir en relacin ntima con un hombre que no fuera Simon. Patricia se ech hacia atrs como si ella le hubiera puesto una araa viva ante la nariz sugirindole que se la comiera. Reparaciones en el techo de la iglesia? Es que no has prestado atencin estos ltimos tres aos? Siempre parlotea sobre las reparaciones del techo de la iglesia, escndalos en la iglesia... La campana de la iglesia. Patricia frunci el ceo. El camposanto. Las tumbas del camposanto. El sacristn de la iglesia, los bancos de la iglesia y los ts de la iglesia aadi Patricia, superndola. Se inclin, con los ojos azul porcelana muy abiertos. Es el prroco. Se supone que tiene que aburrir a todo el mundo dando la lata con la maldita iglesia. Estoy segura de que no se debe usar ese adjetivo en relacin a la iglesia, y yo ya no lo soportaba. Patricia la mir con la expresin de un herrerillo ofendido. Despus de todo este tiempo? Por qu no haces lo que hago yo y piensas en sombreros o zapatos mientras habla? Es muy feliz mientras intercales de vez en cuando un S, desde luego. Lucy cogi otra gominola y la parti con los dientes. Por qu no te casas t con Eustace, entonces? Patricia se cruz de brazos y desvi la mirada. No seas tonta. Yo necesito casarme por dinero y l es tan pobre como..., bueno, como un ratn de iglesia. Lucy detuvo la mano con la otra mitad de la golosina ante la boca. Nunca se le haba ocurrido pensar en Eustace y Patricia. Seguro que Patricia no tena sentimientos tiernos por el prroco?

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Pero...

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No estamos hablando de m dijo su amiga firmemente. Estamos hablando de tus psimas posibilidades de matrimonio. Por qu? Ya has desperdiciado tus mejores aos con l repuso Patricia al instante. Cumpliste, cuntos, en tu ltimo cumpleaos? Veinticinco? Veinticuatro. Es lo mismo. Descart un ao completo con un movimiento de su mano con hoyuelos en los nudillos. Ahora no puedes comenzar de nuevo. No... Slo tienes que decirle que has cometido un terrible error interrumpi Patricia en voz ms alta. El nico otro casadero de Maiden Hill es Thomas Jones, y estoy casi segura de que deja entrar a sus cerdos en la casa por la noche. Eso te lo has inventado dijo Lucy, con la voz casi ininteligible porque estaba masticando. Trag. Y con quin piensas casarte t? Con el seor Benning. Menos mal que ya se haba tragado la gominola, porque se habra atorado. Solt una risotada muy impropia de una dama y cuando mir a su amiga vio que estaba muy seria. Eres t la que ests loca resoll. Fcilmente tiene edad para ser tu padre. Ha enterrado a tres esposas. El seor Benning tiene nietos! S. Tambin tiene... Extendi los dedos y comenz a contar, una hermosa casa solariega, dos coches, seis caballos, dos camareras de arriba y tres de abajo, y noventa acres cultivables, la mayor parte trabajados por inquilinos. Baj las manos y se sirvi ms t. Lucy la miraba boquiabierta. Patricia enderez la espalda, se acomod en el sof y arque las cejas, como si estuvieran hablando de papalinas. Bien? A veces me asustas, de verdad. S? pregunt Patricia, con expresin complacida. S dijo Lucy, alargando la mano para coger otra gominola. Patricia se la apart de una palmada. No vas a caber en tu vestido de novia si sigues tragando estos dulces. Lucy se hundi entre los bonitos cojines.

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Uy, Patricia, no me voy a casar, ni con Eustace ni con nadie. Voy a convertirme en una solterona excntrica, y voy a cuidar de todos los hijos que tendris t y el seor Benning en su maravillosa casa solariega con las tres camareras de abajo. Y dos de arriba. Y dos de arriba. Igual podra comenzar a usar ya una cofia de solterona. Patricia cogi una de las gominolas prohibidas y la mordisque distrada. Es ese vizconde, verdad? Supe que sera un problema en el momento en que lo vi mirndote como mira Minino a los pjaros en la ventana. Es un predador. Una serpiente dijo Lucy en voz baja, recordando cmo sonrea Simon slo con los ojos mirndola por encima de su copa. Qu? O una sierpe, si prefieres esa palabra. De qu hablas? De lord Iddesleigh. Cogi otra gominola. No se iba a casar as que no importaba si no caba en ninguno de sus vestidos. Me haca pensar en una inmensa serpiente plateada. Es algo as como brillante y bastante peligroso. Creo que son sus ojos. Incluso mi padre lo vea, aunque lo consideraba de una manera menos halagadora. Para lord Iddesleigh, quiero decir. Patricia la mir detenidamente. Interesante. Extrao, sin duda, pero interesante de todos modos. Eso creo yo tambin dijo Lucy. Lade la cabeza. Y no hace falta que me digas que no va a volver porque ya tuve esa conversacin con Eustace. Patricia cerr los ojos. Noo. Pues s. Eustace sac el tema. Por qu no se lo ocultaste? Porque Eustace se merece saberlo. Exhal un suspiro. Se merece una mujer que pueda amarlo, y yo, sencillamente, no puedo. Sinti algo revuelto el estmago. Tal vez no le haba sentado bien ese ltimo trozo de golosina. O tal vez finalmente haba comprendido que se pasara los aos que le quedaban de vida sin volver a ver a Simon. Bueno dijo Patricia. Dej la taza en el platillo y se quit una migaja invisible de la falda. Puede que Eustace se merezca amor, pero t tambin, querida ma. T tambin.

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*****

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Simon se detuvo en lo alto de la escalera del antro y pase la mirada por la multitud de juerguistas. The Devil's Playground era el palacio del juego ms nuevo de Londres y estaba de moda; slo haca dos semanas que haba abierto, Las araas del techo resplandecan, la pintura de las columnas dricas estaba recin secada y el suelo de mrmol todava conservaba su brillo. Dentro de un ao las lmparas estaran ennegrecidas por el humo y el polvo, las columnas tendran las manchas de miles de hombros grasientos y el suelo estara opaco con la mugre acumulada. Pero esa noche, las chicas se mostraban alegres y hermosas, y los caballeros que rodeaban las mesas tenan expresiones casi idnticas de entusiasmo. De tanto en tanto un grito de triunfo o una carcajada casi maniaca se elevaba por encima del bullicio general de las voces de muchos hombres hablando al mismo tiempo. El aire era una densa miasma de olores; olores a sudor, a cera de velas quemada, a perfumes rancios y al olor que secretan los hombres cuando estn al borde de o bien ganar una fortuna o ponerse una pistola en la sien antes que acabe la noche. Acababan de dar las once, y en alguna parte de esa masa de humanidad se esconda su presa. Baj la escalera y entr en la sala principal. Un lacayo que pasaba por ah le present una bandeja con copas de vino aguado. Las libaciones eran gratis. Cuanto ms bebe un hombre ms propenso est a apostar y a continuar apostando. Neg con la cabeza y el lacayo continu su camino. En el rincn del extremo derecho, un caballero de pelo dorado estaba inclinado sobre la mesa, dando la espalda al resto de la sala. Simon alarg el cuello para mirarlo, pero una seda amarilla le obstaculizaba la visin. Un blando cuerpo femenino choc con l y le golpe el codo. Pardon moi. El acento francs de la mujer era bastante bueno; casi pareca francs de verdad. La mir. Tena unas mejillas regordetas rosadas, la piel hmeda y unos ojos azules que prometan cosas de las que no debera tener conocimiento. Llevaba una pluma verde prendida del pelo y en la cara una sonrisa ladina. Le traer una copa de champn como disculpa, s? No poda tener ms de diecisis aos, y tena el aspecto de pertenecer a una granja de Yorkshire, donde ordeara vacas. No, gracias musit. La expresin de ella fue de decepcin, pero claro, estaba formada para expresar en la cara lo que deseaban ver los hombres. Se alej antes que

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ella pudiera responder y volvi a mirar hacia el rincn. El hombre de pelo dorado ya no estaba ah. Se sinti cansado. Eso le pareci irnico, slo eran pasadas las once y deseaba estar en su cama, durmiendo y solo. Desde cundo se haba transformado en un anciano al que le doliera el hombro por haberse quedado despierto hasta tarde? Diez aos atrs la noche estara recin comenzando para l. Habra aceptado el ofrecimiento de la ramera y no se habra ni fijado en su edad. Habra perdido la mitad de su asignacin en el juego y sin arredrarse. Claro que hace diez aos tena veinte, estaba por fin instalado por su cuenta y muchsimo ms cerca de la edad de la ramera. Diez aos antes no tena la suficiente sensatez como para sentir miedo. Hace diez aos no senta ni miedo ni soledad. En ese tiempo se senta inmortal. Vio una cabeza dorada a la izquierda. La cabeza se gir y qued a la vista la cara arrugada de un viejo con peluca. Avanz lentamente por en medio de la multitud, en direccin a la sala de atrs. Ah era donde se congregaban los jugadores realmente temerarios. De Raaf y Pye parecan creer que l no tena miedo, que segua pensando y actuando como ese mozuelo de hace diez aos. Pero la realidad era todo lo contrario. El miedo era ms intenso con cada duelo y ms real el conocimiento de que podra morir, y de que probablemente morira. Y en cierto modo el miedo lo impulsaba a continuar. Qu tipo de hombre sera si renunciaba y dejaba vivos a los asesinos de su hermano? No, cada vez que senta subir por el espinazo los fros dedos del miedo, cada vez que oa el toque de la sirena del miedo llamndolo a renunciar, a dejarlo estar, se reforzaba su resolucin. Ah. Pelo Dorado inclin la cabeza para pasar por las puertas forradas de terciopelo negro. El hombre vesta de satn prpura. Ech a andar hacia l, ya seguro del rastro. Pens que te encontrara aqu dijo Christian a su lado. Se gir bruscamente, al tiempo que el corazn le daba un vuelco tan fuerte que casi se le sali del pecho. Horroroso ser sorprendido as, sin esperrselo. El joven podra haberle enterrado un estilete entre las costillas y habra muerto sin enterarse. Otro problema de la edad: los reflejos son ms lentos. Cmo? Qu? pregunt Christian, agitando las pestaas acabadas en puntas rojas. Simon hizo una inspiracin para controlar la voz. No tena ningn sentido descargar su mal humor en l. Cmo supiste que yo estara aqu? Ah. Bueno, pas por tu casa, le pregunt a Henry y, voil.

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Comprendo.

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Abri los brazos, como un bufn al realizar un truco. Not que el tono le sali irritado. A Christian ya se le estaba convirtiendo en hbito aparecer inesperadamente, ms o menos como la gonorrea. Hizo una inspiracin profunda, para serenarse. En realidad, ahora que lo pensaba, no le ira nada mal tener la compaa del joven. Por lo menos se sentira menos solo. Y era bastante consolador ser idolatrado. Viste a esa chica? le pregunt Christian. La de la pluma verde. Es demasiado joven. Tal vez para ti. Simon lo mir indignado. Vienes conmigo o no? Claro, claro, viejo. La sonrisa de Christian fue dbil; tal vez se estaba repensando la conveniencia de haberlo seguido hasta ah. No me llames as dijo, echando a andar hacia las puertas de terciopelo negro. Perdona mascull Christian, a su espalda. Adonde vamos? A cazar. Ya haban llegado a la puerta y Simon aminor el paso para adaptar los ojos a la penumbra. En esa sala slo haba tres mesas, con cuatro hombres sentados alrededor de cada una. Ninguno gir la cabeza para mirar a los recin llegados. Pelo Dorado estaba sentado a la mesa ms alejada, de espaldas a la puerta. Simon se detuvo para hacer una respiracin. Se senta como si sus pulmones no pudieran ensancharse para dejar entrar el aire. Sinti brotar un sudor pegajoso en la espalda y en las axilas. De repente pens en Lucy, en sus blancos pechos y en sus serios ojos color mbar. Qu tonto haba sido al abandonarla. Por lo menos debera haberla besado mascull. Christian tena buen odo. A la chica de la pluma verde? Cre que era demasiado joven. No a ella. No te preocupes. Observ a Pelo Dorado. Desde ese ngulo no lograba... A quin buscas? pregunt Christian, y por lo menos tuvo la sensatez de hacerlo en un susurro. A Quincy james susurr, y ech a andar. Para qu?

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Para retarlo a duelo. Sinti la mirada de Christian. Por qu? Qu te ha hecho? No lo sabes?

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Gir la cabeza y mir sus transparentes ojos. Esos ojos castaos se vean sinceramente perplejos. De todos modos, le qued la duda. Christian lo conoci en un momento decisivo de su vida. El joven se volvi muy amistoso en un corto periodo de tiempo y al parecer no tena nada mejor que hacer que seguirlo a todas partes. Pero tal vez exageraba en sus miedos, viendo enemigos en cada rincn oscuro. Llegaron a la mesa y Simon se coloc detrs del hombre de pelo dorado. El miedo lo tena abrazado como una mujer, succionndole la boca con sus labios de escarcha, frotando sus pechos fros contra su pecho. Si llegaba a sobrevivir a la siguiente aurora, volvera a Maiden Hill a buscar a Lucy. Qu sentido tena jugar al caballero galante si mora a la salida del sol sin haber probado los labios de la doncella? Acababa de comprender que ya no podra hacer solo lo que estaba haciendo. La necesitaba de un modo elemental, para que reafirmara y mantuviera su humanidad, incluso cuando recurriera a la parte ms animal de l. Necesitaba a Lucy para que lo mantuviera cuerdo. Esboz una sonrisa, se la fij en la cara y le dio una palmadita en el hombro. A su lado, Christian hizo una brusca inspiracin. El hombre gir la cabeza. Simon lo mir fijamente durante un segundo, estpidamente, hasta que su cerebro registr lo que ya le haban dicho sus ojos. Ese hombre era para l un desconocido. ***** Lucy lade la cabeza, contemplando el dibujo que acababa de comenzar en su bloc. La nariz estaba un poco torcida. No se mueva. No necesit mirar para percibir que Hedge, su tema, estaba intentando escabullirse otra vez. Detestaba posar para ella. Aaay, tengo cosas que hacer, seorita Lucy. Como qu? Eso, eso estaba mejor. Hedge tena realmente una nariz muy extraordinaria. Estaban en el pequeo cuarto de estar de atrs. La luz era mejor ah durante la tarde, entraba sin obstculo por las altas ventanas con

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parteluz. Hedge estaba sentado en una banqueta delante del hogar. Vesta sus habituales chaqueta y pantaln arrugados, con el aadido de una corbata prpura curiosamente moteada. De dnde la haba sacado, no lograba imaginrselo. Su padre se habra muerto antes que ponerse algo as. Tengo que darle de comer y almohazar a la vieja Kate gimi el criado. Mi padre ya lo ha hecho esta maana. Bueno entonces, debera limpiar su corral. Lucy neg con la cabeza. Slo ayer la seora Brodie le pag a uno de los chicos Jones para que le limpiara el corral. Se cans de esperar a que lo hiciera usted. Qu cara tiene! exclam Hedge indignado, como si no hubiera tenido descuidada a la yegua das y das. Saba que pensaba hacerlo hoy. Mmm. Sombre el pelo, con sumo esmero. Eso es lo que ha dicho toda la semana pasada. La seora Brodie dice que ola el establo desde la puerta de atrs. Eso slo porque tiene esa enorme nariz. Ella cambi de lpiz. En las casas de cristal las personas no se arrojan piedras. Hedge arrug la frente. Qu quiere decir con casas de cristal? Estoy hablando de su nariz. Lucy exhal un suspiro. No tiene importancia. Jum. Pas un momento de agradable silencio, mientras Hedge recobraba sus fuerzas. Comenz a dibujar el brazo derecho. La casa estaba silenciosa ese da; su padre haba salido y la seora Brodie estaba haciendo pan en la cocina. Claro que siempre estaba silenciosa despus que se march Simon. La casa pareca casi muerta. l haba trado agitacin y un tipo de compaa que ella ni saba que echaba en falta hasta que l se march. Ahora sus pasos resonaban en las habitaciones cuando entraba. Se sorprenda pasando inquieta de habitacin en habitacin como si inconscientemente buscara algo. O a alguien. Qu hago con esa carta para el seor David, entonces? dijo Hedge, interrumpiendo sus pensamientos. El capitn me pidi que la llevara hoy al correo. Se levant.

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Vuelva a sentarse. Mi padre se la llev para echarla de camino a la casa del doctor Fremont. Uuuy. Se oy un fuerte golpe en la puerta de la calle. Hedge se levant de un salto. Lucy levant la vista y con la mirada lo dej clavado donde estaba antes que echara a andar. El criado volvi a sentarse, abatido. Ella termin el brazo derecho y comenz el izquierdo. Se oyeron los rpidos pasos de la seora Brodie, luego un murmullo de voces, y entonces se reanudaron los pasos en direccin a ese cuarto. Porras. Ya le faltaba muy poco para terminar el dibujo. El ama de llaves abri la puerta. Se vea nerviosa. Ah, seorita, no adivinar jams quin ha... Simon pas por el lado de la seora Brodie y entr. A Lucy se le cay el lpiz al suelo. l lo recogi y se lo puso delante, con sus ojos color hielo vacilantes. Podra hablar con usted? No llevaba sombrero, su chaqueta estaba arrugada y sus botas embarradas, como si hubiera venido cabalgando. No se haba puesto peluca, y tena el pelo un poquitn ms largo. Estaba ojeroso y las arruguitas de los lados de la boca se vean ms profundas. Qu habra estado haciendo en Londres esa semana para verse tan cansado otra vez? Cogi el lpiz, deseando que l no se fijara en cmo le temblaba la mano. Por supuesto. A solas? Hedge se levant de un salto. Muy bien, entonces, me marcho. Diciendo eso, se apresur a salir. La seora Brodie la mir un momento interrogante y luego sigui al criado, cerrando la puerta. Entonces Lucy se encontr a solas con el vizconde. Junt las manos en la falda y lo observ. l camin hasta la ventana y se qued mirando hacia fuera como si no viera el jardn. He tenido... esta semana he tenido que atender a un asunto en Londres. Algo importante. Algo que me ha tenido obsesionado desde hace un tiempo. Pero no poda concentrarme, no lograba centrar la atencin en lo que era necesario hacer. Viva pensando en usted. Por eso he venido, a pesar de haber jurado que no volvera a molestarla.

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La mir por encima del hombro y ella vio en su mirada una mezcla de frustracin, desconcierto y de algo que no se atrevi a interpretar, pero que le hizo revolotear el corazn, que ya estaba acelerado desde el momento en que l entr. Hizo una inspiracin para que la voz le saliera calmada. Hara el favor de sentarse? l vacil, como si se lo estuviera pensando. Gracias. Se sent frente a ella, se pas la mano por el pelo y volvi a ponerse de pie. Debera marcharme, simplemente salir por esa puerta y continuar caminando hasta haber puesto cien millas entre nosotros, o tal vez un ocano entero. Aunque no s si eso sera suficiente. Me promet que la dejara en paz. Se ri sin humor. Y sin embargo aqu estoy nuevamente para ponerme a sus pies, haciendo el tonto. Me alegra verle musit ella. Eso era como un sueo. Nunca se imagin que volvera a verlo, y ah estaba, en su salita de estar, pasendose agitado por delante de ella. No se atreva a elucubrar sobre a qu haba venido. De pronto l se gir y se qued inmvil. S? De verdad? Qu le preguntaba? No lo saba, pero asinti de todos modos. No soy conveniente para usted. Es usted demasiado pura; ve demasiado. Le har dao finalmente, si no... Neg con la cabeza. Usted necesita a un hombre sencillo y bueno, y yo no soy ninguna de las dos cosas. Por qu no se ha casado con ese prroco? La miraba ceudo, y esas palabras parecan una acusacin. Neg con la cabeza, sin saber qu decir. No quiere hablar, no quiere decrmelo dijo l con la voz ronca. Quiere atormentarme? A veces me atormenta en mis sueos, mi dulce ngel, cuando no estoy soando con... Se puso de rodillas ante ella. No me conoce, no sabe quin soy. Slvese. cheme de su casa. Ahora, mientras puede, porque he perdido mi resolucin, mi voluntad, y hasta mi honor, lo poco que me quedaba de honor. No puedo alejarme de su presencia. Eso era un aviso, comprendi ella, pero de ninguna manera poda decirle que se fuera. No lo echar de aqu. No puede pedirme eso. l tena apoyadas las manos en el sof, una a cada lado de ella. La tena encerrada, pero no la tocaba. Baj la cabeza, hasta que ella slo le vio la coronilla de su pelo claro y cortado.

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Soy vizconde, eso lo sabe. Los Iddesleigh nos remontamos hasta muy atrs, pero slo conseguimos embolsarnos el ttulo hace cinco generaciones. Tenemos la tendencia a elegir el lado inconveniente en las guerras reales. Tengo tres casas, una en Londres, una en Bath y la propiedad en Northumberland, aquella de la que le habl cuando despert ese primer da. Le dije que era un lugar inhspito y lo es, pero tambin es hermoso a su manera salvaje, y la tierra produce, es lucrativa, pero no tenemos por qu ir all si no lo desea. Tengo un administrador y muchsimos criados. Lucy tena los ojos empaados por las lgrimas. Ahog un sollozo. Hablaba como si... Y hay unas minas, de cobre o de estao continu l, con los ojos bajos, mirndole el regazo. Tena miedo de mirarla a los ojos?. No recuerdo si de cobre o de estao, aunque eso no importa, porque tengo un hombre encargado del asunto, pero rinden muy buenos beneficios. Hay tres coches, pero uno era de mi abuelo y est algo mohoso. Puedo mandar hacer uno nuevo si desea uno de... Ella le cogi el mentn con las manos temblorosas y le levant la cara para poder ver sus ojos gris claro, que se vean tan preocupados, que expresaban tanta soledad. Le coloc el pulgar sobre los labios, para detener esa riada de palabras, y trat de sonrer, en medio de las lgrimas que le bajaban por las mejillas. Chss. S. S, me casar con usted. Sinti sus latidos en el pulso del cuello, clidos, vivos, y parecan hacerse eco de los locos latidos de su corazn. Jams haba sentido una dicha como esa, y de repente le vino el pensamiento: Haz que dure, Seor. No me permitas olvidar este momento. Pero l le miraba los ojos, explorndoselos, ni en actitud triunfante ni feliz, sino slo esperando. Est segura? le pregunt, acaricindole el pulgar con las palabras. Ella asinti. S. l cerr los ojos, como si estuviera tremendamente aliviado. Gracias a Dios. Ella se inclin y le bes suavemente las mejillas, y justo cuando iba a apartar la cara, l movi la cabeza y su boca conect con la de ella. La bes. Movi los labios sobre los suyos, rozndoselos, atormentndola, tentndola, hasta que finalmente ella los entreabri para entregarse al beso. Entonces l emiti un gemido y le lami el interior del labio inferior; al mismo tiempo ella avanz la lengua y la enred con la de l. No saba si lo haca bien; jams en su vida la haban besado as y el corazn le lata

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fuerte en los odos, y no lograba controlar los temblores de las piernas y los brazos. l le cogi la cabeza entre las manos, afirmndosela, y lade la cara para poner la boca atravesada sobre la suya y profundizar el beso. Ese beso no era como el caballeroso de Eustace; era profundo, vido, desconocido para ella, y casi la asustaba. Se senta como si estuviera a punto de caerse, o de romperse en tantos pedazos que nunca podra volver a armarlos. l le cogi el labio inferior entre los dientes y se lo mordisque. Lo que tendra que producirle dolor, o por lo menos molestia, le produjo un placer que le lleg hasta el fondo de su ser. Gimiendo, se inclin ms hacia l. Cataplaf! Lucy peg un salto y enderez la espalda. Simon mir atrs por encima del hombro, con la cara tensa y la frente brillante por una capita de humedad. Ay, Dios mo! exclam la seora Brodie, mirando los platos y las tazas de porcelana rotos, el pastel y el charco de t a sus pies. Qu va a decir el capitn? Buena pregunta, pens Lucy.

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Captulo 9

No es mi intencin fisgonear, seorita Craddock-Hayes dijo Rosalind Iddesleigh casi dos semanas despus, pero he estado pensando cmo conoci a mi cuado. Lucy arrug la nariz. Tuteme, por favor, llmeme Lucy. La joven le sonri, casi tmida. Muy amable. Y claro, entonces debes tutearme y llamarme Rosalind. Lucy le correspondi la sonrisa, pensando si a Simon le importara que le explicara a esa delicada mujer que lo haba encontrado desnudo y medio muerto en una cuneta. Estaban en el elegante coche de Rosalind, que iba traqueteando por las calles de Londres. Y resultaba que Simon s tena una sobrina. Theodora iba en el coche tambin. La cuada de Simon, viuda de su hermano mayor Ethan, daba la impresin de estar contemplando el paisaje desde una torre de piedra, a la espera de que un valiente caballero llegara a rescatarla. Tena el pelo rubio, brillante y liso, recogido en un sencillo moo en la coronilla de la cabeza, la cara estrecha, de piel blanca como alabastro y unos grandes ojos azul claro. Si la prueba viviente no estuviera sentada a su lado, Lucy no habra credo jams que Rosalind tuviera edad para tener una hija de ocho aos. Llevaba una semana alojada con su futura cuada, preparndose para su boda con Simon. A su padre no le hizo ninguna gracia la noticia del matrimonio, pero despus de gruir y gritar un rato, dio a regaadientes su bendicin. Durante ese tiempo en Londres haba visitado una desconcertante variedad de tiendas con Rosalind. Simon insista en que deba tener un ajuar totalmente nuevo. Si bien, naturalmente, la complaca tener tanta ropa fina, por otro lado la obsesionaba el temor de no ser una esposa adecuada para l. Vena del campo, e incluso vestida de seda bordada y encajes, segua siendo una mujer sencilla. Decidi contestar con una evasiva. Nos conocimos en Kent, en el camino que pasa por mi casa. Haba tenido un accidente y yo lo llev a mi casa para que se recuperara. Qu romntico musit Rosalind.

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Estaba piripi el to Suspiro? pregunt Theodora. La niita tena el pelo ms oscuro que el de su madre, ms dorado, y rizado. Lucy record la descripcin que le hiciera Simon del pelo rizado de su hermano. Era evidente que en eso Theodora se pareca a su padre, aunque sus ojos eran grandes y azules, iguales a los de su madre. Theodora, por favor dijo Rosalind, ceuda, formando dos arruguitas perfectas en su frente lisa. Ya hemos hablado del empleo correcto del lenguaje. Qu va a pensar de ti la seorita Craddock-Hayes? La nia se hundi en el asiento. Ha dicho que podemos llamarla Lucy. No, cario. Me dio permiso a m para llamarla por su nombre de pila. No sera correcto que una nia la tuteara. Mir a Lucy. Lo siento mucho. Lucy le sonri a la nia; no deseaba ofender a su futura cuada, pero senta compasin por la hija. Tal vez, puesto que pronto ser su ta, podra llamarme ta Lucy? Rosalind se mordi la comisura del labio. Ests segura? S. Theodora dio unos saltitos en el asiento. Y usted me puede llamar Bolsillo, porque as es como me llama el to Suspiro. Yo lo llamo to Suspiro porque todas las damas suspiran por l. Theodora! Eso es lo que dice la Nana se defendi la nia. Es difcil impedir que los criados cotilleen explic Rosalind, y que los nios repitan lo que oyen. Lucy sonri. Y por qu tu to Suspiro te llama Bolsillo? Porque cabes en uno? S. La nia sonri de oreja a oreja y de repente se pareci a Simon. Mir de reojo a su madre. Y porque le miro los bolsillos cuando viene a visitarnos. La malcra terriblemente suspir Rosalind. A veces tiene dulces en el bolsillo y me deja que los coja explic la nia. Y una vez tena unos soldaditos de plomo muy bonitos, y mi mam dijo que las nias no juegan con soldados, y el to Suspiro dijo que por suerte yo era un bolsillo y no una nia. Hizo una inspiracin y volvi a mirar a su madre. Pero era una broma, porque sabe que soy una nia. Lucy le sonri.

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Ah, comprendo. Tal vez son cosas como esas las que hacen suspirar a las damas por l. Bolsillo volvi a dar saltitos. Su madre le puso una mano en el muslo y se qued quieta. S. Usted suspiraba por mi to Suspiro? Theodora! Qu, mam? Hemos llegado dijo Lucy. El coche se haba detenido en medio de la calzada, sin poder hacerlo junto al bordillo de la acera debido a la aglomeracin de coches, carros pesados, jinetes, vendedores ambulantes y peatones. La primera vez que vio una escena de esas, se qued sin aliento. Tanta gente! Todo el mundo gritando, corriendo, viviendo. Los que llevaban carros pesados gritaban insultos a los peatones que les estorbaban el paso; los vendedores ambulantes voceaban sus mercancas, los pilluelos corran escabullndose y casi se metan bajo los cascos de los caballos. Esa vez no logr asimilarlo todo; rebasaba a sus sentidos. Despus de la semana pasada all, ya estaba algo acostumbrada a la ciudad, pero an as, cada vez que se encontraba ante ese constante ajetreo y bullicio lo encontraba estimulante. Tal vez siempre sera as. Poda alguien encontrar aburrido Londres? Uno de los lacayos abri la portezuela, baj los peldaos y ayud a bajar a las damas. Caminando hacia la tienda Lucy se recogi las faldas manteniendo las orillas bien alejadas del suelo. Un fuerte lacayo joven caminaba delante, tanto para ofrecer proteccin como para llevar los paquetes despus. El coche emprendi la marcha una vez que bajaron. El cochero tendra que encontrar un lugar para aparcar ms all o dar una vuelta y volver. Esta es una sombrerera bastante buena dijo Rosalind cuando entraron en la tienda. Creo que te gustarn los adornos que tienen aqu. Lucy pestae mirando los estantes que cubran las paredes desde el suelo hasta el cielo raso, con multicolores encajes, trencillas, sombreros y adornos. Intent no parecer tan abrumada como se senta. Eso distaba muchsimo de la nica tienda de Maiden Hill, que slo tena un estante con adornos. Habiendo vivido aos con unos pocos vestidos grises, la variedad de colores la deslumbraba, casi haca que le dolieran los ojos. Bolsillo cogi un largo de trencilla dorada y comenz a enrollrsela en la mano. Me compras esto, mam? No, cario, aunque tal vez le ira bien a la ta Lucy. Lucy se mordi el labio. Francamente no lograba verse con nada dorado.

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Tal vez ese encaje dijo, apuntando. Rosalind entrecerr los ojos para examinar un bonito encaje belga. S, creo que s. Le ir maravillosamente a ese vestido rosa estampado con frunces en la espalda que encargamos esta maana. Treinta minutos despus, Lucy sali de la tienda contenta de tener a Rosalind de gua. La joven poda parecer delicada, pero saba de moda y regateaba como una ama de casa veterana. Encontraron el coche esperando en la calzada; el conductor de una carreta estaba gritando furioso al cochero porque no lo dejaba pasar. Se apresuraron a subir. Rosalind se dio unos golpecitos en la cara con un pauelo de blonda. Caramba. Mir a su bija, que estaba tendida en el asiento, agotada . Tal vez deberamos volver a la casa para tomar algn refrigerio y un poco de t. S exclam Bolsillo, entusiasmada. Se acomod en el asiento, acurrucada, y no tard en quedarse dormida, a pesar de las sacudidas del coche y los ruidos de fuera. Lucy la contempl sonriendo. La nia deba estar acostumbrada a la ciudad, a toda esa actividad y al bullicio. No eres lo que me imagin cuando Simon dijo que se iba a casar dijo Rosalind en voz baja. Lucy arque las cejas, interrogante. Rosalind se mordi el labio inferior. No ha sido mi intencin insultarte. No me siento insultada. Lo que pasa es que Simon siempre buscaba la compaa de cierto tipo de damas. Arrug la nariz. No siempre respetables, pero normalmente muy sofisticadas. Y yo soy del campo dijo Lucy, pesarosa. S sonri agradablemente. Gracias. El coche se detuvo. Al parecer haba un atasco. Se oan furibundos gritos masculinos. A veces creo que sera ms fcil ir a pie musit Rosalind. Ms rpido, sin duda dijo Lucy, sonrindole. Continuaron sentadas, escuchando la conmocin. Bolsillo roncaba suavemente, imperturbable. En realidad... comenz Rosalind, y titube. No debera decrtelo, pero cuando los conoc, a Ethan y a Simon, al principio me sent atrada por Simon. Rosalind. Me sorprendi su eleccin, pero

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Lucy se esforz en mantener una expresin neutra. Qu intentaba decirle Rosalind? S? S. Tena ese lado oscuro, sombro, incluso antes de la muerte de Ethan, que yo creo que muchas mujeres encuentran fascinante. Y su forma de hablar, su humor e ingenio. A veces es bastante cautivador. Yo estaba fascinada, aun cuando Ethan era el hermano ms guapo. Simon se sentira igualmente fascinado por esa delicada mujer?, pens Lucy. Sinti una punzada de celos. Qu ocurri? Rosalind desvi la cara hacia la ventanilla. Me asust. Lucy retuvo el aliento. Cmo? Una noche, en un baile, lo encontr en una sala de atrs. Era un despacho o una sala de estar, una habitacin bastante pequea, decorada con mucha sencillez, aparte de un ornamentado espejo en una pared. l estaba solo ah, de pie, simplemente mirando. Qu? Rosalind se gir a mirarla. A s mismo. En el espejo. Mirndose. Pero no se estaba mirando la peluca ni la ropa, como podra haber estado mirndose otro hombre. Se estaba mirando los ojos. Eso es curioso dijo Lucy, ceuda. Rosalind asinti. Y entonces lo comprend. No era feliz. Su actitud sombra no es una representacin, es real. Hay algo que impulsa a Simon, y no s si alguna vez lo dejar en paz. Vi claramente que yo no poda ayudarlo. Lucy se sinti inundada de inquietud. Por lo tanto te casaste con Ethan. S, y nunca lo lament. Fue un marido maravilloso, amable y bueno. Mir a su hija dormida. Y me dio a Theodora. Por qu me has dicho esto? le pregunt Lucy en voz baja. Aunque habl calmadamente, senta rabia. Rosalind no tena ningn derecho a hacerla dudar de su decisin. No para asustarte, desde luego. Simplemente pens que hara falta una mujer fuerte para casarse con Simon, y eso lo admiro. Le toc a Lucy desviar la cara hacia la ventanilla. El coche acababa de reanudar la marcha. No tardaran en llegar a la casa de ciudad, donde

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habra un surtido de alimentos exticos para almorzar. Estaba muerta de hambre, pero su mente volva una y otra vez a las palabras de Rosalind: una mujer fuerte. Haba vivido toda su vida en el mismo lugar provinciano, donde jams se le haba presentado una dificultad o desafo. Rosalind haba visto lo que era Simon y prudentemente se hizo a un lado. Haba un orgullo desmesurado en su deseo de casarse con l? Era ella ms fuerte que Rosalind? ***** Lucy estaba con una doncella en la escalinata de entrada de la casa de ciudad de Simon. Esta se elevaba cinco plantas, y la piedra blanca brillaba al sol de la tarde. La casa estaba situada en la parte ms elegante de Londres, por lo que tena plena conciencia de que deba parecer una tonta de pie ah vacilante. Pero haca mucho que no vea a Simon a solas y senta una desesperada necesidad de estar con l. De hablar con l y descubrir... Nerviosa, se ri suavemente. Bueno, tena que descubrir si era el mismo hombre que haba conocido en Maiden Hill. Llamo a la puerta, seora? pregunt la doncella. Lucy se pas la mano por el vestido nuevo, alisndolo, y asinti. S, por favor. Adelante, llama. La doncella levant la pesada aldaba y la dej caer. Lucy mir la puerta, expectante. En realidad no era que no hubiera visto a Simon. l iba a comer por lo menos una vez al da a casa de Rosalind, pero nunca tenan ni un solo momento a solas. Si fuera posible... Se abri la puerta y un mayordomo muy alto las mir altivo por encima de una larga nariz. S? Lucy se aclar la garganta. Est en casa lord Iddesleigh? l arque una gruesa y tupida ceja de una manera increblemente altiva; deba practicar todas las noches ante el espejo. El vizconde no recibe visitas hoy. Si hace el favor de dejar su tarjeta... Sonriendo Lucy avanz y el hombre tuvo que retroceder, para que ella no chocara con su tripa. Soy la seorita Lucinda Craddock-Hayes, y he venido a ver a mi novio. El mayordomo pestae. Sin duda se encontraba en un apuro; ah estaba su futura seora pidindole acceso a la casa, aunque seguro que l tena rdenes de que no lo molestaran. El hombre decidi inclinarse ante el problema que tena delante.

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Por supuesto, seorita. Lucy le sonri aprobadora.

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Entraron en un magnfico vestbulo. Lucy se tom un momento para mirarlo todo, curiosa. Nunca haba estado en el interior de la casa de Simon. El suelo era de mrmol negro, y brillaba como un espejo. Las paredes tambin eran de mrmol, en paneles negros y blancos alternados y ribeteados por florituras y ramitas doradas. Y el cielo raso...; solt el aliento en un soplido. El cielo raso era todo dorado y blanco, y en l haban pintado unas nubes y unos querubines que parecan sostener la araa de cristal que colgaba del centro. Aqu y all haba mesas y estatuas, todas en mrmoles y maderas exticos, todas decoradas con dorados. Cerca de ella, a la derecha, se encontraba Mercurio, tallado en mrmol negro; las alas de sus talones, su yelmo y sus ojos eran dorados. En realidad, magnfico no describa bien el vestbulo; ostentoso era un adjetivo mejor. El vizconde est en el invernadero, seorita dijo el mayordomo. Entonces le ver ah dijo ella. Hay algn lugar donde pueda esperar mi doncella? Le ordenar a un lacayo que la acompae a la cocina. Chasque los dedos haciendo un gesto a uno de los lacayos que estaban en posicin de firmes en el vestbulo. El hombre inclin la cabeza y se llev a la doncella. Entonces el mayordomo la mir a ella. Por aqu, por favor. Lucy asinti. Lo sigui por el vestbulo y luego por un corredor hacia la parte de atrs de la casa. El corredor se estrech, bajaron un tramo de escalera y finalmente llegaron a una puerta grande. El mayordomo la abri y estaba a punto de pasar cuando ella lo detuvo, diciendo: Entrar sola, si no le importa. El mayordomo inclin la cabeza. Como quiera, seorita. Lucy lade la cabeza. No s su nombre. Newton, seorita. Gracias, Newton dijo ella sonriendo. l le sostuvo la puerta abierta. Si necesita alguna otra cosa, seorita, simplemente llmeme dijo, y se alej. Lucy se asom al enorme invernadero. Simon?

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Si no la estuviera viendo en ese momento no habra credo que pudiera existir esa construccin de cristal oculta en medio de la ciudad. Las hileras de mesas alargadas desaparecan de la vista en la parte oscurecida del fondo. Todas las superficies estaban ocupadas por plantas verdes o macetas con tierra. El pasillo en que estaba era de ladrillo, y se senta bastante caliente. La condensacin del aire hmedo formaba gotitas en el cristal a la altura de sus hombros. El cristal comenzaba a la altura de la cintura y formaba una bveda. Al mirarla vio que el cielo comenzaba a oscurecer. Avanz unos pasos y entr. El aire estaba hmedo. No se vea a nadie. Simon? Puso atencin pero no oy nada. Pero claro, el invernadero era tremendamente grande. Tal vez no la haba odo. Suponiendo que ah dentro se necesitaba mantener el aire caliente y hmedo, tir de la maciza puerta de madera, la cerr y comenz a explorar. El pasillo era estrecho y muchas hojas colgaban hacia fuera, por lo que tuvo que abrirse paso a travs de una verdadera cortina verde. Oa caer de las hojas las gotas de agua del aire condensado. La atmsfera era pesada, quieta, encerrando los olores de musgo y tierra. Simon? Aqu. Por fin. Su voz vena de ms all, frente a ella, pero no lograba verlo en esa jungla oscurecida. Apart una hoja ms grande que su cabeza y de repente sali a un espacio abierto iluminado por decenas de velas. Se detuvo. El espacio era circular. Las paredes de cristal se elevaban hasta formar una cpula en miniatura, semejante a las que haba visto en imgenes de Rusia. En el centro haba una fuente de mrmol de la que salan suaves chorritos de agua, y alrededor haba ms mesas con rosales. Rosales florecidos en invierno. Se ech a rer. Haba rosas rojas, rosas crema y rosas blanqusimas, y su embriagador perfume impregnaba el aire, completando su sensacin de maravilla y placer. Simon tena un pas de ensueo en su casa. Me has encontrado. Sobresaltada mir en direccin a la voz y le revolote el corazn al verlo. Estaba junto a una mesa, en mangas de camisa. Llevaba un delantal verde sobre el chaleco para protegerlo y estaba arremangado, dejando a la vista los antebrazos, cubiertos por una finsima capa de vello rubio. La idea de Simon en ropa de trabajo la hizo sonrer. Ese era un aspecto de l que nunca haba visto, y le inspiraba curiosidad. Desde que llegaran a Londres siempre lo haba visto muy bien arreglado, muy hombre de mundo. Espero que no te importe. Newton me hizo pasar.

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He venido sola.

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No, por supuesto que no. Dnde est Rosalind? l se qued inmvil y la mir de una manera que ella encontr difcil de interpretar. Totalmente sola? As que eso era lo que lo preocupaba. Cuando llegaron a Londres le dej muy claro que no deba salir nunca sola. A lo largo de la semana casi se haba olvidado de ese mandamiento porque hasta el momento no poda decir que hubiera ocurrido nada. Evidentemente, l segua preocupado por sus enemigos. Bueno, sola aparte del cochero, los lacayos y la doncella. Le sonri tranquilamente. Le ped prestado el coche a Rosalind. A l se le relajaron los hombros y comenz a quitarse el delantal. Ah. En ese caso, puedo ofrecerte un t? No tienes por qu interrumpir tu trabajo por m. Es decir, si no te perturbo. l se at el delantal y volvi a la mesa de trabajo. Siempre me perturbas, dulce ngel. Ella vea que estaba ocupado, pero faltaba menos de una semana para la boda. Un pensamiento le susurraba en un recoveco de la mente, el molesto miedo de que l ya se hubiera aburrido de ella o, peor an, que estuviera pensndolo mejor. Fue a ponerse a su lado. Qu ests haciendo? l pareca tenso, pero su voz son normal. Injertando rosales. No es un trabajo muy interesante, pero puedes observar si quieres. Ests seguro de que no te molesto? Pues claro que no me molestas. Estaba inclinado sobre la mesa, sin mirarla. Delante tena una rama con espinas, tal vez de un rosal, y estaba cortando con sumo cuidado un extremo, para dejarlo en punta. No hemos estado solos desde hace varios das y me pareci que sera agradable... simplemente conversar. Le resultaba difcil hablarle estando l medio dndole la espalda. Tena la espalda rgida, como si mentalmente la estuviera empujando para apartarla, aunque sin hacer ningn movimiento. S? Lucy se mordi el labio.

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S que no debera haber venido a visitarte tan tarde, pero Rosalind me tuvo todo el da ocupada comprando y buscando telas, vestidos y cosas de esas. No creeras lo atestadas que estaban las calles esta tarde. Nos llev una hora llegar a casa. Bueno, estaba parloteando. Se sent en un taburete e hizo una inspiracin. Simon, has cambiado de decisin? Eso capt su atencin. Levant la cabeza y la mir ceudo. Qu? Ella hizo un brusco gesto de frustracin. Te veo preocupado todo el tiempo, y no me has besado desde que me hiciste la proposicin de matrimonio. He estado pensando si tal vez has tenido tiempo para pensrtelo mejor y cambiar tu decisin de casarte conmigo. Noo! Solt el cuchillo y se apoy en la mesa con los brazos rectos, la cabeza gacha. No, lo siento mucho. Deseo casarme contigo, anso casarme contigo, ahora ms que nunca, te lo aseguro. Cuento los das que faltan para que estemos por fin casados. Sueo con tenerte en mis brazos, como esposa, pero debo distraer la mente, o, me volver loco esperando el da. El problema es mo. Lucy se sinti aliviada, pero francamente desconcertada. Qu problema? Dmelo, para que podarnos solucionarlo juntos. l exhal un suspiro, neg con la cabeza y gir la cara hacia ella. Creo que no. Este problema es responsabilidad solamente ma; arreglrmelas con l debe ser la cruz que debo llevar. Gracias a Dios desaparecer dentro de una semana, cuando estemos unidos por los sagrados sacramentos del matrimonio. Hablas adrede con acertijos. Qu agresiva canturre l. Te imagino con una fiera espada en la mano castigando a hebreos recalcitrantes y a samaritanos incrdulos. Se arredraran ante tu severo ceo y tus terribles cejas. Se ri suavemente . Digamos que tengo dificultades para estar cerca de ti sin acariciarte. Ella sonri. Estamos comprometidos. Puedes acariciarme. Pues no, no puedo. Se enderez y cogi el cuchillo para podar. Si te acaricio, no s si ser capaz de parar. Se inclin y mir el rosal, haciendo otro corte en el tallo. En realidad, estoy seguro de que no podr parar. Estara embriagado por tu aroma y el tacto de tu blanqusima piel. Lucy sinti arder las mejillas. Dudaba mucho que su piel estuviera muy blanca en ese momento. Pero l casi no la acarici en Maiden Hill. Seguro que si entonces fue capaz de refrenarse podra ahora. Pens...

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No. Hizo una inspiracin y movi la cabeza como si quisiera despejrsela. Antes de pensarlo te tendra tendida de espaldas con las faldas subidas hasta los hombros, y como un vulgar canalla estara dentro de ti sin ni siquiera reflexionar, y una vez comenzado, estoy segursimo de que no parara hasta que los dos llegramos al mismo cielo. Tal vez incluso ni entonces. Lucy abri la boca pero no le sali ningn sonido. Al mismo cielo... l cerr los ojos y emiti un gemido. Buen Dios. No puedo creer que te haya dicho eso. Bueno. Se aclar la garganta. Estaba temblorosa y excitada a causa de las palabras que le acababa de decir. Bueno. Eso es halagador, ciertamente. S? La mir. Tena manchas rojas en lo alto de los pmulos. Me alegra que te tomes tan bien la falta de dominio de tu novio sobre su naturaleza animal. Ay, Dios. Comenz a levantarse. Tal vez debera irme. No, qudate conmigo, por favor. Slo que... slo que no te acerques. De acuerdo. Volvi a sentarse, con la espalda recta, y junt las manos en la falda. l curv una comisura de la boca. Te he echado de menos. Y yo a ti. Se sonrieron y l se apresur a girarse otra vez, pero esta vez ella saba la causa y eso no la inquiet. Lo observ trabajar. l dej a un lado el tallo y cogi una maceta que contena algo parecido a un pequeo tocn. Al fondo la fuente rea, y las estrellas comenzaban a llenar el cielo sobre la cpula. Al final no terminaste de contarme ese cuento dijo. El del prncipe Serpiente. No podr concluir las ilustraciones si no me cuentas el resto. Has hecho las ilustraciones? Por supuesto. No recuerdo dnde me qued. Frunci el ceo mirando el feo tocn . Hace mucho tiempo. Ella acomod mejor el trasero en el taburete. Yo lo recuerdo. Anglica haba robado la piel del prncipe Serpiente y tena la intencin de echarla al fuego para destruirla, pero al final se abland y le perdon la vida.

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Ah, s. Hizo un corte en forma de uve en la parte superior del tocn . El prncipe Serpiente le dijo a Anglica: Bella doncella, puesto que tienes mi piel, tienes mi vida en tus manos. Slo debes decirlo y te conceder un deseo. Me parece que no era muy listo dijo Lucy, ceuda. Por qu no le peda simplemente que le devolviera la piel sin decirle lo del poder que tiene sobre l? l la mir con las cejas bajas. Tal vez estaba embelesado por su belleza? Ella emiti un bufido. No, a menos que fuera muy tonto. Tu alma romntica me arrolla. Me permites continuar? Ella cerr la boca y asinti. Estupendo. A Anglica se le ocurri que ah tena algo muy afortunado. Tal vez podra conocer al prncipe de esa tierra al fin. As que le dijo al prncipe Serpiente: Esta noche se celebra un baile real. Me puedes llevar a las murallas del castillo para poder ver pasar al prncipe y su squito? Bueno, el prncipe Serpiente la mir con sus brillantes ojos plateados, y dijo: Puedo hacer algo mejor, te lo aseguro. Pero espera interrumpi Lucy. No es el prncipe Serpiente el hroe de la historia? Un hombre serpiente? Insert el extremo en punta del tallo en el corte que haba hecho en el tocn y comenz a envolverlos con una estrecha tira de tela. Qu te dio la idea de que sera un buen hroe? Bueno, es todo plateado, no? S, pero tambin est totalmente desnudo, y normalmente el hroe de la historia tiene algo ms. Pero... l la mir ceudo, crtico. Quieres que contine? S dijo ella, mansamente. Muy bien. El prncipe Serpiente movi una blanca mano y al instante los feos harapos marrones de Anglica se convirtieron en un brillante vestido de cobre. En el pelo tena joyas de cobre y rubes, y en los pies, zapatos bordados con hilos de cobre. Anglica se dio una vuelta completa, encantada por su transformacin, y exclam: Espera a que me vea el prncipe Rutherford! Rutherford? repiti Lucy, con una ceja arqueada. l la mir severamente. Perdona.

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El prncipe Rutherford, el del pelo dorado rizado. Pero el prncipe Serpiente no contest, y slo entonces ella se fij en que estaba arrodillado al lado del brasero y que las llamas azules estaban ms bajas. Porque al concederle el deseo a la chica cabrera, se le haba agotado su poder. Hombre tonto. l levant la vista y le sonri, y entonces pareci ver el cielo oscuro por primera vez. Buen Dios, tan tarde es? Por qu no me lo has dicho? Debes volver a casa de Rosalind inmediatamente. Ella exhal un suspiro. Para ser un sofisticado londinense, su novio estaba muy pesado ltimamente. De acuerdo. Se levant y se pas la mano por la falda como para quitarse el polvo. Cundo volver a verte? Ir a desayunar. Por ella pas una oleada de desilusin. No, Rosalind ha dicho que debemos salir temprano para ir a la tienda de guantes, y estaremos ausentes para el almuerzo tambin. Ha organizado las cosas para presentarme a algunas de sus amigas. Simon frunci el ceo. Sabes cabalgar? S, pero no tengo caballo. Yo tengo varios. Ir a la casa de Rosalind antes del desayuno, e iremos a cabalgar por el parque. Volveremos a tiempo para que Rosalind te lleve a la tienda de guantes. Eso me gustara dijo ella, mirndolo. l la mir tambin. Buen Dios, y ni siquiera puedo besarte. Vete, entonces. Ella le sonri y ech a andar por el pasillo. Buenas noches. A su espalda lo oy maldecir. ***** Esa noche, Simon arque una ceja mirando a los hombres que estaban jugando a las cartas. Me permits jugar con vosotros?

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Quincy James, que estaba sentado de espaldas a l, se gir y lo mir. Comenz a movrsele un msculo debajo del ojo, en un tic nervioso. Vesta chaqueta y pantaln de terciopelo rojo oscuro y chaleco blanco del tono de una cscara de huevo, con bordados en rojo para hacer juego con la chaqueta. Si se tena en cuenta su tupido pelo del color de las guineas de oro, era una bonita vista. Simon no pudo evitar que se le curvaran los labios en una sonrisa de satisfaccin. Por supuesto dijo un caballero con una anticuada peluca de melena larga, asintiendo. Tena la cara ajada de un jugador disoluto que se ha pasado toda la vida sentado ante una mesa de juego. No se lo haban presentado, pero lo haba visto antes. Lord Kyle. Los otros tres eran desconocidos. Dos eran de edad madura, casi idnticos, con pelucas empolvadas en blanco y las caras enrojecidas por la bebida. El tercero era slo un muchacho, con las mejillas todava llenas de granos; un palomo en la cueva de zorros. Su madre debera mantenerlo seguro en casa. Pero eso no era problema suyo. Retir la silla desocupada al lado de James y se sent. Pobre cabrn. No poda hacer nada para impedrselo. Poner objeciones a que un caballero se uniera al juego simplemente no se haca. Lo tena cogido. Se tom un momento para felicitarse. Despus de pasar la mayor parte de la semana visitando el Devil's Playground, rechazando las insinuaciones de las prostitutas menores de edad, bebiendo un champn asqueroso y aburrindose hasta quedarse tieso pasando de una mesa de juego a otra, James haba aparecido por fin. Haba comenzado a temer que le hubiera perdido la pista; haba aplazado la caza mientras se ocupaba de los preparativos para su boda, pero ahora ya lo tena. Sinti el intenso deseo de apresurar el asunto, acabar con eso para poder irse a la cama y tal vez poder saludar a Lucy cuando salieran a cabalgar con la apariencia de estar despierto. Pero eso no le resultara. Su cautelosa presa se haba aventurado por fin a salir de su escondite y deba ir con tiento, despacio, pausado. Era esencial que todas las piezas estuvieran en su lugar, que no hubiera ninguna posibilidad de escape cuando hiciera saltar la trampa. Llegado a ese momento no deba arriesgarse a que la presa se le escabullera por algn agujero que hubiera en la red. Lord Kyle puso una carta ante cada jugador para ver quin dara. El hombre que estaba a la derecha de Simon sac la jota y reuni las cartas para barajar y dar. James fue cogiendo cada carta a medida que se las daban, golpeteando nervioso el borde de la mesa. Simon esper hasta que le dieron las cinco (jugaban al loo, con cinco cartas) y slo entonces las cogi. Las mir; no estaba mal la mano que le toc, pero en realidad eso no importaba. Puso su apuesta e hizo la primera jugada, un ocho de corazones. James vacil un instante y luego tir un diez. Hicieron juego los

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dems jugadores y el palomo se llev la baza. El joven inici la segunda ronda con un tres de picas. Entr un lacayo con una bandeja con bebidas. Estaban jugando en la sala de atrs del Devils Playground. La estancia estaba poco iluminada y las paredes y la puerta revestidas con terciopelo negro, para amortiguar el ruido de los juerguistas que se divertan en la sala principal. Los hombres que jugaban en esa estancia se mostraban serios, apostaban fuerte y pocas veces hablaban, a no ser de algo que exigiera el juego. Para esos caballeros esa no era una reunin social; era la vida o la muerte por las cartas. Slo unas noches atrs Simon vio a un barn perder primero todo el dinero que llevaba encima, luego una propiedad no vinculada al ttulo y despus las dotes de sus hijas. A la maana siguiente el hombre estaba muerto: se haba suicidado. James cogi una copa de la bandeja, la apur y cogi otra. Capt la mirada de Simon. ste sonri. James agrand los ojos, bebi de su segunda copa y la dej en la mesa junto a su codo, mirndolo desafiante. Continu el juego. A Simon le quedaba una carta y tuvo que tirarla. James sonri satisfecho; jug el Pam, la jota de trboles, la carta ms alta del loo de cinco cartas, y se llev otra baza. Las velas comenzaron a chisporrotear y entraron los lacayos a cambiarlas. Quincy James iba ganando y el montn de monedas que tena al lado de su copa iba creciendo. Estaba relajado en su silla y se le entornaban los ojos, adormilados. Al chico joven slo le quedaban un par de peniques y pareca desesperado. No durara otra ronda si tena suerte. Si no la tena, alguien le hara un prstamo para la siguiente ronda, y as iniciara el camino hacia la crcel. Entr Christian Fletcher en la sala. Simon no levant la vista pero por el rabillo del ojo lo vio sentarse en una silla de un lado de la sala, demasiado lejos para ver las cartas. Algo se relaj en su interior a la vista del joven. Ahora tena un aliado a la espalda. James gan una baza. Se le curv la boca en una sonrisa triunfal al coger el dinero. Simon alarg el brazo y le cogi la mano. James intent soltrsela. Qu...? Simon dio un golpe en la mesa con el brazo. Del puo de encajes de James cay una jota de trboles. Los dems jugadores se quedaron inmviles. El Pam dijo lord Kyle, con la voz spera por la falta de uso. Qu diablos pretendes, James? No-no e-es mi-ma. Simon enderez la espalda, se apoy en el respaldo y se frot indolentemente el ndice de la mano derecha.

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T! exclam James, levantndose de un salto y tirando al suelo la silla. Pareca a punto de golpear a Simon, pero lo pens mejor. Simon arque una ceja. T-t me te-tendiste la tr-trampa, me pusiste el maldito Pa-pam. Yo iba perdiendo suspir Simon. Me insultas, James. Noo! Lo dejo a las espadas al alba continu Simon, imperturbable. No! Santo Dios, no! Cuento con tu aprobacin? James se cogi la cabeza, soltando los hermosos mechones de su cinta. Dios mo! Esto no est bien. Y-yo n-no te-tena el maldito Pam. Lord Kyle recogi las cartas. Otra mano, seores? Dios mo susurr el chico; haba palidecido y daba la impresin de que podra ponerse a vomitar. No pu-puedes ha-hacer esto! grit James. Simon se levant. Maana, entonces. Ser mejor que me vaya a dormir un poco, no? Lord Kyle asinti, con la atencin ya puesta en la siguiente ronda. Buenas noches, Iddesleigh. Yo-yo he acabado tambin dijo el joven. Si me disculpis caballeros? Diciendo eso el palomo sali casi corriendo de la sala. Nooo! Soy inocente! exclam James, sollozando. Simon hizo un mal gesto y sali de la sala. Christian le dio alcance en la sala principal. T...? Calla sise Simon. Aqu no, idiota. Afortunadamente el joven guard silencio hasta que llegaron a la calle. Simon le hizo una sea a su cochero. Entonces Christian susurr: T...? S. Buen Dios, s que estaba cansado. Te llevo? Christian pestae. Gracias. Subieron y el coche emprendi la marcha.

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Sera conveniente que buscaras a sus padrinos para que organicis el duelo dijo Simon. Se haba apoderado de l un espantoso letargo. Senta irritados los ojos y le temblaban las manos. No faltaba mucho para el amanecer. Cuando llegara, o matara a James o morira l. Qu? pregunt Christian. Los padrinos de Quincy James. Tienes que descubrir quines son y decidir con ellos el lugar del encuentro y la hora. Todo eso. Igual que las ltimas veces. Bostez. Vas a actuar de padrino mo, verdad? Esto... Simon cerr los ojos. Si perda a Christian no saba qu hara. Si no, tengo cuatro horas para encontrar otro. No. Es decir s dijo el joven. Ser tu padrino. Por supuesto que ser tu padrino, Simon. Estupendo. Se hizo el silencio y Simon se qued dormido. Lo despert la voz de Christian. Fuiste ah a buscarlo, verdad? S contest sin molestarse en abrir los ojos. Es por una mujer? El chico pareca verdaderamente perplejo. Te ha insultado? Simon casi se ri. Haba olvidado que muchos hombres se batan a duelo por cosas tan tontas. Por nada tan intrascendente. Pero por qu? continu Christian, en tono urgente. Por qu hacerlo as? Buen Dios! No supo si echarse a rer o a llorar. Alguna vez en su vida haba sido tan ingenuo? Intent concentrarse para explicar la negrura que habita en las almas de los hombres. Porque el juego es su debilidad. Porque no poda dejar de jugar una vez que yo me uniera al juego. Porque de ninguna manera poda rechazarme o escapar. Porque es el hombre que es y yo soy el hombre que soy. Mir a ese amigo tan tremendamente joven y suaviz la voz: Eso es lo que deseabas saber? Christian tena el ceo fruncido como si estuviera contendiendo con un difcil problema de matemticas. No saba... Es la primera vez que he estado presente en uno de tus desafos a tus contrincantes. Lo encuentro muy injusto. Nada honorable.

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Captulo 10

An no se insinuaban las primeras luces del alba y la neblina de esa hora flotaba sobre el suelo cubrindolo como una mortaja gris. Giraba en torno a las piernas de Simon, que iba de camino al lugar acordado para el duelo, y se filtraba por su ropa enfrindole hasta la mdula de los huesos. Delante de l iba Henry con una linterna para iluminar el camino, pero la neblina velaba la luz, por lo que pareca que iban avanzando en un inquietante sueo. Christian caminaba a su lado, extraamente silencioso. Haba pasado la noche contactando y conferenciando con los padrinos de James y por lo tanto haba dormido poco, si es que haba dormido algo. Ms adelante brill otra luz y aparecieron las figuras de cuatro hombres, cada uno con una aureola de niebla en torno a la cabeza a modo de capucha. Lord Iddesleigh? grit uno de los hombres. No era James, as que tena que ser uno de los padrinos. S. Vio salir flotando su aliento y luego disiparse en el aire del amanecer fro como el hielo. El hombre ech a andar hacia ellos. Era de avanzada edad y llevaba anteojos y una desaliada peluca. Chaqueta y pantalones, anticuados en varios aos y visiblemente bien usados, completaban su desmaada apariencia. Detrs de l pareci titubear un hombre ms bajo que estaba al lado de otro que deba ser el mdico, a juzgar por la peluca corta de su profesin y el maletn negro que llevaba. Habl el primer hombre: El seor James ofrece sus sinceras disculpas por cualquier insulto que le haya infligido. Acepta su disculpa y renuncia al duelo? Cobarde. Tal vez James haba enviado a sus padrinos, sin presentarse l? No. Mal-maldito seas, Iddesleigh. Ah, estaba ah. Buenos das, James dijo, sonriendo levemente. La respuesta fue otra maldicin, no ms original que la primera.

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Le hizo un gesto a Christian. El joven y los padrinos de James fueron a delimitar el espacio para el duelo. Observ a Quincy James, que haba comenzado a pasearse de aqu all por el suelo escarchado, o bien para calentarse o por nerviosismo. Llevaba la misma chaqueta de terciopelo rojo oscuro que la noche pasada, aunque ya arrugada y sucia. Su pelo se vea grasiento, como si hubiera sudado. De pronto James se meti los dedos por el pelo y se rasc fuerte. Asquerosa costumbre. Tendra piojos? Deba estar cansado por haber trasnochado, pero claro, era un jugador inveterado, acostumbrado a quedarse de pie hasta altas horas de la madrugada. Y era ms joven. Lo contempl detenidamente. Nunca lo haba visto batirse en duelo, pero segn lo que se deca en la academia de Angelo era un experto espadachn. Eso no lo sorprenda. A pesar de sus tartamudeos y tics nerviosos, tena la agilidad de un atleta. Adems, era de su misma altura. Estaran igualados en el alcance de sus respectivos brazos. Se le acerc otra vez el hombre de los anteojos. Podra ver su espada? dijo, extendiendo la mano. Lleg el otro padrino. Este era un joven ms bajo ataviado con una chaqueta verde botella, que a cada momento miraba alrededor, nervioso. El duelo estaba prohibido por la ley, lgicamente, aunque en ese caso rara vez se haca respetar la ley. Simon desenvain su espada y se la pas a Anteojos. Varios pasos ms all, Christian cogi la espada de James. Entre l y los padrinos de este midieron esmeradamente las dos hojas, las examinaron y luego las devolvieron. brase la camisa dijo Anteojos. Simon arque una ceja. Sin duda el hombre era un fantico del procedimiento correcto. De verdad cree que llevo una armadura debajo de la camisa? Por favor, milord. Suspirando, Simon se quit la chaqueta azul plateado y el chaleco, se sac la corbata y se desaboton hasta la mitad la camisa con pechera de encaje. Henry lleg corriendo a coger las prendas a medida que caan. Al mismo tiempo, James se abri la camisa para ensearle el pecho a Christian. Condenacin, esto est tan fro como una puta de Mayfair. Simon se abri la camisa. En el pecho desnudo se le puso la carne de gallina. El padrino asinti, con la cara rgida, inexpresiva; un hombre sin humor al parecer. Gracias dijo.

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con sorna. Podemos

De nada contest Simon, sonriendo comenzar, entonces? An no he desayunado. A Simon se le desvaneci la sonrisa. Valientes palabras para un asesino.

Y no des-desayunars dijo James, avanzando con la espada lista.

Percibi la rpida mirada de Christian. Lo sabra el chico? l nunca le haba contado lo de Ethan, el verdadero motivo de esos duelos. Levant su espada y enfrent a su contrincante. La neblina se les enroscaba en las piernas. Allez! grit Christian. Simon dio una estocada, James la par, y las hojas cantaron su letal cancin. Se le estir la cara en una sonrisa sin alegra. Vio una brecha y arremeti, pero James desvi el golpe en el ltimo momento. Y entonces tuvo que defenderse, retrocediendo al tiempo que paraba y desviaba estocadas y tajos. Empezaron a dolerle los msculos de las pantorrillas, por el esfuerzo. James era rpido y fuerte, un contrincante al que haba que tomar en serio, pero tambin estaba desesperado, atacando temerariamente. Senta correr la sangre como fuego lquido por las venas, hacindole chisporrotear los nervios. Nunca se senta tan vivo, y al mismo tiempo, paradjicamente, tan cerca de la muerte, como cuando se bata a duelo. Ah! James aprovech un instante en que estaba con la guardia baja para dar una estocada apuntando a su pecho. Desvi la espada en el ltimo momento y la suya se desliz chirriando por la de James hasta que quedaron empuadura con empuadura, echndose mutuamente el aliento a las caras. James lo empuj con todas sus fuerzas. Simon sinti cmo se le hinchaba el brazo; se mantuvo firme, sin ceder. Vea la venillas rojas en los ojos de James y ola su aliento ftido, con el hedor del terror. Sangre! grit uno de los padrinos. Slo entonces sinti el dolor en el brazo. Lo dejas? pregunt Christian. Diablos, no. Tensando los hombros arroj a James hacia atrs, siguindolo con la espada lista. En su interior algo negro v animal gritaba Ahora! Mtalo, ya! Deba tener cuidado. Si slo dejaba herido a su enemigo, este tendra el derecho a parar el duelo, y entonces l tendra que pasar por toda esa tontera otra vez. No hay ninguna necesidad de continuar estaba gritando uno de los padrinos. Seores, arrojad vuestras espadas. El honor se ha satisfecho! A la mierda el honor!

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Simon atacaba dando tajos y estocadas, mientras del hombro derecho le bajaban agujitas de dolor por el brazo. Las espadas sonaban al chocar y los duelistas se movan por el espacio verde pisando fuerte. Senta bajar unas gotitas calientes por la espalda y no saba si eran de sudor o de sangre. Vio que James tena los ojos muy abiertos; se defenda con desesperacin, tena la cara roja y brillante. Su chaleco tena manchas oscuras bajo las axilas. Dio una estocada apuntando alto. Y de repente James se gir y le golpe detrs de las piernas. Sinti las punzadas de dolor en las corvas. Lo recorri el horror como una ola. Si James consegua cortarle los tendones de la parte de atrs de las piernas quedara lisiado, incapaz de mantenerse en pie y de defenderse. Pero al arremeter, James dej expuesto el pecho; cuando retrocedi, preparndose para volver a golpearle las piernas por detrs, l hizo un giro y atac, poniendo toda la fuerza del brazo en la estocada. Y la espada le atraves el pecho a James. Sinti la sacudida cuando la hoja toc y rasp hueso. Sinti el dolor del hombro, como fuego, justo ms arriba de la axila. Vio a James abrir los ojos al comprender su mortalidad, oy los gritos de los testigos y oli el hedor cido de la orina cuando el hombre ya muerto perdi el control de la vejiga. Su enemigo cay al suelo. Se agach y estuvo as un momento, inspirando aire a bocanadas. Despus coloc el pie sobre el pecho del cadver y sac su espada. Los ojos de James seguan abiertos, sin ver nada. Dios mo musit Christian, cubrindose la boca, que tena blanca. Simon limpi la hoja de su espada. Le temblaban ligeramente las manos as que, ceudo, intent controlarlas. Podran cerrarle los ojos? Dios mo, Dios mo, Dios mo repeta el hombre bajo, casi dando saltos por lo agitado que estaba. De repente se agach y vomit, ensucindose los zapatos. Podran cerrarle los ojos? pidi Simon otra vez. No saba por qu eso lo preocupaba tanto. A James ya no le importaba tener los ojos abiertos. El hombre bajo segua haciendo bascas, pero Anteojos se inclin a pasar la mano por los prpados de James, cerrndoselos. Se acerc el mdico y mir hacia abajo impasible. Est muerto. Lo ha matado. S, lo s dijo Simon, ponindose la chaqueta.

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Dios santo susurr Christian.

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Simon le hizo un gesto a Henry y se gir para marcharse. Ya no necesitaban la linterna. Haba salido el sol, evaporando la neblina y anunciando un nuevo da, que Quincy James no vera. Seguan temblndole las manos. ***** Lucy mir fijamente a Newton. No est en casa? Cmo puede no estar en casa a estas horas? En el cielo acababan de desaparecer los tonos rosa de la aurora. Los barrenderos empujaban sus carretas por los adoquines para volver a sus casas. En la casa vecina una criada cerr la puerta de un golpe y comenz a fregar vigorosamente los peldaos de la escalinata de entrada. Lucy haba llegado a la casa de Simon preparada para la cabalgada con l por el parque. Debera haberlo esperado en la casa de Rosalind, como era el plan original. Pero esa noche durante la cena ella le anunci que se levantara increblemente temprano para acompaar a la nueva cocinera al mercado para comprar pescado. La cocinera les haba servido pescado ligeramente pasado dos noches seguidas y a Rosalind le pareci que necesitaba consejos para elegir pagro fresco. Ella aprovech la oportunidad y la acompa en el coche hasta la casa de Simon para verlo temprano. Y ah estaba, en el prtico, como una solicitante pobre ante el rey. En su caso el rey era Newton, el mayordomo. A pesar de la hora estaba esplndidamente ataviado, con su librea de colores plateado y negro y una exquisita peluca. La miraba con actitud altiva, por encima de su larga nariz, que habra enorgullecido cualquier romano antiguo. No sabra decirlo, seorita. Dos manchas rojas cubran las mejillas del mayordomo, por lo dems cadavrico. Lucy le mir las mejillas desconfiada. Ya empezaba a arderle la cara a ella. Simon no estara con otra mujer? No, claro que no; se iban a casar dentro de unos das, faltaba menos de una semana. De todos modos estaba afectada. Prcticamente no le conoca; tal vez le entendi mal. Tal vez cuando l dijo antes del desayuno emple una manera de hablar a la moda y quiso decir a las diez, y ella interpret al alba. O tal vez entendi mal el da. Un inmenso coche negro se detuvo con una sacudida, interrumpiendo sus pensamientos. Se gir a mirar. El coche llevaba el blasn de Simon. Un lacayo baj de un salto y puso los peldaos. Bajaron Henry y el seor Fletcher. Frunci el ceo. Por qu...? Entonces baj Simon. Newton lanz

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una exclamacin detrs de ella. Simon estaba en mangas de camisa, a pesar del fro. Una manga estaba manchada con sangre y l se sostena un pao empapado en el brazo. Salpicaduras de sangre formaban un delicado arco sobre su pecho. En extrao contraste con las manchas de sangre, llevaba una peluca blanca inmaculada. Se sinti ahogada; los pulmones se le negaban a llenarse de aire. Estara muy mal herido? Baj la escalinata, a trompicones. Qu ha ocurrido? Simon se detuvo y la mir, con la cara blanca como el papel. Daba la impresin de que no la reconoca. Mierda. Bueno, al menos era capaz de hablar, pens ella. Newton, enve a alguien a buscar a un mdico! dijo. No se molest en mirar para ver si el mayordomo cumpla su orden. Tema que si apartaba la vista de Simon, l se desplomara. Lleg hasta l y le tendi la mano, dudando de tocarlo, no fuera que le hiciera ms dao. Dnde te has herido? Le tembl la voz. Dmelo. l le cogi la mano. Estoy bien... Ests sangrando! No hay ninguna necesidad de llamar al mdico. Mat a James dijo el seor Fletcher. Qu? Mir al joven. Pareca aturdido, como si hubiera visto una tragedia. Qu pudo haber ocurrido? No en la calle, por favor, para que todos los pos vecinos escuchen y empiecen a cotillear dijo Simon. Las palabras le salieron lentas, arrastradas, como si estuviera cansado hasta el alma. Lo hablaremos, si debemos hablarlo, en la sala de estar. Los dedos con que le tena cogida la mueca estaban pegajosos de sangre. Entra. Tu brazo... Estar muy bien tan pronto como lo medique con coac, por la boca, de preferencia. Subi la escalinata, llevndola. Me voy a casa dijo el seor Fletcher detrs de ellos. Ya he tenido bastante. Lo siento. Simon se detuvo en el ltimo peldao y se gir a mirarlo. Ah, la dorada resistencia de la juventud. El seor Fletcher se gir bruscamente.

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Lo mataste! Por qu tenas que matarlo? Lucy mir al joven amigo de Simon, muda. Ay, Dios. El miedo le inundaba el pecho, paralizndola. Fue un duelo, Christian dijo Simon, sonriendo, pero la voz volvi a salirle spera, cansada. Creste que mi intencin era bailar una bonita gavota? Dios mo! No te entiendo. Creo que ni siquiera te conozco. Diciendo eso el seor Fletcher se alej, moviendo la cabeza. Lucy pens si no debera sentir lo mismo. Simon acababa de reconocer que haba matado a un hombre. Comprendi, de manera horrible, que las manchas en el pecho no eran de sangre suya. Pas por ella una oleada de alivio, y de sentimiento de culpa, por alegrarse de que hubiera muerto otra persona. Simon la hizo pasar al magnfico vestbulo. En el cielo raso, a una altura de tres plantas, vio pintados los clsicos dioses retozando entre las nubes, sin inmutarse por el trastorno de abajo. La llev por el vestbulo, pasaron por una puerta de dos hojas y entraron en la sala de estar. No en el sof blanco, milord gimi Newton detrs de ellos. Al diablo el sof dijo l, sentndola a su lado en el inmaculado mueble. Dnde est ese coac? Newton sirvi coac en una copa de cristal y se la llev, mascullando: Sangre. Las manchas no saldrn jams. Simon se bebi la mitad de la copa, hizo un gesto de dolor y apoy la cabeza en el respaldo. Lo har tapizar de nuevo y con eso te sentirs mejor, Newton. Ahora, fuera de aqu. Entr Henry, trayendo una jofaina con agua y paos de lino. El mayordomo protest: Pero, milord, su brazo... Fuera. Cerr los ojos. T tambin, Henry. Despus podrs vendarme, medicarme y hacerme de madre. Henry arque las cejas mirando a Lucy. En silencio dej la jofaina y las vendas a un lado de ella y sali. Simon no le haba soltado la mueca. Alarg la mano libre por delante de l y con sumo cuidado le apart la manga rota. Tena una estrecha herida de la que manaba sangre. Djala tranquila musit l. Es un corte superficial. Se ve peor de lo que es, creme. No me desangrar hasta morir, al menos no inmediatamente. Ella frunci los labios. No soy tu mayordomo. Ni tu ayuda de cmara.

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No suspir l. Lo olvid.

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Bueno, en el futuro intenta recordar que tengo un papel totalmente distinto en tu... Eso no. Qu? Olvid que bamos a ir a cabalgar esta maana. Por eso ests aqu? S. Lo siento. Vine temprano, con Rosalind. Rosalind? Dnde est? Las palabras le salieron enredadas, como si estuviera tan agotado que no pudiera hablar. En el mercado comprando pescado. Calla. No importa. l no le hizo caso. Jams podr perdonarme. Crees que t podrs? Tonto. Se le llenaron los ojos de lgrimas. Cmo se las arreglaba para disiparle la ira con esas palabras tan tontas? Perdonarte el qu? No te preocupes. Te perdono lo que sea. Moj un pao en la jofaina con la mano libre. Esto sera ms fcil si me permitieras marcharme. No. Ella le limpi torpemente la sangre. En realidad debera cortar toda la manga. Se aclar la garganta para que la voz le saliera bien y pregunt: De verdad mataste a un hombre? l segua con los ojos cerrados. S, en un duelo. Y l te hiri. Estruj el pao para escurrir el agua. Cul fue la causa del duelo? pregunt, con la voz pareja, como si estuviera preguntando la hora. Silencio. Ella mir las vendas. De ninguna manera podra vendarle el brazo con una sola mano. Voy a necesitar las dos manos para vendarte. No. Ella exhal un suspiro. Simon, finalmente tendrs que dejar que me vaya. Y de verdad creo que es necesario limpiarte y vendarte el brazo. l abri los ojos, grises como la escarcha, y la mir intensamente. ngel severo. Promtemelo. Promteme por la memoria de tu madre que no me dejars si te devuelvo las alas.

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Te lo prometo.

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Ella pestae, pensndolo, pero al final no vio otra respuesta. l acerc ms la cara, hasta que ella vio las pintitas color hielo en sus ojos. Dilo. Prometo por la memoria de mi madre que no te abandonar musit ella. Ay, Dios. Ella no supo si eso era una blasfemia o una oracin pero la boca de l se apoder de la suya, en un beso fuerte, mordiendo, lamiendo, chupando, como si quisiera comrsela e introducirla dentro de l para que no pudiera abandonarlo nunca. Gimi ante el asalto, confundida y embelesada. l cambi la posicin de la cara e introdujo la lengua en su boca. Le cogi los hombros y la empuj hasta dejarla de espaldas en el sof, se mont encima y le abri las piernas empujando con sus duros muslos. Se acomod sobre Lucy y ella sinti el bulto de su duro miembro a travs de las capas de falda y enaguas. Se arque apretndose a l. Se le agit la respiracin, le sala en cortos resuellos, como si no pudiera inspirar bastante aire. l ahuec la mano en un pecho; tena la mano tan caliente que sinti el calor a travs de la tela del corpio, marcndola donde no la haba acariciado ningn hombre. l interrumpi el beso para susurrarle junto a la mejilla: Deseo verte, acariciarte. Desliz los labios abiertos por su mejilla. Djame que te baje el vestido. Djame verte. Por favor. Ella se estremeci. La mano de l se amoldaba a la forma de su pecho, acariciando, friccionando. Sinti endurecerse e hincharse el pezn, y dese, sinti la necesidad, de que se lo acariciara. Desnudos los dos, sin nada que los separara. S... Alguien abri la puerta. l se incorpor y mir por encima del respaldo del sof. Fuera! Milord. Era la voz de Newton. Lucy dese disolverse en ese mismo instante y convertirse en un charco sobre el sof. Fuera! Ha venido su cuada, milord. Lady Iddesleigh vio su coche delante de la puerta y la preocup el motivo de que aun no hubiera salido a cabalgar con la seorita Craddock-Hayes.

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O igual podra simplemente morirse de humillacin. Simon se qued inmvil, jadeante. Maldita sea. S, milord contest el mayordomo tranquilamente. La llevo a la sala de estar azul? Malditos tus ojos, Newton! Llvala a cualquier parte que no sea aqu. Se cerr la puerta. Simon exhal un suspiro y apoy la frente en la de ella. Perdona por todo. Le roz los labios con los de l. Ser mejor que salga de aqu antes de que Rosalind me eche una mirada. Qudate donde ests; enviar a Henry con un chal. Se levant y sali por la puerta. Lucy se mir. Tena una mancha de sangre en forma de mano en el corpio. ***** Bolsillo se detuvo en la puerta del pequeo cuarto de estar del segundo piso de la casa. Oh. Mirando a Lucy puso un pie encima del otro. Est aqu. Lucy levant la cabeza que haba tenido apoyada en un puo e intent sonrer. S. Haba subido a ese cuarto despus del almuerzo para pensar en todo lo ocurrido esa maana. Rosalind se haba ido a acostar, alegando dolor de cabeza, y ella la comprenda muy bien. Seguro que sospech que algo no iba bien cuando Simon no fue a saludarla en su casa; se fue a esconder en sus aposentos para que no le viera la herida. Si sumaba a eso que ella se mantuvo casi en silencio durante todo el trayecto de vuelta a la casa, era probable que la pobre mujer creyera que iban a romper el compromiso y cancelar la boda. En total, haba sido una maana difcil. Todo bien? le pregunt a Bolsillo. La nia frunci el ceo, como si se lo estuviera pensando. Supongo. Unas voces procedentes del otro extremo del corredor la impulsaron a mirar por encima del hombro, y luego entr en el cuarto. Dej en el suelo la caja de madera que llevaba y cerr suavemente la puerta. Lucy sospech algo al instante. No deberas estar en el aula?

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La nia llevaba un vestido azul celeste y el pelo arreglado en bucles perfectos, lo que le daba una apariencia angelical, que contradecan sus ojos calculadores. La Nana est haciendo la siesta. Era evidente que haba aprendido el truco de su to de evadir las respuestas. Suspir, observndola. Bolsillo llev la caja hasta la alfombra, se levant las faldas y se sent con las piernas cruzadas. El pequeo cuarto tena un aire de abandono, a pesar de la limpieza reciente. Era demasiado pequeo para recibir visitas y, adems, estaba en el segundo piso, encima de los dormitorios y debajo de los cuartos destinados a los nios. De todos modos, la nica ventana daba al jardn de atrs y por ella entraba el sol de la tarde. Los sillones, uno marrn y sin un brazo, el otro de terciopelo rosa desteido, eran grandes y cmodos. Y los colores rosa desteido, marrn, y el verde de la alfombra resultaban calmantes. A ella le pareci el lugar perfecto para ir a pensar y estar sola. Bolsillo era de la misma opinin, evidentemente. La nia abri la caja. En el interior haba hileras de soldaditos de plomo pintados, el regalo prohibido de Simon. Haba soldados de pie, soldados arrodillados con el rifle al hombro, listos para disparar. Haba otros a caballo, otros con caones, otros con mochila y otros con bayonetas, jams haba visto tal surtido de soldaditos de plomo. Evidentemente, era un ejrcito de juguete de orden superior. Cogi uno. El soldadito estaba en posicin de firmes, con el rifle al costado y un alto sombrero militar en la cabeza. Qu ingenioso. Bolsillo la fulmin con la mirada. Ese es un franchute. El enemigo. Es azul. Ah dijo Lucy, y le devolvi el soldado. Tengo veinticuatro continu la nia, ordenando los soldados del campo enemigo. Tena veinticinco, pero Pinkie cogi uno y le arranc la cabeza de un mordisco. Pinkie? El perrito de mi mam. No lo has visto porque vive principalmente en sus aposentos. Arrug la nariz. Huele. Y hace ruido con la nariz cuando respira. Tiene la nariz hundida. No te gusta Pinkie dijo Lucy. Bolsillo neg enrgicamente con la cabeza. As que ahora este sac un soldado sin cabeza que tena temibles marcas de dientes en el resto del cuerpo, es una Baja de la Batalla, dice to Suspiro.

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Comprendo.

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La nia puso el soldado mutilado sobre la alfombra y las dos lo contemplaron. Fuego de can dijo Bolsillo. Perdn? Fuego de can. La bala le arranc limpiamente la cabeza. El to Suspiro dice que tal vez ni la vio venir. Lucy arque las cejas. Quieres ser Inglaterra? le pregunt Bolsillo. Perdn? Bolsillo la mir apenada, y Lucy tuvo la deprimente sensacin de que su valor podra haber bajado al nivel del de Pinkie, el canino devorador de soldados. Te gustara ser Inglaterra? Yo ser Francia. A no ser que desees ser franchute? Esa pregunta se la hizo como si ella pudiera ser tan boba. No. Ser Inglaterra. Bueno. Te puedes sentar aqu. Le seal el espacio en la alfombra frente a donde estaba sentada ella. Lucy comprendi que para ese juego deba sentarse en el suelo. Lo hizo en el lugar indicado y comenz a ordenar sus hombrecitos de plomo rojos bajo la mirada crtica de la nia. En realidad la actividad era bastante calmante, y necesitaba descansar de sus pensamientos. Todo el da no haba hecho otra cosa que cavilar sobre si deba casarse con Simon o no. El lado violento que le revel esa maana la haba asustado. No porque creyera que pudiera hacerle dao, saba muy bien que l jams hara eso. No, lo que le daba miedo era que su atraccin por l continuaba igual, a pesar de lo que haba visto. Incluso se revolc con l en ese sof, estando an cubierto de la sangre del hombre que haba matado. No le import. Segua no importndole. Si en ese momento entrara en el cuarto, volvera a sucumbir. Tal vez lo que tema era lo que l era capaz de hacerle; la haca arrojar bien lejos las lecciones sobre lo correcto y lo incorrecto con que se haba criado; la haca abandonarse, descarrilarse. Se estremeci. Ah no. Pestae. Qu? La nia apunt hacia un soldado que llevaba un sombrero alto y elegante.

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Tu capitn. Tiene que estar delante de sus hombres. El to Suspiro dice que un buen capitn siempre entra en la batalla delante de sus hombres, dirigindolos. S? S. Asintiendo enrgicamente, Bolsillo puso el soldado de Lucy delante. As. Ests lista? Mmm. Lista para qu?. S? Hombres, cargad los caones gru la nia. Movi un can hacia delante y dej la mano cerrada en un puo al lado. Fuego! Movi el pulgar y sali una canica volando por la alfombra y diezm a los soldados de Lucy. Bolsillo se desternill de risa. Lucy la mir boquiabierta. Puedes hacer eso? Es la guerra. Aqu viene la caballera a rodear a tu ejrcito! Y Lucy cay en la cuenta de que los ingleses estaban a punto de perderla. Mi capitn ordena a sus hombres avanzar y atacar! Dos minutos despus el campo de batalla era un bao de sangre. No quedaba en pie ni un solo soldado. Qu hacemos ahora? resoll Lucy. Bolsillo comenz a ordenar en hilera a sus soldados muertos. Los enterramos. Todos los hombres valientes se merecen buenos funerales. Lucy pens cunto de ese juego estara prescrito por el to Suspiro. La nia dio unas tiernas palmaditas a sus soldados. Rezamos el Padrenuestro y cantamos un himno. Eso fue lo que hicimos en el funeral de mi pap. Lucy la mir. S? Bolsillo asinti. Rezamos el Padrenuestro y arrojamos tierra sobre el atad. Pero mi pap no estaba ah, as que no tenemos por qu preocuparnos de que se haya ahogado bajo la tierra. El to Suspiro dice que est en el cielo y que desde ah cuida de m. Lucy se qued quieta y callada, imaginndose a Simon consolando a esa niita junto a la tumba de su hermano, dejando a un lado su propia afliccin para explicarle con trminos infantiles que su padre no se sofocara ah enterrado. Qu acto ms tierno. Y qu deba hacer ella con ese nuevo lado de Simon? Sera mucho ms fcil decidir si l fuera sencillamente un hombre que mata, un hombre cruel y desconsiderado. Pero no lo era. Era un to amoroso, un hombre que cultivaba rosas, solo en

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una catedral de cristal. Un hombre que actuaba como si la necesitara a ella y que la hizo prometerle que no lo abandonara nunca. Que no lo abandonara nunca. Quieres jugar otra vez? le pregunt Bolsillo. La estaba mirando, esperando pacientemente. S. Reuni sus soldados y comenz a levantarlos. Estupendo dijo Bolsillo, comenzando a trabajar con sus soldados. Me alegra que vayas a ser mi ta. El to Suspiro es la nica persona a la que le gusta jugar con soldados, Siempre he deseado tener una sobrina que juegue a los soldados. La mir y le sonri. Y cuando est casada te invitar a ir a jugar conmigo. Prometido? Lucy asinti enrgicamente. Prometido.

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Captulo 11

Nervioso? le pregunt De Raaf. No contest Simon. Camin hasta la baranda, se gir y volvi a su lugar, Porque pareces nervioso. No estoy nervioso. Gir la cabeza y mir hacia la nave. Dnde diablos estaba? S que parece nervioso dijo Pye, mirndolo de modo raro. Simon se oblig a quedarse quieto e hizo una respiracin profunda. Slo eran las diez pasadas de la maana del da de su boda. Estaba en la santa iglesia designada, ataviado con una peluca formal, chaqueta de brocado negro, chaleco con bordados en hilo de plata y zapatos con tacones rojos. Rodeado de amigos y de una amorosa familia, bueno, de su cuada y de su sobrina, en todo caso. Bolsillo se mova y daba saltos en el primer banco, mientras Rosalind intentaba tranquilizarla y mantenerla callada. En el banco de atrs estaba Christian, y pareca distrado. Lo contempl ceudo; no haba hablado con l desde el duelo; no haba tenido tiempo; tendra que hablar con l despus. El cura estaba ah, un joven cuyo nombre ya haba olvidado. Incluso haban venido De Raaf y Pye. De Raaf pareca un terrateniente provinciano con las botas embarradas, y a Pye se lo podra tomar por el sacristn, con su sosa ropa marrn. Lo nico que faltaba era la novia. Aplast el urgente deseo de echar a andar por el pasillo y asomarse a la puerta, como una cocinera nerviosa esperando la llegada del pescadero con sus anguilas. Ay, Dios, dnde estara? No haba estado a solas con ella desde esa maana cuando lo sorprendi llegando de vuelta del duelo con James, ya haca casi una semana, y aunque pareca contenta y le sonrea cuando estaban en compaa de otros, no lograba quitarse de encima ese morboso temor. Habra cambiado de decisin? Le habra producido repugnancia al intentar hacerle el amor con el hombro sangrando y llevando en el pecho las manchas de sangre del muerto como insignia del deshonor? Movi la cabeza. S, seguro que sinti repugnancia su ngel de estricta moralidad. Debi sentirse horrorizada. Habra sido eso causa suficiente para que rompiera su promesa? Ella le dio su palabra, por la memoria de su madre, de que nunca lo abandonara.

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Bastaba eso?

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Camin hasta la columna de granito que se elevaba hasta la bveda a unas quince yardas de altura. Una doble hilera de columnas de granito rosa la sostenan; estaba decorada con un artesonado de casetones pintados. Cada cuadrado haba sido ribeteado con pan de oro, como un recordatorio a los fieles de la dorada vida despus de la muerte que supuestamente los esperaba. A un lado se vea una capilla de la Virgen Mara pubescente, mirndose serenamente las puntas de los pies. Era una iglesia guapa, slo le faltaba una novia guapa. Vuelve a pasearse dijo De Raaf, en un tono que tal vez crey que era un susurro. Est nervioso contest Pye. No estoy nervioso dijo, entre dientes. Movi la mano para tocarse el anillo y slo entonces record que no lo llevaba. Se gir para volver y alcanz a ver a De Raaf y Pye intercambiando una significativa mirada. Maravilloso. Ahora sus amigos lo consideraban un loco al que deban llevar al manicomio. Se oy un chirrido, proveniente de las enormes puertas de roble que alguien estaba abriendo. Se gir a mirar. Y entonces entr Lucy, acompaada por su padre. Llevaba un vestido en color rosa, con la delantera de la falda recogida hacia atrs para dejar a la vista otra falda en color verde claro. El color le haca resplandecer la piel de la cara, formando un complemento perfecto para sus ojos, cejas y pelo oscuros, como una rosa rodeada por hojas oscuras. Ella le sonri y estaba... hermosa. Sencillamente hermosa. Sinti el deseo de correr hasta ella y cogerla del brazo. Pero no lo hizo; se irgui bien y fue a colocarse a un lado de De Raaf. La observ mientras avanzaba por el pasillo, esperando pacientemente. Pronto. Pronto ella sera suya; no tendra necesidad de temer perderla, de temer su abandono. Entonces Lucy puso la mano en la curva de su codo. Se refren de afirmarle la mano ah con la suya. El capitn lo mir enfurruado y tard un poco en soltarle el brazo a su hija. Al anciano no lo haca nada feliz esa boda. Cuando le pidi la mano saba que si Lucy hubiera sido ms joven o menos amada, lo habra puesto de patitas fuera de la casa en un instante. Pero la voluntad de su ngel se impuso sobre la clara desaprobacin de su padre. Le sonri al anciano y cedi al deseo de cogerle la mano que ella tena sobre su brazo. Ella ya era de l. Al capitn no le pas inadvertido el gesto. Se ensombreci su rubicunda cara. l acerc la cabeza a la de Lucy. Has venido. Ella tena la cara seria.

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Por supuesto.

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No estaba seguro de que lo hicieras, despus de lo ocurrido la otra maana. Ella lo mir con ojos insondables. No? No. Te lo promet. S. Le escrut la cara, pero no logr ver nada ms en ella. Gracias. Estamos listos? pregunt el cura, sonriendo levemente. Simon enderez la espalda y asinti. Amadsima... comenz el cura. Simon se concentr en las palabras que la uniran a l. Tal vez ahora morira por fin su miedo de perderla y podra enterrarlo. Descubriera lo que descubriera ella acerca de l, fueran cuales fueran los espantosos errores y graves pecados que cometiera en el futuro, su ngel tendra que continuar a su lado. Ya era suya, ahora y para siempre. ***** Le enviar a una doncella para que la ayude, milady enton Newton detrs de ella esa noche. Lucy pestae y lo mir por encima del hombro. S. Ah, gracias. El mayordomo sali y cerr suavemente la puerta. Entonces ella reanud su contemplacin, boquiabierta, de la habitacin. Su habitacin. Y haba encontrado imponentes los dormitorios de la casa de Rosalind. Las paredes estaban revestidas por damasco rosa, color clido y relajante que le daba la sensacin de estar envuelta en un abrazo. La alfombra con dibujos que cubra el suelo era tan mullida que se le hundan los tacones. En el cielo raso haba pintados cupidos o ngeles; era difcil discernir qu a la tenue luz del anochecer, y todo el borde adornado con dorados. Cmo no. En el centro de una pared, entre dos largas ventanas, se hallaba la cama. Aunque en realidad, llamar cama a ese mueble era como llamar iglesia a la catedral de San Pablo. Esa era la cama ms grande, ms suntuosa y llamativa que haba visto en toda su vida. El colchn estaba fcilmente a una yarda del suelo, y a un lado haba peldaos, sin duda para subirse. En cada esquina se elevaba un macizo poste, tallado y dorado, y rodeado por

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cortinas de terciopelo color burdeos. Tirando de unos cordones dorados se abran las cortinas burdeos y dejaban a la vista otras interiores de gasa rosa. Las sbanas y fundas eran de satn en color crudo. Vacilante las toc con un dedo. Son un golpe en la puerta. Se gir a mirar. Golpeara Simon antes de entrar? Adelante. Asom una cofia por la puerta. Nos enva el seor Newton, milady. A ayudarla a desvestirse. Gracias dijo, asintiendo. Entr la mujer bajita, seguida por una chica que era poco ms que una nia. La criada mayor se dirigi inmediatamente al ropero y comenz a hurgar. Creo que va a querer el camisn de encaje, verdad, milady? Para su noche de bodas? Lucy sinti un revoloteo en el estmago. Ah. S. La criada llev el camisn a la cama y comenz a desabrocharle el vestido por la espalda. Abajo en la cocina todos estn comentando el desayuno de bodas de esta maana, milady. Qu elegante fue. Incluso ese Henry, el ayuda de cmara de milord, estaba impresionado. S, fue muy simptico. Intent relajarse. Aunque ya haba estado dos semanas en Londres, todava no se acostumbraba a que la sirvieran en cosas tan ntimas. No la ayudaban a desvestirse ni a vestirse desde que tena cinco aos. Rosalind haba asignado a una de sus criadas el papel de doncella para que la atendiera, pero al parecer ahora que era la esposa de Simon, necesitaba dos. Lord Iddesleigh tiene estilo, un sentido tan maravilloso de la elegancia coment la criada y gru al agacharse a soltar los ltimos broches. Y dicen que despus del desayuno de bodas las llev a un recorrido por la ciudad. Lo disfrut? S contest Lucy, sacando los pies del vestido. Haba estado con Simon la mayor parte del da, pero nunca solos. Tal vez ahora que por fin se haban casado y acabado las ceremonias, podran pasar ms tiempo juntos, para conocerse. La criada recogi rpidamente el vestido y se lo pas a la chica.

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Pon cuidado en manejar bien eso. No conviene que se ensucie con algo que luego no salga. S, seora grazn la chica. No poda tener ms de catorce aos y era evidente que la otra mayor le inspiraba pavor, aun cuando era mucho ms baja. La criada comenz a soltarle el cors y Lucy hizo varias respiraciones profundas. Salieron las enaguas y la camisola, y le pas el camisn de encaje por la cabeza. Despus le cepill el pelo hasta que ella ya no pudo soportarlo. Toda esa tontera le daba demasiado tiempo para pensar, para preocuparse por la inminente noche y lo que ocurrira. Gracias dijo firmemente. No necesito nada ms por esta noche. Las criadas hicieron sus reverencias y salieron, y entonces se encontr sola. Fue a sentarse en uno de los sillones junto al hogar. En la mesa lateral haba un decantador de vino. Lo mir pensativa. El vino podra adormecerle los sentidos, pero no le calmara los nervios, de eso estaba segura. Y no le convena tener adormecidos los sentidos esa noche, por muy nerviosa que estuviera. Son un suave golpe en la puerta, no la que daba al corredor sino la otra, la que tal vez comunicaba con el dormitorio de al lado. Se aclar la garganta. Adelante. Simon abri la puerta. Todava llevaba las calzas, las medias y la camisa, pero se haba quitado la chaqueta, el chaleco y la peluca. Se qued detenido en la puerta. A ella le llev un momento interpretar su expresin. Se senta inseguro. Esa es tu habitacin? le pregunt. l frunci el ceo y mir hacia atrs, por encima del hombro. No, es una sala de estar. La tuya. Quieres verla? S, por favor. Se levant, muy consciente de que debajo del holgado y vaporoso camisn de encaje estaba totalmente desnuda. l se hizo a un lado, retrocediendo, y ella vio una habitacin decorada en rosa y blanco, con varios sofs y sillones dispersos. En la pared de enfrente haba otra puerta. Y esa puerta comunica con tu habitacin? No, ah est mi sala de estar. Es bastante oscura. La decor un antepasado de carcter melanclico que desaprobaba cualquier color que no fuera el marrn. La tuya es mucho ms agradable. Dio unos golpecitos en el marco de la puerta con los dedos. Ms all de mi sala de estar est mi vestidor, igual de oscuro y triste, y ms all, mi dormitorio, el que, afortunadamente, he hecho redecorar con mis colores.

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Buen Dios exclam ella, con las cejas arqueadas. Has tenido que hacer toda una excursin. S, eh... Se ech a rer y se cubri los ojos con una mano. Ella medio sonri, sin saber el chiste, en realidad sin saber cmo deba actuar con l, siendo los dos ya marido y mujer y estando solos en sus aposentos. Se senta violenta, incmoda. De qu te res? Perdona. Baj la mano y ella vio que tena rojas las mejillas. Esta no es la conversacin que esperaba tener en nuestra noche de bodas. Estaba nervioso. Al comprender eso se le disip parte del nerviosismo. Se gir y volvi a entrar en su dormitorio. De qu esperabas hablar? Lo oy cerrar la puerta. Te iba a impresionar con mi elocuencia romntica, lgicamente. Pensaba ponerme filosfico y explayarme sobre la belleza de tu frente. Mi frente? Sinti su calor en la espalda, ya que l estaba detrs de ella, pero sin tocarla. Mmm. Te he dicho que tu frente me intimida? Tan tersa, blanca y ancha, y acaba con tus cejas rectas y sagaces, como una estatua de Atenea dictando sentencia. Si la diosa guerrera tena las cejas como las tuyas, no es de extraar que los antiguos la veneraran y temieran. Palabrera musit ella. Palabrera, s. Palabrera es todo lo que soy, al fin y al cabo. Ella frunci el ceo y se gir para rebatir eso, pero l sigui su movimiento y continu detrs, as que no pudo verle la cara. Soy el duque de la tontera le susurr al odo, el rey de la farsa, el emperador de la vacuidad. As se vea? Pero... Decir tonteras es lo que hago mejor dijo l, sin dejarse ver. Quiero parlotear sobre tus ojos dorados y tus labios de rub. Simon... La curva perfecta de tu cuello musit l, ms cerca. Ella ahog una exclamacin al sentir su aliento movindole el vello de la nuca. Quera distraerla con galanteos. Y lo estaba consiguiendo. Mucho hablar. S que hablo demasiado. Es una debilidad que tendrs que soportar en tu marido. Su voz son muy cerca de su oreja. Pero tendra que

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dedicar bastante tiempo a esbozar la forma de tu boca, su suavidad y el calor que contiene dentro. Lucy sinti una opresin en el vientre. Eso es todo? La sorprendi la vibracin ronca de su voz. Ah, no. Despus pasara a tu cuello. Pas la mano hacia delante y la baj como una caricia a unos dedos de su garganta. Lo grcil, lo elegante que es, y lo mucho que deseo lamerlo. Ya era un penoso trabajo para sus pulmones llenarse de aire. l la acariciaba slo con su voz, y dudaba de ser capaz de soportarlo cuando la acariciara con las manos. Y tus hombros continu l, pasando la mano por encima, sin tocarla , tan blancos y tiernos. Y despus? Deseara describir tus pechos dijo l, en voz ms baja, ronca, spera . Pero antes tendra que verlos. A ella se le qued atrapado el aire en la garganta y la inspiracin le sali corta y temblorosa. Su presencia le rodeaba el cuerpo, pero no haca ningn ademn de tocarla. Levant la mano y cogi la cinta que cerraba el cuello del camisn. Solt lentamente el lazo y el frufr de la seda al deslizarse son insoportablemente ntimo en el silencio del dormitorio. l retuvo el aliento cuando se abri el cuello del camisn, desnudando las elevaciones de sus pechos. Qu bellos, qu blancos musit. Ella trag saliva y se baj la prenda por los hombros. Le temblaban las manos. Jams se haba expuesto voluntariamente as ante nadie, pero el spero sonido de su respiracin la impuls a continuar. Veo los turgentes montculos, el valle en sombra, pero no las dulces puntas. Djame verlas, ngel. Le tembl la voz. Un algo femenino y primordial brinc dentro de ella ante la idea de que era capaz de hacer temblar a ese hombre. Dese mostrarse, exponerse a l, a su marido. Cerr los ojos y en un solo movimiento se baj la parte superior del camisn. Los pezones se le pusieron en punta con el aire fro. l retuvo el aliento. Ah, los recuerdo. Sabes qu me supuso huir de ti esa noche? Ella neg con la cabeza, con la garganta cerrada. Lo recordaba tambin, su ardiente mirada fija en sus pechos, y el lascivo deseo de ella. Casi la castracin. Pas las manos muy cerca de sus pechos, siguiendo los contornos sin tocrselos. Deseaba tanto, tanto, sentirte, palparte.

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Tena las palmas tan cerca de su piel que senta su calor, pero no la tocaba. Todava no. Se sorprendi adelantando los pechos hacia sus manos, esperando, deseando ese primer contacto. Sac los brazos de las mangas del camisn, pero se sujet la prenda a la altura de la cintura para que no se cayera. Recuerdo que te tocaste aqu. Ahuec las manos en el aire, sobre sus pezones . Me permites? Ella se estremeci. S. Por favor. l acerc las manos y le acarici suavemente los pechos. Dobl los dedos, rodendoselos. Ella se arque, enterrando los pechos en sus palmas. Oooh suspir l, acaricindole los contornos de los pechos, en crculo. Ella se mir y vio sus grandes manos de dedos largos sobre su piel. Se vean insoportablemente masculinas, insoportablemente posesivas. Entonces l subi las manos hacia los pezones y suavemente, aunque con firmeza, se los apret entre los ndices y los pulgares. Ella emiti un suspiro ante la sorprendente sensacin. Te gusta? le pregunt l, con la boca en su pelo. Eeh... Trag saliva, incapaz de responder; era ms que agradable. Pero al parecer a l le bast esa respuesta. Djame ver el resto, por favor. Le roz la mejilla con los labios, con las palmas ahuecadas en sus pechos. Mustrate a m, esposa ma. Ella abri las manos y el camisn cay al suelo. Estaba desnuda. l baj suavemente una mano por su vientre y la apret a l, con lo que las nalgas le quedaron tocando la tela de sus calzas. La tela estaba tibia, casi caliente, con el calor de su cuerpo. Se apret ms a ella, hacindola sentir el bulto de su miembro, largo y duro. No pudo evitarlo; se ech a temblar. l se ri en su odo. Tena ms cosas que decirte, pero no puedo. Volvi a apretarse a ella y gimi. Te deseo tanto que me han abandonado las palabras. De pronto la levant en los brazos y ella vio sus ojos, plateados, brillantes; se le movi un msculo de la mandbula. La deposit en la cama y apoy una rodilla junto a ella, hundiendo el colchn. Entonces pas los dos brazos por los hombros y se sac la camisa por la cabeza. Te doler la primera vez; eso lo sabes, verdad? Ella estaba tan absorta mirando su pecho desnudo que apenas oy la pregunta.

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Era delgado, y los msculos largos de sus brazos y hombros se movieron cuando se subi a la cama; sus tetillas se destacaban en contraste con su piel blanca, amarronadas y planas, y muy desnudas. El centro del pecho lo tena cubierto por vello rubio, formando un rombo. Lo har lo ms lento que me sea posible. No quiero que me odies despus. Ella le toc una tetilla. l gimi y cerr los ojos. No te odiar susurr. Entonces l estaba encima de ella, besndola como enloquecido, enmarcndole la cara entre las manos. Sinti deseos de rerse, y lo habra hecho si no hubiera tenido la lengua de l dentro de la boca. Qu maravilloso hacerlo desearla tanto. Ahuec las manos en su cabeza y sinti en las palmas su pelo corto como un cepillo. l baj las caderas sobre las suyas y se le esfumaron todos los pensamientos. Estaba caliente; desliz el pecho mojado de sudor sobre los pechos de ella. Sus duros muslos, todava metidos en sus calzas, empujaron los de ella para separrselos. Abri las piernas, acogiendo el peso de su cuerpo, acogindolo a l. Entonces se acomod entre sus muslos, presionndole la parte ms vulnerable, y la invadi la vergenza. Tena mojado ah y eso le manchara las calzas. Le importara? Entonces l le presion ese lugar con el duro miembro y se sinti... Maravillada. Era absolutamente extraordinario, mejor an que cuando se tocaba ella. Siempre sera tan placentera esa sensacin fsica? Crea que no. Deba ser l, su marido, y agradeci haberse casado con ese hombre. l volvi a presionar, deslizndose, y a ella se le escap un suspiro. Lo siento dijo l, apartando la boca de la suya, con la cara tensa, sin humor. Meti la mano entre ellos y ella comprendi que se estaba liberando el miembro. Lade la cabeza para mirar, pero l estaba encima de ella antes que alcanzara a ver. Lo siento repiti l, en tono seco, abrupto. Te lo compensar, te lo prometo. Si ahora pudiera... Ella sinti una presin ah. Despus. Aaah. Cerr los ojos como si sintiera un dolor. Y la penetr. Empujando y ensanchando. Causndole dolor. Se qued inmvil. Lo siento. Ella se mordi el interior de la mejilla para no gritar. Al mismo tiempo se senta extraamente conmovida por su disculpa. Lo siento repiti l. Ella sinti claramente que algo se rompa, as que hizo una inspiracin pero ningn sonido.

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l abri los ojos y ella vio su expresin afligida, ardiente y salvaje a la vez. Ay, Dios, cario. Te prometo que la prxima vez ser mejor. Le bes suavemente la comisura de la boca. Te lo prometo. Ella se concentr en respirar parejo, deseando que l acabara con eso muy pronto. No quera herir sus sentimientos, pero eso ya no era agradable para ella. l entreabri la boca sobre la de ella y le lami el labio inferior. Lo siento. Baj una mano por entre ellos y le acarici suavemente el lugar donde estaban unidos. Entonces Lucy se tens, suponiendo que le iba a doler, pero fue agradable, placentero. Y luego lo fue ms. La excitacin comenz a fluir desde su centro. Se le aflojaron los muslos, que se le haban tensado como un arco cuando l la penetr. Lo siento musit l otra vez, con la voz ronca, como adormilada. Con el pulgar le frot suavemente la pequea protuberancia carnosa. Ella cerr los ojos y suspir. l continu acaricindole ah, en crculos, y movindose lentamente dentro de ella, deslizndose. Era casi... agradable. Lo siento. Le introdujo la lengua en la boca y ella se la succion. Abri ms las piernas, para facilitarle el acceso. El gimi en su boca, algo incoherente, y de repente, volvi a ser hermoso. Arque las caderas, para apretarse a ese pulgar, para sentir ms fuerte la presin y le enterr los dedos en los duros msculos de los hombros. La reaccin de l fue moverse ms rpido. Interrumpi el beso y ella le vio los ojos plateados, suplicando y poseyendo al mismo tiempo. Sonri y le rode las caderas con las piernas. l agrand los ojos ante ese movimiento y gimi. Se le cerraron los prpados. Y entonces se arque hacia atrs y se le tensaron los tendones de los brazos y el cuello, como tratando de coger un objetivo invisible. Lanz un grito, jadeando, y se desmoron sobre ella. Y ella lo observ, observ a ese hombre potente, elocuente, llevado impotente a un placer indecible por su cuerpo; por ella. l rod hacia un lado, todava jadeante, con los ojos cerrados, y continu as hasta que se le calm la respiracin. Ella crey que se haba quedado dormido, pero l alarg una mano y la acerc a l. Lo siento. Las palabras le salieron tan enredadas que ella no las habra entendido si no las hubiera repetido ya tantas veces. Le acarici el costado mojado y sonri para sus adentros. Durmete, mi amor.

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Sir Rupert mir inquieto alrededor; era muy temprano y en el parque haca un fro de los mil demonios. No se vea a nadie, pero eso no significaba que a Walker no lo hubieran seguido ni que algn noble elegante no saliera a cabalgar. Se baj el ala del sombrero para estar seguro de que no le veran la cara. Para qu me has hecho venir aqu? No podemos esperar a que l d el prximo paso contest lord Walker y su aliento se condens en vapor. Montaba su caballo como un hombre criado para estar sobre una silla, como en realidad lo estaba. Seis generaciones de Walker haban ido a la cabeza de las caceras en su condado. Su establo era famoso por los caballos para la caza que salan de l. Era probable que hubiera aprendido a cabalgar antes de aprender a andar sujetndose al andador. Sir Rupert cambi de postura sobre su caballo castrado. Slo haba aprendido a cabalgar de adulto, y se notaba. Tomando en cuenta su pierna lisiada tambin, se senta condenadamente incmodo. Qu propones? Matarlo antes que nos mate l. Sir Rupert hizo un mal gesto y volvi a mirar alrededor. Idiota. Cualquiera que estuviera escuchando tendra como mnimo un motivo para hacerles chantaje. Por otro lado, si Walker le resolva ese problema... Lo hemos intentado dos veces y fracasado. Por lo tanto volveremos a intentarlo. A la tercera va la vencida. Lo mir con sus ojos de tonto, haciendo un guio. No voy a esperar como espera un pollo a que le corten el cuello para la olla de la cena. Sir Rupert exhal un suspiro. El equilibrio de la balanza era delicado. Por lo que saba, Iddesleigh aun no se haba enterado de que l tuvo parte en la conspiracin. Lo ms probable es que pensara que Walker era el ltimo de los participantes. Y si era posible impedir que lo descubriera, si crea que con Walker conclua la venganza, bueno, pues bien. Al fin y al cabo, Walker no era una parte importante de su vida; no lo echara de menos, ciertamente. Y desaparecido Walker, no quedara nadie ms vivo que lo conectara con la conspiracin que llev a la muerte de Ethan Iddesleigh. La idea era seductora. l podra descansar, y Dios saba que no vea la hora de eso. Pero si Walker hablaba antes de que Iddesleigh lo cogiera o, peor an, cuando lo encontrara, todo estara perdido. Porque, claro, el vizconde le iba detrs aun cuando no lo supiera. De ah su aceptacin del melodrama

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de Walker en ese encuentro en el parque al alba. Walker deba creer que estaban juntos en el asunto. Subi la mano hacia el bolsillo del chaleco donde todava estaba el sello de Iddesleigh. Ya debera haberse librado de l; en realidad, en dos ocasiones haba estado a punto de arrojarlo al Tmesis; pero cada vez, algo se lo impidi. Era ilgico, pero tena la sensacin de que el anillo le daba poder sobre su contrincante. Se cas ayer. Sir Rupert volvi la atencin a la conversacin. Qu? Simon Iddesleigh dijo Walker pacientemente, como si no fuera l el lerdo. Se cas con una muchacha del campo. No tiene dinero ni apellido. Tal vez est loco. Sir Rupert aplast el deseo de friccionarse el muslo. No lo creo. Iddesleigh es muchas cosas, pero loco no es una de ellas. Walker se encogi de hombros y sac su cajita de rap. Eso dices t. En todo caso, ella podra servir. Sir Rupert lo mir desconcertado. Mientras tanto Walker inhal una pizca de rap y agit la cabeza con un violento estornudo. Abri su pauelo y se son ruidosamente. Para matarla. Diciendo eso sorbi por la nariz, se la limpi con el pauelo y lo guard en el bolsillo. Ests loco? dijo sir Rupert, casi rindose en su cara. No olvides que fue la muerte de su hermano lo que motiv a Simon Iddesleigh a emprender la venganza. Matar a su flamante esposa no lo va a detener ahora, verdad? De acuerdo, pero si la amenazamos, si le decimos a l que si no para la mataremos a ella... Volvi a encogerse de hombros. Yo creo que parar. Vale la pena intentarlo en todo caso. A sir Rupert se le curvaron los labios. S? Yo creo que sera como encender la mecha en un barril de plvora. Te encontrar ms pronto an. Pero no a ti, eh? Qu quieres decir? Lord Walker dio un capirotazo en su puo de encaje para quitar una mota de rap. A ti no. Te has esmerado en mantenerte fuera de esto, no, Fletcher? Sir Rupert sostuvo tranquilamente la mirada del hombre ms joven.

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Mi anonimato ha sido til para nuestro caso. Walker continu mirndolo fijamente con sus ojos de prpados entornados. S? Sir Rupert siempre haba encontrado los ojos de Walker parecidos a los de un animal estpido, pero ese era el problema, no? Era muy fcil descartar la inteligencia de un animal grande de movimientos lentos. Sinti un sudor fro en la espalda. Walker baj los ojos. Eso es lo que pens hacer, en todo caso, y espero que me respaldes, si hubiera necesidad. Por supuesto dijo sir Rupert tranquilamente. Somos socios. Walker sonri de oreja a oreja, hinchando sus rubicundas mejillas. Estupendo. Acabar con ese cabrn sin dilacin. Ahora tengo que irme. He dejado a una paloma toda calentita en su nido. No quiero que eche a volar antes que yo vuelva. Haciendo un guio lascivo, presion las rodillas y puso al trote a su caballo. Sir Rupert se qued mirndolo hasta que se lo trag la niebla y entonces puso a su castrado en marcha en direccin a su casa y su familia. La pierna le dola como los mil demonios, y tendra que pagar esa cabalgada mantenindola en alto el resto del da. Walker o Iddesleigh. Le daba igual. Mientras uno de ellos muriera.

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Captulo 12

Un suave ronquido fue lo primero que oy Lucy cuando despert a la maana siguiente de su da de bodas. Con los ojos cerrados, los sueos todava revoloteando por su cabeza, pens quin podra estar respirando tan sonoramente. Entonces sinti el peso de una mano sobre su pecho y se despert del todo. Pero no abri los ojos. Calor. No recordaba haber sentido ese delicioso calorcillo en toda su vida, y mucho menos en invierno. Tena enredadas las piernas con unas velludas masculinas, e incluso senta calientes los pies, que nunca parecan descongelarse del todo entre octubre y marzo. Era como tener su propio fuego del hogar secreto, con el beneficio aadido de que vena con una piel suave tocndola por todo el costado derecho. El aire clido que emanaba de las mantas tena un olor sutil; reconoci el suyo propio mezclado con uno desconocido, que, como cay en la cuenta, tena que ser de l. Qu primitivo. Sus olores corporales se haban unido. Suspirando, abri los ojos. Un rayito de sol entraba por una rendija entre las cortinas. Tan tarde era? Pegado a los talones de ese pensamiento le vino otro. Simon habra cerrado con llave la puerta? Durante su estancia en la ciudad se haba acostumbrado a que por las maanas entrara una criada a abrir las cortinas y a atizar el fuego del hogar. Supondran los criados que Simon haba vuelto a su habitacin esa noche? Gir la cabeza y mir hacia la puerta, ceuda. Simon le apret el pecho reprendindola por ese movimiento. Chss. Duerme musit, y se le volvi a uniformar la respiracin. Lucy lo observ. Una incipiente barba rubia le brillaba en la mandbula, tena unas ojeras oscuras y su pelo corto estaba aplastado en un lado. Estaba tan guapo que casi se qued sin aliento. Dobl el cuello hasta que pudo ver su mano rodendole el pecho; el pezn asomaba por entre sus dedos ndice y medio. Se le acalor la cara. Simon. Chss. Simon.

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Vuelve... a dormirte.

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Le dio un suave beso en el hombro desnudo sin abrir los ojos. Ella apret los labios, resuelta. Eso era un asunto serio. Est cerrada la puerta con llave? Mmm. Simon, est cerrada la puerta con llave? l suspir. S. Lo mir con los ojos entrecerrados. Nuevamente estaba roncando. No te creo. Se desliz hacia la orilla de la cama para bajarse. Simon se gir y de pronto estaba encima de ella. Y abri los ojos, por fin. Debera haberme esperado esto cuando me cas con una seorita del campo. Su voz son spera, adormilada. Qu? Lo mir pestaeando. Se senta muy desnuda debajo de l. Su miembro le presionaba la blanda parte inferior del vientre. Madrugadora. La mir con un ceo severo y se incorpor un poco quitndole el peso del pecho, con lo que presion ms fuerte con las caderas. Ella trat de desentenderse de esa parte anatmica que le estaba dejando la marca en el vientre. No era fcil. Pero la criada... A cualquier criada que pase por esa puerta antes que salgamos de esta habitacin, la despedir sin recomendaciones. Ella intent mirarlo severa, ceuda, pero le pareci que sus labios podran curvarse en una sonrisa. Se sentira humillada. Dijiste que estaba cerrada con llave. l le acarici el pezn. S? Da igual. Nadie nos interrumpir. Creo que no... l le cubri la boca con la suya y ella se olvid de lo que iba a decir. Sus labios eran clidos y suaves, en contraste con la barba que le raspaba el mentn. De todos modos, los dos contactos distintos eran erticos.

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As que ahora que me has despertado le susurr al odo, presionando con las caderas vas a entretener a tu flamante marido, seora, mmm? Lucy se movi y de pronto se qued inmvil, ahogando una exclamacin; fue un sonido muy suave, pero l lo oy. Perdona dijo, rodando hacia su lado. Debes creerme un animal hambriento. Te duele mucho? Tal vez debera enviarte a una criada para que te atienda. O... Ella le cubri la boca con la mano; s no, no lograra intercalar ni una sola palabra. Calla, estoy muy bien. Pero seguro que tu... Pero bueno. Cerr los ojos y consider la posibilidad de subirse las mantas hasta cubrirse la cabeza. Todos los hombres casados le hablaban con tanta franqueza a sus mujeres?. Slo lo tengo un poco irritado, nada ms. l la mir desesperanzado. Fue muy agradable. Se aclar la garganta. Cmo lograr que l volviera a acariciarla?. Cuando estabas acostado a mi lado. Ven aqu, entonces. Ella se desliz por la cama, pero cuando iba a quedar de cara a l, Simon la hizo girar suavemente hasta que la espalda le qued apoyada en su pecho. Entonces estir el brazo y lo puso a modo de almohada. Apoya aqu la cabeza. Se sinti ms calentita que antes, acunada y sostenida por su cuerpo en un abrazo cmodo, agradable, sin riesgos. l puso las piernas detrs de las suyas y gimi suavemente. El miembro erecto estaba apretado a su cintura, vibrante, insistente, caliente. Ests bien t? susurr. l emiti una risita ronca. No, pero sobrevivir. Simon... l le apret un pecho. S que anoche te caus dolor. Movi el pulgar por encima de su pezn. Pero no volver a dolerte. No pasa... Deseo demostrrtelo. Ella se tens. Qu entraaba esa demostracin?

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No te doler le susurr l al odo. Ser agradable. Reljate. Djame que te muestre el cielo; eres un ngel, despus de todo. Baj suavemente la mano desde los pechos, le acarici suavemente el vientre, hacindole cosquillas y lleg hasta el vello pbico. Simon, creo que no... Chss. Hizo andar los dedos por entre el vello. Ella se estremeci y no supo hacia dnde mirar. Por suerte l no estaba de cara a ella. Finalmente cerr los ojos. brete para m, cario musit l en su odo, con la voz ronca. Est muy blandito aqu. Deseo mimarte. Seguro que l no querra... l meti la rodilla por entre sus muslos y se los separ. Desliz la mano por su entrepierna siguiendo los bordes de la hendidura. Ella retuvo el aliento, esperando. l acarici en el otro sentido. Te besara ah. Te lamera, te frotara con la lengua, memorizara tu sabor, pero creo que es demasiado pronto para eso. A ella se le paraliz el cerebro tratando de imaginar eso. Apart las caderas. Chss. Qudate quieta. No te doler. En realidad... le toc el comienzo de la hendidura, te har sentir muy, muy bien. Le acarici en crculos la prominencia carnosa. Mrame. No podra. No debera permitirle hacer eso. Seguro que eso no era lo que hacan normalmente marido y mujer. ngel, mrame ronrone l. Quiero ver tus hermosos ojos. A regaadientes, ella gir la cabeza. Abri los ojos. l la estaba mirando con los ojos plateados brillantes, al tiempo que le presionaba ah con un dedo. Entreabri los labios. Ooh gimi l. Y entonces la estaba besando, frotando la lengua en la de ella, y deslizando la mano ms rpido. Ella dese mover las caderas, pidindole ms a ese dedo. Pero lo que hizo fue arquearse hacia atrs, apretando el trasero a l. l musit algo y se mordi el labio inferior. Ella ya se senta mojada ah, empapada, por lo que los dedos de l se resbalaban. l le presion fuerte el trasero con el miembro duro. Ella ya no poda respirar, no poda pensar. No debera permitir que le ocurriera eso, delante de l. l le introdujo la lengua en la boca y continu frotndole en crculos abajo, implacable. Era un brujo de ojos plateados que la tena hechizada. Se estaba descontrolando. Le succion la lengua, en todo su grosor, y de repente ocurri. Se arque y sinti pasar el placer

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por toda ella, estremecindola. l hizo ms lentos los movimientos y levant la cabeza para mirarla, pero a ella ya no le import. El calor iba difundindose por toda ella, propagndose desde el centro de su cuerpo. Y s que era placentero. Simon. ngel? Gracias. Senta la lengua hinchada, estropajosa, como si estuviera drogada, as que la palabra le sali en un murmullo. Cerr los ojos y se adormil, pero de pronto se le ocurri una cosa. El miembro de l segua duro apretado a su espalda. Mene el trasero y l hizo una inspiracin rpida. Le caus dolor? Bueno, seguro que s. Puedo...? Sinti arderla Puedo... echarte una mano? No pasa nada. Durmete. Pero su voz son abrupta, y su miembro masculino casi le estaba haciendo un agujero en la espalda. Sin duda eso no era bueno para su salud. Se gir hasta que pudo verle la cara. Saba que la de ella estaba roja, de timidez. Soy tu mujer. Quiero serte til. Manchas rojas le cubrieron los pmulos a l. Qu curioso, no era tan sofisticado cuando se trataba de sus necesidades. Ver eso le reforz la resolucin. Por favor. l la mir a los ojos, escrutndoselos y luego exhal un suspiro. Voy a arder en el infierno por esto. Ella arque las cejas y le acarici suavemente el hombro. l le cogi la mano, y ella crey que se la iba a apartar, pero l se la gui por debajo de las mantas y se la acerc a su cuerpo. De repente, tena su pene en la mano. Se le agrandaron los ojos. Era ms grueso de lo que haba imaginado. Estaba duro, duro, no se hunda la carne y, curiosamente, su piel era muy suave. Y estaba caliente. Sinti el fuerte deseo de mirrselo, pero no saba si l aceptara que lo hiciera en ese momento. Por lo tanto, se limit a apretrselo, suavemente. l entorn los prpados, con una expresin como de aturdimiento. Aahhh. Eso la hizo sentirse poderosa. Qu debo hacer? cara. Cmo hacer la pregunta?.

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Espera. Introdujo los dedos en su parte femenina y ella peg un salto. Entonces se unt el pene con el lquido. Slo tienes que... Le cubri la mano con la de l y juntos las subieron y bajaron a lo largo de su pene. Y otra vez. Y otra vez. Era absolutamente fascinante. Puedo? Ah. S. Pestae y le solt la mano. Ella sonri, secretamente complacida de que l estuviera reducido a decir slo monoslabos. Observando su amada cara mantuvo el ritmo que l le haba enseado. l cerr los ojos. Una fina arruguita se haba insinuado entre sus cejas. Tena el labio superior algo curvado, separado de sus dientes, y le brillaba la cara de sudor. Observndolo, sinti de nuevo excitacin en la entrepierna. Pero ms fuerte que eso era la sensacin de estar al mando y, debajo de eso, la comprensin de la intimidad entre ellos, para que le permitiera hacerle eso. La comprensin de que l se haba permitido ser vulnerable a ella. Ms rpido gru l. Ella obedeci, deslizando la mano a todo lo largo de su pene, apretando, sintiendo su piel caliente y resbaladiza en la palma. l levantaba las caderas, siguiendo el ritmo de su mano. De repente abri los ojos y ella los vio oscurecidos, hasta un gris acero. Aaah! Pareca caviloso, o deprimido, casi como si sintiera dolor. Entonces hizo una mueca y se le estremeci todo el cuerpo. Salt un chorro en su palma. l volvi a agitarse, con los dientes apretados, sin dejar de mirarla a los ojos. Ella le sostuvo la mirada, apretando los muslos. l se desplom en la cama como si estuviera terriblemente debilitado, pero ella ya saba, por lo de esa noche, que eso era normal. Entonces sac la mano de debajo de las mantas. Tena en la palma una substancia blancuzca; la examin con curiosidad. La simiente de Simon. Ay, Dios suspir l, a su lado. Esto ha sido increblemente grosero por mi parte. No, nada de eso. Se inclin a besarle la comisura de la boca. Si t puedes hacrmelo a m yo puedo hacrtelo a ti. Sabia esposa ma. Gir la cabeza para tomar el mando del beso, su boca dura y posesiva. Soy el ms afortunado de los hombres. Con un movimiento ms lento que de costumbre, le cogi la mano y se la limpi con la punta de la sbana. Despus la gir de forma que su espalda quedara apoyada en su pecho otra vez. Ahora bostez, ahora nos dormimos.

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La rode con los brazos y ella se durmi. *****

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Simon mir ceudo su bistec y cort un trozo. Te apetecera dar un paseo en coche por la ciudad esta tarde? O deambular por los senderos de Hyde Park? Parece aburrido, pero las damas y caballeros van ah todos los das, as que deben de encontrarlo agradable. De vez en cuando hay un accidente de coche y eso siempre es interesante. Eran sugerencias prosaicas, pero no saba a qu otro lugar llevar a Lucy. La triste realidad era que nunca haba pasado mucho tiempo con una dama. Hizo un mal gesto. Al menos fuera de la cama. Adonde acompaaban a sus hermosas esposas los hombres casados? No a antros de juegos ni a casas de mala reputacin. Y el club de la Sociedad Agraria era muy lgubre para una dama. Eso le dejaba el parque. O tal vez un museo. La mir. No querra ir a hacer un recorrido a una iglesia, verdad? Sera agradable dijo ella, cogiendo un guisante con el tenedor. O sencillamente podramos quedarnos aqu. Aqu? La mir fijamente. Era demasiado pronto para llevarla a la cama otra vez, aunque le gust la idea. S. Podras escribir o trabajar con tus rosales, y yo podra leer o dibujar. Apart los guisantes y tom un bocado del pur de patatas. l se movi inquieto en la silla. No te aburrirs? No, claro que no. Le sonri. No tienes por qu pensar que debes entretenerme. Al fin y al cabo, dudo que pasaras mucho tiempo conduciendo por los parques antes de casarte conmigo. Bueno, no. Pero estoy dispuesto a hacer cambios, ahora que tengo una esposa. He sentado la cabeza, sabes? Ella dej a un lado el tenedor y se inclin haca l. Cambios? Como renunciar a los tacones rojos? l abri la boca y volvi a cerrarla. Es que quera enredarlo? Tal vez eso no. O a los adornos de tus chaquetas? A veces me siento como una pava real a tu lado. l frunci el ceo.

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Bueno...

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A ella se le curv la comisura de la boca en una sonrisa traviesa. Todas tus medias tienen escudetes bordados sobre los tobillos? Seguro que tu factura en medias tiene que ser enorme. Has terminado? Trat de mirarla severo, pero tuvo la idea de que haba fracasado horriblemente. Lo alegraba verla alegre despus de esa noche. Segua encogindose al pensar en el dolor que debi causarle. Y todava ms, por haberle enseado a hacerle una paja, corno una puta borracha; eso no lo pona bajo una luz muy favorable. Estaba corrompiendo a su joven e ingenua esposa. Y lo triste era que si tena la oportunidad de volver a hacerlo, le pondra la mano en su polla otra vez. Estaba tan excitado, la tena tan dura que le dola. Y slo pensar en la fresca mano de Lucy envolvindole la polla erecta se la haca doler otra vez. Qu tipo de hombre se excitaba ante la idea de corromper a una inocente? Creo que no deseo que cambies nada. Pestae e intent concentrar su libidinosa mente en lo que le estaba diciendo su querida mujer. Vio que ella se haba puesto seria. Sus cejas estaban rectas, en expresin severa. Aparte de una cosa. No quiero que vuelvas a batirte a duelo. l hizo una inspiracin y se llev la copa de vino a los labios, para ganar tiempo. Maldicin, maldicin, maldicin. Ella no se enga, su ngel. Lo observaba tranquilamente sin el ms mnimo asomo de piedad en sus ojos. Tu preocupacin es encomiable, por cierto, pero... Entr Newton en el comedor, llevando una bandeja de plata. Gracias a Dios. La correspondencia, milord. Simon le dio las gracias, haciendo un gesto de asentimiento, y cogi las cartas. Ah, tal vez nos invitan a un fabuloso baile. Slo eran tres las cartas y estaba consciente de que Lucy continuaba observndolo. Mir la primera; una factura. Se le curvaron los labios. O tal vez no. Podras tener razn respecto a mis zapatos con tacones rojos. Simon. S, querida ma? Dej a un lado la factura y abri la siguiente. Carta de un colega entusiasta de las rosas: una nueva tcnica para injertar, de Espaa,

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etctera. Tambin la dej a un lado. La tercera no tena ningn blasn como sello en el lacre rojo, y no reconoci la letra. La abri con el cuchillo para la mantequilla. Y se qued pestaeando como un estpido al leer las palabras: Si le tienes algn cario a tu flamante esposa, para. A cualquier reto a duelo o amenaza de duelo lo seguir inmediatamente la muerte de ella. Jams se le haba ocurrido pensar que podran amenazar con atacarla en lugar de a l. Haba enfocado principalmente la atencin en mantenerla segura cuando estuviera en su compaa. Pero si decidan atacarla cuando l no estuviera ah... No puedes esconderte eternamente detrs de esa nota dijo Lucy. Y si la heran, o, no lo permitiera Dios, la mataban, por causa de l? Podra vivir en un mundo sin ella y sus terribles cejas? Simon, te sientes mal? Qu te pasa? l levant la vista, tardamente. Nada. Perdona. No pasa nada. Arrug la nota en el puo y se levant a tirarla al fuego. Simon... Sabes patinar sobre hielo? La cogi con la guardia baja. Ella lo mir pestaeando confundida. Qu? Le he prometido a Bolsillo ensearle a patinar en el Tmesis congelado. Se aclar la garganta, nervioso. Qu idea ms idiota. Te gustara patinar sobre hielo? Ella lo mir fijamente un momento y de pronto se levant y fue hasta l. Le enmarc la cara entre las manos. S, me encantara patinar sobre hielo contigo y Bolsillo dijo, y lo bes tiernamente. Era el primer beso que ella le daba tomando la iniciativa, pens de repente y sin ninguna lgica. Dese cogerla por los hombros, envolverla en sus brazos y llevarla a alguna habitacin interior de la casa para encerrarla ah, de modo que estuviera siempre a salvo. Pero en lugar de eso le correspondi el beso, rozndole suavemente los labios. Y pensando cmo podra protegerla. *****

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Podras contarme ms del prncipe Serpiente? pidi Lucy a Simon ese anochecer. Con el pulgar extendi pastel rojo sombreando la parte de abajo de su oreja. Haban pasado una tarde maravillosa con Bolsillo. Simon haba demostrado ser un experto patinador sobre hielo. Pero, por qu eso la haba sorprendido, no lo saba. Haba dado vueltas y vueltas alrededor de ellas, riendo como un loco. Estuvieron patinando hasta que el da comenz a oscurecer y Bolsillo tuvo la nariz muy rosada. En ese momento se senta agradablemente cansada y feliz por estar con l sentados relajados mientras ella lo dibujaba. As era como haba deseado que fuera su vida juntos. Sonri para sus adentros, mirndolo. Aunque podra ser mejor modelo. Simon se movi en el silln y cambi de pose. Otra vez. Se pill exhalando un suspiro. No poda simplemente ordenarle a su marido que se quedara quieto, como si fuera Hedge, pero era ms difcil dibujarlo cuando no paraba de moverse. Estaban en la sala de estar de ella, la contigua a su dormitorio. Era una sala hermosa, toda decorada en colores crema y rosa, con sillones dispersos. Y daba al sur, por lo que tena buena luz por la tarde, perfecta para dibujar. Claro que ya estaba oscuro, pero Simon haba encendido ms de diez velas por lo menos, a pesar de las protestas de ella por el gasto. Qu? No la haba odo. En qu estara pensando? Sera en la misteriosa carta que recibi durante el almuerzo o en su ultimtum sobre los duelos? Eso no haba sido prudente, al haberse convertido en su mujer haca poco. Pero su opinin sobre el tema era demasiado firme para ser prudente. Te ped que continuaras con el cuento. Termin de esbozar el hombro. El del prncipe Serpiente. Te quedaste en la parte sobre el prncipe Rutherford. De verdad creo que deberas reconsiderar ese nombre. l dej de tamborilear los dedos sobre el muslo. No puedo. El nombre viene con el cuento. No querrs que juegue con la tradicin, verdad? Mmm. Haca un tiempo ya que pensaba que se iba inventando la historia a medida que la contaba. Has dibujado ilustraciones para el cuento? S. l arque las cejas.

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Puedo verlas?

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No. Oscureci una sombra en la manga. No hasta que las termine. Ahora la historia, por favor. S, muy bien. Se aclar la garganta. El prncipe Serpiente haba vestido a Anglica de reluciente cobre. No le pesara mucho? Tan ligero como una pluma, te lo aseguro. Entonces el prncipe Serpiente agita la mano otra vez y de repente se encuentran l y Anglica en lo alto del castillo, mirando pasar a los invitados al grandioso baile. Ten, le dice l, ponte esto y no olvides volver con el primer canto del gallo, y le pasa un antifaz de cobre. Anglica le da las gracias, se pone el antifaz y echa a caminar hacia el saln de baile. No lo olvides, le grita el prncipe Serpiente, con el primer canto del gallo y no ms tarde. Por qu? pregunt Lucy, ceuda, esbozando las orejas, que siempre eran muy difciles. Qu ocurrira si ella no volviera a tiempo? Tendrs que esperar para saberlo. Detesto que me digan eso. Deseas or esta historia o no? La mir a lo largo de su nariz. Quera gastarle una broma, simulando altivez, y de pronto cay en la cuenta de lo mucho que le gustaban esos momentos con l. Cuando haca eso se senta como si tuvieran un cdigo secreto, que slo entendan ellos dos. Era una tontera, claro, pero no poda evitar quererlo ms an por eso. S contest mansamente. Bueno, el baile del rey era una fiesta de lo ms magnfica, como puedes imaginarte. Mil araas de cristal iluminaban el inmenso saln y en los cuellos de todas las damas brillaban joyas de oro y piedras preciosas. Pero el prncipe Rutherford slo tena ojos para Anglica. Bail con ella todos los bailes y le suplic que le dijera su nombre. Y se lo dijo? No, porque justo cuando se lo iba a decir entraron las primeras luces del alba por las ventanas del palacio y comprendi que no tardara en cantar el gallo. Sali corriendo del saln y en el momento en que traspas la puerta se vio trasladada instantneamente a la cueva del prncipe Serpiente. Qudate quieto dijo ella, concentrada en captar bien la comisura de un ojo. Obedezco tu orden, milady. Jum. l sonri de oreja a oreja.

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Anglica cuid de las cabras todo ese da, echando una cabezada de tanto en tanto, porque estaba muy cansada despus de bailar toda esa noche. Y al anochecer fue a visitar al prncipe Serpiente. Qu puedo hacer por ti ahora?, le pregunt l, porque en realidad la haba estado esperando. Esta noche hay otro baile, contest ella. No me podras hacer un vestido nuevo? Creo que se ha vuelto codiciosa mascull Lucy. El pelo dorado del prncipe Rutherford era de lo ms atractivo dijo l en tono muy inocente. Y el prncipe Serpiente accedi a conjurarle un vestido nuevo. Pero para hacerlo deba cortarse la mano derecha. Cortrsela? exclam Lucy, horrorizada. Pero no tuvo necesidad de hacer eso para el primer vestido. l la mir casi con tristeza. Ah, pero es que slo era un mortal. Para hacerle otro vestido a Anglica deba sacrificar algo. Ella sinti bajar un estremecimiento de inquietud por el espinazo. No s si sigue gustndome tu cuento. l se levant del silln y camin hacia ella con una expresin increblemente peligrosa. No te gusta? Ella lo observ avanzar. No. Lo siento. Slo deseo darte alegra. Le sac el lpiz pastel de la mano y lo dej en la caja que ella tena al lado. Pero no puedo hacer caso omiso de las feas realidades de la vida. Se inclin a rozarle el cuello con los labios. Me guste o no me guste. No deseo que hagas caso omiso de la realidad dijo ella dulcemente. Trag saliva al sentir su boca abierta en el hueco de la garganta. Pero no creo necesario darle vueltas y vueltas a los horrores de la vida. Hay muchsimas cosas buenas tambin. S que las hay susurr l. Y de repente la levant en los brazos, antes que ella alcanzara a pensar algo ms. Se cogi de sus hombros. Y llevndola as, entr en el dormitorio contiguo y la deposit en la cama. Y al instante estaba encima de ella besndola casi con desesperacin. Cerr los ojos ante el asalto de sensaciones. No poda pensar mientras l la besaba as, profunda, vidamente, como si quisiera devorarla. Simon... Chss, s que tienes irritado ah, s que no debera hacer esto, que soy como un animal en celo por pensar siquiera en eso tan pronto. Pero, Dios mo, tengo que hacerte el amor. Por favor?

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Levant la cabeza y ella vio sus ojos ardientes, tormentosos. Cmo pudo pensar alguna vez que eran fros? Cmo podra una mujer resistirse a esa splica? Se le calent el corazn y su boca se curv en una sensual sonrisa. S, No tuvo tiempo para decir nada ms. Al or su consentimiento l ya le estaba quitando la ropa. Oy el sonido de la tela al romperse. Sus pechos quedaron desnudos y l cogi uno en la boca y comenz a succionar fuerte. Ella ahog una exclamacin y le cogi la cabeza, sintiendo las raspaduras de sus dientes. l pas la boca al otro pecho, pero con el pulgar continu atormentndole el que le dej libre, frotndoselo y pellizcndoselo. No lograba respirar bien, no lograba asimilar lo que l le estaba haciendo. l se incorpor y se quit el chaleco. Un instante despus cay la camisa al suelo. Ella le contempl el pecho desnudo, blanco y musculoso. Largos cordones de msculos ondulaban en sus brazos mientras se mova. Tena la respiracin agitada y el vello rubio de su pecho brillaba de sudor. Era un hombre hermossimo, y suyo. Sinti pasar una oleada de excitacin por todo su ser. l se puso de pie y se quit las calzas y las medias, y comenz a desabrocharse la prenda interior. Ella retuvo el aliento, observndolo con vida curiosidad. Nunca haba visto a un hombre totalmente desnudo, y ya era hora; estaba muy retrasada. Pero l se subi encima de ella ocultando la parte ms interesante antes que pudiera vrsela. Y por su mente pas un pensamiento raro: Era tmido? O simplemente tena miedo de horrorizarla? Capt su mirada y abri la boca para sacarlo de ese error; al fin y al cabo haba pasado toda su vida en el campo, donde abundan los animales de granja, pero l se le adelant: Me excitas ms an mirndome as. La voz le sali ronca, spera. Y no es que necesite ayuda para que se me levante la polla cuando estoy contigo. A ella se le entornaron los prpados al or esas palabras. Deseaba saborearlo, hacerle cosas de las que apenas tena una vaga idea. Ms. Deseaba ms. Deseo introducirme en ti continu l, con la voz gutural. Deseo continuar dentro de ti toda la noche, despertar as, sintindome rodeado por ti, hacerte el amor antes de que abras los ojos. Se arrodill entre sus piernas; su expresin no era amable, y ella se deleit en ese salvajismo. Si pudiera, te sentara en mis muslos, querido ngel, y te tendra abrazada durante toda la cena, con mi polla dentro de ti. Te dara a comer fresones con nata, sin moverme. Entraran los lacayos a servirnos y ni se daran cuenta de que mi polla estaba dentro de tu dulce ensenada. Estaramos encubiertos por tus faldas, pero tendras que mantenerte muy quieta para que no lo adivinaran.

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Lucy sinti la loca pulsacin del deseo ante esas erticas palabras. Sin poder hacer otra cosa, apret fuertemente las piernas, escuchando las cosas escandalosas y prohibidas que l le deca. Y cuando hubiramos terminado de comer continu l, en un susurro, ordenara a los lacayos que salieran. Te bajara el corpio y te chupara los pezones hasta que te corrieras, mojndome toda la polla. Y continuara as dentro de ti. Ella se estremeci. l le bes suavemente el cuello, la caricia reida con sus fuertes palabras. Te colocara sobre la mesa, con mucho, mucho cuidado para no interrumpir el contacto, y te hara el amor hasta que los dos gritramos de placer. Al hablar, su aliento le acariciaba la piel. No puedo dejar de pensarlo. No s qu nacer con estos sentimientos. Deseo hacerte el amor en el coche, en la biblioteca, Dios mo, al aire libre bajo el sol, sobre la hierba verde. Ayer me pas media hora calculando cundo har calor suficiente para poder hacer eso. Sus palabras eran tan erticas, tan nuevas para ella, que casi la asustaban. Nunca se haba credo un ser sensual pero con l se le descontrolaba el cuerpo, incapaz de sentir otra cosa que placer. Inclinado sobre ella, le subi la falda y las enaguas hasta dejarla desnuda de la cintura para abajo, y contempl lo que haba dejado expuesto. Coloc la mano sobre el comienzo de la hendidura de la entrepierna. Deseo esto. Todo el tiempo. Deseo hacer esto le separ las piernas y baj el cuerpo hasta dejar acunado el pene erecto entre los mojados pliegues, en todo momento. Ella gimi. Qu le haca l? T lo deseas tambin? Movi las caderas, sin penetrarla, pero presionndole ah con el miembro duro; frotndole con l la pequea protuberancia carnosa. Ella se arque, gimiendo. Lo deseas? le susurr l con la boca en su pelo, cerca de la sien, y volvi a presionar. Placer. Eeh... Lo deseas? repiti l, mordindole el lbulo de la oreja. Ooooh. No poda pensar, no poda formar las palabras que l deseaba or. Slo poda sentir. l ahuec las manos en sus pechos, le pellizc los pezones y volvi a embestir con las caderas.

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Y ella sinti el orgasmo, moviendo las caderas, apretndose a l, viendo estrellas en la oscuridad de sus prpados, gimiendo sonidos incoherentes. Qu hermosa eres. Se posicion y embisti. Ella sinti una punzada, un ligero dolor, pero ya no le import. Lo deseaba dentro de ella, lo ms unido a ella que fuera posible. l le cogi una rodilla, le levant la pierna y volvi a embestir. Ella sinti el ensanchamiento, aceptando su miembro. Gimi otra vez, oyendo su respiracin agitada. l volvi a embestir, la penetr hasta el fondo, y emiti un gemido. Te duele? Ella neg con la cabeza. Por qu no se mova? l tena la cara tensa. Baj la cabeza y la bes suavemente, apenas rozndole los labios. Esta vez no te causar dolor. Le levant la otra rodilla y ella qued totalmente abierta. Entonces volvi a penetrarla, hasta el fondo, moviendo las caderas, apretndose a ella. Lucy volvi a gemir. l tena la pelvis exactamente donde deba estar, y ella se senta en el cielo. l movi las caderas en crculo. Te gusta? gru. Mmm, s. l sonri, con la cara tensa. Y volvi a embestir. Entonces la bes, largo, largo, con deliciosas caricias de su lengua, su boca hacindole el amor a la suya y sin dejar de embestir con las caderas, presionando, fuerte, exigente. Lucy vagaba en una niebla sensual y perdi la nocin del tiempo, no saba cunto rato llevaba l hacindole el amor; el tiempo pareca haberse detenido para que pudieran estar unidos as, envueltos en un capullo de placer fsico y entendimiento emocional. Lo abraz con fuerza, apretndolo. Era su marido. Era su amante. De pronto a l se le tens el cuerpo y sus movimientos se volvieron ms bruscos, ms rpidos. Ella hizo una rpida inspiracin y le cogi la cara entre las palmas, deseando estar conectada a l cuando ocurriera. l embisti fuerte y ella sinti entrar el chorro de su semen, caliente, justo antes de que le comenzara a girar el mundo en otro orgasmo. A l se le afloj la boca sobre la suya. Ella continu besndolo, lamindole el labio inferior, saboreando su boca. l se incorpor para apartarse pero ella aument la fuerza de sus brazos, retenindolo. Qudate as.

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l la mir.

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Qudate conmigo. Toda la noche. Por favor. A l se le curvaron los labios en una leve sonrisa y susurr: Siempre.

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Captulo 13

No es un juego para ti, verdad? pregunt Christian esa noche, una semana despus. Habl en voz baja, pero de todos modos Simon mir alrededor inquieto. El Teatro Drury Lane estaba tan a rebosar como un cadver lleno de gusanos. Haba conseguido un palco de bordes dorados en el primer piso, para Lucy, Rosalind, Christian y l. Estaba tan cerca del escenario que se le vea el blanco de los ojos a los actores, y lo bastante alto para que no les llegaran las verduras arrojadas con mala puntera si la obra se agriaba. La chusma congregada en el patio de butacas se comportaba relativamente bien; las prostitutas que hacan la ronda por ah llevaban cubiertos los pezones, en su mayor parte. El ruido era lo bastante apagado para or recitar sus versos a David Garrick en el papel de un Hamlet algo viejo. Claro que a eso contribua a que el actor tuviera unos pulmones semejantes a los de una pescadera. Vive Dios! berre Garrick. Pensis que soy ms fcil de pulsar que un caramillo? Brill la baba a la luz de las candilejas. Simon hizo un mal gesto. Prefera con mucho leer las obras de Shakespeare a verlas representadas, si es que tena que ocupar su tiempo en el bardo. Mir a Lucy. Estaba embelesada su ngel, mirando el escenario, con los ojos medio entornados y los labios entreabiertos. Las cortinas de terciopelo carmes que recubran las paredes del palco le enmarcaban la cabeza destacando su blanco perfil y su pelo oscuro. Estaba tan hermosa que era casi insoportable. Desvi la vista. De qu hablas? Lo sabes contest Christian, ceudo. De los duelos. Por qu ests empeado en matar a esos hombres? Simon arque una ceja. Qu crees t? El joven neg con la cabeza. Al principio pens que el motivo era algo relativo al honor, que haban insultado a una dama emparentada contigo. Mir hacia Rosalind y volvi

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a mirarlo a l. O rumores. Bueno los repetan en todas partes hace un par de aos, antes que muriera tu hermano. Simon esper. Y despus pens que tal vez deseabas fama. La gloria de haberte batido a duelo y matado. Simon reprimi un bufido. Gloria. Buen Dios, qu idea. Pero despus de James... lo mir perplejo, con qu ferocidad, con qu crueldad luchaste. Tena que ser algo personal. Qu te hizo? Mat a mi hermano. A Christian le baj la mandbula. A Ethan? Chss. Mir hacia Rosalind. Aunque estaba visiblemente menos interesada en la obra que Lucy, segua con los ojos fijos en el escenario. Se volvi hacia Christian. S. Cmo...? No voy a hablar de eso aqu. Frunci el ceo, impaciente. Para qu tena que molestarse en explicar sus motivos? Pero andas buscando a otro. Simon apoy el mentn en la palma abierta, medio cubrindose la boca. Cmo lo sabes? Christian se movi impaciente en su butaca dorada tapizada en terciopelo. Simon mir hacia el escenario. Hamlet avanzaba lentamente hacia el rey, que estaba arrodillado. Levant la espada, recit su parlamento y envain la espada. Otra oportunidad de venganza desperdiciada. Exhal un suspiro. Siempre haba encontrado tediosa esa determinada obra. Por qu el prncipe no mata a su to de una vez por todas y ya est? No soy estpido, sabes? Te he seguido. Simon volvi la atencin al joven que estaba a su lado. Qu? Los ltimos das. Al Devil's Playground y a otros lugares srdidos. Entras, no bebes, das una vuelta por la sala, interrogas al personal... Por qu me has seguido? le pregunt Simon, interrumpiendo la lista de sus actividades. Buscas a un hombre gordo continu Christian, como si no lo hubiera odo, un aristcrata con ttulo. Un hombre que juega pero no de modo tan compulsivo como James, si no ya lo habras encontrado.

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Por qu me has seguido? repiti Simon, entre dientes. Cmo pueden haber matado a tu hermano esos hombres de posicin y buena familia? Simon se le acerc hasta dejar su cara a unos pocos dedos de distancia de la de l. Por el rabillo del ojo vio que Lucy se giraba a mirarlos. No le import. Por qu me has seguido? Christian pestae rpidamente. Soy tu amigo y... Lo eres? La pregunta pareci quedar suspendida en el aire, casi resonando. En el escenario, Hamlet atraves a Polonio con su espada. La actriz que representaba a la reina Gertrudis lanz un agudo grito. Oh, qu accin ms loca y criminal!. En el palco vecino alguien chill de risa. De verdad eres mi amigo, Christian Fletcher? susurr Simon. Me guardas la espalda con leal ojo de guila? Christian baj los ojos y luego volvi a mirarlo, con los labios apretados. S, soy tu amigo. Actuars como mi padrino cuando lo encuentre? S, sabes que s. Te lo agradezco. El joven lo mir intensamente; nuevamente la mirada de Lucy. se inclin hacia l, atrayendo

Pero cmo puedes seguir? Cmo puedes seguir matando hombres? Simon desvi la vista. Los ojos abiertos de James, mirando a la nada. El cmo puedo no importa. Lo nico que importa es que se hace. Que mi hermano es vengado. Entiendes? Esto... s. Simon asinti, enderez la espalda y se apoy en el respaldo. Sonri, por Lucy. Ests disfrutando de la obra, milady? Muchsimo, milord. No la haba engaado. Ella mir de l a Christian y de Christian a l. Despus suspir y volvi la atencin al escenario. Simon pase la mirada por el pblico. Frente a ellos una dama vestida de rojo bordado enfoc sus impertinentes en l, posando tmidamente. l

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desvi la mirada. Abajo, un caballero de hombros anchos iba abrindose paso por entre el gento y le dio un empujn a una mujer. Esta chill y lo devolvi. El hombre se gir. l se inclin por si alcanzaba a verle el perfil. Otro hombre se meti en la discusin y el primero se hizo a un lado. Se relaj. No era Walker. Desde que recibi la carta de amenaza se haba dedicado a buscar al ltimo hombre del grupo que conspir para matar a Ethan. Christian poda haberlo seguido a los salones de juego por la noche, pero no lo haba visto durante el da en las cafeteras, en las subastas de caballos ni recorriendo los talleres de sastres y otros establecimientos para caballeros. No encontr a Walker en ninguna parte, y, sin embargo, ste no se haba ido a esconder en su propiedad de Yorkshire. Haba pagado a informantes de ese vecindario y no haban odo nada sobre l. Claro que podra haber huido a otro pas o incluso al otro lado del ocano, pero no lo crea. La familia de Walker segua en su casa de Londres. En el escenario, una Ofelia exageradamente gorda estaba cantando su desesperacin por el abandono de su amado. Pardiez, detestaba esa obra. Se movi impaciente en la butaca. Si pudiera acabar de una vez por todas; batirse en duelo con Walker, matarlo, ponerlo en su tumba y lograr que su hermano descansara en paz por fin. Tal vez entonces podra mirar a Lucy a los ojos sin ver acusacin en ellos, fuera imaginaria o real. Tai vez entonces podra dormir sin el miedo a despertar para ver la destruccin de todas sus esperanzas. Porque no poda dormir. Saba que despertaba a Lucy por las noches con sus movimientos, pero no poda hacer nada a ese respecto. En sus sueos, tanto despierto como dormido, aparecan imgenes de ella. Lucy en peligro, o herida, o, buen Dios, muerta. Lucy descubriendo sus secretos y volvindole la espalda con repugnancia; Lucy abandonndolo. Y cuando tena un respiro de esas pesadillas, venan las otras ms antiguas a atormentarlo. Ethan implorando; Ethan necesitndolo, Ethan muriendo. Se toc el lugar donde debera estar el anillo de sello Iddesleigh. Lo haba perdido. Otro fallo. El pblico estall en gritos. Levant la vista a tiempo para ver la matanza con que termina la obra. La actuacin de Laertes con la espada fue particularmente notable. Entonces el pblico aplaudi... y abuche. Se levant y cogi la capa de Lucy para ponrsela. Ests bien? le pregunt ella, aprovechando el ruido. Sonri, por ella. S. Espero que hayas disfrutado de la venida al teatro. Sabes que s. Le apret la mano, en un contacto conyugal secreto que le hizo valer la pena toda esa tediosa velada. Gracias por traerme. Ha sido un placer para m. Le levant la mano y le bes la palma. Te llevar a todas las obras del bardo. Eres muy derrochador. Por ti.

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A ella se le agrandaron los ojos, brillando acuosos, y a l le pareci que le escrutaba la cara. No saba a qu extremos llegara por ella? Nunca he logrado entender a Hamlet dijo Christian detrs de ellos. Lucy desvi la mirada. Me encanta Shakespeare. Pero Hamlet... se estremeci, es muy aciago al final. Y creo que nunca entiende del todo el sufrimiento que ha causado a la pobre Ofelia. Esa escena cuando salta dentro de la tumba de Ofelia con Laertes dijo Rosalind, moviendo la cabeza. Yo creo que principalmente se compadeca a s mismo. Tal vez los hombres nunca comprenden los agravios que han hecho a las mujeres de sus vidas musit Simon. Lucy le puso la mano en el brazo y no tardaron en ir avanzando con la multitud en direccin a la salida. Cuando llegaron a la escalinata del vestbulo, el aire fro lo golpe en la cara. Los caballeros estaban en los anchos peldaos ordenando a gritos a los lacayos que fueran a buscar sus coches. Todos iban saliendo al mismo tiempo, por lo que naturalmente no haba suficientes lacayos para obedecer las rdenes. Lucy se estremeci ante el viento fro de invierno, que le agitaba las faldas, golpendole las piernas. Simon la mir preocupado. Cogera un enfriamiento si continuaba mucho rato ms ah. Qudate aqu con las damas le dijo a Christian. Yo ir a buscar el coche. Christian asinti. Simon se abri paso a codazos por en medio del gento, avanzando muy lento. Slo cuando sali a la calle record que no deba dejar sola a Lucy. Le dio un doloroso vuelco el corazn al pensarlo. Mir hacia atrs. Christian estaba entre Rosalind y ella en lo alto de la escalinata. El joven acababa de decirle algo a Lucy y ella se estaba riendo. Parecan estar bien. Todava. Pero mejor ser prudente; regres. Entonces fue cuando Lucy desapareci de su vista. ***** Lucy se qued observando a Simon abrirse paso entre la multitud aglomerada delante del teatro. Saba que algo lo preocupaba. Uy, cmo detesto estos apretujamientos cuando todo el mundo sale del teatro dijo Rosalind, estremecindose al otro lado del seor Fletcher. El joven le sonri. Simon volver enseguida. Ser ms rpido que esperar a que uno de los lacayos vaya a buscar el coche.

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Por ambos lados la multitud avanzaba y se agitaba como el mar encrespado. Una seora choc con Lucy por detrs y musit una disculpa. Ella asinti, aceptando la disculpa, sin dejar de mirar a Simon. Las dos ltimas noches l haba desaparecido y vuelto muy tarde. Cuando ella intent interrogarlo l le gast una broma diciendo que si le haca ms preguntas le hara el amor. Ah mismo, urgentemente, sin piedad. Como si cada vez fuera la ltima. Y esa noche, durante la representacin, haba estado hablando en voz baja con el seor Fletcher. Ella no capt las palabras, pero la expresin de su cara era adusta. Por qu no le confiaba a ella lo que lo preocupaba? Eso era parte de la relacin conyugal, que la esposa fuera una compaera para su marido y tomara sobre sus hombros algunas de sus preocupaciones, que se las aliviara. Cuando se casaron pens que intimaran ms, que llegaran a ese grado de armona que haba visto en parejas mayores. Pero tena la impresin de que se iban distanciando ms y ms, y no saba qu hacer. Cmo cerrar esa brecha? Sera posible hacerlo? Tal vez el matrimonio que ella consideraba ideal slo era el sueo ingenuo de una soltera. Tal vez ese distanciamiento entre ellos era la realidad del matrimonio. El seor Fletcher acerc la cabeza a la suya. Tal vez debera haberle dado una mejor propina a Simon. Lucy sonri ante esa broma tonta. Gir la cabeza para contestar y alguien le dio un empujn por el lado derecho. Cay de rodillas en el peldao de ms abajo y aunque llevaba guantes de cabritilla el duro mrmol le hizo escocer las palmas. Alguien la cogi del pelo y de un tirn le ech atrs la cabeza, causndole dolor. Oy gritos. No logr ver a la persona; su campo de visin lo formaban faldas y ms faldas y el sucio mrmol donde tena apoyadas las palmas. Sinti una patada en las costillas. Ahog un gemido de dolor y en ese momento le soltaron el pelo. El seor Fletcher estaba luchando con un hombre justo arriba. Se protegi la cabeza lo mejor que pudo, temiendo que se la pisotearan o le ocurriera algo peor. Rosalind chillaba. Sinti otro golpe en el trasero y luego un peso encima de ella. Pero ah estaba Simon. Oy sus furiosos gritos an cuando estaba debajo de algo. Desapareci el peso de su espalda y l la puso de pe. Simon estaba plido como un muerto. Cmo te sientes? Ella trat de hacer un gesto de asentimiento, para decir que estaba bien, pero l ya la haba levantado en los brazos e iba bajando la escalinata. Viste hacia dnde fue? resoll el seor Fletcher al lado de ellos. Simon, quera matarla! exclam Rosalind, en tono horrorizado. Ella estaba tiritando, le castaeteaban los dientes, y no lograba controlarlos. Alguien haba intentado matarla. Simplemente estaba ah en

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la escalinata del teatro y alguien haba querido matarla. Se cogi de los hombros de Simon, tratando de aquietar las manos, que le temblaban violentamente. Lo s dijo Simon, lgubremente. Dobl las manos apretndole el costado de la espalda y la pierna. Christian, me haces el favor de acompaar a Rosalind a su casa? Yo debo llevar a Lucy a un mdico. Por supuesto dijo el joven, asintiendo, sus pecas destacadas en la palidez de su cara. Con gusto har todo lo que pueda hacer. Estupendo. Ah, y Christian? S? Gracias dijo Simon en voz baja. Le has salvado la vida. Lucy estaba mirando por encima del hombro de Simon y vio cmo antes de volverse hacia Rosalind para alejarse con ella, al joven se le agrandaban los ojos y una tmida sonrisa le iluminaba la cara Sabra Simon lo mucho que lo admiraba ese joven? No necesito un mdico protest. La voz le sali en un resuello, lo que no favoreci mucho la protesta. Sin hacerle caso, Simon continu bajando los peldaos, abrindose paso con los hombros, con impaciente arrogancia. Cuando llegaron a la calle ya se haba dispersado bastante la multitud. Simon. l aceler el paso. Simon, ahora puedes dejarme en el suelo. Puedo caminar. Chss. Pero es que no es necesario que me lleves en brazos. l la mir y ella vio horrorizada que le brillaban los ojos. Es necesario. Yo lo necesito. Ella dej de protestar. Manteniendo el paso rpido, l cruz varias travesas hasta que llegaron al coche. Subi con ella, la instal en el asiento y golpe el techo. El coche se puso en marcha. Entonces Simon la sent en sus muslos y le quit el sombrero. Debera haberle dicho a Christian que enviara el mdico a la casa. Le quit la capa. Tendr que enviarlo a buscar cuando lleguemos. La gir, lo suficiente para tener a la vista su espalda, y comenz a desabotonarle el corpio. Acaso pretenda desvestirla dentro del coche en marcha? Pero l tena la cara tan seria, tan grave, que no protest y se limit a preguntarle dulcemente: Qu vas a hacer?

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Quiero ver dnde ests herida. Ya te lo he dicho. Estoy muy bien.

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l simplemente continu soltndole los botones sin contestar. Le baj el vestido por los hombros, le desabroch el cors, y se qued inmvil, mirndole el costado. Ella sigui su mirada. En la camisola haba una delgada lnea de sangre, justo al lado del pecho. En la tela del corpio estaba la rotura correspondiente. Suavemente l le solt el lazo de la cinta que le cerraba la camisola y la abri. Debajo haba una herida. Al verla Lucy sinti repentinamente el ardor. Con toda la confusin, no haba sentido el dolor antes. La haban herido con un cuchillo, pero no era profundo. Simon pas un dedo por debajo de la herida. Casi te mata. Unas pocas pulgadas ms y te habra llegado al corazn. Su voz son tranquila, pero a ella no le gust cmo se le agitaron las ventanillas de la nariz, formndole unas arrugas blancas a los lados. Simon... Si no le hubiera fallado la puntera... Simon... Si Christian no hubiera estado ah... No es culpa tuya. La mir a los ojos, por fin, y ella vio que no haba podido contener las lgrimas. Dos le bajaban por las mejillas. Al parecer l no se haba dado cuenta. S, es culpa ma. Casi te matan esta noche, por mi culpa. Ella frunci el ceo. Qu quieres decir? Haba supuesto que su atacante era un carterista u otro tipo de ladrn. Tal vez un loco. Pero Simon daba a entender que el atacante la haba buscado a ella concretamente; que deseaba matarla a ella. Simon le pas el pulgar por los labios y la bes tiernamente. Ella acogi la lengua de l en la boca y sabore la sal de sus lgrimas, pero no dej de notar que l no le contest la pregunta. Y eso la asustaba ms que cualquier otra cosa ocurrida esa noche. ***** Saba que no deba. Cuando entr en la casa llevando a Lucy en los brazos, ya saba que no deba. Con el hombro hizo a un lado a Newton, que lanzaba exclamaciones de preocupacin, y subi la escalera con ella como un romano raptando a una doncella sabina. Para trasladarla a la casa le haba subido la camisola

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y el corpio, sin abotonrselo por detrs, y luego la envolvi en la capa. Durante el trayecto ella lo haba convencido de que no necesitaba a un mdico. Aparte de los moretones, el corte sobre las costillas fue la nica herida que encontr. De todos modos, alguien haba intentado matarla. Ella estaba afectada y herida. Slo un canalla hara valer sus derechos de marido en esos momentos. Por lo tanto, era un canalla. De un puntapi abri la puerta del dormitorio de l, atraves la alfombra de colores plata y negro y la deposit en la cama. Qued tendida sobre la colcha azul cobalto como una ofrenda; el pelo se le haba soltado y estaba esparcido sobre la seda. Simon... Chss. Ella lo mir con sus serenos ojos ambarinos mientras l se quitaba la chaqueta. Tenemos que hablar sobre lo ocurrido. Con las puntas de los pies l se quit los zapatos al tiempo que se sacaba el chaleco casi arrancando los botones. No puedo. Lo siento. Te necesito demasiado en este momento. Lo que yo siento no importa? En este momento? Se quit la camisa. Francamente, no. Buen Dios, no poda dejar de hablar? Al parecer haba olvidado totalmente el arte de las evasivas. Toda su sutileza, todas sus palabras elegantes, lo haban abandonado, y lo que quedaba era primitivo y esencial. Avanz hasta la cama pero, haciendo un inmenso acto de autodominio, no la toc. Si quieres que me vaya, me ir. Ella estuvo todo un minuto escrutndole los ojos, y durante ese tiempo l muri varias veces, y su polla alcanz proporciones monstruosas. Entonces, sin decir palabra, ella se solt la cinta de la camisola. Eso era todo lo que necesitaba. Cay sobre ella como un hombre hambriento a la vista de un pudn de Yorkshire. Pero pese a su urgencia, tuvo cuidado. Con las manos temblorosas le baj el vestido por los hombros, lenta, tiernamente. Levanta el cuerpo le dijo, y la voz le sali casi en un susurro. Ella levant las caderas, l termin de bajar el vestido y lo tir al suelo. Sabes cunto me cost? No, pero puedo imaginarlo dijo l aun cuando haba detectado diversin en su voz. Te comprar cien ms, mil, en todos los tonos rosa. Te he dicho cunto te admiro vestida de color rosa?

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Ella neg con la cabeza.

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Pues s. Claro que te admiro ms sin nada puesto. Tal vez te permita no llevar nada; eso solucionara el problema de los vestidos caros. Y si yo me opongo a esa ley tan fra? pregunt ella, con las cejas peligrosamente arqueadas. Soy tu marido. Le quit la camisola, por fin, dejando desnudos sus blancos pechos. Sus ojos se posaron en el corte superficial en el costado, y nuevamente el miedo le enfri hasta el alma. Pero entonces se le agitaron las ventanillas de la nariz a la vista de su desnudez. No consigui evitar del todo que la voz le saliera posesiva: Has prometido obedecerme en todo. Por ejemplo, si te ordeno que me beses, debes besarme. Acerc la cara y le roz la boca con los labios; ella respondi obedientemente, moviendo erticamente los labios. Mientras la besaba estaba muy consciente de sus pechos, blancos, desnudos y desprotegidos debajo de l. Aument su lujuria, estremecindole los msculos, pero la domin. Lo ltimo que necesitaba era que ella viera lo descontrolado que estaba, lo vil que era en realidad. Te ordeno que la abras. Su voz son casi ronca. Ella abri los labios y por lo menos tuvo eso, la clida cavidad de su boca para darse el festn. De repente le temblaron los brazos. Se apart y cerr los ojos. Qu te pasa? susurr ella. l abri los ojos y trat de sonrer, para ocultar a los demonios que rugan dentro. Te necesito terriblemente. Por suerte ella no sonri. Lo mir con sus ojos dorados solemnes. Entonces tmame. l hizo una inspiracin ante ese explcito ofrecimiento. No deseo hacerte dao. Desvi la vista; no poda mirarla a los ojos . Ya has sufrido mucho esta noche. Silencio. No me hars dao dijo ella al fin, muy claramente. Ah, qu confianza. Era aterradora. Ojal l pudiera tener esa misma confianza. Rod hacia el lado y qued de espaldas. Ven aqu. Se arquearon otra vez esas inteligentes cejas. No ests demasiado vestido? Las calzas.

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Me las quitar despus. O simplemente me la desabotonar, pens. Ella se incorpor, apoyada en el codo, y sus pechos se mecieron con el movimiento. La polla dio un salto. Entonces Lucy comenz a desabotonarle la bragueta, delicadamente. Senta cada movimiento de sus dedos. Cerr los ojos e intent pensar en nieve, en escarcha, en hielo, en agua nieve. Oy un suave suspiro. Abri los ojos. Ella estaba inclinada sobre l, sus pechos blancos casi incandescentes a la luz de las velas. Tena la mirada fija en su pene, que, con la punta rojiza, sala de sus calzas tontamente erecto. Era lo ms ertico que haba visto en su vida. Ella no apartaba los ojos de sus ingles. Me preguntaba si alguna vez me dejaras verlo. Qu has dicho? La ltima slaba le sali casi en un chillido, porque ella le toc la punta con el ndice. Lo conozco, s, pero nunca lo haba visto. Es muy tmido este chico. Diciendo eso, pas el dedo por el borde del glande. l casi se cay de la cama. Debera estar escandalizada; haba sido una ingenua seorita del campo. Pero... Y mira continu ella, cogindole los testculos en la palma, aqu estn sus compaeros. Por la sangre de Dios! Lo iba a matar. Levntate. l la mir pestaeando, confuso. Levanta las caderas para poder desvestirte dijo su hur en ciernes. Qu poda hacer sino obedecer? Ella le baj las calzas y lo dej tan desnudo como estaba ella. Ahora te toca a ti dijo. Menos mal que le haba vuelto la voz; no podra soportar mucho ms de eso. Qu quieres que haga? pregunt ella. Te ordeno que vengas aqu. Le abri los brazos y tuvo que reprimir un gemido cuando el suave interior de su muslo le roz el pene erecto. Ella subi encima de l y se sent a horcajadas con sumo cuidado. Su pene qued vibrando delante de ella, tocndole el vientre con cada movimiento. No deseaba otra cosa que enterrarse en ella, pero tena que ir lento.

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Te ordeno que me ofrezcas los pechos musit. Ella agrand los ojos. Estupendo. Al menos no era l el nico afectado. Ella se rode los pechos, titube y luego se inclin sobre l. Afrodita en persona no podra haber estado ms seductora. Le cogi un pezn con la boca y se lo succion, observndole la cara. Ella cerr los ojos y se le entreabrieron los labios. La elevacin de su pubis le presionaba el miembro, que segua vibrando entre ellos. Ella se estremeci y la parte negra de l rugi triunfante. Le solt el pezn. Mntame. Ella lo mir desconcertada. Por favor. La splica sali ms como una orden, pero ya no le importaba. Necesitaba sentir su vagina rodendole el miembro. Ella levant el trasero. l la afirm con una mano y sostuvo el pene con la otra. Ella baj lentamente el cuerpo, y la penetr. Mantente abierta para m susurr. Canalla. Eso le haca ms fcil el camino, pero tambin haba visto maravillosamente mojada la abertura de coral. Ella inspir rpido, meti la mano entre ellos dos y se explor la entrepierna con los dedos. Pobre ngel, llevada a la corrupcin por un demonio egosta al que slo le importaba su picha. Aaah. Ya estaba a medio camino, un camino estrecho, clido y suave. Le cogi las manos, las puso sobre su pecho y l le apart los pliegues con los dedos, para sostenerla mientras se adentraba en su estrecha cavidad. El paraso. Casi sonri; eso era lo ms cerca que estara alguna vez del cielo. Saba que pensar eso era una blasfemia, pero no le import. Le estaba haciendo el amor a su ngel. El mundo poda llegar a su fin maana, pero en ese momento estaba enterrado hasta las bolas en una mujer mojada; en su mujer mojada. Embisti y ella grit. Una ancha sonrisa le dividi en dos la cara, y no una sonrisa simptica. Mir hacia abajo y vio su miembro enrojecido entrando en ella. La levant, retirndolo casi totalmente, y vio la brillante capa del flujo de su vagina que lo cubra. Volvi a embestir, y otra vez, penetrndola, llenndola, poseyndola. Mi mujer. Siempre. No me abandones nunca. Siempre. Ella agitaba la cabeza violentamente. l le presion la hendidura con los dedos, palpndola para encontrar esa perla especial. Ella gimi, pero l no se abland. Mientras la llenaba con el miembro le frotaba el cltoris con el pulgar, y vio que ella ya estaba a punto, no podra resistir. Se le apretaron las paredes de la vagina y le vino el orgasmo, baando su pene con el

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lquido de su placer. Se enterr en ella hasta que sus testculos le tocaron el trasero. Se le estremeci todo el cuerpo y sinti la vibracin del chorro de su semen llenndola. Ma.

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Captulo 14

Dios mo! Lucy despert sobresaltada, con la respiracin agitada. El dormitorio estaba oscuro y tena las sbanas pegadas al cuerpo por el sudor fro que lo cubra. Se qued muy quieta para intentar calmar la respiracin, tan quieta como un conejo al ver a una serpiente. El sueo haba sido muy claro. Sangriento. Pero ya se le haba desvanecido. Lo nico que recordaba era el miedo, y la sensacin de desesperanza. Despert porque en el sueo estaba gritando, y la sorprendi que el sonido de sus gritos fuera tan fantasmal como las imgenes. Finalmente se movi, con los msculos doloridos por haber estado tensos tanto rato. Alarg la mano para tocar a Simon, para tranquilizarse, para comprobar que haba vida, incluso en la oscuridad de la noche y su pesadilla. Pero Simon no estaba en la cama. Se habra levantado para ir al retrete? Simon? No hubo respuesta. El silencio le inspir ese miedo irracional que slo viene pasada la medianoche en que no queda nada vivo, en que todo ha muerto: es que estaba sola en una casa muerta. Se dio una sacudida y se levant, haciendo un gesto de dolor al sentir el tirn en la herida del costado. Puso los pies en la fra alfombra y a tientas palp el aire, buscando la vela en la mesilla de noche, y entonces record que se haba quedado dormida en la habitacin de Simon. La mesilla estaba al otro lado de la cama. Rode la cama, cogindose de las cortinas para guiarse y tanteando con los pies. Lo nico que recordaba de la habitacin que vio esa noche era la impresin de oscuridad, de colores severos, casi todo en negro azulado y plata, y que su cama era ms grande an que la suya. Recordaba que eso la divirti. Alarg la mano, tanteando, toc un libro y ms all la vela. En el hogar todava brillaban brasas encendidas, as que fue a encender la vela ah. La dbil llama no dejaba ver mucho de la habitacin, pero ya saba que l no estaba ah. Se puso el vestido con que haba ido al teatro y encima la capa, para ocultar la realidad de que no poda abotonrselo a la espalda. Despus busc sus zapatos y se los puso sin las medias.

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No debera sorprenderla que l hubiera desaparecido. Esa semana haba tomado esa costumbre; sala por la noche y volva a casa a altas horas de la madrugada. Le pareca que esos ltimos das sus andanzas nocturnas se haban hecho ms frecuentes. A veces llegaba a la habitacin de ella con aspecto de estar muy cansado, y oliendo a humo de cigarro y a licor. Pero nunca se haba marchado mientras estaba en la cama de ella, despus de hacerle el amor y tenerla abrazada hasta que los dos se rendan al sueo. Y de qu manera le haba hecho el amor slo unas horas antes, con tanta intensidad, con tanta desesperacin, como si no fuera a tener la oportunidad otra vez. En realidad haba sentido miedo en algn momento. No de que l le hiciera dao sino de perder una parte de ella en l. Se estremeci. Sus aposentos estaban en la segunda planta. Entr a mirar en las salas de estar y en su dormitorio y despus baj la escalera. No estaba en la biblioteca. Levant la vela y slo vio largas y fantasmales sombras en las hileras de lomos de libros. El viento azotaba la ventana. Volvi al vestbulo, pensando dnde podra estar. En la sala de estar de maana? Muy improbable, l... En qu la puedo servir, milady? Peg un salto y chill al or la lgubre voz de Newton detrs de ella. Se le cay la vela y la cera caliente le quem el empeine. Perdone, milady, lo siento mucho dijo l, agachndose a recoger la vela, que encendi con la suya. Gracias. Cogi la vela y la levant, para poder verlo. Era evidente que Newton acababa de salir de la cama. Un gorro de dormir le cubra la calva cabeza y se haba puesto una vieja chaqueta sobre el camisn de dormir, que le quedaba muy ceida en su pequea tripa redonda. Le mir los pies; llevaba unas elegantes zapatillas turcas con las puntas curvas. Sac un pie del zapato y frot la planta en el empeine del otro pie, deseando que se le hubiera ocurrido ponerse las medias. En qu la puedo servir, milady? repiti el mayordomo. Dnde est lord Iddesleigh? l desvi la mirada. No sabra decirlo, milady. No sabe o no quiere? l pestae. Las dos cosas.

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Ella arque las cejas, sorprendida de que le hubiera contestado con la verdad. Lo observ atentamente. Si la ausencia de Simon se debiera a una mujer, seguro que Newton se habra inventado algo para explicarla. Pero no lo haba hecho. Not que se le relajaban los hombros, que haba tenido tensos sin darse cuenta. Newton se aclar la garganta. Estoy seguro de que lord Iddesleigh volver antes que amanezca. S, siempre vuelve antes, verdad? Quiere que le caliente un poco de leche? No, gracias dijo ella, dirigindose a la escalera. Volver a la cama. Buenas noches, milady. Ella puso el pie en el primer peldao y retuvo el aliento. Oy los pasos de Newton alejndose y luego el ruido de una puerta al cerrarse. Esper un momento ms, y entonces regres de puntillas al vestbulo, en direccin al despacho de Simon. Ese cuarto era ms pequeo que la biblioteca pero estaba amueblado con ms lujo. El mueble dominante era un inmenso escritorio estilo barroco, un verdadero derroche de belleza, ornamentado con dorados y fiorituras talladas. Se reira de cualquier otro hombre que lo poseyera, pero a Simon le sentaba a la perfeccin. Delante del hogar estaban dispuestos varios sillones de orejas, y el escritorio estaba entre dos libreras a las que la persona sentada ah poda acceder fcilmente. Muchos de los libros trataban de rosas. Hace unos das Simon la haba llevado al despacho para enserselo, y le fascinaron las detalladas ilustraciones coloreadas a mano de esos enormes volmenes. Cada rosa era el ideal de la flor, cada parte identificada por su nombre. Un mundo muy ordenado. Fue a instalarse en uno de los sillones cerca del hogar. Habiendo dejado abierta la puerta vea el vestbulo y todo lo que ocurra. Simon tendra que pasar por ah cuando llegara a casa. Tena la intencin de interrogarlo acerca de sus andanzas nocturnas. ***** Esa noche la Gruta de Afrodita era una madriguera de lobos aulladores. Simon avanz por el pequeo vestbulo del burdel mirando alrededor. No haba puesto los pies en ese lugar desde antes de conocer a Lucy, pero vio que no haba cambiado nada. Prostitutas muy ligeras de ropa desfilaban enseando sus encantos, tentando a los hombres, algunos recin salidos de la pubertad y otros ya viejos desdentados. Aristcratas de poca monta se codeaban con comerciantes arribistas y dignatarios extranjeros. A Afrodita le daba igual, mientras el color de las monedas

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fuera el del oro. En realidad, se rumoreaba que su clientela la formaban igual nmero de hombres que de mujeres. Tal vez les cobraba a ambos, pens cnicamente. Mir en busca de la madama, pero no vio su antifaz dorado distintivo. Tanto mejor. Ella desaprobaba la violencia en su casa, y eso era exactamente lo que l pretenda hacer. Que es esto? le pregunt Christian en un susurro. Ya haba llevado al joven a dos lugares, no, a tres. La cara del chico todava se vea descansada, an despus de la obra de teatro esa noche, la pelea a la salida y los tres antros de juego, cada uno ms srdido que el anterior, que haban visitado antes de ir all. l, en cambio, tema parecer ya un cadver recin desenterrado. Maldita juventud. Depende contest, comenzando a subir la escalera, esquivando la carrera que se desarrollaba ah. Jinetes mujeres, slo ataviadas con pequeos corss, cabalgaban sobre corceles humanos con el pecho desnudo. Simon no pudo evitar hacer un mal gesto cuando una de ellas le sac sangre a su montura con la fusta. Aunque, a juzgar por el bulto que sobresala de sus pantalones, al hombre no le import. De qu? pregunt Christian, mirando con los ojos agrandados al par de ganadores galopando por el corredor de arriba. La jinete iba con los pechos desnudos, saltando exuberante. De tu definicin del cielo y del infierno, supongo contest Simon. Senta los ojos como si llevara un puado de arena debajo de cada prpado, le dola la cabeza y estaba muy cansado. Muy, muy cansado. Abri la primera puerta de un puntapi. Christian exclam algo detrs de l, pero no le hizo caso. Los ocupantes de la habitacin, dos chicas y un caballero pelirrojo, ni siquiera notaron su intrusin. Sin molestarse en pedir disculpas, cerr la puerta y fue a la siguiente. No tena muchas esperanzas de encontrar a Walker. Segn sus informantes, este nunca haba sido cliente de la Gruta de Afrodita. Pero l ya se estaba desesperando. Tena que encontrarlo y acabar con eso de una vez por todas. Necesitaba que Lucy volviera estar a salvo. Abri la otra puerta. Las ocupantes lanzaron chillidos; eran dos mujeres. La cerr. Walker estaba casado y tena una amante, pero le gustaba ir a los prostbulos. Si visitaba todos los burdeles de Londres finalmente lo encontrara, o al menos eso esperaba. No nos van a echar por hacer esto? pregunt Christian. S. Otro puntapi; ya comenzaba a dolerle la rodilla. Pero es de esperar que no sea antes que encuentre a mi presa. Ya estaba al final del corredor. Esa era la ltima puerta, y Christian tena razn; slo era cuestin de tiempo que llegaran los matones de la casa.

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Abri la puerta de un puntapi. Estaba a punto de darse media vuelta cuando volvi a mirar. El hombre que estaba en la cama tena la polla enterrada en una muchacha arrodillada. La chica estaba desnuda, slo llevaba un pequeo antifaz, y tena los ojos cerrados. El hombre no not la interrupcin, aunque eso no importaba; era bajo, de piel morena y pelo negro. No, fue el otro hombre, el que estaba sentado en la semioscuridad observando el espectculo, el que emiti un chillido. Y eso fue una suerte, porque si no, no lo habra visto. Qu demonios... Ah, buenas noches, lord Walker Simon avanz e hizo una reverencia , lady Walker. El hombre de la cama se sobresalt y gir la cabeza, aunque sigui moviendo las caderas, por instinto. La mujer continu indiferente a todo. Walker se levant de un salto, con la polla ya flccida todava colgando de sus calzas. Iddesleigh, cabrn, qu...? Esa no es mi esposa! Simon lade la cabeza, examinando a la mujer. No? Pues, se parece a lady Walker. Apunt con su bastn hacia una marca de nacimiento que la mujer tena en lo alto de la cadera. En particular esa marca de ah. El hombre que se la estaba follando agrand los ojos. Esta es su esposa, jefe? No! Claro que no. Ah, pero yo conozco ntimamente a tu bella lady desde hace un tiempo, Walker dijo Simon arrastrando la voz. Y estoy muy seguro de que es ella. De repente el corpulento hombre ech atrs la cabeza y se ri, aunque la risa son algo dbil. Conozco tu juego. No me vas a hacer caer en la trampa para... Nunca me haba follado a una aristcrata dijo el semental, inclinado sobre la mujer, y tal vez valorando eso, aceler el ritmo. Ella no es... Mi relacin con lady Walker se remonta a muchos aos dijo Simon, apoyado en su bastn, y sonriendo. Desde antes del nacimiento de tu primer hijo, tu heredero, creo? Vamos, eres... El hombre de pelo negro lanz un grito y embisti fuerte con las caderas, estremecindose al depositar sin duda su carga de semen en la

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mujer. Exhal un suspiro y se desplom sobre ella, dejando ver una polla que, aun ya desinflada, tena proporciones equinas. Santo cielo exclam Christian. S coincidi Simon. Cmo diablos ha logrado meter eso en ella? musit el joven. Me alegra que lo preguntes dijo Simon, como quien instruye a un alumno. Lady Walker tiene muchsimo talento para eso. Walker emiti un rugido y ech a correr, lanzado al ataque. Simon se tens, sintiendo cantar la sangre en sus venas. Tal vez podra acabar esa noche. Veamos qu pasa aqu exclam una voz desde la puerta, al mismo tiempo. Haban llegado los matones de la casa. Simon se hizo a un lado y Walker pas de largo cayendo en los brazos que lo esperaban. Se debati, pero no logr soltarse. Te voy a matar, Iddesleigh! resoll. Posiblemente dijo Simon arrastrando la voz. Buen Dios, estaba cansado hasta la mdula de los huesos. Al alba, entonces? Walker se limit a gruir. La mujer que estaba en la cama eligi ese momento para darse la vuelta. Te apetece un revolcn? pregunt, a ninguno en particular. Sonriendo, Simon sali llevndose a Christian. En la escalera se encontraron con otra carrera. Esta vez los corceles humanos llevaban frenos en las bocas. A uno le corra la sangre por el mentn y llevaba la polla erecta bajo las calzas. Tendra que baarse antes de volver a ver a Lucy, pens Simon. Se senta como si se hubiera revolcado en estircol. Christian esper hasta que llegaron a la escalinata de entrada para preguntar: De veras era lady Walker? Simon se sorprendi a medio bostezo. No tengo ni idea. ***** Cuando Lucy volvi a despertarse fue por el ruido de las pisadas de Simon al entrar en el despacho. La sala estaba en penumbra, semiiluminada por esa luz gris que anuncia la aurora de un nuevo da.

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Llevaba una vela. La dej en una esquina del escritorio y, sin sentarse, sac una hoja de papel y comenz a escribir. En ningn momento levant la vista. En el otro extremo de la sala, oculta en parte por el brazo del silln, y en la oscuridad, ella tena que ser casi invisible para l. Su intencin haba sido abordarlo cuando llegara, exigirle respuestas. Pero se qued quieta, simplemente observndolo, con las manos flexionadas debajo del mentn. Su marido se vea cansado, como si hiciera aos que no dorma. Llevaba la misma ropa con que fue al teatro: chaqueta y calzas azul oscuro, chaleco plateado, todo ya arrugado y sucio. A su peluca se le haba cado parte de los polvos, y se vea deslustrada. Sorprendente, porque siempre lo haba visto elegante y correctamente vestido, al menos en Londres. Profundos surcos le rodeaban las comisuras de la boca, tena los ojos ribeteados de rojo y los labios se le vean ms delgados, como si los tuviera apretados para evitar que le temblaran. Cuando termin de escribir, espolvore arenilla sobre el papel, lo puso vertical para quitrsela, y lo dej sobre el escritorio, bien derecho. Al hacer el movimiento, golpe la pluma y esta cay al suelo. Soltando una maldicin se agach a recogerla, como un anciano, y la coloc con sumo cuidado en su lugar y suspir. Acto seguido, se dirigi a la puerta y sali. Lucy esper varios minutos para levantarse, atenta a sus pisadas en la escalera. Entonces fue sigilosamente hasta el escritorio para ver lo que haba escrito. Aun estaba muy oscuro para leer. Llev el papel hasta la ventana, entreabri las cortinas y lo puso a la luz; vio que la tinta todava no estaba seca del todo. Slo empezaba a clarear, pero logr distinguir las primeras lneas. En el caso de que yo muera, todas mis posesiones mundanas... Era su testamento. Le dejaba su propiedad a ella. Mir otro rato el papel y fue a dejarlo sobre el escritorio. Por la puerta abierta le lleg el sonido de los pasos de l bajando la escalera. Fue a situarse a un lado de la puerta. Coger mi caballo estaba diciendo Simon, al parecer a Newton. Dile al cochero que no volver a necesitarlo esta noche. S, milord. Se cerr la puerta de la calle. Entonces Lucy sinti una oleada de rabia. l no haba intentado despertarla, porque entonces habra visto que ella no estaba en su cama. Resuelta, sali al vestbulo, agitando las faldas alrededor de sus tobillos desnudos. Newton, espere. El mayordomo, que estaba de espaldas a ella, peg un salto y se gir.

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Mi-milady, no saba...

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Ella interrumpi sus disculpas con un gesto de la mano y fue directa al grano: Sabe adonde va? Eeh... No se moleste dijo ella, impaciente, simplemente le seguir. Fue hasta la puerta y la abri con cautela. El coche de Simon segua delante de la casa, y el cochero estaba casi dormido en el pescante. Un mozo de cuadras iba bostezando de vuelta a los establos de atrs. Y Simon ya se alejaba a caballo. Sali y cerr la puerta, sin hacer caso de las exclamaciones siseadas de Newton, y baj corriendo la escalinata, tiritando por el fro de la maana. Seor cochero. El cochero pestae como si no hubiera visto nunca a su seora con el pelo suelto y despeinado; y en realidad no la haba visto nunca as. Milady? Por favor, siga a lord Iddesleigh sin que l se d cuenta. Pero, milady... Inmediatamente. Subi al coche sin esperar a que el lacayo pusiera el peldao, y asom la cabeza. Y no lo pierda de vista. El coche emprendi la marcha con una sacudida. Se acomod en el asiento y se cubri con la manta; haca un fro glacial. Era escandaloso que fuera en coche por Londres sin estar totalmente vestida y con el pelo suelto, pero no iba a permitir que el decoro o el pudor le impidieran enfrentarse a Simon. l llevaba das sin dormir, y no haca mucho que se haba recuperado de la paliza. Cmo se atreva a arriesgar su vida y no considerar que ella deba saberlo? En realidad, la haba separado de esa parte de l. Acaso la consideraba una mueca a la que poda sacar para jugar y luego guardarla cuando tena que atender a otros asuntos? Bueno, ya era hora de que hablara con l acerca de lo que ella consideraba los deberes de una esposa. Ocuparse de la salud de su marido, por ejemplo. Estar enterada de sus secretos, otro. Mascullando esas cosas, se cruz de brazos. Haba salido por fin el sol de diciembre, pero su luz iluminaba poco y no tena el menor efecto en el fro. El coche vir para entrar en el parque, y por el sonido de las ruedas not que los adoquines cambiaban a gravilla. Una neblina flotaba fantasmagrica sobre el suelo, envolviendo los troncos de los rboles. Por la ventanilla del coche no vea ningn movimiento y tuvo que fiarse de que el cochero continuaba siguiendo a Simon. El coche se detuvo. Un lacayo abri la portezuela y la mir.

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Gracias.

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John el cochero dice que si se acerca ms su seora ver el coche. Con la ayuda del lacayo, baj del coche y se gir a mirar hacia donde l apuntaba. A unas cien yardas estaban Simon y un hombre enfrentados, como figuras de una pantomima. A esa distancia slo distingua quin era Simon por su manera de moverse. El corazn dej de latirle. Dios santo, estaban listos para empezar. No haba llegado a tiempo para persuadirle de que abandonara ese terrible rito. Esperadme aqu orden a los criados y ech a andar hacia el escenario del duelo. Haba seis hombres en total; los otros cuatro estaban a cierta distancia de los duelistas, pero ninguno mir en direccin a ella ni pareci verla, tan absortos estaban en ese juego masculino con la muerte. Simon se haba quitado la chaqueta y el chaleco, y tambin su adversario, un hombre al que ella no haba visto nunca. Las mangas de las camisas blancas se vean casi fantasmales en medio de la niebla gris. Tenan que tener fro, pero ninguno de los dos tiritaba. Simon estaba muy quieto mientras que el otro mova su espada de uno a otro, tal vez practicando. Se detuvo a unas veinte yardas de distancia, oculta detrs de unos arbustos. Ya senta los pies congelados sin las medias. El adversario de Simon era un hombre muy corpulento, ms alto y de hombros ms anchos. Su cara se vea rojiza en contraste con su peluca blanca. La cara de Simon, en cambio, se vea blanca como la muerte, y el cansancio que ella haba notado en casa, ahora quedaba ms pronunciado a la luz del da, incluso a esa distancia. Los dos ya estaban inmviles. Flexionaron las piernas, levantaron sus espadas, y volvieron a quedarse quietos, como en un cuadro. Lucy abri la boca. Alguien grit algo. Ella se encogi. Simon y su adversario se abalanzaron a atacar. Silb la violencia en la velocidad de sus estocadas y tajos, en las horribles sonrisas que contorsionaban sus caras. En el aire quieto resonaba el estrpito de los choques de las espadas. Avanzaba el hombre corpulento, apuntando con su espada, pero Simon se apartaba de un salto y paraba el golpe con la espada. Cmo poda moverse tan rpido estando tan cansado? Podra continuar sin derrumbarse? Dese correr hacia ellos, gritarles Parad! Parad!, pero saba que su aparicin sobresaltara tanto a Simon que podra bajar la guardia y resultar muerto. El hombre corpulento lanz una estocada baja. Simon retrocedi tambaleante y par el golpe con la espada. Sangre! grit uno de los otros hombres. Y slo entonces ella vio la mancha en la cintura de Simon. Ay, Dios. No se dio cuenta de que se estaba mordiendo el labio hasta que sinti sabor a cobre. l continuaba movindose. Si la espada lo hubiera atravesado se caera, verdad? Pero en ese momento l iba retrocediendo, moviendo la

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espada mientras el adversario continuaba atacando. Sinti subir bilis a la garganta. Amado Seor, no permitas que muera, te lo ruego. Arrojad las espadas! grit otro de los hombres. Mir hacia ellos y cay en la cuenta de que uno de los hombres era el joven seor Fletcher. Los otros tres gritaban y gesticulaban en direccin a los combatientes, pero l estaba muy quieto, con una extraa sonrisa en la cara. A cuntos de esos combates sin sentido habra asistido? A cuntos hombres habra visto morir, matados por su marido? De repente odi su cara lozana y franca. La mancha de sangre en la cintura de Simon se iba extendiendo. Ya daba la impresin de que llevaba un fajn rojo en la cintura. Cunta sangre estara perdiendo? El hombre corpulento sonri de oreja a oreja y se abalanz con la espada apuntada, con mayor velocidad y fuerza. Simon estaba flaqueando. Slo paraba los golpes del otro una y otra vez. De pronto tropez y casi cay al suelo. Apareci otra mancha en su camisa, esta encima de la mueca derecha con que sostena la espada. Maldito lo oy decir. Su voz son dbil a sus odos, dbil y muy, muy cansada. Cerr los ojos y sinti brotar las lgrimas. Se rode con los brazos y se meci, para contener los sollozos. No hagas el menor ruido; no debes distraer a Simon, se dijo. Oy otro grito. Oy la ronca voz de su marido, maldiciendo. Se resisti a abrir los ojos, pero los abri. Estaba de rodillas, como un sacrificio a un dios vengador. Ay, Dios mo, mi dulce Seor. El adversario tena contorsionada la cara en un grotesco gesto triunfal. Se abalanz, haciendo brillar la espada, para matar a Simon, para matar a su marido. No, por favor no. Ech a correr, como en un sueo, sin emitir ningn sonido. Saba que no llegara a tiempo. En el ltimo segundo Simon levant la espada y sta se le enterr en el ojo derecho al hombre. Lucy se agach a vomitar, y el caliente lquido verdoso de bilis le salpic las puntas de los zapatos y los empeines sin medias. El hombre corpulento chill; unos horribles chillidos agudos, semejantes a nada que hubiera odo en su vida. Volvi a vomitar. Los otros hombres gritaban palabras que no entenda. Mir. Alguien le haba sacado la espada del ojo al hombre. Algo negro le bajaba por la mejilla. Yaca en el suelo gimiendo; la peluca se le haba cado de la cabeza afeitada. Un hombre con un maletn negro de mdico estaba inclinado sobre l, pero se limitaba a mover la cabeza de un lado a otro. El adversario de Simon se estaba muriendo. Nuevamente le vinieron las bascas y vomit. Sinti un sabor cido en la lengua; slo sali un hilillo amarillo de su dolorida garganta.

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Iddesleigh resoll el moribundo.

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Simon ya se haba incorporado, aunque estaba temblando. La sangre ya le haba manchado las calzas. El seor Fletcher estaba haciendo algo con la camisa, intentando vendarlo, con la cara desviada del hombre que yaca en el suelo. Qu pasa, Walker? le pregunt. Hay otro. Al instante Simon enderez la espalda y apart al seor Fletcher; se le espabil la expresin y se le profundizaron los surcos de las mejillas; en un largo paso estuvo al lado del hombre cado. Qu? Al hombre se le estremeci todo el cuerpo. Hay otro repiti. Simon se arrodill a su lado. Quin? El hombre movi la boca hasta que le sali el sonido. Fletcher. El seor Fletcher se gir a mirar, desconcertado. Simon no desvi la mirada de la cara del moribundo. Fletcher es demasiado joven. No me vas a engaar tan fcilmente. Walker sonri, sus labios cubiertos por la sangre que le sala del ojo destrozado. No ese Flet... Un acceso de tos lo interrumpi. Traed agua dijo Simon, ceudo. Uno de los hombres se acerc con una botella metlica. Whisky. Simon asinti y la cogi. Le puso la botella sobre los labios y el hombre trag. Despus suspir y se le cerraron los ojos. Simon lo remeci. Quin? Walker estaba inmvil. Ya estara muerto? Lucy comenz a susurrar una oracin por su alma. Simon solt una maldicin y le dio una palmada en la cara. Quin? Lucy ahog una exclamacin. Walker abri un poco los ojos. Ssu pad... re. Simon se incorpor y mir a Christian. Walker volvi a suspirar, resollando, en sus ltimos estertores. Simon ni siquiera lo mir.

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Christian neg con la cabeza.

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Tu padre? Es sir Rupert Fletcher, verdad? No. No vas a aceptar la palabra de un hombre al que has matado, verdad? Debo? Ha mentido! Simon continu mirndolo. Tu padre ayud a matar a mi hermano? No! exclam Christian levantando las manos. Te has vuelto loco. Me marcho. Acto seguido ech a andar, alejndose. Simon se qued mirndolo. Los otros hombres ya se haban marchado. Lucy se limpi la boca con el dorso de la mano y avanz. Simon. l se gir y la mir a los ojos, desde el otro lado del cadver del hombre al que acababa de matar.

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Captulo 15

Buen Dios. Lucy. Qu haces aqu? pregunt; las palabras le salieron en un siseo, sin poder evitarlo. Lucy estaba ah, con el pelo suelto, enmaraado, la cara tremendamente plida. Envuelta en su capa, con los hombros hundidos, se la sujetaba al cuello con los dedos azulados de fro. Tena la expresin de haber visto una atrocidad. Mir hacia el suelo. El cadver de Walker estaba a sus pies, como un sangriento premio. Tena un agujero en el lugar donde haba estado el ojo, y la boca abierta, ya sin la energa vital para mantenerla cerrada. El mdico y sus padrinos se haban alejado un poco como si tuvieran miedo de ocuparse del cadver mientras estuviera ah el hombre que lo mat. S que haba visto una atrocidad. Lo haba visto luchar por su vida, lo haba visto matar a un hombre enterrndole la espada en el ojo, haba visto brotar el chorro de sangre. l estaba cubierto de sangre, de la de l y de la de Walker. Buen Dios, no era de extraar que lo estuviera mirando como si fuera un monstruo. Lo era; eso ya no poda ocultarlo. No tena hacia donde volverse. Haba deseado que ella nunca viera eso; que ella nunca supiera que l... Qu haces aqu? grit, para obligarla a retroceder, para acallar los gritos que pasaban por su mente. Ella se mantuvo firme, su ngel, aun delante de un loco ensangrentado chillando. Qu has hecho? l pestae. Levant la mano, en la que todava tena la espada; en la hoja haba manchas rojas. Qu he... Se ech a rer. Ella se encogi. Le dola la garganta, oprimida por las lgrimas contenidas, pero se ri. He vengado a mi hermano.

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Ella mir la cara de Walker con el ojo destrozado. Se estremeci. A cuntos hombres has matado por tu hermano? A cuatro. Cerr los ojos, pero sigui viendo sus caras en los prpados. Crea que eran cuatro. Cre que ya haba terminado, pero me han dicho que hay un quinto. Ella neg con la cabeza. No. S. No saba por qu continuaba: Habr un quinto. Ella apret los labios, bien para contener un sollozo o bien para contener la repugnancia; l no lo saba. No puedes, no debes hacer esto, Simon. l simul estupidez, aunque lo que deseaba era llorar. No puedo? Ya lo he hecho, Lucy. Y lo har. Abri los brazos. Quin puede impedrmelo? T puedes impedrtelo dijo ella en voz baja. l baj los brazos. Pero no me lo impedir. Te destruirs. Ya estoy destruido. Y en el fondo, muy en el fondo de su alma, saba que deca la verdad. La venganza corresponde al Seor. Qu tranquila, qu segura. Envain la espada, ensangrentada como estaba. No sabes de qu hablas. Simon. Si la venganza corresponde al Seor, por qu, entonces, hay tribunales de justicia en Inglaterra? Por qu colgamos a asesinos todos los das? T no eres un tribunal de justicia. l se ri. No. Un tribunal de justicia no los habra tocado. Ella cerr los ojos, como si estuviera cansada. Simon, sencillamente no puedes arrogarte el derecho de matar. Asesinaron a Ethan. Est mal. A mi hermano, Ethan. Es pecado.

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Querras que me quedara sentado de brazos cruzados mientras ellos saboreaban su asesinato? Ella abri los ojos. Quin eres? La voz le son algo histrica. S yo quin eres? l pas al otro lado del maltrecho cadver de Walker, la cogi por los hombros y acerc la cara a la de ella, por lo que su aliento, sin duda asqueroso, le dara en la cara. Soy tu marido, milady. Ella desvi la cara. l le dio una sacudida. Aquel al que prometiste obedecer siempre. Simon... Aqul del que dijiste que no te separaras nunca, renunciando a todos los dems. Simon... Aquel al que le haces el amor por la noche. Ya no s si puedo vivir contigo. Las palabras salieron en un susurro pero resonaron en su cabeza como un toque de difuntos. Un miedo abrumador le hel las entraas. Apret su cuerpo tenso al de l y la bes en la boca, fuerte. Sinti sabor a sangre, de ella o de l no importaba, y no le import. No la dejara marcharse, no poda dejarla. Levant la cabeza y la mir a los ojos. Entonces es una gran lstima que ya no tengas eleccin. Ella se limpi la sangre de la boca con la mano temblorosa. l dese limpirsela, y dese decirle que lo lamentaba. Pero en ese momento era probable que ella le mordiera los dedos, y las palabras se negaron a salir. As que simplemente la mir. Ella se arrebuj la capa manchada, se dio media vuelta y ech a andar. l se la qued mirando alejarse por la hierba verde, hasta que subi al coche y este se puso en marcha. Slo entonces recogi su chaqueta, fue hasta su caballo y mont. Las calles de Londres ya estaban llenas de personas que iban a atender sus trabajos y asuntos. Vendedores ambulantes con sus carretas, pilluelos a pie, caballeros y damas en coches y a caballo, tenderos y prostitutas. Toda una masa de seres vivos comenzando un nuevo da. Pero l cabalgaba separado de todos. La muerte lo haba puesto en la compaa de los condenados, y estaban rotos sus lazos con el resto de la humanidad.

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Se abri bruscamente la puerta del despacho y golpe en la pared. Sir Rupert levant la vista y vio a su hijo en el umbral de la puerta, plido, despeinado, con la cara brillante de sudor. Comenz a levantarse del silln de su escritorio. Lo hiciste? pregunt Christian, en voz baja, casi tranquila, en contraste con su apariencia. Hice qu? Mataste a Ethan Iddesleigh? Sir Rupert volvi a sentarse. Si pudiera le mentira, no vacilaba en mentir. Haba descubierto que el engao suele ser lo mejor. Con ms frecuencia que menos las personas desean que se les mienta; no les gusta la verdad. Si no, cmo se explicaba que se creyeran tan rpido las mentiras? Pero la cara de su hijo indicaba que ya saba la verdad. Su pregunta era ms una afirmacin. Cierra la puerta dijo. Christian pestae y luego cerr la puerta. Dios mo. Lo hiciste, padre? Sintate. Christian se dej caer en un silln de madera tallada y dorada. Su pelo rojizo estaba mojado de sudor y la cara le brillaba como si estuviera grasienta. Pero era su expresin la que preocupaba a sir Rupert. Cundo haban aparecido arrugas en la cara de su hijo? Extendi las manos sobre el escritorio. Ethan Iddesleigh era un problema. Haba que eliminarlo. Dios mo gimi Christian. Por qu? Dime por qu mataras a un hombre. Yo no lo mat dijo irritado. Tan tonto crees a tu padre? Simplemente dispuse las cosas para su muerte. Participaba en una empresa conjunta con Ethan Iddesleigh. Participbamos yo, lord Walker... Peller, James y Hartwell termin Christian. S, lo s. Sir Rupert frunci el ceo. Por qu preguntas, entonces, si ya lo sabes? Slo s lo que me ha dicho Simon, y eso ha sido muy poco. Sin duda Simon Iddesleigh se dej llevar por prejuicios en su explicacin, por pequea que fuera. Los hechos son los siguientes: Habamos invertido en t y lo bamos a perder todo. Todos acordamos una manera de recuperar el dinero. Es decir, todos menos Ethan. l... Esto tiene que ver con dinero?

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Sir Rupert mir atentamente a su hijo; llevaba una chaqueta de seda bordada que dara alimento y techo a la familia de un campesino o un jornalero durante la mayor parte de una estacin. Estaba sentado en un silln dorado que no avergonzara a un rey, en una casa situada en una de las mejores calles de Londres. Tena idea de todo eso? Por supuesto que tiene que ver con dinero, maldita sea. De qu creas que se trataba? No... Sir Rupert dio una palmada sobre el escritorio. Cuando yo tena tu edad trabajaba desde antes que saliera el sol hasta tarde por la noche. Haba das en que me quedaba dormido cenando, con la cabeza apoyada en el tabln que me serva de mesa. Crees que me gustara volver a eso? Pero matar a un hombre por oro, padre. No desprecies el oro! exclam sir Rupert, acentuando la ltima palabra. Continu con la voz ya controlada: El oro es el motivo de que no tengas necesidad de trabajar, como la tuvo tu abuelo. Como la tuve yo. Christian se pas una mano por el pelo. Pareca aturdido. Ethan Iddesleigh estaba casado y tena una hija pequea. Crees que preferira a su hija a las mas? Esto... Habramos perdido la casa. Christian levant la vista. S asinti sir Rupert. As de grave era la situacin. Habramos tenido que irnos a vivir al campo. Tus hermanas se habran perdido sus temporadas. Yo habra tenido que vender ese coche nuevo que te haba comprado. Tu madre habra tenido que vender sus joyas. Tan mal estaban nuestras finanzas? No tienes ni idea. Recibes tu asignacin trimestral y nunca piensas de dnde viene, verdad? Pero habra inversiones... Sir Rupert dio otra fuerte palmada en el escritorio. S, inversiones! De qu crees que estoy hablando? Eso era una inversin, una inversin de la que dependa todo nuestro futuro. Y Ethan Iddesleigh, que no tuvo que trabajar ni un solo da de su vida, al que le presentaron toda su fortuna en bandeja de plata cuando slo era un beb, deseaba atenerse a los principios. Qu principios? pregunt Christian. Sir Rupert ya tena la respiracin sibilante; la pierna le dola como mil demonios, y necesitaba beber algo.

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Importa eso? Estbamos al borde de la ruina total. Nuestra familia, Christian. Christian se limit a mirarlo fijamente. Les dije a los dems que si nos librbamos de Iddesleigh podramos salir adelante. De ah a conseguir que ste retara a duelo a Peller haba un corto paso. Se batieron a duelo y Peller gan. Se inclin y clav a su hijo con la mirada. Ganamos. Se salv nuestra familia. Tu madre ni siquiera supo lo cerca que estuvimos de perderlo todo. No s dijo Christian, moviendo la cabeza. No s si puedo aceptar que nos hayas salvado de esa manera y dejaras sin padre a la hija de Iddesleigh. A sir Rupert se le contrajo dolorosamente un msculo de la pierna. Aceptar? No seas tonto. Quieres ver a tu madre vestida con harapos? A m en el asilo para los pobres? A tus hermanas lavando la ropa de los dems? Los principios estn muy bien, muchacho, pero no te ponen comida en la boca, a que no? No dijo Christian, pero pareca dudoso. Formas parte de esto como yo. Hurg en el bolsillo de su chaleco, sac el anillo y lo hizo rodar por el escritorio en direccin a su hijo. Christian lo cogi. Qu es esto? El anillo de Simon Iddesleigh. James se lo sac cuando sus matones casi lo mataron. Su hijo lo mir incrdulo. Sir Rupert asinti. Gurdatelo. Te recordar de qu lado ests y lo que debe hacer un hombre por su familia. Haba criado a Christian para que fuera un caballero. Haba deseado que su hijo se sintiera cmodo entre los aristcratas, que nunca temiera dar un paso en falso que revelara su origen plebeyo, como le haba pasado a l cuando era joven. Pero al darle esa confianza en s mismo, esa seguridad de que no tena por qu preocuparse por las finanzas, lo haba debilitado? Christian volvi a mirar el anillo. Mat a Walker esta maana. Sir Rupert se encogi de hombros. Slo era cuestin de tiempo. Y ahora vendr por ti. Qu? Sabe de ti. Walker le dijo que t eres el quinto hombre. Sir Rupert solt una maldicin.

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Qu vas a hacer? pregunt Christian, guardndose el anillo en el bolsillo. Nada. Nada? Qu quieres decir? Ha buscado a los otros y los ha obligado a retarlo a duelo. Har lo mismo contigo. Sir Rupert se levant y rode el escritorio, cojeando, apoyado en su bastn. Lo dudo. No, sinceramente lo dudo. ***** Cuando Simon entr en su dormitorio esa noche, la casa estaba silenciosa y oscura. Lucy ya comenzaba a dudar de que fuera a volver. Haba pasado toda la tarde esperndolo, tratando intilmente de leer un libro del que ni siquiera recordaba el ttulo. Dado que no lleg a la hora en que cenaban normalmente, cen sola. Y despus, resuelta a hablar con l cuando llegara, se fue a acostar a la habitacin de l. Y ah estaba cuando entr l, sentada en la enorme cama de caoba, con las rodillas flexionadas, rodendoselas con los brazos. Dnde has estado? La pregunta le sali antes de lograr reprimirla. Hizo un mal gesto. Tal vez no le convena saber dnde haba estado. Te importa? pregunt l. Dej el candelabro que traa en una mesa y se quit la chaqueta. Ella vio que la seda azul estaba gris en algunas partes y tena por lo menos una rotura. Se trag la rabia. No le servira de nada en ese momento. S, me importa. Y era cierto. Fuera como fuera, lo amaba y le importaba, y le importaba lo que haca. Sin contestar, l fue a sentarse en un silln junto al hogar para quitarse las botas. Despus se levant, se quit la peluca y la coloc en un perchero. Frotndose vigorosamente la cabeza con las dos manos, se dej todo el pelo corto de punta. Anduve por ah contest al fin, quitndose el chaleco y dejndolo en una silla. Fui a dar una vuelta al club de la Sociedad Agraria. Pas a una librera a mirar libros. No fuiste en busca del padre del seor Fletcher? Ese haba sido su miedo todo ese tiempo; que hubiera ido a tomar las medidas para otro duelo.

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l la mir y luego se quit la camisa.

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No. Me gusta tomarme un da de descanso entre mis matanzas. No es divertido musit ella. Con slo las calzas, l puso agua en la jofaina y comenz a lavarse. No dijo. Ella continu observndolo desde la cama. Le doli el corazn. Cmo haba podido haber matado a otro ser humano esa maana, y seguir movindose con tanta agilidad an estando tan cansado? Cmo poda ella estar casada con l? Cmo poda seguir querindolo y preocupndose por l? Me haras el favor de explicrmelo? pregunt en voz baja. l titube un instante, con el brazo levantado. Despus se lav la axila y comenz a hablar mientras se lavaba el costado: Eran un grupo de inversores. Peller, Hartwell, James, Walker y Ethan, mi hermano. Aclar en la jofaina el pao que estaba usando y se lo pas por el cuello. Y al parecer, tambin el padre de Christian, sir Rupert Fletcher. La mir a los ojos como si supusiera que ella iba a hacer alguna objecin; ella guard silencio. Entonces continu: Compraron un cargamento de t indio en comn. No slo uno, sino varios. Demonios, era una maldita flota de barcos con cargamento, como si hubieran sido prncipes comerciantes. El precio del t estaba en alza, y esperaban hacer una fortuna cada uno. Fcil, rpidamente. Se pas el pao por el pecho, en crculos, llevndose las manchas de sangre, el sudor y el polvo. Ella escuchaba en silencio, mirndolo, temerosa de interrumpir esa historia. Pero temblaba por dentro. Se senta atrada por ese hombre que se estaba lavando de esa manera rutinaria, y al mismo tiempo la repela el desconocido que haba matado a otro ser humano esa misma maana. Simon se ech agua en la cara. El nico riesgo era que los barcos naufragaran y se hundieran debido a una tormenta, pero ese es un riesgo que corre cualquier inversor. Tal vez lo pensaron un momento y descartaron esa posibilidad. Al fin y al cabo era mucho el dinero que iban a ganar. Mir el agua sucia y jabonosa, la vaci en el cubo para ese efecto y volvi a llenar la jofaina. Pero Ethan, siempre el correcto Ethan, los convenci de contratar un seguro por si acaso ocurra algo y el t no llegaba a su destino. El seguro era caro, pero l les dijo que era inteligente hacerlo, que era lo mejor. Hundi la cabeza en el agua y se lav el pelo. Ella esper hasta que se escurri el agua del pelo con las palmas y se enderez. Qu ocurri? Nada. Se encogi de hombros, cogi la toalla y comenz a secarse el pelo limpio. El tiempo fue bueno, los barcos eran slidos, y la

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tripulacin competente, supongo. El primer barco lleg a puerto sin ningn problema. l dedic un tiempo a doblar la toalla y luego la dej a un lado de la jofaina. Mientras tanto haba bajado el precio del t. No slo bajado, sino que haba cado en picado. Fue uno de esos caprichos del mercado que no podran haber previsto. De repente hubo una superabundancia de t, y ni siquiera vala el coste de descargar las cajas del barco. Entr en el cuarto contiguo, su vestidor. Entonces, los inversores perdieron su dinero? grit ella. l reapareci con una navaja para afeitarse, Lo habran perdido, pero se acordaron del seguro. El seguro que Ethan los haba hecho tomar, y que les pareci tan ridculo entonces pero que en esos momentos era su nica esperanza. Si hundan los barcos, se resarciran del dinero invertido. Ella frunci el ceo. Pero Ethan... l asinti apuntndola con la navaja. Pero Ethan era el hombre ms honorable que he conocido. El ms honrado. El ms seguro de s mismo y de sus principios morales. Se neg. Al diablo la prdida del dinero, al diablo la rabia de ellos, al diablo la posibilidad de ruina comenz a enjabonarse la cara, l no tomara parte en un fraude. Lucy pens en la honradez de Ethan. Qu ingenuo debi haber sido, y qu difcil para un hombre como Simon vivir a su altura. Simon lo explicaba con voz neutra, en tono montono; tal vez a cualquier otra persona le parecera carente de sentimientos, pero ella era la mujer que lo quera, y detect el dolor en su voz; y la rabia. Entonces se puso el filo de la navaja en la garganta y se hizo la primera rasuracin. Resolvieron que deban librarse de Ethan. Sin l, podan hacer naufragar los barcos y recuperar su dinero; con l, lo perdan todo. Pero no es tan fcil matar a un vizconde, verdad? Limpi la espuma de la navaja pasndola por un pao. Propagaron unos malditos rumores que no se podan desmentir, no se podan refutar. Rumores acerca de l? No. Mir la navaja que tena en la mano como si se hubiera olvidado qu era. Acerca de Rosalind. Qu? Sobre la virtud de Rosalind. Sobre el nacimiento de Bolsillo.

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Pero si Bolsillo es igual a ti... Se le cort la voz, al comprender. Ah, Dios santo. Exactamente. Igual que yo. Curv los labios. Llamaron puta a Rosalind, dijeron que yo la haba seducido, que Bolsillo era una bastarda y Ethan un cornudo. Ella debi ahogar una exclamacin de espanto. l se gir a mirarla, con los ojos apenados, y al fin la voz le sali tensa. Por qu crees que no hemos asistido a ningn baile, ni fiesta ni a una maldita velada musical en Londres, por el amor de Dios? La reputacin de Rosalind qued arruinada, absolutamente destrozada. No la han invitado a ninguna parte desde hace tres aos. A una dama de virtud impecable le vuelven la espalda en la calle mujeres casadas que han tenido tantas aventuras extraconyugales que no pueden contarlas. Lucy no supo qu decir. Qu horrible hacerle eso a una familia, a unos hermanos. Pobre, pobre Rosalind. Simon hizo una inspiracin profunda. No le dejaron opcin a Ethan. Ret a duelo a Peller, al que haban elegido para que hablara ms alto. Ethan no se haba batido jams en duelo, apenas saba sostener una espada en la mano. Peller lo mat en menos de un minuto. Fue como llevar a un corderito al matadero. Ella tambin hizo una inspiracin. Dnde estabas t? En Italia. Levant nuevamente la navaja. Viendo las ruinas y bebiendo. Se rasur. Y putaeando tambin, lo reconozco. Limpi la navaja. Slo lo supe cuando me lleg una carta. Ethan, el serio Ethan, el soso Ethan, el buen hijo, Ethan mi hermano, haba muerto en un duelo. Pens que era una broma; regres de inmediato. Rasurada. Ya me haba cansado de Italia. Por bueno que sea el vino, slo haba ms ruinas de las que se pueden ver. Viaj hasta la propiedad de la familia y... Ocup ms tiempo que antes en limpiar la navaja; no la estaba mirando, pero ella vio que se le movi la nuez de la garganta al tragar saliva. Era invierno y haban conservado el cadver hasta mi regreso. Al parecer, no podan celebrar el funeral sin m. Y no es que hubiera muchos dolientes esperando; slo Rosalind, casi postrada de afliccin y horror, Bolsillo y el cura. Nadie ms. Las haban aislado, rechazado, estaban deshonradas. La mir y ella vio que se haba hecho una heridita bajo el lbulo de la oreja izquierda. Hicieron algo ms que matarlo a l, Lucy, mataron su apellido, su nombre; mataron la reputacin de Rosalind. Mataron las esperanzas de Bolsillo de casarse bien alguna vez, aunque an es muy nia para saberlo. Frunci el ceo y termin de afeitarse sin decir nada ms. Lucy lo observaba. Qu deba hacer? Entenda muy bien los motivos para desear la venganza. Si alguien le hiciera algo as a David, su hermano, o a su

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padre, ella tambin hervira de indignacin. De todos modos, eso no lo justificaba. Y el precio que pagara l, tanto en el cuerpo como en el alma? No poda haber luchado esos duelos sin perder una parte de s mismo. Poda ella quedarse sentada de brazos cruzados mientras l se aniquilaba vengando a un hermano muerto? Se lav la cara, se la sec y camin hasta la cama. Puedo acostarme a tu lado? Crea que ella lo iba a rechazar? S. Se movi para hacerle espacio. l se quit las calzas y apag la vela. Ella sinti hundirse el colchn cuando l subi. Esper, pero no se acerc a ella. Finalmente ella se arrim a l hasta quedar acurrucada tocndolo. l vacil un momento y luego la rode con el brazo. No has terminado el cuento que me estabas contando. Lo oy suspirar. De verdad quieres orlo? S. Muy bien, entonces. Su voz flot en la oscuridad. Como recordars, Anglica deseaba otro vestido, ms bonito an que el primero. As pues, el prncipe Serpiente le ense una afilada daga de plata y le orden que le cortara la mano derecha. Lucy se estremeci: haba olvidado esa parte. La chica cabrera obedeci y apareci un vestido de plata adornado con cientos de palos. Resplandeca como la luna. Le acarici el pelo. Y entonces se fue al baile y lo pas fabulosamente bien con el prncipe Rutherford, y volvi tarde... Y el prncipe Serpiente? interrumpi ella. No estaba sufriendo terriblemente? l detuvo la mano. Por supuesto. Reanud la caricia. Pero era lo que Anglica deseaba. Cra egosta. No. Slo pobre y sola. No poda evitar pedir vestidos bonitos, tal como la serpiente no poda evitar tener escamas. As es como los hizo Dios. Mmm musit ella, pero no convencida. l le dio una palmadita en el hombro. En todo caso, Anglica volvi a la cueva y le cont todo acerca del baile, del guapo Rutherford y de cmo admiraron todos su vestido. Y l la escuchaba en silencio, sonrindole.

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Y supongo que a la noche siguiente ella pidi un vestido nuevo para ver al tonto de Rutherford. No dijo nada ms y ella esper unos minutos escuchando los sonidos de su respiracin. Entonces? pregunt al fin. Pero claro, el vestido tena que ser ms bonito an que el anterior. Claro. l le apret el hombro. El prncipe Serpiente dijo que nada era ms fcil. Poda tener el vestido ms hermoso que hubiera visto, el ms bello del mundo. Lucy lo pens; eso no le pareca nada bueno. Deba cortarle la otra mano? No suspir l tristemente. La cabeza. Ella apart bruscamente la suya. Eso es horroroso! Not que l se encoga de hombros. El vestido ms hermoso, el sacrificio definitivo. El prncipe Serpiente se arrodill delante de la chica cabrera y le present el cuello. Anglica se sinti consternada, lgicamente, y vacil, pero estaba enamorada del prncipe Rutherford. De qu otra manera poda conquistar a un prncipe una chica cabrera? Al final, hizo lo que le orden el prncipe Serpiente y le cort la cabeza. Lucy se mordi el labio. Senta deseos de echarse a llorar por ese estpido cuento. Pero vuelve a vivir, verdad? Chss musit l, y ella sinti su aliento en la cara; debi girar la cabeza hacia ella. Quieres or la historia o no? Ella se acurruc apretada a l y se qued quieta. S. Esta vez el vestido era verdaderamente magnfico. Estaba hecho todo de plata, adornado con diamantes y zafiros, as que Anglica pareca ir vestida de luz. Cuando el prncipe Rutherford la vio se sinti avasallado por el ardor, o tal vez por la codicia, y al instante se arrodill ante ella y le propuso matrimonio. Lucy esper, pero l no continu. Le toc el hombro. Qu pas entonces? Ya est. Se casaron y vivieron felices para siempre. Ese no puede ser el final. Y el prncipe Serpiente? Lo sinti girarse hacia ella.

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Muri, no lo recuerdas? Supongo que Anglica derram unas cuantas lgrimas por l, pero era una serpiente despus de todo. Ella saba que sera tonto protestar, slo era un cuento, pero senta una furia irracional contra l. No. Es el hroe de la historia. Se transform en un hombre. S, pero sigue siendo serpiente en parte. No! Es un prncipe. Tena conciencia de que estaban discutiendo por algo que no tena nada que ver con el cuento. Ese es el ttulo de la historia, El Prncipe Serpiente. Tena que casarse con Anglica; la amaba al fin y al cabo. Lucy. La cogi en sus brazos y ella se dej abrazar, aun cuando estaba enfadada con l. Lo siento, ngel, pero ese es el cuento. No se merece morir dijo; sinti lgrimas en los ojos. Se lo merece alguien? Se lo merezca o no, no tiene importancia; es simplemente su destino. No se puede cambiar eso, como no se puede cambiar el curso de las estrellas. Le brotaron las lgrimas y le rodaron hasta el pelo y, tambin, hasta el pecho de l. Pero el destino de un hombre. Ese se puede cambiar. S? pregunt l, en voz tan baja que ella casi no lo oy. No pudo contestar, as que cerr los ojos, tratando de contener los sollozos. Y rez: Dios mo, te lo ruego, permite que un hombre pueda cambiar su destino.

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Captulo 16

Lucy volvi a despertarse a altas horas de la madrugada por culpa de un sueo. Abri los ojos a la luz gris y sin moverse mir hacia las brasas del hogar. Esta vez recordaba algunos fragmentos. Haba soado que Christian se bata en duelo con lord Walker mientras Simon tomaba el t mirndolos. Lord Walker ya haba perdido el ojo y estaba muy furioso, aunque eso no afectaba a su pericia con la espada. Y eso lo volva todo ms espantoso. Cambi el sueo y estaba ella sentada a la mesa con Simon. Serva el t y beba y al mirar la taza vea que el t estaba hecho de ptalos de rosa. Era rojo, como sangre. Y eso la horrorizaba; tal vez era sangre. Dejaba la taza en el platillo y se negaba a continuar bebiendo, aunque Simon la instaba a hacerlo. Pero saba que no poda fiarse de l, porque cuando mir hacia abajo l tena una cola en lugar de piernas. La cola de una serpiente. Se estremeci. Cuando despert estaba cubierta de sudor, y se le haba enfriado el cuerpo. Pas la mano por la colcha de seda y toc un brazo; clida piel masculina. Aunque tenan dormitorios propios, cada uno lo bastante grande como para albergar a una familia entera, desde la boda Simon haba dormido con ella todas las noches, ya fuera en la habitacin de l, como esa noche, o en la de ella. Tena la impresin de que no era esa la costumbre en la alta sociedad, que el hombre durmiera con su mujer, pero la alegraba. Le gustaba sentir su calor a su lado. Le gustaba or su respiracin profunda por la noche. Y le gustaba sentir su olor en la almohada; era agradable. Mmm? l se gir hacia ella y le puso un pesado brazo en la cintura. Volvi a sentir su respiracin profunda. No se movi. No deba despertarlo slo por un sueo horrible. Arrim la nariz a su hombro y aspir su aroma. Qu pasa? Su voz son spera, ronca, pero estaba ms despierto de lo que ella haba credo. Nada. Le desliz la mano por el pecho, sintiendo el cosquilleo de su vello en la palma. Slo un sueo.

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Pesadilla? Mmm.

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l no le pregunt por la pesadilla. Simplemente la cogi en sus brazos. Ella estir las piernas, deslizndolas por las suyas, y sinti la presin de su miembro erecto en la cadera. Bolsillo tena pesadillas dijo l, echndole el aliento en la coronilla de la cabeza. Cuando yo me aloj con ellas despus de la muerte de Ethan. Le baj la mano por la espalda, le dio una palmadita en el trasero y dej la mano ah, clida y posesiva. Tena una niera, pero la mujer deba dormir muy profundo, porque Bolsillo pasaba por su lado y se iba a la habitacin de su madre. Se ri, y la voz le sali ronca. Y un par de veces fue a mi habitacin. La primera me dio un susto de muerte. Una manita fra me toc el hombro mientras una vocecita aguda susurraba mi nombre. Casi jur no beber antes de acostarme. Lucy sonri, con la cara apoyada en su hombro. Qu hiciste? Bueno. Se puso de espaldas, sin soltarla, y estir el otro brazo por encima de la cabeza. En primer lugar, tuve que encontrar la manera de ponerme las calzas. Despus me sent con ella en un silln junto al fuego. Cubiertos con una manta los dos. Se durmi? Pues no se durmi la pillina. Se rasc el pecho. Ms o menos como t, quera hablar. Ah, perdona. Puedo parar de hablar. No susurr l, entrelazando los dedos con los de ella en su pecho. Me gusta hablar contigo as. De qu hablasteis? l pareci pensarlo. Finalmente suspir. Me explic que Ethan le hablaba cuando tena pesadillas. Le hablaba de, ah, de muecas, de cachorritos y de sus dulces favoritos. Cosas de ese tipo. Cosas para distraerle la mente de los malos sueos. Lucy sonri. As que le hablaste de cachorritos? Ah, no. Ella vio su sonrisa a la tenue luz que comenzaba a iluminar la habitacin. En lugar de eso le habl de cmo se conduce un faetn, de en qu hay que fijarse para comprar caballos, de la manera correcta de preparar el caf y de dnde viene. Ella se subi las mantas sobre el hombro. De dnde viene el caf?

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Le dije que vena de frica, donde trabajadores pigmeos ensean a los cocodrilos a trepar a los rboles y a hacer caer los granos de caf con sus colas. Lucy se ri. Simon... Qu otra cosa le poda decir? Eran las tres de la madrugada. Y as me vas a confortar a m? l flexion los dedos de la mano que tena entrelazada con la suya. Si quieres. Podramos hablar del t, de las diferencias entre el t chino y el indio, y dnde se cultiva, y de si es cierto que slo deben recogerlo niitas perfectas menores de seis aos, con guantes de seda carmes y a la luz de la luna azul. Y si no me interesa el t ni su produccin? pregunt ella, deslizando el pie por una de sus pantorrillas. l se aclar la garganta. Entonces tal vez te interesara hablar sobre las diversas razas de caballos. Saber cules son los mejores caballos de tiro y cules... Ella se solt la mano y la desliz hacia abajo, acaricindole el abdomen. No. No? Decididamente no. Le toc el pene, desliz los dedos a todo lo largo y luego por encima del glande. Le encantaba acariciarlo. A l se le agit la respiracin. Pasado un momento pudo hablar: Qu...? Ella se lo apret suavemente. Ah, tienes otra idea? S, creo que s. Sujetndole firmemente el miembro erecto, gir la cara y le mordi el hombro. Saba a sal y a almizcle. Al parecer con eso l lleg a su lmite. Al instante se gir hacia ella. Date la vuelta le dijo, con la voz ronca. Ella obedeci y movi el trasero, presionndole la pelvis. Picaruela musit l, acomodndola sobre su brazo derecho, para continuar tenindola abrazada. Creo que deberas hablarme del cultivo de rosas musit ella, solemnemente.

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Ah, s? S.

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Le pas el brazo izquierdo por encima y desliz la mano por sus pechos.

Nunca se lo haba dicho, pero a veces encontraba su voz tremendamente sensual. La sensacin de su cuerpo a todo lo largo del suyo y orlo, pero sin verle la cara, le produjo un repentino estremecimiento ertico. Bueno, el mantillo es importantsimo explic l, pellizcndole un pezn. Ella se mir, vio sus elegantes dedos sobre su pecho, y se mordi el labio. La tierra? l le apret ms el pezn, hacindola retener el aliento por la fuerte punzada del deseo. Los entusiastas de las rosas preferimos la palabra mantillo. La encontramos mucho ms seria. Qu diferencia hay entre mantillo y tierra? Ech atrs el trasero, golpendolo. El miembro duro se desliz por l y se qued alojado entre sus nalgas. Se senta rodeada por su clido cuerpo. Eso la haca sentirse pequea. Femenina. Aahh musit l, y se aclar la garganta. Simplemente es as. Ahora escucha, el estircol. Ella reprimi una risita que habra estado mal. Eso no es romntico. l le estir suavemente el pezn y ella se arque. T elegiste el tema. Pas la mano al otro pecho y le apret el pezn. Ella trag saliva. An as... Chss. Meti la pierna por entre las suyas y friccion. El muslo le acariciaba justo ah; cerr los ojos. Mmm. El estircol es esencial para un buen mantillo. Hay quienes sugieren huesos de bovinos molidos, pero eso slo son herejas; esas personas slo sirven para cultivar nabos. Baj la mano por su vientre y continu hacia abajo. El estircol debe aplicarse en otoo, y se permite aplicarlo durante el invierno. Si se echa demasiado tarde, quema la planta. Ella tena toda la atencin puesta en esa mano.

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S-s?

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l le pas delicadamente un dedo por la arruguita de la ingle sobre el muslo, casi hacindole cosquillas. Le roz el vello y continu por el otro lado, lentamente. Lucy se movi impaciente. Senta aumentar la excitacin, senta salir el flujo slo con la expectativa de lo que le hara l luego. Veo que comprendes la importancia del buen estircol. Ahora bien, piensa en tu excitacin baj la mano por la entrepierna y le apart los labios de la vulva, cuando hablemos del compost. Le introdujo un dedo en la vagina. Ooh. Lo sinti asentir con la cabeza, pero ya no le importaba. S. Tienes la madera para ser una fabulosa cultivadora de rosas. Ella intent apretar los muslos alrededor de su mano, pero la pierna de l se lo impidi. Simon... l retir el dedo y volvi a introducirlo. A ella se le contrajeron los msculos interiores alrededor del dedo. El compost, segn sir Lazarus Lillipin, debe constar de una parte de estircol de animales, tres partes de paja y dos partes de restos vegetales. Otro dedo encontr su perla carnosa y ella gimi. Encontraba hedonista que un hombre pudiera darle tanto placer as. Estos componentes continu l deben colocarse por capas, formando un rimero, y se van depositando as hasta que el rimero llega a la altura de un hombre bajo. Lillipin no dice nada respecto a la anchura que debe tener el rimero, grave omisin, en mi docta opinin. Simon. ngel mo? Movi el dedo pero no con bastante fuerza. Ella intent arquearse para apretar esa parte a su mano, pero l segua tenindola inmovilizada con sus piernas. Se aclar la garganta, pero an as la voz le sali ronca: No deseo seguir hablando de rosas. l emiti unos cuantos tss tss sobre su cabeza, aun cuando la respiracin le sala en resuellos. Puede ser un tema aburrido, lo reconozco, pero has sido muy buena alumna. Creo que te mereces una recompensa. Una recompensa? Habra sonredo si hubiera podido. As consideraba l eso? Hombre engredo. De repente sinti un ramalazo de ternura y dese girarse a besarlo.

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Pero l le levant la pierna y la coloc encima de las suyas. Una recompensa que slo se da a las mejores muchachas. Aquellas que escuchan a sus maestros de horticultura y conocen bien sus rosas. El miembro estaba a la entrada. Le apart los labios con los dedos y la penetr un poco. Ella ahog una exclamacin y se habra movido si l se lo hubiera permitido. Haba olvidado lo grande... l embisti otra vez. Desde ese ngulo lo senta en toda su magnitud, ensanchndola, invadindola. Slo a las mejores? pregunt. No se reconoci la voz, tan ronca que pareci un ronroneo. Ah, s jade l. Y yo soy la mejor? Ah, s, sin duda. Ella se sinti invadida por una especie de poder primitivo. Entonces, Simon? Mmm? Me merezco ms. Deseo ms. Te deseo todo entero. Y era cierto. Deseaba al hombre entero, su mente, su cuerpo y su alma, y la asombraba su codicia. Oooh gimi l, penetrndola hasta el fondo. Ella tambin gimi e intent juntar las piernas; se senta llena de l. l le mantena las piernas abiertas con las suyas, y sus ingeniosos dedos encontraron esa protuberancia otra vez, y comenz a embestir. Maravilloso. Lo deseaba as eternamente, su carne fundida con la de ella, su atencin totalmente en ella. Ningn conflicto poda perturbarlos ah cuando estaban unidos. Ech atrs la cabeza, por debajo de la suya y encontr su boca. l la bes profundo, profundo, mientras segua embistiendo, penetrndola y saliendo, su carne friccionndole e invadiendo la de ella. Le subi un grito a la garganta, pero se lo trag. Y le vino el aniquilador orgasmo, el miembro de l entrando y saliendo mientras ella resollaba y jadeaba. De pronto l se retir del todo; la gir, dejndola boca abajo, le levant un poco las caderas y volvi a penetrarla. Santo cielo. Estaba casi plana y lo senta todo entero sobre ella. Encontraba primitiva esa posicin, y con su reciente orgasmo casi le avasall los sentidos. Lucy gimi l. Retir lentamente el miembro hasta que slo qued la punta alojada en su abertura, ancha y dura, y volvi a embestir, fuerte . Mi querida Lucy. jade un momento junto a su oreja y le mordisque el lbulo. Te amo musit. No me abandones nunca. Le tembl el corazn. l estaba todo alrededor de ella; el peso de su cuerpo sobre la espalda, su aroma invadindole los sentidos tal como su carne invada la suya. Eso era dominacin pura y simple, y la encontraba

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insoportablemente ertica. Una oleada de placer pas nuevamente por toda ella. Oh, que este momento contine, que estemos juntos y unidos eternamente. Estaba llorando, su xtasis fsico mezclado y confundido con una terrible sensacin de prdida inminente que no poda controlar. Lucy... Embisti con ms fuerza, ms rpido. Se incorpor un poco y continu embistiendo fuerte, machacando en su vulnerable cuerpo, y ella sinti caer gotas de su sudor en la espalda. Lucy! Gru, se estremeci, y ella sinti entrar el chorro y no pudo separarlo o distinguirlo del orgasmo que le produjo esa simiente sembrada en su interior. ***** Lo primero que le llam la atencin a Simon en el despacho de sir Rupert fueron las litografas que colgaban de las paredes; litografas de plantas. Sir Rupert le atender enseguida, milord dijo el mayordomo de Fletcher, que estaba detrs de l. Asinti, ya avanzando a mirar el dibujo grabado de una nudosa rama con delicadas flores encima y, curiosamente, el fruto debajo. En el margen de abajo del grabado estaba escrita en tipografa arcaica la leyenda: Prunus cerasus. Ciruelo cido. Mir el siguiente, en un marco dorado: Brassica oleracea. Col silvestre. Las hojas rizadas estaban dibujadas con intrincadas curvas que bien podran haber sido plumas de algn pjaro extico. Haba odo decir que tiene usted inters en la horticultura dijo sir Rupert desde la puerta. Simon no se movi. Yo no saba que usted tambin le contest, volvindose a mirar a su enemigo. Sir Rupert estaba apoyado en un bastn. Eso no se lo haba esperado. Llevaba slo cinco minutos ah y ya se haba llevado dos sorpresas. Eso no iba como lo haba planeado. Pero claro, en realidad no haba sabido de qu manera planear aquello: un enfrentamiento. Cuando se enfrent a Walker pens que con l se haba acabado todo; no se le haba pasado por la cabeza que hubiera otro, hasta que el hombre moribundo se lo dijo. No se atrevi a hablar de eso con Lucy; despus de la dulce relacin sexual de esa maana, no quiso desbaratar la frgil tregua entre ellos. Sin embargo, an tena que encargarse de que ella estuviera a salvo, segura, y eso significaba

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eliminar al quinto hombre. Si lograba hacerlo sin que Lucy se enterara, tal vez todava tuvieran la posibilidad de salvar su matrimonio. Querra ver mi invernadero? propuso sir Rupert, con la cabeza ladeada, mirndolo como un loro divertido por algo. Era mayor que los otros conspiradores; tena que serlo para ser el padre de Christian. De todos modos, Simon no se haba preparado para esa cara arrugada, la leve encorvadura de sus hombros ni la papada que se le meca bajo el mentn. Todo eso proclamaba que era un hombre mayor de cincuenta aos. Si no, sera un adversario formidable. Aunque era ms bajo que l, sus brazos y hombros se vean muy musculosos. Si no fuera por su edad y su bastn... Pens en el ofrecimiento. Por qu no? Sir Rupert sali de la sala delante de l. Simon observ su laborioso avance por el vestbulo de mrmol, oyendo el resonante ruido del bastn cada vez que tocaba el suelo; por desgracia, la cojera no era fingida. Entraron en un corredor corto que terminaba en una puerta de roble normal. Creo que le gustar dijo sir Rupert. Sac una llave del bolsillo, la introdujo en la cerradura y abri. Con un movimiento del brazo le indic que pasara primero. Por favor. Arqueando las cejas, Simon pas por la puerta. Lo envolvi un aire hmedo impregnado de los conocidos olores a marga y descomposicin de materia. Por encima de esos olores flotaba un aroma ms suave. Era una sala octogonal construida toda en cristal, desde el suelo. A lo largo del permetro y distribuidos en grupos por el centro haba todo tipo de frutales ctricos, cada uno en una enorme maceta. Naranjas, por supuesto dijo sir Rupert, cojeando hasta situarse a su lado, pero tambin limas, limones y diversas variedades de mandarinas. Cada uno tiene su sabor y olor particular. Sabe?, creo que si me vendara los ojos y me diera una de estas frutas podra saber qu es slo por la textura de su piel. Extraordinario dijo Simon, tocando una hoja brillante. Me temo que dedico demasiado tiempo y gasto demasiado dinero en esta pequea aficin. Acarici una fruta todava verde. La aficin puede ser arrolladora, pero claro, si es por eso, tambin puede serlo la venganza. Diciendo eso, sir Rupert sonri, un hombre amable, paternal, rodeado por su huerto artificial. Simon sinti surgir una oleada de odio, y tuvo buen cuidado de aplastarlo. Coge el toro por los cuernos, seor.

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Sir Rupert exhal un suspiro.

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No le encuentro sentido a simular que no s a qu ha venido. Los dos tenemos la inteligencia para saber eso. Entonces reconoce que conspir para matar a mi hermano dijo Simon, y adrede arranc la hoja que haba estado acariciando. Ya! exclam sir Rupert, irritado. Lo reduce al juego de un nio pequeo derribando los bloques de una construccin de juguete, cuando no fue nada de eso. No? No, ciertamente no. bamos a perder una fortuna, todos los inversores, no slo yo. A Simon se le curvaron los labios. Dinero. S, dinero! exclam sir Rupert, golpeando el suelo con el bastn. Habla como mi hijo, despreciando el dinero como si le ensuciara las manos. Por qu cree que todos, incluido su hermano, invertimos en ese negocio? Necesitbamos el dinero. Mataron a mi hermano por codicia sise Simon, ya sin poder contener toda la rabia. Matamos a su hermano por nuestras familias resoll sir Rupert, y pestae, tal vez sorprendido por su sinceridad. Mi motivo fue mi familia. No soy un monstruo, lord Iddesleigh. No se equivoque. Quiero a mi familia. Hara cualquier cosa por ella, incluso, s, eliminar a un aristcrata que habra dejado que fuera a parar al asilo de indigentes por atenerse a sus principios. Lo hace parecer como si hubiera sido seguro que la inversin fuera a dar beneficios. Sin embargo fue una apuesta desde el principio. No fue culpa de Ethan que el precio del t bajara en picado. No, no fue culpa de l. Pero habra sido culpable si nos hubiera impedido recuperar el dinero del seguro. Lo mat para cometer un fraude. Lo mat para proteger a mi familia. Simon levant el labio en una sonrisa despectiva. No me importa. No me importan las justificaciones que me ha dado, los motivos que tiene ni las penurias con que pretende ganar mi compasin. Usted mat a Ethan; ha reconocido el asesinato. No le importa? pregunt sir Rupert, y su voz son suave en el aire quieto y opresivo. A usted, que se ha pasado un ao vengando a su familia? Simon entrecerr los ojos. Sinti bajar unas gotas de sudor por la espalda.

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Creo que lo entiende dijo sir Rupert. En realidad le importa, por los mismos motivos que a m. No importa dijo Simon, tocando otra hoja. Intent asesinar a mi mujer. Slo por eso le ver muerto. Sir Rupert sonri. Ah se equivoca. El atentado contra la vida de su esposa no fue culpa ma. Eso fue idea y obra de lord Walker, y ya lo ha matado, verdad? Simon mir fijamente al hombre que lo tentaba con esa esperanza de redencin. Qu fcil sera sencillamente dejarlo estar. Ya haba matado a cuatro hombres. Y este deca que no era una amenaza para Lucy. Podra renunciar al combate, irse a casa a estar con ella y no volver a batirse a duelo nunca ms. Muy fcil. No puedo dejar sin vengar la muerte de mi hermano. Sin vengar? Ya ha vengado a su hermano al son de cuatro almas. No es suficiente eso? Simon arranc la hoja. No mientras usted est vivo. Sir Rupert se estremeci. Y qu va a hacer? levant el bastn como un escudo. Hacerle la guerra a un lisiado? Si es necesario. Quiero vida por vida, Fletcher, por muy lisiado que est. Diciendo eso se dio media vuelta y se dirigi a la puerta. No lo har, Iddesleigh dijo sir Rupert a su espalda. Es demasiado honorable. Simon sonri. No cuente con eso. Fue usted el que coment lo muy similares que somos. Cerr la puerta y sali de la casa, y el aroma a ctricos del invernadero lo sigui. ***** Tienes que estarte quieta, Theodora, cario, si quieres que la ta Lucy dibuje tu retrato. Bolsillo, que estaba meciendo una pierna, se qued inmvil y mir inquieta a Lucy. Ella le sonri. Ya est casi terminado.

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Estaban sentadas en el enorme saln principal de la casa de Simon, que era la casa de ella tambin, puesto que estaba casada con l. Deba comenzar a pensar as. Pero, la verdad, segua considerando la casa y los criados de Simon. Tal vez si se quedaba... Exhal un suspiro. Qu tontera. Claro que se quedara; estaba casada con l; ya haba pasado el periodo de las dudas. Hiciera l lo que hiciera, ella era su esposa. Y si no volva a batirse en duelo, no haba ningn motivo que les impidiera intimar ms y estar unidos siempre. Slo esa maana le haba hecho el amor apasionadamente y le haba dicho que la amaba. Qu ms puede pedir una mujer de su marido? Debera sentirse segura y arropada, cmoda. Por qu, entonces, no le haba dicho que lo amaba tambin? Dos simples palabras que l tena que haber esperado y sin embargo fue incapaz de pronunciar. Moviendo la cabeza, se concentr en el dibujo. Simon haba insistido en que se redecorara ese saln para ella, a pesar de sus protestas. Aunque tena que reconocer que ahora estaba francamente hermoso; con la ayuda de Rosalind haba elegido los colores de un melocotn maduro: delicados amarillos, alegres rosas y exquisitos rojos. El resultado era estimulante y calmante al mismo tiempo; adems, ese saln tena la mejor luz de la casa. Eso slo ya lo habra convertido en su favorito. Mir a la nia que estaba dibujando. Bolsillo llevaba un vestido de seda turquesa, que formaba un bello contraste con su pelo rubio, pero estaba rgida y encorvada, como si se hubiera quedado paralizada a la mitad de un movimiento. Hizo rpidamente unos cuantos trazos con el lpiz. Ya est. Hurra! exclam Bolsillo, levantndose de un salto del silln en que haba estado posando. Djeme verlo. Lucy gir el bloc para que lo viera. La nia lade la cabeza hacia un lado, luego al otro, y entonces arrug la nariz. As tengo la barbilla? Lucy examin el retrato. S. Theodora. Parada en seco por el tono de advertencia de su madre, Bolsillo se inclin en una reverencia. Gracias, ta Lucy. De nada. Quieres ir a ver si la cocinera ha terminado ya las empanadillas de carne? Son para la comida de Navidad, pero quiz te deje probar una o dos. S, por favor.

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Bolsillo mir a su madre y slo esper su gesto de aprobacin para salir corriendo del saln. Eres muy amable al consentirla as dijo Rosalind. No, en absoluto. Me encanta. La mir. Las dos vendris la maana de Navidad para comer con nosotros, verdad? Lamento haber tardado tanto en invitarte. Lo haba olvidado; slo record que dentro de unos das es Navidad cuando la cocinera comenz a hornear empanadillas. No pasa nada sonri Rosalind. Ests recin casada al fin y al cabo. Estaremos encantadas de venir a acompaaros. Estupendo. Lucy comenz a ordenar sus lpices en un bote, mirndose las manos. Podra hacerte una pregunta acerca de algo personal? Muy personal. Rosalind guard silencio un momento y finalmente suspir. Sobre la muerte de Ethan? Lucy la mir. S. Cmo lo sabes? Rosalind se encogi de hombros. Es algo que domina a Simon. Supona que me lo preguntaras, tarde o temprano. Sabes que se ha estado batiendo a duelo por la muerte de Ethan? Not que le temblaban las manos. Ya ha matado a cuatro hombres, que yo sepa. Rosalind desvi la mirada hacia la ventana. He odo rumores. A los caballeros no les gusta comunicarnos sus asuntos, verdad? Aunque tengan que ver con nosotras. No me sorprende. No has pensado en impedrselo? Hizo un mal gesto ante su falta de tacto. Perdona. No, es una pregunta natural. Sabas que lo hace por salvar mi honor? Lucy asinti. Intent hablar con l la primera vez que o cotilleos sobre los duelos. l se ech a rer y cambi de tema. Pero el asunto es que se inclin hacia ella, en realidad no es por m. Ni siquiera es por Ethan, que en paz descanse. Qu quieres decir? Ah, cmo podra explicarlo? Rosalind se levant y comenz a pasearse. Cuando mataron a Ethan... con su muerte se acabaron las posibilidades de que los hermanos hicieran las paces entre s. De que Simon comprendiera y perdonara a Ethan. Perdonarlo? De qu?

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Rosalind se detuvo y frunci el ceo. Me he expresado mal.

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Por la calle pas traqueteando una carreta y alguien grit. Lucy esper. La intuicin le deca que Rosalind tena la clave de la empecinada bsqueda de venganza de Simon. Debes comprender dijo su cuada pasado un momento, que Ethan fue siempre el hermano bueno, el que caa bien a todo el mundo, el perfecto caballero ingls. Casi por defecto, Simon adopt el otro papel; el de gandul, el bueno para nada. Nunca lo he considerado un gandul dijo Lucy en voz baja. Rosalind la mir. Es que no lo es. Yo creo que una parte de eso era simplemente juventud, y otra parte una reaccin a su hermano y a cmo los consideraban sus padres a los dos. Cmo los consideraban? Al parecer cuando eran muy nios sus padres decidieron que uno era bueno y el otro malo. La vizcondesa tena una forma de pensar especialmente rgida. Qu horroroso ser tildado de hermano malo a esa edad, pens Lucy. Movi la cabeza. Pero sigo sin entender cmo afecta eso a Simon ahora. Rosalind cerr los ojos. Cuando Ethan se dej asesinar, Simon se vio obligado a asumir los dos papeles, el de hermano bueno y el de hermano malo. Lucy arque las cejas. Sera posible lo que deca Rosalind? sta la mir extendiendo las manos abiertas. Escucha. Creo que Simon se siente culpable de que Ethan haya muerto defendiendo su nombre en cierto modo. Recuerda que corri el rumor de que era mi amante. S. Simon tena que vengarlo. Sin embargo, al mismo tiempo, debe de sentir una rabia terrible contra Ethan por haber muerto de esa manera, por habernos dejado a Theodora y a m a su cuidado, por ser el hermano bueno, el mrtir. Se mir las palmas abiertas. S que yo la siento. Lucy desvi la mirada. Eso era una revelacin. Todo lo que haba odo acerca de Ethan apuntaba a lo bueno que era. Nunca se le haba ocurrido pensar que Rosalind pudiera sentir rabia hacia su difunto marido. Y si la senta... Me llev muchos meses dejar en paz la memoria de Ethan dijo Rosalind en voz baja, casi para s misma. Perdonarle el haberse batido

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en duelo con un hombre que saba que era mejor espadachn. Slo ltimamente... Lucy la mir. Qu? Rosalind se ruboriz. He... he estado saliendo a pasear en coche con un caballero... Perdona, pero Simon me dijo que tu reputacin estaba... Destrozada. El rubor ya le cubra toda la cara. S, en la alta sociedad qued destrozada, y sigue as. Mi caballero es el abogado de los tribunales de justicia que me ayud a resolver los asuntos de la propiedad de Ethan. Espero que eso no me desmerezca en tu opinin. Noo, claro que no. Lucy le cogi la mano. Me alegro por ti. Gracias sonri la bella mujer. Slo deseo que Simon logre encontrar esa paz dijo Lucy en un susurro. Te ha encontrado a ti. Hubo un tiempo en que yo dudaba que alguna vez se permitiera casarse. S, pero no puedo hablar con l. No escucha, no reconoce que lo que hace es asesinar. No s... Desvi la mirada, sin ver, porque se le haban llenado de lgrimas los ojos. No s qu hacer. Sinti la mano de Rosalind en el hombro. Tal vez no hay nada que puedas hacer. Tal vez esto es algo que slo l puede derrotar. Y si no lo derrota? Justo en ese momento entr Bolsillo corriendo, y tuvo que girar la cara para que la nia no le viera los ojos. La pregunta qued suspendida en el aire, sin respuesta. Si Simon no lograba derrotar a sus demonios, si no dejaba de matar a hombres, se destruira. Tal vez Rosalind tuviera razn; tal vez realmente no haba nada que ella pudiera hacer para detener su letal trayectoria. Pero por lo menos deba intentarlo. Tena que haber alguien que pensara y sintiera como ella, alguien que no deseara ese duelo con sir Rupert. Recurrira a Christian si pudiera, pero a juzgar por su reaccin en el duelo con lord Walker, no sentira ninguna solidaridad con su causa. Pocas personas tienen los mismos sentimientos de una esposa. Enderez la espalda. Una esposa. Sir Rupert estaba casado. Si lograba poner de su lado a su esposa, tal vez entre las dos podran impedir... Ta Lucy exclam Bolsillo, no vas a venir a probar las empanadillas? Son buensimas.

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Lucy pestae y centr la atencin en la nia que le estaba tironeando la mano. En este momento no puedo, cario. Debo ir a ver a una seora.

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Captulo 17

Simon arranc una hoja muerta de un Rosa mundi. En el aire hmedo flotaban los olores del invernadero: hojas podridas, tierra y uno ms leve a moho. Pero el perfume del rosal que tena delante los apagaba todos. Tena cuatro rosas, todas diferentes, las vetas blancas arremolinadas en el carmes de los ptalos. Rosa mundi era un rosal viejo, pero favorito de todos modos. La hoja arrancada haba cado sobre la mesa pintada blanca; la cogi y la tir a un cubo. A veces una hoja muerta cra parsitos y, si el horticultor la olvida, infecta a las plantas sanas. Tena la costumbre de ir limpindolo todo a medida que trabajaba. Hasta el ms pequeo residuo que se dejara poda provocar el desastre de toda una mesa de plantas. Pas al siguiente rosal, un Centifolia muscosa, rosal musgoso comn, de hojas verdes brillantes y saludables, y el perfume de sus rosas casi empalagoso. Los ptalos se abren, exuberantes, ondulantes, exhibiendo desvergonzadamente los spalos verdes en el centro. Si las rosas fueran mujeres, la rosa musgosa sera una puta. Sir Rupert era un residuo. O tal vez el ltimo de una serie de trabajos. Lo mirara como lo mirara, tena que ocuparse de eso, pens mientras podaba y limpiaba. Le deba a Ethan acabar el trabajo. Y a Lucy, para asegurarse de que quedaba a salvo del pasado y de los enemigos de l. Pero sir Rupert era un lisiado, y no haba manera de desentenderse de eso. Dudando examin el siguiente rosal, un York y Lancaster, que daba rosas rosadas y rosas blancas. Se resista a batirse en duelo con un hombre con esa desventaja. Sera un asesinato, puro y simple; el hombre mayor no tena la menor posibilidad, y Lucy deseaba que dejara de hacer aquello. Probablemente lo abandonara, su ngel severo, si se enteraba de que estaba considerando la posibilidad de arrojar otro guante. No quera perderla; no lograba ni imaginarse no despertar junto a ella nunca ms. Le temblaron las manos ante la sola idea. Cuatro muertos, no eran suficientes? Bastan, Ethan? Gir una hoja de apariencia sana del York y Lancaster, y la vio toda cubierta de pulgones, que estaban ocupadsimos chupando los jugos vitales del rosal. Se abri bruscamente la puerta del invernadero. Seor, no se le permite...

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Era la voz de Newton, ofendida y temerosa. Se gir a mirar para ver quin perturbaba su paz. Christian avanz pisando fuerte por el pasillo, con la cara plida y seria. Seor Fletcher, por favor dijo Newton, nervioso. No pasa nada intervino Simon. Y no alcanz a decir ms porque Christian le enterr el puo en la mandbula. Cay hacia atrs, tambaleante, con la visin borrosa, y golpe la mesa, que detuvo su cada. Qu? Las macetas cayeron al suelo rompindose con un estruendo y los trozos saltaron dispersndose por el pasillo. Cuando se le aclar la vista, Simon se enderez y levant los puos para defenderse, pero Christian estaba simplemente ah, con el pecho agitado. Qu diablos...? Btete en duelo conmigo le interrumpi Christian. Simon pestae, sorprendido. Qu? Slo en ese momento, algo tardo, comenz a dolerle la mandbula. Vio que el rosal musgoso estaba en el suelo destrozado, con dos de los tallos principales quebrados. La bota de Christian aplastaba una de sus rosas, y el perfume suba de la rosa muerta como una alabanza. Vio a Newton salir corriendo del invernadero. Btete en duelo conmigo repiti Christian, levantando el puo, amenazador. No haba humor en su expresin; tena los ojos secos. Te vuelvo a golpear? Ojal no. Se pas la mano por la mandbula; si estuviera rota no podra hablar, verdad?. Por qu iba a querer batirme contigo? No quieres. Deseas batirte en duelo con mi padre. Pero l ya es mayor y tiene una pierna fastidiada. Apenas puede andar. Incluso t podras sentir una punzadita de culpa al atravesar con tu espada a un lisiado. Tu padre mat a mi hermano dijo Simon, bajando la mano. As que tienes que batirte con l asinti Christian. Lo s. Ya te he visto matar a dos hombres, no te acuerdas? Las ltimas semanas te he visto representar tu sentido del honor de la familia, aun cuando te niegas a usar esa palabra. De veras esperas menos de m? Btete conmigo, con el sustituto de mi padre. Simon exhal un suspiro.

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No...

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Christian le asest otro puetazo en la mandbula. Simon cay al suelo sentado. Mierda! Basta! Deba parecer un idiota total sentado en el barro en su propio invernadero. El dolor le subi hasta el pmulo. Ya le dola todo el lado izquierdo de la cara. Continuar golpendote hasta que aceptes dijo el joven. Te vieron acosar a dos hombres hasta que te retaron a duelo. He aprendido bien la leccin. Por el amor de... Tu madre era una puta del puerto y tu padre un cabrn! grit Christian con la cara roja. Joder. Estara loco el chico?. Mi lucha es con tu padre, no contigo. Seducir a tu mujer... Lucy! grit una parte primitiva de su cerebro. No le hizo caso; el chico estaba jugando a su propio juego. No deseo batirme contigo. Y si se resiste la raptar y la violar. Le... No. Simon se levant de un salto y empuj a Christian hasta dejarlo atrapado contra una mesa. No te acerques a ella. El joven se estremeci pero continu hablando: La har desfilar desnuda por las calles de Londres. Vagamente Simon vio avanzando a Newton por el pasillo y detrs de l a Lucy, con la cara blanca como un fantasma. Calla. La tildar de puta. La... Simon le asest un puetazo bajo el mentn, arrojndolo contra otra mesa. Calla la boca! La mesa tembl con el peso de Christian y cayeron ms macetas al suelo, rompindose estruendosamente. Simon flexion la mano. Le dolan los nudillos. El joven neg con la cabeza. La vender por dos peniques el revolcn a cualquier hombre que quiera follarla. Cierra la boca, maldita sea!

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Simon dijo Lucy, con la voz temblorosa. Cirramela t musit Christian, con los dientes rojos de sangre. Btete conmigo. Simon hizo una lenta respiracin, combatiendo a sus demonios. No. La quieres, verdad? Haras cualquier cosa por ella dijo Christian, tan cerca que le arroj saliva ensangrentada a la cara. Bueno, yo quiero a mi padre. No hay otra solucin para nosotros. Buen Dios. Christian... Btete conmigo o har algo que te obligue. Lo estaba mirando fijamente a los ojos. Le sostuvo la mirada. Despus su mirada se desvi por encima de la cabeza del muchacho hacia la cara de Lucy. Las cejas rectas, severas, el pelo color caoba recogido en un sencillo moo, los labios apretados formando una lnea, sus hermosos ojos ambarinos, agrandados, suplicantes. Observ que todava llevaba la capa puesta; o sea, que Newton se la haba encontrado cuando ya regresaba a casa. Era imposible poner en riesgo su seguridad. Muy bien. La maana de pasado maana. Eso nos dar tiempo para encontrar padrinos. Pas la mirada a Christian. Ahora vete. Christian se dio media vuelta y se dirigi a la puerta. ***** Demasiado tarde. De pie en el pasillo, Lucy estaba viendo desmoronarse su mundo, a pesar de todo el trabajo que haba hecho esa tarde. Haba vuelto demasiado tarde de su misin. La cara de su marido se haba vuelto de piedra. Sus ojos haban perdido todo el color que podran haber tenido antes; estaban tan fros como la escarcha nocturna que mata a los gorriones en sus nidos mientras duermen. El seor Fletcher pas por su lado pero ella no poda apartar la mirada de la expresin de Simon. No haba llegado a tiempo para or la conversacin, pero lo vio golpear al joven y vio la sangre que le haba dejado ste en la mejilla con el puetazo. Qu ha ocurrido? Qu le has hecho al seor Fletcher? pregunt, y a su pesar las palabras sonaron acusadoras. Oy cerrarse la puerta detrs. Estaban, solos en el invernadero; Newton haba salido tambin.

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No tengo tiempo para hablar dijo Simon, frotndose las manos como si quisiera limpirselas de tierra imaginaria; le temblaron. Necesito encontrar unos padrinos. No me importa, debes hablar conmigo. Se senta casi mareada por el perfume de las rosas destrozadas en el suelo. Fui a ver a lady Fletcher. Entre las dos... l levant la vista y la mir, sin cambiar la expresin, y la interrumpi: Voy a batirme con Christian Fletcher pasado maana. Ay, no otra vez. No poda aceptar otro duelo, otro hombre muerto, otra parte del alma de Simon perdida. Ay, Dios, no ms de eso. No. Lo siento dijo l intentando pasar por su lado. Ella le cogi el brazo y lo sinti flexionarse. Tena que impedrselo. Simon, no lo hagas. Lady Fletcher ha quedado en hablar con su marido; cree que l entrar en razn, que podra haber otra manera de... Es con Christian con quien me voy a batir interrumpi l, con la cabeza gacha, sin mirarla a los ojos, no con su padre. Pero la esperanza sigue siendo la misma insisti ella. Haba hecho el intento, haba ideado un plan y se haba ganado la confianza de lady Fletcher. Todo lo haba visto tan cerca, tan posible, media hora antes. Por qu l no lo entenda?. No debes hacer esto. Pero lo har dijo l, sin mirarla. No. Su matrimonio no sobrevivira a eso. Es que l no lo vea?. Volver a hablar con lady Fletcher. Encontraremos otra manera de... l levant la cabeza por fin, y ella vio la rabia y la desesperacin en sus ojos. No hay otra manera. Esto no es asunto tuyo. Hablar con lady Fletcher no solucionar nada. Debemos intentarlo por lo menos. Basta, Lucy! No puedes seguir matando gente! Le apart el brazo, con la boca curvada en un rictus de amargura. No es correcto. No lo sabes? Es inmoral, Simon, es malo. No permitas que el mal destruya tu corazn, tu alma. Te lo suplico, no lo hagas! A l se le tens la mandbula. No entiendes... Pues claro que no lo entiendo! Senta oprimido el pecho, tena dificultades para respirar, el aire ah estaba denso y hmedo y le costaba inspirarlo. Se acerc otro poco a l y dijo enrgicamente: Yo iba a la iglesia de nia. S que eso lo considera provinciano un hombre sofisticado

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como t, pero iba. Y la iglesia dice, la Biblia dice, que es pecado matar. Tuvo que parar para respirar, y sinti el olor de las rosas en la lengua. Y yo as lo creo. Es un pecado mortal asesinar a un ser humano, aunque t disimules no saberlo batindote en duelo. Es asesinato, Simon. Al fin y al cabo, es un asesinato, y te destruir. Entonces soy un pecador y un asesino dijo l tranquilamente y pas por su lado. Es tu amigodijo ella, desesperada. l se detuvo, sin volverse. S. Christian es mi amigo, pero tambin es el hijo de Fletcher. El hijo del asesino de Ethan. l me ret a duelo, Lucy, no yo a l. Ella intent contener las lgrimas. Escchate. Piensas matar a un amigo, a un hombre con el que has comido, conversado y redo. l te admira, Simon, lo sabas? S, s que me admira. Se gir a mirarla y ella vio una capa de sudor sobre su labio superior. Se ha pasado el mes siguindome a todas partes, imita mi forma de vestir y mis gestos. Cmo podra no ver que me admira? Entonces... l neg con la cabeza. Eso no importa. Simon... Qu quieres que haga? pregunt l, entre dientes. Negarme a batirme? S! Extendi las dos palmas abiertas, suplicante. S. Mrchate. Ya has matado a cuatro hombres. No vas a desmerecer en la opinin de nadie. En la ma, s. Por qu? La desesperacin le hizo temblar la voz. Ya has vengado a Ethan. Por favor. Vaymonos a Maiden Hill o a tu propiedad en el campo o a cualquier otra parte. No importa adonde, con tal que nos marchemos. No puedo. Lgrimas de rabia y desesperanza le empaaron los ojos. Por el amor de Dios, Simon... Te amenaz. La mir a los ojos y ella vio lgrimas y una horrible resolucin en sus ojos. Christian te amenaz. Ella se limpi las mejillas. No me importa.

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A m s me importa. Se acerc y le cogi los brazos. Si crees que soy el tipo de hombre que se desentiende de una amenaza a su mujer... Slo lo dijo para obligarte a luchar con l. Aun as. Te seguir. Te seguir hasta el lugar del duelo y correr a interponerme entre vosotros si es necesario. Encontrar la manera de detenerte cuando ests batindote. No puedo permitir que hagas esto, Simon, no... Calla, no dijo l amablemente. No nos batiremos en el mismo lugar de la ltima vez. No sabrs dnde. No puedes impedrmelo, Lucy. Ella solloz. l la abraz, apretndola a su pecho, y ella sinti en las mejillas los fuertes latidos de su corazn. Por favor, Simon. Necesito acabar esto musit l, con los labios en su frente, Por favor, Simon, por favor repiti ella, como una oracin. Cerr los ojos y sinti bajar ardientes lgrimas por la cara. Le cogi la chaqueta, aspir el olor a lana y su aroma, el aroma de su mando, Dese decir algo que lo convenciera, pero no encontr las palabras. Te perder. Nos perderemos mutuamente. No puedo cambiar lo que soy, Lucy dijo l en un susurro. Ni siquiera por ti. Diciendo eso la solt y se alej. ***** Una hora despus Simon entr en la cafetera del club de la Sociedad Agraria y se dirigi a la mesa a la que estaba sentado Edward de Raaf. Te necesito le dijo. Lo sorprendi lo spera que le son la voz, como si hubiera tragado vinagre. O pena. No pienses en Lucy. Tena que concentrarse en lo que necesitaba hacer. De Raaf debi sorprenderse tambin. O tal vez fue por las palabras. Lo mir en silencio un momento y luego le indic la silla desocupada a su lado. Sintate. Bebe un caf. Simon sinti subir bilis a la garganta. No deseo beber caf. De Raaf no le hizo caso. Le hizo un gesto a un chico, que, curiosamente, mir y asinti. Entonces se volvi hacia Simon y lo mir ceudo.

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He dicho que te sientes. Simon se sent.

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La cafetera estaba casi vaca. Ya era tarde para la aglomeracin de la maana y muy temprano para los bebedores de la tarde. El nico otro cliente era un hombre mayor con una peluca larga polvorienta, que estaba sentado cerca de la puerta hablando solo ante una taza. El chico dej dos tazas en la mesa, cogi la primera de De Raaf y se alej antes que pudieran darle las gracias. Simon mir el vapor que suba de la taza. Senta un fro extrao, aun cuando haca calor en la sala. No quiero caf. Bbelo gru De Raaf. Te har bien. Tienes mal aspecto; da la impresin de que te han dado una patada en las bolas y luego te han dicho que tu rosa favorita muri mientras te retorcas de dolor en el suelo. Simon hizo un mal gesto ante la imagen. Christian Fletcher me ha retado. Jum. Seguro que ests temblando dentro de tus zapatos con tacones rojos. Lo mir con los ojos entrecerrados. Qu le has hecho al chico? Nada. Su padre particip en la conspiracin para matar a Ethan. De Raaf arque sus negras cejas. Y l lo ayud? No. De Raaf se limit a mirarlo. Simon curv los labios, pasando la mano por la taza. Quiere luchar en lugar de su padre. Mataras a un hombre inocente? pregunt De Raaf, mansamente. Christian s era inocente del delito de su padre. Bebi un trago de caf y solt una maldicin al quemarse la lengua. Ha amenazado a Lucy. Ah. Me hars de padrino? De Raaf dej su taza en la mesa, enderez la espalda, apoyndola en el respaldo, y haciendo crujir la silla con su peso dijo: Mmm. Saba que llegara este da. Simon arque la ceja. En que el muchacho te traera una taza de caf? De Raaf hizo como si no lo hubiera odo.

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No me estoy arrastrando buf Simon.

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El da en que acudiras a m arrastrndote... Desesperado, con la peluca sin empolvar y llena de liendres. Mi peluca no est... Incapaz de encontrar a otro que te ayude interrumpi De Raaf en voz ms alta. Vamos, por el amor de Dios. Suplicando, rogando, ay, Edward, aydame, por favor. Buen Dios mascull Simon. De Raaf levant su taza. Este es un da francamente maravilloso. A Simon se le curv la boca en una sonrisa, a su pesar. Bebi con cuidado un trago de su caf. Tremendamente cido. De Raaf le sonri, esperando. Simon exhal un suspiro. Me vas a hacer de padrino? Por supuesto. Feliz de serlo. Eso lo veo. El duelo ser por la maana de pasado maana. Tienes todo un da, pero deberas comenzar ya. Tendrs que ir a la casa de Fletcher. Enterarte de quines son sus padrinos y... Lo s. Buscar a un mdico acreditado que no pierda la sangre fra ante... S lo que debe hacer el padrino de un duelo interrumpi De Raaf, con dignidad. Estupendo. Acab de beber su caf. El negro lquido le quem todo el conducto hasta el estmago. Procura no olvidarte la espada, eh? De Raaf pareci ofendido. Simon se levant. Simon. Se gir a mirarlo, interrogante. Si me necesitaras para cualquier otra cosa... Simon contempl un momento al hombre alto y de cara picada de viruelas y sinti oprimida la garganta. Tuvo que tragar saliva para contestar: Gracias. Sali rpidamente de la cafetera del club, no fuera que comenzara a parlotear. Al pasar junto al hombre mayor con la peluca larga vio que estaba roncando, con la cara casi apoyada en la mesa. El sol de la tarde le dio de lleno al salir; a pesar de ello, el aire estaba tan fro que le escocan

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las mejillas. Mont en su castrado y lo gui hasta la ajetreada calle. Debo decirle a Lucy... Par el pensamiento. No quera pensar en Lucy, no quera recordar el miedo, el sufrimiento y la rabia que vio en su cara antes de salir del invernadero y dejarla ah sola, pero era casi imposible. Pensar en Lucy ya estaba grabado en sus huesos. Entr en una calle en que haba diversas tiendas a ambos lados. Ella detestaba que se batiera en duelo; tal vez si le llevaba algn regalo esa noche; an no le haba hecho ninguno para la boda. Media hora despus sali de una tienda con un paquete rectangular en la mano y uno ms grande bajo el brazo. El paquete grande contena un regalo para su sobrina. Al ver una juguetera en la calle record que tena que comprar algo para regalrselo a Bolsillo por Navidad. Se le curv la boca al pensar qu opinara su cuada del regalo que le hara a su hija. Volvi a montar, equilibrando con sumo cuidado los paquetes. Sin duda Lucy seguira furiosa, pero al menos sabra que l lamentaba sinceramente haberle causado afliccin. Por primera vez ese da se permiti pensar en los das siguientes. Si sobreviva al duelo, habra acabado por fin. Podra dormir en paz. Podra amar a Lucy en paz. Tal vez aceptara la idea de ella de viajar. Podran ir a Maiden Hill a pasar su primera Navidad juntos y visitar al capitn. No senta la menor necesidad de volver a ver a ese viejo bobo tan pronto, pero era posible que Lucy ya estuviera echando de menos a su padre. Despus del Ao Nuevo podran hacer un recorrido por Kent y luego viajar a Northumberland a ver sus propiedades, siempre que el tiempo no estuviera demasiado malo. Haca aos que no visitaba la casa seorial. Lo ms seguro es que necesitara obras de restauracin y Lucy podra ayudarlo en eso. Levant la vista y vio su casa. Se sinti desorientado. Haba cabalgado hasta ah sin siquiera darse cuenta? Entonces vio el coche; su coche. Unos lacayos estaban bajando la escalinata cargados con bales, y otros ponindolos en la parte de atrs del coche, maldiciendo por el peso. El cochero ya estaba sentado en el pescante. Entonces apareci Lucy en la puerta, envuelta en una capa y con la capucha subida, como una penitente. Desmont a toda prisa, sin el menor garbo, con el pecho oprimido por el terror. El paquete rectangular cay sobre los adoquines, y lo dej ah. Ella iba bajando la escalinata. Subi corriendo. Lucy. La cogi por los hombros. Le vio la cara fra y blanca bajo la capucha. Lucy. Sultame, Simon.

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Qu vas a hacer? sise, consciente de que pareca un tonto, consciente de que lo observaban los criados, Newton, los transentes y los vecinos. No le import un bledo. Vuelvo a casa de mi padre. Sinti una ridcula oleada de esperanza. Espera y yo... Me marcho dijo ella, y sus fros labios apenas se movieron. El terror se le enrosc en los rganos vitales, atenazndoselos. No. Slo entonces ella lo mir a los ojos; tena enrojecidos los bordes de los prpados pero los ojos secos. Tengo que marcharme, Simon. No. Se sinti como un nio al que le han negado un dulce. Sinti deseos de tirarse al suelo y ponerse a chillar. Deja que me marche. No puedo permitrtelo. Medio se ri, bajo el fro y brillante sol de Londres, ante su casa. Me morir si te lo permito. Ella cerr los ojos. No te morirs. No puedo continuar aqu viendo cmo te destruyes. Lucy. Djame que me vaya, Simon, por favor. Abri los ojos y l vio un sufrimiento infinito en su mirada. Eso le haba hecho a su ngel? Ay, Dios. Abri las manos y le solt los hombros. Ella pas junto a l y termin de bajar la escalinata, con la orilla de la capa arremolinada por el viento. La observ subir al coche. El lacayo cerr la puerta. El cochero agit las riendas, los caballos avanzaron y el coche se puso en marcha. Ella no mir atrs. l se qued donde estaba, mirando el coche hasta que ste se perdi de vista entre los muchos coches y carros que pasaban por la calle. Y continu mirando. Milord? dijo Newton a su lado, tal vez no por primera vez. Qu? Hace fro, milord. S que haca fro. Tal vez le convendra entrar continu el mayordomo.

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Simon flexion la mano y lo sorprendi notar que tena adormecidas las yemas de los dedos. Mir alrededor. Alguien se haba llevado el caballo, pero el paquete rectangular continuaba tirado sobre los adoquines. Ser mejor que entre, milord S dijo, comenzando a bajar la escalinata. Por aqu milord le grit Newton, como si fuera un viejo senil que pudiera meterse en medio del trfico y ser atropellado. Sin hacerle caso, termin de bajar y recogi el paquete; se haba roto el papel por una esquina. Tal vez podra llevarlo para que se lo envolvieran en un papel bonito. A Lucy le gustara un papel bonito. Aunque no lo vera jams; lo haba abandonado. Milord volvi a gritar Newton. S, de acuerdo contest, entrando en la casa con el paquete en la mano. Qu otra cosa poda hacer?

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Captulo 18

Quien est ah? grit el capitn desde la puerta de su casa Craddock-Hayes. Llevaba una chaqueta vieja sobre el camisn de dormir, zapatos con hebillas de los que sobresalan sus fuertes tobillos desnudos y el gorro de noche embutido en la cabeza casi cubrindole las orejas. Son pasadas las nueve; la gente decente ya est en la cama, sabe? Levant la linterna para iluminar el camino de gravilla. La seora Brodie, con su cofia y envuelta en un chal, estaba detrs de l, mirando por encima de su hombro. Lucy abri la puerta del coche. Soy yo, pap. l entrecerr los ojos, tratando de verla en la penumbra. Lucy? Cmo se le ha ocurrido a Iddesleigh viajar a estas horas de la noche, eh? Debe de haberse vuelto loco. Hay bandoleros en los caminos, o es que l no sabe eso? Lucy baj los peldaos del coche con la ayuda de un lacayo. No ha venido conmigo. Loco repiti su padre. Tiene que estar loco para dejarte viajar sola, aunque sea con lacayos. Y por la noche. Granuja! Ella sinti el obstinado deseo de defender a Simon. l no tuvo voz ni voto. Lo he dejado. La seora Brodie abri los ojos como platos. Preparo un t? dijo, y sin esperar respuesta se gir y entr en la casa. El capitn simplemente se aclar la garganta. Has vuelto a casa por una ria sin importancia, eh? Chica lista. Un hombre se mantiene sobre ascuas cuando no sabe qu va a hacer su mujer despus. Le vendr bien. Puedes quedarte un par de das y volver a casa despus de Navidad. Lucy exhal un suspiro. Estaba cansada hasta la mdula de los huesos; cansada hasta el alma. No voy a volver con l. Lo he dejado para siempre.

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Qu? Qu? exclam su padre, ya alarmado. Pero, vamos a ver... Jeess, es que nadie duerme aqu? refunfu Hedge, apareciendo por la esquina, con el camisn colgando de los pantalones y un tricornio grasiento del que sobresalan mechones de pelo cano. Vio a Lucy y se par en seco. Ya ha vuelto? Cre que acabbamos de despacharla. A m tambin me alegra verle, seor Hedge dijo Lucy. Tal vez podramos continuar la conversacin dentro de la casa, pap? Muy bien mascull Hedge. Llevo casi treinta aos aqu, los mejores aos de mi vida, adems, y a alguien le importa? No, a nadie; sigo siendo no digno de confianza. Ocpate de los caballos, Hedge orden el capitn, entrando en la casa con Lucy. Cuatro espalda... enormes bestias gimi Hedge. Tengo fastidiada la

Se cerr la puerta y dejaron de orlo. El capitn dirigi la marcha hacia su despacho, cuarto en el que Lucy no acostumbraba a entrar. El despacho de su padre era su dominio; ni siquiera a la seora Brodie le permita entrar a limpiarlo, al menos sin alegar muchsimo antes. El enorme escritorio de roble estaba situado formando ngulo con el hogar, demasiado cerca, en realidad, lo que quedaba atestiguado por la madera ennegrecida de la pata ms cercana al fuego. La superficie del escritorio estaba oculta por una pila de coloridos mapas, sujetos por un sextante de bronce, una brjula rota y un trozo de cuerda. A un lado del escritorio haba un enorme globo terrqueo con su propio pie. Ahora bien... comenz el capitn. Entr la seora Brodie con una bandeja con t y bollos. El capitn se aclar la garganta. Ser mejor que vaya a ver si qued algo de su buen pastel de carne y riones de la cena, seora Brodie, por favor. No tengo hambre protest Lucy. Ests muy plida, cielo. Hizo un gesto al ama de llaves. Un trozo de pastel de carne y riones te vendr bien, eh? La seora Brodie se apresur a salir. Ahora bien comenz l de nuevo, qu ha pasado que has venido corriendo de vuelta a la casa de tu padre? Lucy sinti arder las mejillas. As expresada, su venida pareca algo infantil. Hemos tenido una diferencia de opinin explic. Baj la vista y comenz a quitarse los guantes, lentamente, un dedo tras otro. Le

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temblaban las manos. Est haciendo algo con lo que no puedo estar de acuerdo. El capitn dio una fuerte palmada sobre el escritorio, haciendo saltar los papeles y a ella. Canalla! Apenas lleva casado algo ms de una semana y ya anda enredado con damas de mala reputacin. Ja! Cuando le ponga las manos encima a ese granuja, a ese sinvergenza, a ese... ese libertino, le dar de azotes. Lucy sinti subir una burbuja de risa histrica a la garganta. No, oh, no. No es nada de eso. Se abri la puerta y volvi a entrar la seora Brodie. Los mir fijamente a los dos. Tal vez oy algo desde el corredor, pero no dijo nada. Dej la bandeja sobre una mesa al lado de Lucy y movi la cabeza haciendo un gesto hacia la comida: Coma un poco de eso, seorita Lucy; se sentir mejor. Har encender el fuego en su antiguo dormitorio, le parece? Diciendo eso sali a toda prisa, sin esperar respuesta. Lucy mir la bandeja. Haba una rodaja del pastel de carne fro, un plato de fruta cocida, un trozo de queso y unas rebanadas del pan fresco de la seora Brodie. Le rugi el estmago. Haba declinado la sugerencia de cenar en una posada del camino y slo en ese momento cay en la cuenta del hambre que tena. Cogi un tenedor. Qu fue, entonces? Mmm? musit ella, con la boca llena del tierno pastel. No deseaba pensar en Simon, en el peligro que corra ni en su matrimonio fracasado. Si pudiera irse a acostar... Pero su padre era obstinado cuando quera. Por qu lo has dejado plantado si no estaba liado con palomas sucias? Lucy se trag el bocado. Duelos. Simon ya ha matado a cuatro hombres. En duelos. Los reta a duelo y luego los mata, y yo ya no soporto eso, pap. Se va a destruir lentamente, aun cuando sobreviva a los duelos. No me hace caso, se niega a parar, as que lo he dejado. Mir su pastel, a rebosar de salsa marrn y de pronto sinti nuseas. Porqu? Qu? Su padre la mir ceudo.

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Por qu mata a esos hombres? No me cae bien tu marido, nunca me ha cado bien y, para decirlo claro, tal vez nunca me caiga bien. Pero no me da la impresin de que est loco. Pisaverde s, pero no loco. Lucy casi sonri. Est matando a los hombres responsables de la muerte de su hermano Ethan, y s lo que vas a decir, pap, pero por noble que sea el motivo, sigue siendo asesinato, y pecado segn la Biblia. Mi conciencia no lo soporta, y creo que la de Simon tampoco. Ja gru el capitn, me alegra saber que mi hija sabe leer con tanta facilidad mis pensamientos. Lucy se mordi el labio. No era as como se haba imaginado su llegada a casa. Comenzaba a dolerle la cabeza y al parecer su padre deseaba pelea. No fue mi intencin... Lo s, lo s interrumpi l, agitando una mano. No era tu intencin insultar a tu viejo padre, pero lo has insultado. Crees que todos los hombres pensamos igual, verdad, nia? No, yo... Porque no es as continu l, apuntando un dedo a su nariz para recalcar el punto. No creo que matar por venganza sea lo correcto. He visto morir a demasiados hombres por motivos nimios como para tolerarlo. Lucy se mordi el labio. Su padre tena razn; se haba precipitado en juzgarlo. Lo siento... Pero eso no significa que no lo entienda dijo l al mismo tiempo. Echndose hacia atrs en su silln se puso a contemplar el cielo raso. Lucy levant la corteza del pastel. El interior se estaba congelando rpidamente, y ya se vean trocitos de grasa endurecida en la superficie de la salsa. Arrug la nariz e hizo a un lado el plato. La cabeza ya comenzaba a dolerle en serio. Lo entiendo e incluso me solidarizo con l dijo l repentinamente, hacindola pegar un salto. Se levant y comenz a pasearse. S, me solidarizo con l, maldito sea. Y eso es ms de lo que haces t, querida ma. Lucy se tens. Me parece que entiendo los motivos de Simon para batirse en duelo con esos hombres. Y soy capaz de comprender la prdida de un ser querido. Pero no puedes solidarizarte con l eh? No veo la diferencia. l la mir un momento agitando las cejas.

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Ja.

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Lucy tuvo la deprimente sensacin de que en cierto modo le haba fallado a su padre. Se le llenaron los ojos de lgrimas, amenazando con caer. Estaba cansada, muy cansada, por el viaje, por la discusin con Simon y por todas las cosas ocurridas antes. En algn recoveco de su mente haba tenido la seguridad de que su padre, justamente su padre, se pondra de parte de ella en la catstrofe. l camin hasta la ventana y mir hacia fuera, aunque slo poda ver su reflejo en el cristal. Tu madre era la mujer ms buena que he conocido. Lucy frunci el ceo. Qu? Tena veintids aos cuando la conoc, era un teniente muy joven. Ella una muchacha hermosa, toda rizos oscuros y ojos castao claro. Gir la cabeza y la mir por encima del hombro. El mismo color de los tuyos, cielo. Eso me han dicho musit ella. Todava echaba de menos a su madre, su voz suave, su risa, y la luz constante que era para la familia. Baj la vista, con los ojos empaados. Deba de ser el cansancio. Mmm gru su padre. Podra haber elegido a cualquiera de los caballeros de por aqu. De hecho, en un momento estuvo muy cerca de elegir a un capitn de dragones. Emiti un bufido. El uniforme escarlata. Siempre hace a las damas volver la cabeza, y el cabrn era ms alto. Pero te eligi a ti. S, me eligi a m. Movi lentamente la cabeza. Me qued de piedra, por la sorpresa. Pero nos casamos y nos establecimos aqu. Y vivisteis muy felices siempre. Exhal un suspiro. De nia haba odo muchas veces la historia del galanteo y matrimonio de sus padres. Era su historia favorita antes de dormirse. Por qu su matrimonio no poda ser...? No, ah te equivocas. Qu? Debi entender mal, pens, ceuda. Qu quieres decir? La vida no es un cuento de hadas, hija ma. Se gir del todo a mirarla. En nuestro quinto ao de matrimonio, al llegar a casa de una travesa por el mar, me enter de que tu madre se haba echado un amante. Lucy enderez la espalda, absolutamente sorprendida. Su madre era buena, amable, maravillosa. Eso no poda ser cierto. Un amante? Debes de estar equivocado, pap. l frunci los labios y se mir los zapatos, ceudo.

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No. Prcticamente me lo arroj a la cara. Ella intent digerir esa informacin, pero le result imposible. Era sencillamente increble. Pero, pero... Mi madre era buena. S, la mujer ms buena que he conocido. Eso ya lo he dicho. Mir el globo terrqueo, aunque su expresin era la de estar viendo algo totalmente diferente. Pero yo estaba lejos, en el mar, durante meses y meses seguidos, y ella tena dos bebs pequeos que cuidar, totalmente sola en este pequeo pueblo. Se encogi de hombros. Me dijo que se senta sola; y furiosa conmigo. Qu hiciste? Me enfurec. Ech pestes, grit, solt una sarta de maldiciones. Ya me conoces. Hizo girar el globo. Pero al final la perdon. Levant la vista y la mir. Y nunca me arrepent de haberla perdonado. Lucy lo mir pasmada. Pero... Intent encontrar las palabras. Cmo pudiste perdonarle ese tremendo agravio? Su padre toc el globo terrqueo y pinch frica con un dedo. Ja, Porque la amaba, por eso. Y porque comprend que incluso la mujer ms buena del mundo slo es un ser humano y puede cometer un error. Cmo...? Era una mujer, no un ideal suspir l. En ese momento se vea viejo, ah de pie con su camisn y gorro de dormir, pero al mismo tiempo severo e imponente. Las personas cometemos errores. Los ideales, no. Creo que esa es la primera leccin que se debe aprender en todo matrimonio. Lucy hizo una honda y temblorosa inspiracin. Pensara lo que pensara su padre, los casos eran muy distintos. Simon ha asesinado. Y tiene la intencin de volver a hacerlo. Va a batirse en duelo con un querido amigo, un hombre que lo admira, y es probable que lo mate. S que no es un ideal, pap, pero, cmo esperas que perdone eso? Cmo poda esperar que ella viviera con un hombre tan empecinado en la destruccin? No lo espero. Hizo girar el globo una ltima vez y ech a andar hacia la puerta. Es tarde, hija. Ya es pasada la hora de que te acuestes. Y la ma tambin. Descansa un poco. Lucy lo mir indecisa, cansada y confundida. Al llegar a la puerta l se gir y la clav con su mirada. Pero recuerda esto. Puede que yo no espere que lo perdones, pero Dios s. Eso dice tu Biblia. Piensa en eso.

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En realidad, siempre haba sido inevitable que Lucy lo abandonara, meditaba Simon. La nica sorpresa era el tiempo que le llev decidirse a marcharse. Debera agradecer haber tenido algo ms de una semana de matrimonio, esos das de feliz compaa y las noches de dulces relaciones amorosas. Con sumo cuidado llen la copa de coac. Con cuidado, porque era la segunda, o tal vez la tercera, y porque las manos le haban comenzado a temblar como a un viejo paraltico. Pero eso era una mentira. Las manos le temblaban desde el momento en que Lucy se haba marchado, la tarde del da anterior. Temblaba todo l, como si tuviera fiebre, como si todos los demonios de su interior hubieran decidido hacerse sentir fsicamente. Demonios de rabia, demonios de sufrimiento, demonios de autocompasin y demonios de amor; sacudan y agitaban su cuerpo, exigiendo que los reconociera. Haba perdido la capacidad de contenerlos, y ya llevaban las riendas de su alma. Haciendo una mueca de asco hacia s mismo, bebi un trago del licor mbar; este pas quemndole la garganta y todo el conducto hasta el estmago. Probablemente no sera capaz de sostener la espada la maana del duelo. No sera eso una sorpresa para Fletcher? Verlo ah todo tembloroso, con la espada cada a sus pies, intil? Christian simplemente tendra que destriparlo y marcharse a casa a desayunar; pensndolo bien, es que ni siquiera perdera el tiempo. Y l no tena nada que hacer, absolutamente nada, entre ese momento y el duelo al alba del da siguiente. Cogi su copa y sali del despacho. El vestbulo estaba oscuro y fro aun cuando slo era la tarde. Es que nadie poda mantener encendidos los fuegos de los hogares para calentarlo? Tena muchsimos criados; era vizconde despus de todo, y lo avergonzara tener menos de cincuenta almas esforzndose en complacer todos sus caprichos, da y noche. Se le ocurri llamar a Newton de un grito, pero este se haba mantenido escondido todo el da. El muy cobarde. Ech a andar por el vestbulo hacia uno de los corredores, oyendo resonar sus pasos en su enorme y solitaria casa. Qu lo haba hecho creer aunque fuera un segundo que l y un ngel podran estar unidos? Que l sera capaz de ocultar de ella la rabia que llevaba en el corazn o las manchas de su alma? Locura, pura locura. Al llegar a la puerta de su invernadero se detuvo. Desde fuera las ola. Rosas. Tan serenas, tan perfectas. De nio ya lo fascinaba el remolino de ptalos aterciopelados que llevan a un centro secreto, escondido y tmido, en el corazn de la flor. El problema de cultivar rosas es que aun cuando el rosal no est florecido exige un cuidado constante. Hay que examinar las hojas por si hay roya, moho o parsitos; hay que ocuparse

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esmeradamente de la tierra, eliminar las malas hierbas y mejorarla. Al rosal hay que podarlo en otoo, a veces drsticamente, para que pueda volver a dar rosas en primavera. Es una flor exigente y egosta la rosa, pero cuando est bien cuidada recompensa con una belleza espectacular. De repente le vino el recuerdo de cuando era nio, aun no formado, y entraba sigiloso en la rosaleda para esconderse de su preceptor. El jardinero que cuidaba de los rosales, Burns, no se fijaba en que l estaba escondido detrs. Sonri irnico. Claro que tena que haberlo visto; el viejo simplemente simulaba que no saba que l estaba en la rosaleda, eludiendo sus estudios. De esa manera los dos podan coexistir en ese lugar que ms les gustaba sin que nadie pudiera echar la culpa a uno u otro si lo sorprendan ah. Coloc la mano en la puerta palpando la madera de cedro importada especialmente cuando hizo construir ese refugio. Y ahora como adulto tambin iba a su rosaleda a esconderse. Abri la puerta y el aire hmedo le acarici la cara. Sinti que le comenzaba a brotar el sudor en la lnea del pelo. Bebi otro trago de coac. Despus de la marcha de Christian, Newton se haba encargado de que limpiaran el invernadero antes que transcurriera una hora. No haba la menor seal que indicara que ah haba habido una pelea. Avanz otro poco y esper a que el olor de la tierra y el dulce perfume de las rosas le devolvieran la serenidad, le devolvieran el alma a su cuerpo, construyndolo otra vez: haciendo de l menos un demonio y ms un hombre. Esper en vano. Contempl las hileras de mesas alargadas, las macetas escrupulosamente ordenadas, los rosales, algunos simples tallos espinosos, otros exuberantemente florecidos. Los colores le asaltaron los ojos; haba todos los matices imaginables de blanco, rosa y rojo: rosa carne, blanco fro, carmes oscuro, y una rosa del color exacto de los labios de Lucy. Era un despliegue deslumbrante que le haba llevado la mayor parte de su vida adulta reunir, una obra maestra de horticultura. Levant la vista hacia el lugar donde el techo de cristal formaba una bveda perfecta, protegiendo las delicadas plantas y manteniendo fuera el fro de Londres. Baj la vista a los ladrillos ensamblados a la perfeccin formando un pulcro diseo en espiga. El invernadero era exactamente lo que se haba imaginado hace diez aos, cuando lo hizo construir. Era la culminacin de todos sus sueos de un refugio, de paz. Era perfecto. Slo que Lucy no estaba ah. Nunca ms volvera a haber paz para l. Bebi el resto del coac, levant la copa y la arroj contra los ladrillos. Los cristales rotos se esparcieron por el pasillo. *****

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Los negros nubarrones bajos en el cielo presagiaban lluvia o tal vez incluso nieve. Tiritando, Lucy se frot las manos. Debera haberse puesto mitones. La escarcha cubra delicadamente el jardn esa maana, delineando cada hoja muerta, cada rama congelada con un pelaje blanco. Toc una manzana marchita y vio formarse un crculo perfecto al derretirse la escarcha con el calor de la yema de su dedo. Bajo el crculo la manzana continuaba muerta. La verdad, haca demasiado fro para estar fuera, pero se senta inquieta ese da, y la casa se le antojaba un encierro. Haba intentado sentarse a dibujar una naturaleza muerta de una cocina de campo: una fuente de cermica grande, huevos amarronados y pan recin horneado por la seora Brodie. Los huevos le salieron deformados y el carboncillo se le rompi sobre el papel, dejando un desastre de manchas. Curioso. Haba dejado a Simon porque no soportaba su manera de actuar; porque se senta totalmente confusa viviendo con l mientras segua matando o buscando la muerte. Frunci el entrecejo. Tal vez no haba comprendido que en parte su huida se haba debido al miedo, al miedo a esa constante y dolorosa preocupacin de que l muriera en uno de sus duelos. Sin embargo ah, en la quietud de su hogar de la infancia, la confusin que senta era mucho peor. El silencio, justamente la ausencia de drama, le resultaban casi opresivos. En Londres al menos poda despotricar contra Simon, discutirle sus motivos para vengarse. Poda hacerle el amor. Pero ah estaba sola. Totalmente sola. Lo echaba de menos. Cuando lo dej ya supona que sentira cierta nostalgia, el dolor de la prdida. Al fin y al cabo lo quera muchsimo. Lo que no haba supuesto ni esperado era que ese dolor fuera un gigantesco agujero en la tela de su vida, un agujero en todo su ser. No saba si podra vivir sin l, y aunque eso sonara melodramtico, lamentablemente era cierto. Era muy posible que volviera con su marido no por el argumento moralmente sensato que le diera su padre, que hay que perdonar al pecador, sino por una simple y vulgar verdad: No poda vivir separada de l. Hubiera hecho lo que hubiera hecho, hiciera lo que hiciera en el futuro, fuera lo que fuera, lo echaba de menos; segua deseando estar con l. Qu terrible. Buen Dios, hace un fro para congelarse. Qu haces aqu, rondando por el jardn como el fantasma de una mujer agraviada? Lucy se gir bruscamente hacia la irritada voz. Patricia estaba saltando de un pie a otro. La capucha de la capa casi le envolva la cara, y con las manos embutidas en un manguito de piel se cubra la nariz, dejando a la vista solamente sus ojos azul porcelana. Venga, entra, no sea que te conviertas en hielo. Lucy le sonri.

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Muy bien.

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Exhalando un suspiro de alivio, Patricia se apresur a entrar por la puerta de atrs sin esperarla. Lucy la sigui. Cuando entr en la casa, su amiga ya se haba quitado la capa y el manguito. Qutate eso dijo, haciendo un gesto hacia la capucha. Y vamos a la sala de estar. Ya le he pedido t a la seora Brodie. No tardaron en estar sentadas en el cuarto de estar de atrs con una humeante tetera en la mesita. Aah suspir Patricia, sosteniendo la taza delante de la cara, casi bandosela en el caliente vapor. Gracias a Dios la seora Brodie sabe calentar bien el agua. Bebi un poco de t y dej la taza en el platillo de modo muy formal. Ahora hblame de Londres y de tu nueva vida. Hay mucho ajetreo dijo Lucy al cabo de un momento. En Londres, quiero decir. Hay muchsimo para ver y hacer. No hace mucho fuimos al teatro y me encant. Suerte la tuya suspir Patricia. Me encantara ver a toda la gente con sus mejores galas. Mmm sonri Lucy. Mi cuada Rosalind es muy amable. Me ha llevado de compras y a visitar sus lugares favoritos. Tengo una sobrina tambin; juega con soldaditos de plomo. Muy nica. Y tu flamante marido? pregunt, en tono muy inocente . Cmo est? Muy bien. Porque me he fijado que has venido sin l. Est ocupado... En la vspera de Navidad? interrumpi Patricia, arqueando una ceja . Vuestra primera vspera de Navidad juntos. Y aunque s que eres una mujer deplorablemente poco sentimental, tengo mis sospechas de todos modos. Lucy ocup las manos en servirse una segunda taza de t, poniendo sumo cuidado. Me parece que eso no es asunto tuyo, Patricia. Su amiga la mir horrorizada. Bueno, claro que no es asunto mo. Si limitara mi curiosidad a los asuntos estrictamente mos no me enterara jams de nada. Adems aadi, en tono ms prosaico, te tengo cario. Ah dijo Lucy, desviando la cara para ocultar las lgrimas que le hicieron escocer los ojos. Tuvimos una diferencia de opinin. Una diferencia de opinin repiti Patricia, sin inflexin en la voz.

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Lucy guard silencio. Entonces Patricia golpe el cojn que tena a un lado. Ese cabrn ya se ha echado una amante? No! exclam Lucy, ceuda, consternada. Por qu todos piensan lo mismo? Patricia la mir con inters. S? Tal vez porque tiene ese aire. Qu aire? Sabes? intent explicar Patricia haciendo un vago crculo con la mano, como si supiera mucho ms de lo que debe sobre las mujeres. Lucy se ruboriz. Lo sabe. Patricia bebi un sorbo de t. Eso lo hace casi irresistible. Por lo tanto es ms alarmante an que fueras capaz de separarte de l. Sobre todo, como he dicho, en Navidad. A Lucy le pas un repentino pensamiento por la cabeza. Dej la taza en el platillo. No he terminado su regalo. Qu? Lucy la mir. Quera ilustrar un libro para l, pero no lo he terminado. Patricia pareci satisfecha. Entonces debes estar esperando verlo maana... Lucy no escuch el resto. Patricia tena razn. En algn momento de esos ltimos minutos haba tomado su decisin. Volvera a casa con Simon y de alguna manera solucionaran el problema entre ellos. Y eso me recuerda dijo Patricia, sacando una cajita del bolsillo y pasndosela. Pero yo no tengo nada para ti. Abri la tapa de la cajita. Dentro haba un pauelo de seora con sus iniciales bordadas. Las letras estaban torcidas, cierto, pero eran bonitas de todos modos. Qu amable. Gracias, Patricia. Espero que te guste. Creo que me pinch los dedos con tanta frecuencia como la tela. Alarg la mano derecha para ensersela. Y s que lo tienes, sabes? Tengo qu? Patricia retir la mano y se examin las uas. Un regalo para m.

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Lucy la mir perpleja.

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Hace poco recib una proposicin de matrimonio, y puesto que t habas declinado la de ese caballero y llegado al extremo de casarte con otro... Patricia! exclam Lucy, levantndose de un salto a abrazarla, casi tirando al suelo la bandeja del t. Quieres decir que ests comprometida? Pues s. Y con Eustace Penweeble? Bueno... Y qu le pas al viejo seor Benning y sus noventa acres cultivables? Patricia se cogi un rizo dorado y lo sujet en su lugar. S, eso es triste, verdad? Y esa magnfica casa solariega. Es una verdadera lstima. Pero parece que el seor Penweeble arroll todo mi sentido comn. Creo que debi ser su altura. Bebi un trago de t, pensativa. O tal vez sus hombros. Lucy casi se ech a rer; slo consigui controlar el impulso en el ltimo momento. Y cmo conseguiste que te hiciera tan rpido la proposicin? Conmigo tard tres aos. Patricia puso una expresin recatada. Podra haber sido mi pauelo. Lucy le mir el inocente pauelo de encaje que le rodeaba el cuello. Tu pauelo? S. El seor Penweeble me llev a pasear en su coche y, no s cmo agrand los ojos, se me sali del corpio. Bueno, no logr meterlo, as que se lo ped a l. Le pediste qu? Vamos, que me metiera el pauelo en el corpio, naturalmente. Patricia musit Lucy. Despus de eso, parece que l se sinti obligado a proponerme matrimonio. Sonri como una gata ante un plato de nata. Vamos a celebrar el compromiso el Da de Aguinaldos, San Esteban. Te quedars para eso, verdad? Lucy dej la taza en el platillo. Ojal pudiera, querida, pero debo volver a casa a estar con Simon. Tienes razn. Debo pasar la Navidad con l. Habiendo tomado la decisin, sinti el fuerte deseo de ponerse en marcha al instante. Era importante que viera a Simon lo antes posible.

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Reprimi el impulso y junt las manos en la falda. Patricia estaba hablando de su inminente boda y deba escucharla. El trayecto a Londres llevaba horas. Unos pocos minutos no cambiaran nada, ni en uno ni otro sentido.

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Captulo 19

Sir Rupert aun no cruzaba el umbral de la puerta cuando su mujer le pregunt: Qu pasa? Sobresaltado, frunci el ceo, al tiempo que le entregaba su sombrero y su capa al adormilado lacayo. Qu quieres decir? Habiendo muerto Walker y James sus inversiones se haban vuelto precarias. Haba pasado la noche, como varias anteriores, trabajando para asegurarse de que no se le desmoronaran. Pero qu haca Matilda levantada a estas horas? No podan ser mucho ms de las cinco de la maana. Los ojos de su mujer se desviaron hacia el lacayo, que haca esfuerzos por parecer que no estaba escuchando. Podramos hablar en tu despacho? Faltara ms. Se dirigi a su refugio, entr delante de ella y al instante fue a sentarse en el silln ante su escritorio. Le dola terriblemente la pierna. Ella entr detrs y cerr la puerta con la mayor suavidad. Dnde has estado? Prcticamente no has hablado estos ltimos das. Te has pasado el rato encerrado aqu. Ni siquiera te hemos visto en las comidas. Eso es lo que quiero decir. Diciendo eso avanz hacia l, con la espalda recta como un militar, rozando la alfombra con la orilla de su vestido de batista verde. l observ que se le haba aflojado un poco la piel del contorno de la mandbula, formndole una bolsa bajo el mentn. Distradamente se friccion el muslo. He estado ocupado, querida ma. Simplemente eso. Ella no se dej engaar. No me vengas con excusas. No soy uno de tus compinches de negocios. Soy tu esposa. Lady Iddesleigh vino a verme hace dos das. Frunci el ceo, al interrumpirla l con una maldicin, pero continu: Me

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explic una historia fantstica acerca de ti y el vizconde. Me dijo que l tiene la intencin de retarte a duelo. Ve al grano y explcame lo que pasa. Sir Rupert se arrellan en su silln, haciendo crujir la piel del asiento. Era una suerte que Matilda fuera mujer; habra sido un hombre aterrador. Guard silencio sopesando las cosas. Desde el momento en que lo amenaz Iddesleigh haba pasado el tiempo cavilando, pensando cmo podra eliminar a un vizconde sin implicarse. El problema era que ya haba usado la mejor manera con Ethan Iddesleigh. Ese plan s fue sencillo, muy elegante: propagar rumores, obligar a un hombre a retar a duelo a un espadachn mucho mejor... La muerte fue inevitable y no dej ninguna pista que llevara a l. Habindolo hecho de otra manera, contratando asesinos, por ejemplo, hubiera habido muchas ms probabilidades de que las pistas llevaran a l. Pero si Iddesleigh continuaba empeado en eso, podra tener que correr ese riesgo. Matilda se sent en uno de los sillones del otro lado del escritorio. Piensa todo lo que quieras, pero al menos debes menearte para ir a buscar a Christian. l levant la vista. A Christian? Por qu? Ella exhal un suspiro. No lo has visto estos dos ltimos das, verdad? Ha estado casi tan arisco como t, caminando abatido por la casa, ladrndole a sus hermanas. Y el otro da lleg a casa con el labio ensangrentado. Sir Rupert se levant, cogiendo su bastn. Qu? Ella lo mir con los ojos agrandados por la exasperacin. S. No te fijaste? Dijo que se haba tropezado y cado, pero era bastante evidente que haba mantenido una pelea a puetazos. Eso no es en absoluto lo que espero de nuestro hijo. Por qu no se me dijo? Si te hubieras molestado en hablarme... Lo mir fijamente. Qu pasa? Qu es lo que me ocultas? Iddesleigh contest l. Dio dos pasos hacia la puerta y se detuvo. Dnde est Christian ahora? No lo s. Anoche no volvi a casa. Por eso te he esperado en pie. Ya se haba levantado y estaba con las manos cogidas delante. Rupert, qu...? l se gir hacia ella. Iddesleigh s tena la intencin de retarme a duelo. Retarte...

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Christian lo supo. Buen Dios, Matilda. Hundi las manos en su pelo . Quizs haya retado a duelo a Iddesleigh para impedir que se bata conmigo. Ella lo mir fijamente; la sangre le abandon lentamente la cara, dejndosela muy plida y arrugada, haciendo evidente todos y cada uno de sus aos. Debes encontrarlo dijo, sin apenas mover los labios. Debes encontrarlo e impedrselo. Lord Iddesleigh lo matar. l la mir un momento, inmvil, paralizado por la horrenda verdad. Ella extendi las manos en un gesto de splica. Mi querido marido. S que has hecho cosas, que hay actos oscuros en tu pasado. Nunca te he hecho preguntas, nunca he deseado saber lo que has hecho. Pero, Rupert, no permitas que nuestro hijo muera por tus pecados. Sus palabras lo espolearon, lanzndolo a la accin. Coje hasta la puerta, haciendo sonar fuertemente el bastn en el suelo de mrmol del vestbulo. Detrs de l, ella haba comenzado a sollozar, pero aun as l oy las palabras entre sollozos: No permitas que Christian muera por ti. ***** Un gato, o tal vez una rata, cruz el camino por delante del caballo de Simon. Aun no llegada la aurora, era la parte ms oscura de la noche, el dominio de Hcate, la diosa de las encrucijadas y de los perros aulladores. Era ese extrao espacio de tiempo entre la noche y el da cuando los seres vivos no se sienten del todo seguros. El nico sonido que se oa en la calle desierta era el apagado clop clop de los cascos de su castrado. Las prostitutas de las esquinas ya se haban ido a sus tristes camas y los vendedores callejeros an no se levantaban. Igual podra ir cabalgando por una necrpolis. Una necrpolis muy fra ya que del cielo caan silenciosos copos de nieve. Haba cabalgado ms de la mitad de la noche, vagando por entre las casas blancas de Grovesnor Square hasta el barrio oscuro y pobre Whitechapel. Curiosamente, all no lo haban asaltado, aun siendo un blanco de primera calidad para un asalto, un aristcrata apestando a licor y no conocedor del entorno. Una lstima. Podra haberle ido bien la distraccin de un desagradable robo, y quizs esto le hubiera resuelto todos sus problemas. Pero ah estaba, vivo, justo antes del alba y con un duelo por luchar. Ms all estaba la casa de ciudad de De Raaf. Por ah; al menos, eso crea. Estaba exhausto, cansado de muerte. Ya no tena el consuelo del sueo; no dorma desde que Lucy lo abandon haca dos das. Tal vez no

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volvera a dormir nunca ms. O dormira eternamente, despus de ese amanecer; sonri burln, celebrando ese ingenioso pensamiento. Gui el caballo hasta entrar en un callejn de establos y enderez un poco la espalda, buscando la parte de atrs de la casa de De Raaf. Mientras se acercaba, una sombra sali de la oscuridad junto a una puerta. Iddesleigh musit De Raaf, y su voz ronca asust al castrado. Simon tranquiliz al animal. De Raaf. Dnde est tu montura? Aqu. El grandulln abri la puerta, agach la cabeza y entr. Simon esper, notando por primera vez la mordacidad del aire de invierno. Mir hacia el cielo. La luna estaba baja, pero si hubiera estado en lo alto del cielo las nubes la habran ocultado. El da sera fro. Pues muy bien. Sali De Raaf del establo tirando de su feo bayo. Una bolsa blanda estaba amarrada a la grupa del caballo, detrs de la silla. No llevas peluca. Te ves desnudo sin ella. No? Se pas la mano por el pelo corto y slo entonces record. La peluca se le haba cado en una calle durante la noche, y no se molest en bajarse a recogerla. Sin duda ahora adornaba la cabeza de algn pilluelo. Se encogi de hombros. No importa. De Raaf lo mir un momento a travs de la oscuridad, y luego mont. Se me ocurre que tu flamante esposa no va a aprobar que intentes hacerte agujerear las entraas, la maana de Navidad justamente. Sabe lo que vas a hacer? Simon arque las cejas. Qu opina tu seora de que asistas a un duelo en Navidad? De Raaf hizo un mal gesto. Sin duda Anne lo detestara. Espero estar de vuelta en casa antes que despierte y descubra que no estoy. Ah dijo Simon, haciendo girar la cabeza de su caballo. De Raaf puso a su caballo al paso a un lado. Juntos cabalgaron hasta salir a la calle. No has contestado a mi pregunta dijo De Raaf, rompiendo el silencio y se vio el vapor de su aliento a la luz de una ventana.

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Los sentimientos de Lucy son discutibles. Sinti romperse algo en su interior al pensar en su ngel. Movi la mandbula y reconoci: Me ha dejado. Qu le has hecho? Simon lo mir enfurruado. Cmo sabes que ha sido culpa ma? De Raaf se limit a arquear una ceja. Desaprueba los duelos. No, no es eso. Desaprueba el asesinato. No veo por qu buf el otro. Le toc a Simon dirigirle una mirada fea. Por qu te bates a duelo, entonces, hombre? ladr De Raaf, impaciente. Joder, no vale la pena perder a tu mujer por eso. La amenaz. El recuerdo todava lo haca apretar los puos. Por muy amigo que fuera, Christian haba amenazado con violar a Lucy. No poda permitir que saliera impune de esa ofensa. Entonces deja que yo me encargue de Fletcher. T no tendrs que participar. Simon lo mir de reojo. Gracias, pero Lucy es mi mujer. De Raaf sonri. Ests seguro? S. Diciendo eso, Simon puso el castrado al trote, previniendo as ms conversacin. Continuaron el camino pasando por calles ms sombras y sucias. El viento aullaba su remordimiento en las esquinas. Pas una carreta haciendo retumbar los adoquines. De pronto Simon vio movimientos en la acera; unas pocas formas silenciosas, que se escabulleron o alejaron a grandes zancadas. Los moradores diurnos haban comenzado sus rondas, cautelosos en la oscuridad que todava ocultaba los peligros de la noche. Volvi a mirar el cielo; haba aclarado a un feo marrn grisceo. La nieve formaba una delgada capa blanca en el suelo, cubriendo la suciedad y los malos olores, dando la ilusin de pureza. Pronto los caballos la convertiran en charcos de barro y desaparecera la ilusin. Condenacin, qu fro hace resoll De Raaf detrs. Simon no se molest en contestar. Entraron en el sendero del parque. Ah el paisaje estaba impoluto y silencioso. Ningn ser humano haba perturbado la prstina nieve todava.

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Deben de estar.

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Estn aqu sus padrinos? pregunt De Raaf, rompiendo el silencio. No tienes por qu hacer esto. Sea lo que... Para le interrumpi Simon, mirndolo. Calla, Edward. Ya pas el tiempo para eso. De Raaf gru, ceudo. Simon titube un instante. Si me mata, t cuidars de Lucy, verdad? Joder... Se trag lo que fuera que iba a decir y lo mir furioso. Por supuesto. Gracias. Est con su padre en Kent. Encontrars su direccin y una carta en mi escritorio. Te agradecera si pudieras entregrsela. Qu diablos est haciendo en Kent? Reparando su vida, espero. Curv la boca tristemente. Lucy. Hara duelo por l? Llevara la lbrega ropa de luto de una viuda y llorara dulces lgrimas saladas? O lo olvidara pronto y encontrara consuelo en los brazos del prroco rural? Sorprendido descubri que todava era capaz de sentir celos. Lucy, mi Lucy. Parpadearon dos linternas junto a unas figuras oscuras ms adelante, Eran los actores de un drama inevitable. El chico, al que hasta pocos das antes haba considerado un amigo, los hombres que lo veran matar o ser matado, el mdico que declarara muerto a un hombre. Toc su espada y presion con las rodillas poniendo el caballo al trote. Hemos llegado. ***** La cara de Newton se relaj, casi en una sonrisa, y al instante se recuper y se inclin en una reverencia, haciendo revolotear la borla de su gorro de dormir sobre los ojos. Milady. Ha vuelto. Naturalmente repuso Lucy. Echndose atrs la capucha, cruz el umbral de su casa de Londres. Buen Dios, todos los criados estaban enterados de los asuntos entre Simon y ella? Pregunta tonta. Claro que s. Y a juzgar por la sorpresa que Newton se apresur a encubrir, haban supuesto que ella no volvera. Enderez los hombros. Bueno, sera mejor quitarles esa idea de la cabeza cuanto antes.

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Est aqu?

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No, milady. Su seora sali an no hace media hora. Lucy asinti, tratando de no dejar ver su desilusin. Haba estado cerca de llegar a verlo antes de que hiciera eso. Le habra gustado desearle suerte por lo menos. Le esperar en el despacho. Dej la libreta encuadernada en piel sobre la mesa del vestbulo, a un lado de un paquete de papel marrn a mal traer, y le dio una palmadita. Milady dijo Newton, inclinndose, me permite que le desee una feliz Navidad? Ah, gracias. Haba salido tarde de Kent, a pesar de las protestas de su padre, y hecho el ltimo tramo del trayecto en la oscuridad de la noche ya avanzada. Con toda la agitacin haba olvidado qu da era. Y feliz Navidad para usted tambin, seor Newton. Este se inclin en otra reverencia y se alej silenciosamente con sus zapatillas turcas. Lucy cogi un candelabro de la mesa y entr en el despacho de Simon. Cuando se estaba acercando a un silln junto al hogar, las llamas de las velas iluminaron dos pequeos grabados colgados en el rincn, en los que no haba reparado antes. Curiosa, se acerc a mirarlos. El primero era el dibujo de una rosa, hecha por un botnico, en toda su plenitud, sus ptalos desvergonzadamente abiertos. Debajo del dibujo haba una minuciosa diseccin, enseando sus diversas partes, cada una con su nombre elegantemente escrito, como para dar decoro a la exhibicin de la rosa de arriba. El segundo grabado era medieval, tal vez uno de una serie que habran ilustrado una Biblia. Representaba la historia de Can y Abel. Levant el candelabro para examinar la horrible escena. Can tena los ojos muy abiertos, sus msculos tremendamente abultados al luchar con su hermano. La cara de Abel se vea tranquila, sin alarma, mientras su hermano lo mataba. Se estremeci y le dio la espalda. Qu horrible tener que esperarlo as. Antes no saba lo que estaba haciendo l cuando lo esperaba. Pero ahora... Se haba prometido que no discutira con l, aun cuando detestara lo que haca, aunque matara a su amigo, aunque se sintiera aterrada por su vida. Cuando volviera, lo recibira como debe una esposa amante. Le ofrecera una copa de vino, le friccionara los hombros y le dejara claro que se iba a quedar con l para siempre, ya fuera que se batiera en duelo o no. Se dio una sacudida; mejor no pensar en el duelo. Dej el candelabro sobre el escritorio y se acerc a una de las elegantes libreras de palisandro a mirar los ttulos. Tal vez podra distraerse leyendo.

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Ley los ttulos en los lomos: horticultura, agricultura, rosas y ms rosas, y un solo tratado, probablemente valioso, sobre esgrima. Eligi un grueso libro sobre rosas y lo coloc sobre el borde de un lado del escritorio. Estaba a punto de abrirlo, para aprender algo y poder hablar de flores con su marido, cuando mir hacia el papel secante del centro, cerca del silln. Encima haba una carta. Lade la cabeza para mirarla. Llevaba escrito su nombre. La observ un momento, con el cuello todava torcido; despus se enderez, rode el escritorio y, pasado un segundo de vacilacin, cogi la carta, la abri y comenz a leer: Mi amadsima ngel: Si hubiera sabido la desesperacin que te causara, te juro que habra hecho lo imposible para que no me dejaran medio muerto casi a la puerta de tu casa esa tarde, hace tanto tiempo ya. Pero entonces no te habra conocido... y ya he renunciado a los juramentos. Porque an sabiendo el sufrimiento que te he causado, no lamento amarte, mi ngel. Soy un canalla egosta, poco compasivo, pero eso soy; no me puedo deshacer. Conocerte ha sido lo ms maravilloso que me ha ocurrido en la vida. Eres lo ms cerca que estar del cielo, ya sea aqu en la Tierra o en la otra vida, y no lo lamento, ni siquiera a costa de tus lgrimas. As pues, me voy a la tumba como pecador impenitente, me temo. No tiene sentido hacer duelo por uno como yo, amadsima. Espero que puedas rehacer tu vida en Maiden Hill, tal vez casarte con ese guapo prroco. De Raaf tiene los documentos sobre mis asuntos de negocios y cuidar de ti mientras lo necesites. Tu marido, Simon Le temblaban tanto las manos que el papel arrojaba extraas sombras en la pared, y le llev un momento ver la posdata abajo: P.D. En realidad hay una cosa que lamento. Me habra gustado muchsimo haberte hecho el amor una vez ms. O tres. S. Se ech a rer, horriblemente, con los ojos nublados por las lgrimas. Qu tpico de Simon hacer bromas salaces incluso escribiendo una carta de amor de despedida. Porque eso era la carta, un adis, por si mora. Le habra escrito cartas como esa antes de sus otros duelos? No haba manera de saberlo: las habra roto al volver. Ay, Dios, deseaba no haber entrado ah.

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Dej la carta en el escritorio, cogi el candelabro y sali del despacho a toda prisa. Haber ledo esas palabras de Simon, como si ya hubiera muerto, le hacan mucho peor la espera, intent tranquilizarse pensando que este era simplemente otro duelo ms. En cuntos se haba batido ya? En tres? En cinco? Haba perdido la cuenta, y seguro que l tambin. Haba ganado cada vez. Haba vuelto, ensangrentado, pero vivo. Vivo. Cualquier discusin, cualquier problema que tuvieran, podra resolverse si l volva a ella vivo. Levant la vista y descubri que sus pies la haban llevado al invernadero de Simon. Coloc la palma en la madera de la puerta, tan slida, tan consoladora, y empuj. Tal vez si caminaba por el invernadero, por entre sus hileras de rosales... Cuando se abri la puerta, se qued inmvil, paralizada. Por todas partes brillaban trozos de cristal roto. Haba destruido el invernadero. ***** Si no le importa, milord? dijo uno de los padrinos de Christian. El hombre tena el pecho estrecho y unas manos largas y huesudas que salan de unas muecas extraamente delicadas, como las de una chica. Pestaeaba nervioso a la luz de la linterna y casi retrocedi cuando Simon se volvi hacia l. Ah, fabuloso. El final de su vida estara presidido por un chico que apenas tena la edad para afeitarse. S, s mascull, impaciente. Se abri el cuello de la camisa, arrancando un botn, que cay sobre el plumn de nieve a sus pies, formando un corto tnel. No se molest en recogerlo. El padrino le mir el pecho, con el fin de confirmar que no llevaba una cota de malla debajo de la camisa. Comencemos dijo Simon, moviendo los brazos para conservar el calor. No tena sentido volver a ponerse el chaleco y la chaqueta. No tardara en comenzar a sudar, aun en mangas de camisa. Mir hacia De Raaf, que estaba a unas seis yardas de distancia. ste gru y le devolvi la espada a Christian. El joven hizo un gesto de asentimiento y ech a caminar hacia l. Simon lo observ atentamente. Tena la cara plida y sera, y su pelo rojizo brillaba como una llama. Era alto y guapo; ninguna arruga estropeaba sus mejillas. Slo unos meses antes, en la academia de Angelo, Christian haba caminado hacia l como en ese momento. Su compaero habitual de esgrima haba faltado y Angelo le envi a Christian

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para reemplazarlo. En aquella ocasin la cara del joven revelaba nerviosismo, curiosidad y su buen poco de respeto. En ese momento su cara estaba sin expresin; haba aprendido bien las lecciones en esos meses. Preparado? pregunt Christian, con la voz sin inflexin. El padrino de las muecas delgadas se acerc a Simon a entregarle su espada. No deberamos esperar a que haya ms luz? Aun no ha salido el sol. No dijo Simon, cogiendo la espada y apuntando. Poned las linternas a ambos lados de nosotros. Observ mientras De Raaf y los otros padrinos cumplan su orden. Entonces flexion las piernas y levant la mano izquierda por detrs de la cabeza. Mir hacia De Raaf y capt su mirada. Acurdate de Lucy. De Raaf asinti, con expresin lgubre. Preparado dijo, entonces, volviendo la cara hacia su contrincante. Allez! Christian salt como un zorro; sano, joven y feroz. Simon levant la espada justo a tiempo, maldiciendo en voz baja. Par el golpe y retrocedi, y el pie de atrs se le resbal en un montn de nieve. Dio una estocada aprovechando la guardia baja del otro y casi se la enterr en el costado, pero Christian fue muy rpido. Sonaron los aceros y le desvi la espada. Simon senta su respiracin rasposa en los odos, fuerte. El aire le hera de fro los pulmones en cada inspiracin. Gruendo, par otro asalto. Fuerte y rpido, Christian se mova como un atleta de antao. Simon sonri de oreja a oreja. Encuentras divertido esto? resoll el joven. Simon tosi y sinti penetrar el aire fro hasta muy al fondo de los pulmones, y volvi a retroceder, defendindose de un revuelo de tajos. No. Simplemente admiro tu buena forma. Le dola la mueca y comenzaba a sentir punzadas en el msculo del brazo, pero era importante dar un buen espectculo. Christian lo mir desconfiado. En serio. Has mejorado enormemente. Sonri y lanz una estocada al ver una brecha. Christian se ech hacia atrs. La punta de la espada le roz la mejilla izquierda, dejndole una lnea roja. La sonrisa de Simon se ensanch. No haba credo que pudiera hacer contacto. Sangre! grit el padrino de Christian.

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De Raaf no se molest en gritar. Ninguno de los duelistas hizo caso del grito. Cabrn dijo el joven. Simon se encogi de hombros. Algo por lo que me recuerdes. Christian atac por su flanco. Simon se gir, y volvieron a resbalrsele los pies en la helada nieve. Le habras hecho dao a Lucy? Christian dio un paso hacia el lado, todava moviendo el brazo con facilidad, a pesar de la sangre que le manchaba la mitad de la cara. Habras matado a mi padre? Tal vez. Sin hacer caso de la respuesta, el joven hizo una finta haciendo bajar la espada a Simon. La herida en la frente le ardi como fuego. Ech atrs la cabeza. Condenacin! La sangre ya comenzaba a entrarle en el ojo, cegndolo. Pestae, sintiendo los prpados pegajosos. Oy maldecir a De Raaf, con voz ronca, montona. Algo por lo que me recuerdes a m dijo Christian, repitiendo lo dicho por l, sin sonrer. No tendr mucho tiempo. Christian lo mir fijamente y se lanz al ataque violentamente. Simon par el golpe. Estuvieron un segundo unidos, Christian presionando la espada y Simon rechazndola con la fuerza del hombro. De repente, algo increble, le cedi el brazo a Simon. La punta de la espada se desliz hacia l chirriando. De Raaf lanz un grito ronco. La punta de la espada se le enterr en el lado derecho del pecho, bien arriba. Ahog una exclamacin y sinti el araazo del acero en la clavcula, y luego el choque cuando la punta le toc el omplato y se detuvo. Levant su espada entre sus cuerpos sudorosos y tensos, y vio agrandarse los ojos de Christian cuando este comprendi el peligro. El joven salt hacia atrs y se le solt la empuadura de la espada. Simon mascull una maldicin al sentir moverse la punta enterrada como una maldita vbora; pero sta continu enterrada en su carne. Aun no haba llegado el momento. Desentendindose del horrible dolor en el hombro, dio unos tajos hacia Christian, mantenindolo alejado de la empuadura de su colgante y moviente espada. Pardiez, tena que parecer un ttere con un palo sobresaliendo del hombro. Esa era una manera innoble de morir.

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Su contrincante lo miraba, fuera de alcance, pero desarmado. La espada enterrada en su pecho colgaba por su peso, hurgndole el msculo. Intent coger la empuadura. Logr cerrar la mano en ella, pero con el brazo estirado al mximo no poda aplicar la fuerza necesaria para sacarla de su cuerpo. Tena la camisa empapada de sangre y con cada minuto que pasaba senta ms fro. Sobre la nieve revuelta y ensangrentada, el padrino de Christian miraba horrorizado la escena. Christian pareca desconcertado. No era difcil comprender su dilema. Para ganar el duelo tena que sacar la espada de su hombro, pero para cogerla tena que enfrentarse a la espada de l, y desarmado. De todos modos, qu poda hacer l teniendo la maldita espada sobresaliendo delante? No poda sacrsela y realmente no poda luchar tenindola as, colgando y movindose. Punto muerto. Habl De Raaf, que haba estado callado: Esto se acab. No sise Simon, y mirando a Christian, aadi: Cgela. Christian lo mir receloso. Y bien que deba. Era tu amigo dijo De Raaf en tono suplicante. T puedes poner fin a esto, Fletcher. Christian neg con la cabeza. La sangre de la herida en la mejilla ya le manchaba el cuello de la camisa. Simon se la limpi del ojo y sonri. Ese da morira; lo saba. Qu sentido tena vivir sin Lucy? Pero tendra una muerte honorable. Hara trabajar al muchacho para matarlo. A pesar de la sangre que le empapaba la camisa, a pesar del ardiente dolor que le corroa el hombro, a pesar del cansancio que pesaba sobre su alma, tendra un verdadero combate, una verdadera muerte. Cgela repiti en voz baja.

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Captulo 20

La luz de las velas del candelabro se reflejaba en el suelo del invernadero hacindolo brillar. Los trozos de cristal resplandecan ah como una alfombra de diamantes. Pasado un largo rato de contemplarlo todo aturdida, sinti el fro. Levant la vista. El viento entraba silbando por lo que antes era un techo de cristal, haciendo parpadear las llamas de las velas y amenazando con apagarlas. Levant ms alto el candelabro. Todos los paneles de cristal estaban rotos y dentados. El cielo, ya gris al comenzar a clarear el da, se vea demasiado bajo. Quin...? Sin querer, avanz por el pasillo como si sus pies se movieran por propia voluntad. Los cristales rotos crujan bajo sus botas, raspando los ladrillos. Las macetas de terracota estaban amontonadas de cualquier manera sobre las mesas, destrozadas y aplastadas, como si una enorme y furiosa ola las hubiera arrojado ah. Avanz a trompicones, sintiendo deslizarse los trozos de cristal bajo los pies. Los rosales cados, en diversas fases de floracin, estaban dispersos por todas partes. De uno de los paneles colgaba una bola de races. Ptalos rosa y rojos parecan sangrar en el suelo, su conocido perfume curiosamente ausente. Toc un ptalo y lo sinti derretirse y encogerse con el calor de su mano. La rosa estaba congelada. El fro aire invernal haba entrado a atacar despiadadamente las protegidas flores. Muertas. Todas las rosas estaban muertas. Lleg al centro del invernadero, donde haba estado la cpula, y se detuvo. Slo quedaba el armazn, con trocitos de cristal colgando. La fuente de mrmol estaba agrietada y desconchada, como si la hubieran golpeado con un martillo gigantesco. Una pluma de hielo se elevaba en ella, inmvil; el agua congelada a mitad del rebote. Ms hielo sobresala de una grieta, y se ensanchaba formando un lago helado alrededor. Debajo del hielo brillaban trocitos de cristal, horrorosamente bellos. Se tambale por la conmocin. Una racha de viento pas aullando por el recinto y le apag las velas, dejando solamente una encendida. Simon debi haber hecho eso; haba destruido su invernadero de ensueo. Por qu? Se arrodill y agach en el fro suelo, sosteniendo en la palma adormecida la nica vela que quedaba encendida. Haba visto con qu ternura cuidaba l sus plantas. Recordaba su expresin de orgullo cuando ella vio por primera vez la cpula y la fuente. Qu l hubiera destruido todo eso...

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Debi perder la esperanza. Toda esperanza. Ella lo dej, aun cuando le haba prometido no abandonarlo, por la memoria de su madre. La amaba y ella lo abandon. Le subi un sollozo a la garganta. Cmo podra sobrevivir al duelo as, sin esperanza? Intentara ganarlo siquiera? Si supiera dnde sera el duelo, podra ir y detenerlo. Pero no tena ni idea de dnde se llevara a cabo; l le advirti que le ocultara el lugar de ese duelo, y lo cumpli. No poda detenerlo, comprendi, dolorosamente. l iba de camino al duelo, era posible que ya estuviera ah, preparndose para combatir en el fro y la oscuridad, y ella no podra impedrselo. No podra salvarlo. No poda hacer nada. Pase la mirada por el invernadero destruido, pero no encontr ninguna respuesta. Dios santo, morira. Lo perdera sin haber tenido siquiera la oportunidad de decirle cunto significaba para ella, cunto lo amaba. Simon. Sola en el oscuro invernadero destruido llor, con el cuerpo estremecido por los sollozos y el fro, y por fin reconoci lo que haba tenido escondido en el fondo del corazn: amaba a su marido. Amaba a Simon. La llama de la vela chisporrote y se apag. Hizo una inspiracin profunda y se rode con los brazos, inclinada, como si estuviera rota. Levant la cara al cielo gris, y silenciosos y fantasmales copos de nieve le cayeron sobre los labios y prpados y se derritieron. Arriba, las primeras luces del alba comenzaban a iluminar Londres. ***** Empezaba a clarear sobre Londres. Las caras de los hombres que rodeaban a Simon ya no estaban en la sombra. La luz del da se filtraba por las copas de los rboles iluminando el lugar del duelo. Vio la desesperacin en los ojos de Christian cuando avanz de un salto, enseando los dientes apretados, su pelo rojo apelmazado por el sudor pegado a sus sienes. Christian cogi la empuadura de su espada y le dio un tirn, sin acabar de sacarla. Simon ahog una exclamacin al sentir serrada su carne por la hoja. Gotas rojas cayeron a la nieve a sus pies. Posicion su espada y la movi a ciegas, con violencia. Christian esquiv el golpe movindose hacia un lado, y casi soltando la empuadura de su espada otra vez. Simon volvi a atacar y not que tocaba carne. Un chorro de sangre decor la nieve y luego fue pisoteado, mezclndose con las gotas anteriores de l, hasta que todo el suelo qued ensangrentado. Maldicin gimi Christian. Simon sinti el soplido de su aliento en la cara, ftido de miedo. El chico tena la cara blanca y roja, la mancha de sangre en la mejilla izquierda

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slo un poco ms oscura que las pecas que cubra. Qu joven. Sinti el absurdo deseo de pedir disculpas. Se estremeci: la sangre que le empapaba la camisa se estaba congelando; estaba nevando otra vez. Mir hacia el cielo por encima de la cabeza de Christian y le pas el ridculo pensamiento: No debera morir en un da gris. Christian emiti un ronco sollozo. Parad! El grito son detrs de Simon. Sin hacer caso, l levant la espada una ltima vez. Pero De Raaf ya estaba ah, con su espada desenvainada. Para, Simon dijo el grandulln, interponiendo su espada entre ellos. Qu vas a hacer? resoll Simon. Estaba mareado, apenas lograba no tambalearse. Por el amor de Dios, parad! Escchalo gru De Raaf. Christian se qued inmvil. Padre. Sir Rupert vena cojeando lentamente por la nieve, con la cara casi tan blanca como la de su hijo. No lo mate, Iddesleigh. Lo reconozco. No mate a mi hijo. Reconoce qu? Sera una trampa? Mir la cara horrorizada de Christian; no por parte del hijo, al menos. Buen Dios exclam De Raaf, deja que te quite esto. Colocndole una mano en el hombro, sac la espada de Christian en un solo y rpido movimiento. Simon no pudo evitar que se le escapara un gemido. Se le oscureci la visin. Pestae enrgicamente. Ese no era el momento para desmayarse. Tena vaga conciencia de la sangre que le manaba de la herida en el hombro. Joder mascull De Raaf. Pareces un cerdo al que acaban de matar. Abri la bolsa que traa con l, sac un puado de paos de lino, form una compresa y se la meti en la herida. Por las bolas de Dios! grit Simon. El dolor era insoportable. No conseguiste un mdico? pregunt, entre dientes. De Raaf se encogi de hombros. No logr encontrar uno que me inspirara confianza. Diciendo eso presion ms fuerte.

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Aay! Hizo una inspiracin sibilante. Puetero. As que t me vas a hacer de mdico? S. No me vas a dar las gracias? Gracias gru Simon. Mir a sir Rupert, esforzndose en no retroceder encogido mientras De Raaf le trataba la herida del hombro. Qu reconoce? Padre... Sir Rupert silenci a Christian con un rpido movimiento de la mano. Reconozco que soy el responsable de la muerte de su hermano. Asesinato gru Simon. Apret con ms fuerza la empuadura de su espada, aunque De Raaf estaba entre l y los dems, impidindole moverla. Este eligi ese momento para ponerle la otra mano en la espalda y presionar las palmas, apretndole el hombro. Tuvo que tragarse una maldicin. De nada dijo De Raaf, con expresin complacida. El asesinato de su hermano dijo sir Rupert, asintiendo. Yo soy el culpable. Castgueme a m, no a mi hijo. No! grit Christian, avanzando, y cojeando, como su padre. Simon vio que tena la pierna derecha empapada de sangre, debajo del muslo. O sea, que su espada haba encontrado su blanco. Matando a Christian lo castigara muy satisfactoriamente dijo en tono burln. Edward, que estaba de cara a l, arque una ceja, gesto que slo vio l. Matando a Christian tambin quita la vida a un inocente dijo sir Rupert. Se inclin, apoyndose con las dos manos en la empuadura de su bastn, y sus ojos fijos en la cara de Simon. Nunca ha matado a un inocente. A diferencia de usted. A diferencia de m. Durante un momento nadie habl. La nieve caa silenciosa. Simon miraba fijamente al asesino de su hermano. El hombre lo reconoca; casi cacareaba que haba planeado la muerte de Ethan. Sinti subir el odio como bilis a la garganta, casi aplastando a la razn. Pero por mucho que odiara a sir Rupert, este tena razn. Nunca haba matado a un hombre inocente. Qu tiene pensado? pregunt finalmente. Sir Rupert hizo una honda inspiracin. Crea haber ganado una concesin, maldito l. Y la haba ganado. Le pagar el precio de la vida de su hermano. Puedo vender mi casa de Londres.

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Qu? exclam Christian. Los copos de nieve derretidos en sus pestaas parecan lgrimas. Simon ya estaba negando con la cabeza. Eso no basta. Sir Rupert no hizo caso de Christian, empeado en persuadir a Simon. Nuestras propiedades en el campo... Y mi madre y mis hermanas? exclam Christian. El amigo de las muecas delgadas se acerc a intentar tratarle la herida, pero l lo apart, impaciente. Qu pasa con ellas? pregunt sir Rupert, encogindose de hombros. No han hecho nada malo. M madre adora Londres. Y Julia, Sarah y Becca? Las vas a poner a mendigar? Hacerles imposible casarse bien alguna vez? S! grit sir Rupert. Son mujeres. Qu otra solucin quieres que considere? Sacrificaras su futuro, su felicidad para impedirme que me bata con Simon? pregunt Christian, mirndolo incrdulo. Sir Rupert levant la mano temblorosa, apuntndolo. T eres mi heredero. Eres el ms importante. No puedo permitir que corras el riesgo de morir. No te entiendo dijo Christian. Se gir, dndole la espalda para alejarse, y entonces emiti un resuello y se tambale. Su padrino corri a prestarle apoyo. No importa interrumpi Simon. No puede pagar la muerte de mi hermano. Su vida no tiene precio. Maldito! exclam sir Rupert, sacando una espada de su bastn. Va a batirse con un hombre lisiado, entonces? No! grit Christian, apartndose bruscamente de su padrino. Simon levant una mano para impedirle abalanzarse. No, no me batir contigo. Resulta que he perdido el gusto por la sangre. A decir verdad, lo haba perdido haca mucho tiempo. Nunca le haba gustado lo que tena que hacer, pero en ese momento comprenda que no podra matar a Christian. Pens en los hermosos ojos color mbar de Lucy, tan serios, tan francos y honrados, y casi sonri. No poda matar a Christian porque eso la decepcionara; un motivo muy insignificante, pero esencial de todos modos.

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Sir Rupert baj la espada y en sus labios se form una sonrisa satisfecha. Crea que haba ganado. En lugar de eso continu Simon, se marchar de Inglaterra. Desapareci la sonrisa en la cara del hombre mayor. Qu? Simon arque una ceja. Prefiere un duelo? Sir Rupert abri la boca, pero su hijo se le adelant en contestar: No. Simon mir a su ex amigo. Tena la cara tan blanca como la nieve que estaba cayendo alrededor, pero estaba muy erguido. Asinti. Aceptas que tu familia se marche de Inglaterra? S. Qu? exclam sir Rupert. Christian se gir hacia su padre con expresin feroz. Te ofrece, nos ofrece, una salida honorable, sin derramamiento de sangre ni prdida de fortuna. Pero adnde iramos? A las colonias de Amrica contest el joven. Mir a Simon: Eso cuenta con tu aprobacin? S. Christian! Christian sigui con los ojos fijos en Simon, sin hacer caso de su padre. Yo me encargar de que se cumpla. Tienes mi palabra. Muy bien. Estuvieron un momento mirndose. Simon vio pasar una emocin, pesar?, por los ojos del joven. Por primera vez observ que ste tena los ojos casi del mismo color de los de Lucy. Lucy. Ella segua ausente de su vida. Sumando, eran dos las personas que haba perdido en ese mismo nmero de das. Entonces Christian enderez la espalda. Extendi la mano con la palma abierta. En ella estaba el anillo de sello Iddesleigh. Ten. Simon lo cogi y se lo puso en el ndice de la mano derecha. Gracias. Christian asinti. Continu mirndolo un momento, como si deseara decirle algo, y luego se alej cojeando.

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Sir Rupert lo mir ceudo, con dos arrugas blancas marcadas entre las cejas. Acepta mi marcha del pas a cambio de la vida de Christian? S contest secamente, asintiendo, y apret los labios al notar que se tambaleaba. Unos pocos segundos ms era todo lo que necesitaba. Tiene treinta das. Treinta das! Pero... Lo toma o lo deja. Si usted o cualquier miembro de su familia contina en Inglaterra pasados treinta das, retar a duelo a su hijo otra vez. No esper la respuesta; el viejo ya tena marcada la derrota en la cara. Le dio la espalda y ech a caminar en direccin a su caballo. Tenemos que ir a que te vea un mdico dijo a su lado la retumbante voz ronca de De Raaf. Simon casi se ech a rer. Para que me sangre? No. Bastar que me venden la herida. Mi ayuda de cmara sabr hacerlo. Puedes cabalgar? gru De Raaf. Por supuesto. Lo dijo con despreocupacin, pero sinti un inmenso alivio cuando realmente pudo elevarse y montar en la silla. De Raaf lo mir exasperado, pero, sin hacerle caso, hizo virar el caballo en direccin a casa, a lo que antes fuera su hogar. Sin Lucy en ella, la casa de ciudad era una simple casa, un lugar para guardar sus corbatas y zapatos. Quieres que te acompae? le pregunt De Raaf. Simon hizo un gesto de dolor. Llevaba su caballo a un paso tranquilo, pero de todos modos el movimiento le desgarraba el hombro. Sera agradable tener a ignominiosamente del caballo. alguien conmigo por si me cayera

Y aterrizaras de culo buf De Raaf. Naturalmente, te acompaar en la cabalgada hasta tu casa, pero me refera a acompaarte cuando vayas a buscar a tu dama. A pesar del dolor, Simon se gir laboriosamente en la silla para mirarlo. De Raaf arque una ceja. Vas a ir a traerla de vuelta, verdad? Despus de todo es tu mujer. Simon se aclar la garganta, pensndolo. Lucy estaba muy, muy furiosa con l. Podra ser que no lo perdonara. Vamos, por el amor de Dios exclam De Raaf. No me digas que vas a dejar que te abandone del todo. No he dicho eso protest Simon.

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Yo no lloro.

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Pasate llorando abatido por esa magnfica casa tuya. Juega con tus flores mientras dejas que tu mujer se aleje de ti. No... Es demasiado buena para ti, concedido musit De Raaf. Pero de todos modos, es cuestin de principios. Por lo menos debes intentar traerla de vuelta. De acuerdo, de acuerdo! exclam Simon, casi a gritos, por lo que un pescadero que iba pasando lo mir enfurruado y cruz al otro lado de la calle. Estupendo dijo De Raaf. Y haz el favor de calmarte. No s cundo te he visto con peor aspecto. Tal vez necesitas un bao. Simon habra protestado contra eso tambin, pero de verdad necesitaba un bao. Segua pensando para encontrar una respuesta apropiada cuando llegaron a su casa. De Raaf se ape de su castrado y lo ayud a desmontar. Simon tuvo que tragarse un gemido; senta la mano derecha pesada como el plomo. Milord! grit Newton, bajando corriendo la escalinata, con la peluca ladeada y haciendo brincar su abultada tripa. Estoy bien mascull Simon. Es slo un araazo. No ha sangrado... Ha vuelto la vizcondesa dijo Newton, interrumpiendo a su amo por primera vez en todos sus aos de servicio. ***** Se haba cubierto la cara con las dos manos, los dedos abiertos sobre sus ojos cerrados. Un estremecimiento le sacudi todo el cuerpo. Dios mo, protgelo. Tena adormecidas las rodillas por el fro. Lo necesito. El viento le azotaba las mejillas mojadas. Lo amo. Dios mo, te lo ruego. Oy un chirrido al final del pasillo. Pasos, lentos, firmes, los crujidos de los cristales rotos aplastados. Venan a buscarla? No, por favor, no. Se acurruc, hecha un ovillo sobre el hielo, sin dejar de cubrirse los ojos con las manos, para no ver la luz del amanecer, para no ver el fin de su mundo. Lucy. Fue un susurro, tan tenue que no debera haberlo odo. Pero lo oy. Baj las manos y levant la cabeza, con esperanza, pero sin atreverse a creer. Todava no. l no llevaba peluca, tena la cara plida,

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blanca, fantasmal, la camisa toda ensangrentada. A un lado de la cara tena sangre seca pegada, de una herida en la frente, y se sujetaba un brazo. Pero estaba vivo. Vivo! Simon. Torpemente intent limpiarse de lgrimas los ojos con la base de las palmas, para poder ver, pero continuaron brotndole. Simon. l avanz tambaleante y se arrodill delante de ella. Lo siento comenz ella y entonces cay en la cuenta de que l estaba hablando. Qu? Qudate. Le cogi los hombros y se los apret, como si no pudiera creer que estaba ah de verdad, slida. Qudate conmigo. Te amo. Dios mo, te amo, Lucy. No puedo... A ella se le ensanch el corazn al or esas palabras. Lo siento. Es que... No puedo vivir sin ti estaba diciendo l, deslizando los labios por su cara. Lo intent. No hay luz sin ti. No volver a marcharme. Me convert en un ser de alma ennegrecida... Te amo, Simon... Sin esperanza de redencin... Te amo. T eres mi salvacin. Te amo. Finalmente l pareci orla en medio de su confesin. Se qued callado y quieto, y la mir. Entonces le cogi la cara entre las manos y la bes, moviendo tiernamente los labios sobre los suyos, desendola, consolndola. Ella sinti el sabor a lgrimas y a sangre, y no le import. Estaba vivo. Se le qued atrapado el sollozo en la boca cuando l abri la suya sobre la de ella. Volvi a sollozar y le pas las manos por la parte de atrs de la cabeza, sintiendo los pinchazos de su pelo corto en las palmas. Casi lo haba perdido. Al recordar intent apartarse. Tu hombro, tu frente... No es nada musit l, con la boca sobre la de ella. Christian me pinch, nada ms. Ya est vendada la herida. Pero... Entonces l levant la cabeza y sus ojos color hielo miraron los de ella, derritindose.

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Elizabeth Hoyt

El Prncipe Serpiente

No lo he matado, Lucy. Nos batimos, cierto, pero paramos antes de que uno resultara muerto. Fletcher se ir a las colonias de Amrica con su familia, y no volvern nunca a Inglaterra. Ella lo mir. No haba matado. Habr ms duelos? No. Se acab. Pestae, al parecer oyendo lo que acababa de decir, y repiti: Se acab. Lucy le puso la mano en la mejilla terriblemente fra. Cario. Se acab. Se le cort la voz y baj la cabeza hasta dejarla apoyada en el hombro de ella. Se acab y Ethan est muerto. Ay, Dios, mi hermano muri. Lo s. Le acarici tiernamente el pelo, sintindolo estremecerse por los sollozos que no la dejaba ver. Era un burro pomposo, y yo lo quera muchsimo. Claro que lo queras. Era tu hermano. Simon se atragant de risa y levant la cara. Tena los ojos grises baados en lgrimas. Mi ngel. Lucy se estremeci. Hace mucho fro aqu. Entremos para que te metas en la cama. Qu mujer tan prctica dijo l, intentando levantarse. Lucy se incorpor, con el cuerpo rgido de fro, y rodendolo con el brazo lo ayud a levantarse. Y esta vez insisto en que te vea un mdico. Aunque tenga que sacarlo a rastras de su desayuno de Navidad. l par en seco, casi arrojndola al suelo. Navidad repiti. Es Navidad? Ella le sonri. Se vea muy confundido. S. No lo sabas? No pasa nada. No espero ningn regalo. Pero es que te tengo uno, y tengo uno para Bolsillo tambin. Un navo de guerra de juguete, completsimo, con marineros y oficiales, e hileras de caoncitos. Es muy cuco. No me cabe duda. A Bolsillo le va a encantar; Rosalind no lo va a aprobar, pero supongo que esa es tu intencin. Agrand los ojos. Ay, Dios, Simon! Qu? pregunt l, ceudo.

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Invit a Bolsillo y a Rosalind al desayuno de Navidad. Lo mir horrorizada. Lo haba olvidado. Qu hacemos? Informamos a Newton y a la cocinera y lo dejamos en sus manos. Le bes la frente. Rosalind es de la familia despus de todo. Lo comprender. Es posible dijo Lucy, pero no podemos permitir que te vea as. Por lo menos tenemos que lavarte. Me inclino ante todos tus deseos, ngel mo. Pero dame en el gusto y abre tu regalo ahora, por favor. Cerr la puerta del invernadero y caminaron lentamente hasta la mesa del vestbulo, donde ella haba dejado antes la libreta azul. Ah, sigue aqu. Cogi el paquete rectangular aporreado y se gir hacia ella, con la expresin repentinamente insegura. Lucy arrug el entrecejo. No deberas acostarte por lo menos? l le pas el paquete, sin decir nada. A ella se le curv la boca en una sonrisa que no pudo reprimir. Era imposible ser severa con l cuando estaba ante ella como un nio muy formal. Qu es? Cogi el paquete. Era bastante pesado as que volvi a dejarlo en la mesa para abrirlo. brelo dijo l, encogindose de hombros. Ella comenz a desatar la cuerda. Hace tiempo que debera haberte hecho un regalo de bodas dijo l a su lado. Sinti su clido aliento en el cuello. Se le curv la boca. Dnde estaba su aristcrata londinense? La diverta que l se pusiera tan nervioso al entregarle su regalo de Navidad. Termin de quitar la cuerda. Ahora eres vizcondesa, por el amor de Dios estaba musitando l. Debera haberte comprado joyas. Esmeraldas o rubes. Zafiros. Decididamente zafiros y diamantes. Ella apart el papel y se encontr ante una caja plana de madera de cerezo. Lo mir interrogante. l la mir con las cejas arqueadas. Entonces ella abri la caja y se qued inmvil. Dentro haba hileras de lpices, negros y de colores, y barras de carboncillo, pasteles, un tintero diminuto y plumas. En una caja ms pequea haba acuarelas, pinceles y una botellita para el agua. Si no te gusta o falta algo, puedo pedir en la tienda que preparen otra se apresur a decir l. Tal vez una caja ms grande. Y he encargado que hagan varios blocs de dibujo encuadernados, pero an no estn listos.

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Claro que tambin te comprar joyas. Muchas joyas. Un tesoro en joyas, pero esto slo es algo pequeo... Lucy pestae para contener las lgrimas. Esto es lo ms maravilloso que he visto en mi vida. Le rode los hombros y lo abraz fuertemente, deleitndose en su conocido olor. Sinti subir los brazos de l para abrazarla, pero entonces se acord: Yo tambin tengo algo para ti. Le pas la libreta azul. l la abri por la pgina del ttulo y sonri de oreja a oreja. El Prncipe Serpiente. Cmo lo terminaste tan rpido? Comenz a pasar las pginas, mirando detenidamente las ilustraciones en acuarela. Supongo que debera drselo a Bolsillo. Al fin y al cabo lo encargu para ella, pero... Se atragant al llegar a la ltima pgina. Lucy la mir, admirando al guapo prncipe de pelo plateado que haba pintado junto a la chica cabrera. Realmente era un buen trabajo, aun cuando lo dijera ella. Cambiaste el final! exclam l, en tono ofendido. Bueno, no le import. S, es mucho mejor ahora que Anglica se casa con el prncipe Serpiente. Nunca me gust ese Rutherford. Pero, ngel protest l. Ella le cort la cabeza. No veo cmo pudo recuperarse de eso. Tonto dijo ella, acercndole la cara a la de ella. No sabes que el verdadero amor lo cura todo? Justo antes que se encontraran sus labios, l la mir con los ojos gris plata empaados de lgrimas. Es cierto, sabes? Eso hace tu amor por m. Nuestro amor. Me siento sano, entero, cuando estoy contigo. No crea que eso fuera posible despus de Ethan y Christian y... todo. Pero t entraste en mi vida y me redimiste, rescataste mi alma del diablo. Ya vuelves a blasfemar susurr ella, ponindose de puntillas para llegar a sus labios. No, pero en realidad... Calla. Bsame. Y l la bes.

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Fin

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