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io floto de alto mar do Hllor

Richard Humble

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^- 5T. i. HISTORIA DE LA

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SEGUNDA GUERRA

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Director Editorial: Barrie Pitt Editor: David Masn Director Artstico: Sarah Kingham Editor Grfico: Robert Hunt Dibujo: David A Evans Cubierta: Denis Piper Dibujos Especiales: John Batchelor Investigacin Grfica: Jonathan Moore Cartografa: Richard Natkiel Prologuista y Presentador de la Edicin Espaola: Vicente Taln

ndice
6 El poder olvidado 8 Legado de gloria

Las fotografas de este libro tueron especialmente seleccionadas de los archivos siguientes de izquierda a derecha: Pgs. 4-5 US Navy; 6-7 Suddeutschcr Verlag; 8-9 Poppcrfoto; 10 Fulo Druppel; 11 Mansell Collection; 12 Ullsicin; 12 Sudd Verlag; 13-4 Bibliothek Tur Zcitgeschichte; 15 Foto Druppel; 15 Imperial War Museum; 16 Sudd Verlag; 18 Ullsicin; 18 Foto Druppel; 20 Bundesaichiv; 21 IWM; 21 Sudd Verlag; 23-4 Ullstein: 22 US Navy; 24-5 Foto Fcrninand Urbahns; 26 Sudd Verlag; 26 Ullstein: 27 Foto Druppel; 30-2 Sudd Verlas; 34-5 Urbahns; 35 Sudd Verlag; 36-7 Urbahns; 39 Keystone; 42 US Navy; 47 Folo Druppel; 47 Popperfoto; 51 Bundesarchiv; 51 Urbahns; 54-5 Ullstein; 56 IWM; 58-61 Foto Druppel; 62-4 Ullstein; 65 Druppel; 65 IWM; 67 Bundesarchiv; 72 Foto Druppel; 72 Bundesarchiv; 74-5 Sudd Verlag; 77 Urbahns; 80-1 Cmara Press/IWM; 92 IWM; 93 Urbahns; 97 US Navy; 97 IWM; 99 Urbahns; 101 Ullstein; 101 IWM; 104 US Navy; 105 IWM; 109-113 IWM; 114 Bibliothek fur Zeitgeschichte; 117 IWM; 119 US Navy; 120 Urbahns; 123 Poppcrfoto; 124-5 US Navy; 126-7 IWM; 130 US Navy; 133 US National Archives; 134 Ullstein; 135 Urbahns; 138 IWM; 139 Urbahns; 144-5 Folo Druppel; 146 Keystone; 146 Popperfoto; 149 IWM; 150 Her Majesty's Stationcry Office; 152-5 IWM; 156 Keystone; 157-9 IWM; Front Cover: IWM; Back Cover: IWM

24 Renacimiento 36 Desde Graf Spee hasta Narvik 58 Los corsarios de superficie


76 Acorazado Bismarck 94 Scharnhorst y Gneisenau

108 Amenaza en el rtico


124 Las ltimas batallas 144 El Rey Solitario del Norfe

Traductor: Ricardo Cerezo Martnez 1.' Edicin publicada en Estados Unidos por Ballentine Copyright 1971 Richard Humble Copyright en Lengua Espaola LIBRERA EDITORIAL SAN MARTIN Puerta del Sol, 6 Madrid-14 Printed in Spain - Impreso en Espaa por Grficas Lormo Depsito Legal: M. 13.228-1973 ISBN-84-714-58-8 /.

154 Eclipse 160 Bibliografa

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El poder olvidado

Introduccin por Barrie Pift

La conclusin de uno de los investigadores que ms ha profundizado en el estudio del carcter de Hitler es que "era un hombre de mentalidad terrestre"; no ambicion poseer una flota cuya creacin hubiese llenado de orgullo al Kaiser. En estas condiciones, la Kriesgsmarinc (Marina de Guerra) no se benefici en la misma proporcin que la Wehrmacht (Ejrcito) o la L u f i w a f f e (Arma Area) durante la gran (ase expansionista de 1935-39. Todo esto era perfectamente natural, pues si Hitlcr comprenda el papel que jugaba el poder martimo en las polticas de Gran Bretaa y los Estados Unidos o el que jug en la poltica alemana en los tiempos del Kaiser consideraba que no tena aplicacin en la estrategia que l haba planeado para el Tercer Reich. Esta tena que ser principalmente una estrategia terrestre, proyectada para asegurar la posesin alemana de la regin euroasitica que proporcionase suficientes fuentes de recursos agrcolas e industriales; y el poder martimo poda contribuir escasamente .a ,este logro. Por otra parte, las grandes po-

tencias Gran Bretaa y los Estados Unidos se podan esforzar en impedir una estrategia alemana que atentase contra sus intereses martimos y la intencin inicial de Hitler era, en consecuencia, evitar un conflicto con ambas, eludiendo provocarlas en la mar. Sin embargo, en los aos anteriores a la guerra se pusieron las quillas de algunos hermosos y poderosos buques, especialmente los Scharnhorsl y Bistnarck, que proporcionaran un gran poder ofensivo a la Marina alemana durante la Segunda Guerra Mundial. La decisin final de Hitler en la preguerra, respecto a su estrategia naval, fue remisa en construir una pequea, pero selecta fuerza de superacprazados, la cual, cuando la Marina britnica estuviese sobrecargada en la proteccin del comercio, hubiese podido irrumpir repentinamente en las grandes vas de comunicacin martima y perseguir y destruir a sus dispersos y debilitados oponentes. Hero la guerra se inici demasiado pronto para que la Marina alemana alcanzara el potencial que exiga esta

estrategia. La flota de superficie era muy dbil para iniciar los ataques al trfico, y como demostr la destruccin del Graf Spee en la batalla del Ro de la Plata, ms tarde confirmada con las prdidas de destructores en las operaciones de apoyo al ejrcito en Noruega, la Kriegsmarine no estaba suficientemente preparada. Incluso la folla de submarinos de Hitler era excesivamente dbil para iniciar inmediatamente una campana de hundimiento de buques mercantes, pero en 1940, la captura de los puertos franceses alter la situacin. Repentinamente, cuando el programa de construccin de submarinos alemanes alcanz un nuevo apogeo, se presentaron oportunidades sin precedentes para la guerra submarina; de esta situacin se aprovecharon tolas las ventajas. De hecho, se ofrecieron las mismas oportunidades a la flota de superficie, pero sta se mostr incapaz de aprovecharlas; porque llegar a los puertos vitales de Francia significaba navegar a travs de la red establecida por la f l o t a metropolitana inglesa (Home

Flcet), una arriesgada aventura que, realizada por el Bismarck en la primavera de 1941, culmin con su persecucin y hundimiento. Despus de esto, Hitler se cans de la estrategia de los grandes buques alentada por sus almirantes. Los cruceros de batalla Scharnhorst y Gnciseuait humillaron a la Marina britnica pasando indemnes a travs de las defensas del Canal, en 1942, y el superacorazado Tirpitz ejerci una influencia mundial en las operaciones navales desde su fondeadero en los fiordos noruegos, pero con la destruccin del Bismarck se esfum para la flota de superficie alemana su papel en alta mar. De no ser por la inflexible mentalidad de Hitlcr, las cosas hubiesen podido suceder de otro modo. La joven Marina alemana gozaba del reconocimiento del valor y habilidad marinera de sus hombres, y sus buques eran de los ms resistentes, poderosos y hermosos del mundo. Una escuadra de buques como el Bismarck, protegida por sus propios aviones, habra podido aduearse de los mares del Norte.

Legado de glora

Cuando Alemania entr en guerra, en septiembre de 1939, su moderna Marina tena exactamente treinta y nueve aos de existencia. Comparada con la Marina Real Britnica, la ms poderosa del mundo, cuya tradicin se remontaba a una poca anterior a la derrota de la Armada espaola en 1588, la pequea e incompleta Marina de Hitler pareca tener pocas esperanzas de desempear un papel decisivo. Aunque ste no era realmente el caso. El Almirantazgo britnico recordaba con recelo los hechos de la Marina alemana en 1914-18 sin disimular su respeto por ella. La campaa de los submarinos alemanes casi estrangul en 1917 el esfuerzo de guerra de Gran Bretaa; y el potencial de fuego de los buques de superficie germanos la Flota de

Alta Mar result manliestamente penoso cada ve/, que la Cruz de Hierro v la Ensea Blanca se enfrentaron combatiendo en la mar. La Marina alemana de 1939 se construy sobre la leyenda creada por su Imperial predecesora. Sus nuevos y formidables buques se bautizaron, con justificado orgullo, con nombres de estadistas, comandantes y buques de guerra que forjaron el Imperio y la Marina alemanes y sostuvieron el honor de ambos ganando imperecederos honores en la Primera Guerra Mundial. Hasta qu punto tena consistencia esta leyenda?, y, qu realidad contena? El Primer Lord del Mar, almirante Sir John ("Jacky") Fisher, escribi en 1904: "La nueva Marina alemana ha

Una escuadra de la Flota de Alta Mar de la Alemania Imperial se hace a la mar.

nacido; es una marina de caractersticas muy eficientes y est tan felizmente constituida que es capaz de concentrar la casi totalidad de su flota en sus puertos nacionales." Tres aos ms tarde se expres en trminos ms firmes: "Lo nico en el mundo que Inglaterra ha de temer es Alemania", y en el mismo ao se le atribuye que recomend al Rey Eduardo VII que la Marina Real deba destruir la flota alemana "a la Nelson" * (a lo cual replic el Monarca: "Fisher, usted debe
* Se refiere a la forma en que Nelsun atac Copenhague.

premo de las fuer/as armadas. Estos fueron los tres ingredientes que prevalecieron en la construccin de la Flota de Alta Mar alemana en los unos 1900, que incitaron a Fisher a conirarrestar su amenaza iniciando la 'Era de los "dreadnought" y la "carrera naval" de construccin y botadura de acora/ados. Tirpit/ conoca por experiencia directa cuan anticuada era la tradicional confian/a prusiana en una atrofiada marina, concebida para la defensa de costas, cuyos buques quedaron ignominiosamente bloqueados en Schil ling Roads, durante la guerra Franco Prusiana, por una escuadra enemiga mucho ms poderosa. Por eso apremiaba la construccin de una fuer/a naval para oponerse a la Marina britnica, v el Kaiser lo nombr Secretario de Estado de la Marina en 1897. No perdi tiempo en emprender una intensa Tirpitz: Creador de la Marina imperial alecampaa para poner en prctica sus mana. lincas de accin. En 1900 el Parlamento alemn ("Rcichstag") aprob el Acta' estar loco"). Pero el veredicto de Chur- de la Marina Alemana presentada por chill ante la obsesin de Fisher con TirpiU y la Flota de Alta Mar inici la Marina alemana fue acertado; trans- su existencia; sus principios bsicos se currida ms de una centuria desde proclamaban en el prembulo del Acta. Traalgar, durante la cual Inglaterra "Alemania de je tener una flota de se complaca en ejercer el dominio de combale tan 'i jrtc, que una guerra imlos mares, l'ue Fisher quien, como es- plique tales i i ;sgos a la potencia naval cribi Churchill, "i/. la seal de pe- ms poderos.' que ponga en peligro su ligro y toc zafarrancho de combate". posicin en ! mundo. Para este pro"Nuestro futuro reside en el mar"; psito no e- absolutamente necesario declar ostentosamente el Kaiser Gui- que la fila de combate alemana sea llermo II en 1892; "el tridente debe tan fuerte como la de la potencia naval estar en nuestras manos." El "Segundo ms poderosa; porque tal potencia no Rcich", del que se convirti Empera- estar, por regla general, en condiciodor en 1888, solamente haba nacido nes de centrar conlra nosotros todas en 1871, con la unin de los dispersos sus fuer/as de combate. Pero s pudieestados alemanes, en virtud del arte ra suceder que nos enfrenlyra en condiplomtico del "Canciller de Hierro", siderable superioridad de potencial, inBismarck, y la eficacia del Ejrcito cluso la derrota de una poderosa floprusiano. De momento, el nico prop- ta alemana debilitara tan susianualsito era lograr la hegemona germana menlc al enemigo que, a pesar de la en Europa, pero cuando inici la es- victoria que pudiese lograr, su propia calada imperial que prevaleci en las i)osicin en el mundo no estara ya ltimas dcadas del siglo xix, no poda asegurada por una flota adecuada." sconfiar solamente en el potencial del tas palabras proclamaban que era inejrcito de tierra. Alemania adquiri evitable la carrera de construccin de colonias en el frica Occidental, del acorazados que comenz en 1906, con Sur y Oriental, y su bandera onde en la botadura del revolucionario Dreadislas del Pacfico y puertos chinos, notght ingls, provisto de grandes cadonde logr concesiones mediante tra- ones. tados. Se precisaba una Marina de No es exagerado decir que en 1914 guerra y un jefe con inteligencia para el mundo se dej arrastrar por la locrearla. Con Alfred von Tirpitz, Alema- cura de los acorazados. l buque nia consigui ambas cosas. acorazado Dreadnought fue el direcTirpitz tena visin, energa y el apo- to predecesor histrico de la bomyo de un monarca que era el Jefe Su- ba nuclear, el smbolo militar por ex10

celencia, el instrumento mvil de ataque ms poderoso que el mundo jams conoci. Todo estado con pretcnsiones de gozar una reputacin internacional en el mundo, clamaba por "drcadnoughts" o por cruceros pesados acorazados. La Marina japonesa haba aniquilado a la ms numerosa, pero ;u ruinada, Flota del Bltico rusa en Tsushima en 1905, mostrando ante el mundo la eficacia del poder de una moderna flota de combate. Los Estados Unidos construan "dreadnoughts". Brasil quera "dreadnoughls" porque Chile y Argentina los queran, y viceversa. Incluso el Imperio Otomano, sacudido por la vigorosa revolucin :le la "Joven Turqua", planeaba una marina moderna para usarla contra los griegos. Contemplando ahora los comentarios de las primeras pginas del "Jane's Figliting Ships" * de la edicin de 1914 puede apreciarse el frenes por los buques de guerra en todo su detalle. Los grandes astilleros, altos hornos productores de acero, y fbricas de instrumentos del mundo civilizado, se esforzaban en construir acorazados, caones de gran calibre, torres para los montajes, mquinas, telmetros, y otros aparatos. Slo faltaba el estribillo "Todo para la moderna flota de combate". Cuando estall la guerra en agosto de 1914, Gran Bretaa haba vencido, evidentemente, en la "carrera naval". Contaba con veinte "dreadnoughts" y doce cruceros ligeros de batalla, y tena en construccin otros doce "dreadnoughts" y un crucero de batalla. Dispona, adems, de treinta y nueve "pre-drcadnoughts" ms antiguos. Alemania, por otra parle, tena trece "dreadnoughts" y seis cruceros de batalla (incluyendo el hbrido Blcher, un crucero acorazado con doce caones de 8,2 pulgadas). Tambin tena en construccin o t r o s siete "dreadnoughts" y tres cruceros de batalla, y una fuerza de veintids "pre-dreadnoughts". Para inclinar an ms la balanza, Gran Bretaa se apropi de tres "super-dreadnoughts" q u e construa para clientes extranjeros dos para Turqua y uno para Chile cuando se inici el conflicto; y esto condujo al primer episodio de la guerra en el mar.
Anuario britnico que publica los tipos, caractersticas y armamento, de los buques de guerra de todas las naciones del mundo.

Fisher: El hombre que dio la seal de alarma en Gran Bretaa.

La superioridad lograda por Gran Bretaa en la pugna por los "dreadnoughls" era esencial si quera mantener la vigilancia sobre los buques iguales oponentes sin debilitar la vital Gran Flota (Grana Fleet) que cubra el Mar del Norle, donde estaba concentrada la Flota de Alta Mar alemana. En el Mediterrneo, por ejemplo, el crucero de batalla alemn Goeben y crucero ligero Breslau se empearon en una confrontacin de mostrar el pabelln, con los tres cruceros de batalla ingleses Indomiiable, Indefatigable e Inflexible, desde 1913. Cuando la guerra se hizo inminenle y los britnicos se apropiaron de los dos "super-dreadnoughts" turcos, el Kaiser ofreci inmediatamente el Goeben a la Marina turca en compensacin a la perfidia britnica; un acto que demostr el propsito de atraer a Turqua al conflicto como un aliado de Alemania. Tras una emocionante persecucin, el Goeben y el Breslau se escabulleron de la poderosa escuadra britnica y escaparon a Constantinopa, donde entraron al servicio de la Marina turca. En la dcada de los aos 1970, el Goeben (Yavuz, como despus se denomin) es la ltima reliquia superviviente de la poca de los "dreadnoughts". Es digno de mencin un oficial del Breslau, Karl Doenitz, quien, destinado ms tarde al arma submarina alemana, dirigi la construccin de la
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Arriba: El Goeben y el Breslau llegan a los Dardanelos despus de escapar de la persecucin de una escuadra britn ca. Abajo: En e] otro extremo del mundo, la escuadra de Spee navega a travs del Pacfico.

flota de submarinos de la Alemania Nazi en 1930 y su tctica en la Batalla del Atlntico durante la Segunda Guerra Mundial; lleg a ser Gran Almirante de la Marina alemana y reemplaz eventualmente a Adolfo Hitler como Fhrer del Gran Reich Alemn en 1945. Un el Extremo Oriente, basada un Isingtau, en China, estaba la Escuadra del tiste Asitico bajo el mando del Vicealmirante Graf von Spee. Esta tuerza contaba con los dos voluminosos cruceros acorazados Schantlwrsi v Gneisenau (denominados con los nombres de dos grandes oficiales prusianos que reorganizaron la adminisi racin y ejrcito para lograr la alian/.a europea contra Napolen), provistos con caones de 8 pulgadas. Tambin dispona Spee de los cruceros ligeros Lcipzing, Nrnberg y Emden, todos armados con caones de 4,1 pulgadas. Despus de destacar al Etnden (capitn de navio Karl von Mller), para atacar el trfico con independencia, Spee condujo su escuadra a travs del Pacfico hacia las aguas de Amrica del Sur. Procedente del Atlntico se le uni el Dresden el 18 de octubre. En la Batalla de Coronel, trente a Chile (1 de noviembre de 1914), Spee obtuvo la mayor victoria conseguida por la Flota de Alta Mar en la Primera Guerra Mundial. Los pesados y viejos cruceros Good, Hoper y Monmoiitii de la escuadra del Contralmirante Sir Christopher Cradock fueron hundidos, y el crucero ligero britnico Glasgow y el trasatlntico aunado Oiranio se vieron obligados a huir. Pasando por el Cabo de Hornos, Spee plane un ataque contra las islas Malvinas, en poder de Inglaterra, pero el Almirantazgo britnico se le adelant. El 8 de diciembre, cuando los buques de guerra alemanes se dirigan hacia lo que Spee esperaba ser un ejercicio de tiro sin oposicin, avistaron demasiado tarde los mstiles en furnia de trpode de los cruceros de batalla Inflexible e Invincible, enviados con toda urgencia al Atlntico Sur al conocer las noticias del desastre de Coronel. En un combate de persecucin, y ante una desigualdad desesperanzadora, Spee y toda su fuerza fueron anonadados y hundidos combatiendo gallardamente hasta el final. Solamente escap el Dresden, pero fue hundido por su propia dotacin en

Despus del combate de Coronel: Spee en Valparaso.

aguas chilenas el 14 de diciembre, despus de ser perseguido por los ingleses. Mientras, Mller llev a cabo con el Entden una campaa de tres meses en el Ocano Indico, en la que recorri 30.0U millas, hundi o captur veintitrs buques mercantes aliados, infligi daos al esfuerzo de guerra aliado, valorados en 15.000.000 de libras esterlinas, y se gan la total admiracin de amigos y enemigos. El Einden finaliz el 9 de noviembre de 1914, cuando fue atrapado por el crucero Sydney, de la Marina australiana, mucho ms poderoso, y despus de quedar batido v sin defensa var al Norte de la isla Keeling, Mlfer fue uno de los pocos comandantes de la Flota de Alta Mar que se convirti en una verdadera celebridad a causa de sus proe/as (Spee fue otro; la Marina Real siempre ha tenido un alto concepto de l). Mller dio origen el romance del lobo solitario; un caballero y osado indivilualista que real/ una campaa desconcertante que pareca salirse de los cauces sealados por los valores tradicionales de la guerra. El diario britnico "Daily Tclegraph", por ejemplo, escribi con verdadera inspiracin: "Sentimos casi en nuestros corazones el pesar de que el Emden haya sido destruido o capturado... No existe un superviviente
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luizrar esto, el enrgico vicealmirante Reinhard Scheer, nombrado comandante de la Flota de Alta Mar en enero tle 1916, plane una serie de rpidas incursiones de ataque que culminaron en la Batalla de Jutlandia; un enfrenlamicnto en gran escala, que era lo ltimo que l hubiese deseado. Por entonces la Flota de Alta Mar o mejor dicho, su fuerza de exploracin formada por los cruceros de batalla haba ya entrado en accin. Los cruceros de batalla del contralmirante Fran/ von Hipper bombardearon ciudades en la costa Oriental de Inglaterra, con la esperanza de atraer buques de guerra britnicos y llevarlos a su destruccin si se situaban dentro del alcance de los caones alemanes (no cayeron en la trampa, y la Marina aleIzquierda: El Scharnhorst se aprovisiona en Valparaso. Derecha: Un brillante tctico: Mller, comandante del Emden. fue destacado con su buque por orden de Spee para atacar el trfico con independencia antes de Coronel. Abajo: El naufragio del Emden.

que no hable bien de ese joven alemn, e sus oficiales, o de la dotacin a sus ordenes. La guerra en el mar perder parte de su sabor, su humor v su inters, ahora que el Emden ha desaparecido". Antes de transcurridos los doce primeros meses de guerra, los ocanos quedaron virtualmente libres de los buques alemanes que operaron en todos sus confines, en agosto de 1914. El 13 de septiembre de este mismo ao hubo un pico y empeado encuentro entre el buque britnico armado Carmania y otro similar alemn, el Cap Trafalgar. Ambos se destrozaron mutuamente resultando hundido el Cap Trafatgar, y el Carmania pudo llegar a Gibraltar despus de una peligrosa navegacin en la que su dotacin hubo de luchar contra un tenaz incendio. El crucero a l e m n Karlsrnhe, que operaba atacando el trfico al Norte de Pernambuco, y hundi once buques con un total de 76.000 toneladas, se fue a pique a consecuencia de una explosin interna el 4 de noviembre. La base alemana de Tsingtau, punto de partida de la desdichada campaa de Spee, cay en ma14

nos de las fuerzas anglo-japonesas, y la ocupacin de los dems territorios germanos del Pacfico se llev a cabo con rapidez por el Japn, Australia y Nueva Zelanda. Mientras, el crucero Konigsberg, nica amenaza existente en aguas africanas, qued bloqueado en el delta del ro Rufiji, al Sur de Dar-es-Salaam, siendo hundido finalmente el 11 de julio de 1915. Las zonas martimas ocenicas quedaron libres, v las esperanzas alemanas de que los britnicos destacaran grandes fuerzas navales para defender su imperio en el Pacfico, debilitando el potencial de la Gran Flota britnica en grado suficiente para permitir un enfrentamiento fel/ con la Flota de Alta Mar, quedaron en nada. Toda la atencin se centr ahora en las aguas metropolitanas, donde las escuadras de combate, rivales de la Gran Flota y la Flota de Alta Mar, se vigilaban mutuamente desde Scapa Flow y Jade Bay. Pronto se hizo evidente que la Flota de Alta Mar, no deseaba enfrentarse deliberadamente con la mucho ms poderosa Gran Flota. Lo mejor que los alemanes podan esperar era interceptar y destruir una parte de ella. Para

Scheer, comandante en Jefe de la Flota de Alta Mar.

Hipper, Comandante de los cruceros de batalla.

mana solamente consigui que la propaganda inglesa la tildara Ue ser "los asesinos de los n i o s de Scarborough"). En la Batalla de Dogger Bank (24 de enero de 1915), la fuerza de Hipper se ntrenlo en combale con los cruceros de bate'la del viceaimiranie Sir David Beaiiy, en la cual, los britnicos, a causa de un error en las comunicaciones, se conlenlaron con desIruir al lento crucero acorazado Bliicher mientras escapaba la fuerza principal de Hipper. A ltimos de mayo de 1916, Scheer plane una incursin de bombardeo contra Sunderland. Los acora/adus de la Flota de Alta Mar seguiran a los cruceros de balalla para enlabiar combate y neutralizar cualquier t'uer/.a naval que los ingleses enviaran hacia el Sur. Lo que Scheer no saba era que el servicio britnico de inteligencia conoca el potencial de la fuer/a alemana que sala a la mar, y que loda la Gran Flota del almirante Sir Jellicoe se diriga hacia el Sur para interceptarle. El combate de Skagerrak, frente a Jutlandia, result una amarga contrariedad para la Marina Real britnica v una milagrosa salvacin para la Flota de Alia Mar. Dos veces libr Scheer a sus buques de las habilidosas maniobras de Jellicoe ("Jack el Silencioso", como se le llamaba en su fila).
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v duranle la noche pas enlre las l peas de la Gran Flota, que trataba de interceptarle, y pudo llegar a su base con seguridad y destapar las botellas de champn al fondear en Jade en la maana del 1 le junio. Solamente perdi un crucero de balalla (Ltitzow), un "pre-dreadnought" (Pommern), cuatro cruceros, y cinco destructores y torpederos. Los ingleses, por su parte, perdieron tres cruceros de batalla (Qtteen Mary, Iiivincibte e Indcfatigable), tres cruceros acorazados, y ocho destructores y torpederos. Sobre el papel, el combate result una clara victoria tctica; Alemania se regocij eon ella y la leyenda de la "victoria de Skagerrak" perdur ms tiempo que la misma Flota de Alta Mar. Sin embargo, Jutlandia result una derrota estratgica para la Marina alemana. Scheer no logr su objetivo: m u t i l a r la Gran Fila. El bloqueo britnico no qued rolo. "La Flota germana ha atacado a su carcelero", escribi un peridico norteamericano, "pero an est en la carec". Este es el escueto sumario de los acontecimientos. La flota de Scheer llev a cabo posieriorcs salidas durante la guerra, pero todas resultaron infructuosas. Mieniras, la Gran Fila creca de ao en ao inclinando a su favor la diferencia de potencial entre las dos flotas enemigas; y la desilusin y el descontento

reforzado por los recuerdos vividos JLI Jutlanliai, ame un horizonte erizado L u n los caones enemigos vomitando mego comenzaron a socavar el e'spi i i u combativo de los alemanes en el HUiiscurso de la guerra. LU los meses posleriores a Jutlanuia, el arma submarina alemana adquiri mayor importancia que la Flota de Alta Mar. A pesar de ello, no se abandonaron las posibilidades de accin de los incursores de superficie, y tres de ellos lograron grandes xitos en sus campaas. El Mowe oper entre el 22 de noviembre de 1916 y el 20 de marzo de 1917. Hundi 122.000 toneladas de buques mercantes en cuairo meses, llevando en su persecucin unos veinticuatro cruceros britnicos que recorran infrueluosamente el AtUinlico buscndole. El Wolf (30 de noviembre de 1916 al 19 de febrero de 1918) realiz una pica campaa de quince meses contra las lneas marlimas comerciales del Indico, eliminando 120.000 toneladas de buques mercantes aliados, mediante las minas v la capiura. Despus entr en accin el velero Seedler, al mando del arrojado conde Flix von Luckner, que adquiri una reputacin similar a la de Mller, comandante del Emden, con sus caballerosas depredaciones. Entre el 21 de diciembre de 1916 y el 2 de agosto de 1917, fecha en que naufrag en un arrecife de coral del Pacfico Sur, el Seedler, destruy diecisis buques con casi 18.000 toneladas de desplazamiento. Pero todos estos xitos quedaron empequeecidos ante la importancia de la campaa de los submarinos; an as, los corsarios de superficie causaron ms danos que las escuadras de combate de la Fila de Alia Mar, con sus mlliples cambios de fondeadero. Un mes despus del regreso triunfal del Wolf a Alemania, jug sta su ltima gran baza: Ludenuorff lanz su ofensiva, la "Batalla del Kaiser", en el frente occidental, y penetr en las lneas britnicas. Despus de tres infrucluosos aos, el estancamiento de la guerra de trincheras se rompi y los ejrcitos alemanes irrumpieron una ve/ ms hacia Pars. Pero los soldados aliados respondieron. A mediados del verano los germanos fueron detenidos en su avance. En otoo estaban en retirada. Exhausta y empobrecida, Alemania no poda esperar ms que el implacable avance aliado hacia el co-

razn del Reich. Para la Alemania del Kaiser haba llegado el momento de su desastre; en los primeros das de noviembre, se conoci una pasmosa nolicia: los hombres de la Flota de Alta Mar se haban amotinado. Estos hombres se dieron cuenta que de la guerra slo subsistira el nombre. Tambin saban que Scheer planeaba otra salida a la mar y no estaban dispuestos a sacrificarse sin causa justificada. Meses de desmoralizacin trajeron sus frulos y los mstiles de la Flota de Alta Mar florecieron de banderas rojas, la marinera vitoreaba la paz y al presidente norteamericano Wilson, y grupos de marineros armados recorran las calles de Kiel y WiIhelmshaven. Haba surgido la revolucin que causara la abdicacin del Kaiser y su bsqueda de asilo en Holanda. Pareca que el complejo de inferioridad de la Marina alemana haba llegado a sus lgicas consecuencias. Sin embargo, la inmensidad de la humillacin an tena que caer con todo su peso sobre la Flota de Alta Mar. Segn los trminos del armisticio, la flota deba dirigirse a puertos britnicos para ser entregada a la Marina Real. A bordo del acorazado norteamericano New York, que prestaba servicios con la Gran Flota, un ovcn oficial recordaba el espectculo de la Flota de Alta Mar camino a su rendicin, el 21 de noviembre de 1918: "El pequeo crucero ligero Cardiff, remolcando un globo, conduca al gran crucero de batalla Seydlitz, delante de su columna, enlre nuestras lneas. Despus pasaron el Derfflinger, el Von der Tann, el Rindenburg, el Moltke, como en una revisla. Los bajos rayos del sol se reflejaban en sus sucios costados. Sus grandes caones, inmviles, se alineaban de proa a popa. Es el espectculo que hemos soado, una visin para reyes! Aquellos largos, bajos, y estilizados monstruos, que nosotros imaginbamos en llamas, arrojando fuego y furia, navegaban igual que pacficos buques mercantes en un mar en calma. La larga lnea de acorazados era conducida por el Friedrich der Grosse, arbolando la insignia del almirante Reuter, comandante de toda la fuerza, v le seguan en la formacin, el Konig Alberl, Kaiser, Kronprinz Wilhelm, Kaiserin, Bayern, Markgra, Prinz Regeni Luitpold y Grosser Jurfrs; poderosos al contemplarlos, peligrosos
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La escuadra de crucero* de batalla de Hipper Irrumpe en el Mar del Norte.

Entre los buques mercantes armados que atacaron el trfico en alta mar estaban el Mwe (arriba}... y el Wolf, que dispona de un hidroavin para ampliar el campo de exploracin en el horizonte.

en el combate, lastimeros en la rendicin...". Haba compasin; p e r o tambin exista desconcierto, vergenza y desprecio por una Marina que era capaz de humillarse a s misma. Realmente, muchos oficiales de la Gran Flota haban confiado en su interior que la Flota de Alta Mar llegara al lugar disparando sus caones. Beatty, que haba relevado a Jellicoe como Comandante en Jete de la Gran Flota, en noviembre de 1916, se senta confundido por una mezcla de disgusto y alegra profesional cuando dijo; "Nunca esperbamos que la ltima ve/ que los visemos como una gran fuerza fuese cuando eran conducidos, como rebao de ovejas, por la Gran Flota. Fue un espectculo lastimoso; en realidad puedo decir que fue una horrible visin,,,". Los oficiales de marina britnicos que visitaron los buques de guerra alemanes quedaron aterrados de lo que en ellos vieron: los buques llenos de inmundicias, las dotaciones sucias, aflijidas, descontentas, casi sin disciplina. Muchos oficiales arrancaron de sus uniformes la insignia imperial. Ante esta escena de completa depresin, un oficial britnico encontr una significativa razn: "Segn un hombre del Seydlitz fueron las aterradoras bajas que el buque sufri (en Jutlandia) las que les decidieron a amotinarse antes que combatir de nuevo". Con todo, sta fue una fase transitoria y no un ltimo cuadro del total v despreciable colapso. A medida que pasaban las semanas en Scapa Flow, se vio cambiar de actitud a los alemanes. El 31 de mayo de 1919 celebraron el tercer aniversario de Jutlandia con luces pirotcnicas blancas y rojas * e izaron la bandera alemana junto a la bandera roja. El almirante ingls Fremantle, encargado de custodiar la Flota de Alta Mar, observ que "aparentaban aceptar su suerte con sumisa ecuanimidad, pero en el fondo existia cierto espritu de descontento"; al menos por la razn de sentirse contemplados como los animales de un zoolgico por los grupos de personas que los visitaban en pequeos botes. Mientras expiraba el plazo fijado para el armisticio y la ratificacin de las condiciones navales del Tratado de Ver' De uso reglamentario en los buques para hacer seales.

salles, el almirante Von Reuter, en consulta con Berln, preparaba la nica lnea de "accin ofensiva" que poda emprender su desarmada e inmvil Ilota: el suicidio mediante el hundimiento. Completamente ignorante de que Reuter pensaba tan desesperado acto, Fremantle sali a la mar en la maana de 21 de junio de 1919, para observar unas maniobras. Haba comunicado extraoficialmente a Reuter que el armisticio se aplazaba desde el medioda del 21, hasta las 19,00 horas del 23, Pero Reuter tena trazados los planes de hundimiento masivo de sus buques en coincidencia con el trmino del armisticio, y el conocimiento de que Fremantle estara en la mar el da 21 debi inducirle a rematar su decisin. A las 10,20 horas del 21, el buque insignia de Reuter iz la seal "Prrato II dar el enterado"; era la seal preestablecida para "preparar el hundimiento". A las 11,20 se orden: "Condicin Z hundir los buques". Las banderas alemanas remontaron los palos mientras se abran, forzndolas al mximo, las vlvulas de fondo, y las de admisin de los condensadores, para que penetrara libremente el agua del mar. Al cabo de una hora todo haba terminado. Avisado Fremantle del hundimiento a las 12,20, cuando desapareci bajo el agua el primer buque, regres a toda mquina a Scapa pero era demasiado tarde para intervenir. Quince de los diecisis buque alemanes haban desaparecido (el Badn var y fue puesto a flote posteriormente). Las furiosas patrullas britnicas de la baha recorrieron todos los buques disparando cuando lo crean conveniente: fueron muertos diez alemanes (entre ellos el comandante del Markgraf) y otros diecisis resultaron heridos, "Fue un espectculo maravilloso", escribi un oficial alemn. "Por toda la amplia baha se vean buques en distinto estado de hundimiento...". Despus del infortunio de la rendicin, la Flota de Alta Mar yaca muerta por su propia mano. A fin de cuentas, sus dotaciones ganaron la ltima batalla. Sus buques no se repartiran entre los victoriosos aliados. Los britnicos reaccionaron, naturalmente, con rencoroso sarcasmo y desdn porque podan justificar la perfidia alemana al quebrantar las clusulas del armisticio. Mas p a r a la
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Izquierda: La Flota de Alta Mar Imperial dispona de zepelines, pero nunca tuvo la ocasin de emplearlos con rendimiento. Arriba y abajo izquierda: La vergenza de la rendicin. Reuter (abajo derecha) condujo la Flota a su cautiverio.

Arriba: La amenaza aprisionada. El Badn, Knig Albert, Derfflinger, y Kaiserin en Scapa Flow. Izquierda: El fin; el Hindenburg despus de ser hundido por su dotacin.

Marina germana, Scapa Flow se convirti en un smbolo de desafo, de esperanzas para el futuro, que anulaba, si no borraba, la ignominia de la rendicin. La enojosa controversia se prolongara durante aos, pero en la mente del almirante Rheinhard Scheer no_ exista duda de que Scapa Flow sealaba un renacimiento ms que un fin; "Me regocijo con el hundimiento de la flota alemana en Scapa Flow... la mancha de la rendicin ha sido borrada del escudo de la Marina alemana. El hundimiento de los buques ,ha demostrado que el espritu de la flota no ha muerto. El ltimo acto corresponde a- las mejores tradiciones de la Matrna alemana". Para el ejrcito alemn, el perodo de reconstruccin en los, aos venideros proseguira alentado con la leyenda de su imbatibilidad

en el campo le batalla, de la derrota por la "pualada en la espalda". En la Marina germana, perduraran los recuerdos de Spee, de Scharnhorst y Gneisenau, de Mller y el Emden, la "carrera de la muerte" de los cruceros de batalla de Hipper en Jutlandia; y, prevaleciendo sobre todo, la ltima gran gesta de desafo en Scapa Flow.

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miento

Renac

Despus del hundimiento de Scapa Flow y reparto de los buques de guerra ligeros alemanes entre los victoriosos aliados, desapareci la Flota de Alta Mar por la que tanto se esforzara Tirpitz. La Marina alemana qued reducida a unas cuantas unidades anticuadas, para constituir una fuerza de defensa de c o s t a s exclusivamente: ocho viejos acorazados "pre-dreadnought" (algunos ya incluidos en el programa de bajas para el servicio), ocho antiguos cruceros ligeros, y treinta y dos destructores y torpederos; ningn crucero de batalla, ni crucero pesado. En resumen, Alemania vio su poder naval reducido al normal de la poca de los "pre-dreadnought". Este potencial era todava superior al que los aliados estimaban. Segn los trminos del Tratado de Versalles,

la Marina alemana deba ser reducida posteriormente a seis viejos acorazados, seis cruceros ligeros y doce destructores. En estas condiciones, su potencial quedaba realmente limitado, y los aliados tenan la intencin de mantenerlo en tal situacin. Los acorazados y cruceros podran ser reemplazados cuando tuviesen veinte aos; pero en condiciones estrictas. Los acorazados que sustituyeran a los viejos no podran desplazar ms de 10.000 toneladas; ni disponer de un armamento principal cuyos caones tuviesen calibres superiores a las 11 pulgadas. Esto los converta, de acuerdo con los proyectos de construccin naval vigentes en la poca, en buques cuyo tamao corresponda al de los cruceros pesados. Respecto a los cruceros que reemplazaran a los viejos,

no deban rebasar las 6.000 toneladas, con caones de 6 pulgadas como principal armamento. Otras especificaciones establecan los lmites de 800 y 200 toneladas para los destructores y torpederos, respectivamente, cuando los antiguos fuesen renovados. Las dems sanciones determinaban la prohibicin de disponer de aviones y portaviones; y, sobre todo, submarinos. El primer Comandante en Jefe de la Marina alemana, almirante Paul Behncke, se enfrent, por lo tanto, con las ms estrictas limitaciones en su misin de reconstruir la Marina. Inmediatamente surgi otra limitacin: el dinero. Los aliados impusieron al Estado alemn unas sanciones econmicas, tan grandes, como reparaciones a los gastos de la Gran Guerra, que nunca seran pagadas por completo y contribuyeron un poco a crear un clima de armona en la Europa de la postguerra. En los aos 1920, Alemania era una potencia en bancarrota y la miseria social, el cinismo, la corrupcin, y otros ingredientes destructivos, caractersticos de la Repblica de Weimar, proporcionaron la base al aparato poltico de los bien organizados alborotadores nazis. En consecuencia, las limitaciones obligaron al almirante Behncke a elegir modestos objetivos para la primera fase del renacimiento de la Marina alemana. Su primera tarea fue asignar a su vetusta flota cometidos a su alcance para la defensa de la madre patria. Con este objeto, constituy dos escuadras, la del Mar del Norte y la del Bltico, cuyo principal fin estratgico era evitar, de cualquier forma, la unin de las marinas francesa y polaca mediante el establecimiento del dominio de los accesos al Bltico. Constreido, como estaba, por las limitaciones de Versalles y sometido a las especiales circunstancias de la Repblica de Weimar, Behncke solamente pudo establecer las bases elementales para la obtencin de nuevos buques; pero en 1921 se puso la quilla del primer crucero ligero, el Etnden (nombre significativo tomado del famoso buque corsario que mand MMcr en 1914). Este buque se ajustaba a las normas: 5.600 toneladas de desplaEngalanado general: nuevas y resplandecientes unidades de la renacida Flota alemana de superficie.

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Almirante Behncke.

Almirante Zenker.

/amiento y ocho caones de 5,9 pulga- fiada de nuevo por Gran Bretaa. El das. Botado en enero de 1925, entr en Reich tena por tanto dos alternativas. servicio al ao siguiente y realiz va- Alemania deba construir una flota porias navegaciones por el extranjero, derosa y equilibrada, y conseguir la "mostrando el pabelln" y actuando seguridad de poder operar desde bases de buque escuela. En 1924 se comenz situadas en Francia y Noruega, desde a trabajar en una nueva flotilla de tor- las que pudiese esquivar el bloqueo pederos y se pusieron las quillas de britnico tal y como lo impuso en la los primeros buques de la clase Mo- Primera Guerra Mundial. Si esto no \ve; y con estos buques surgi el pri- era viable, Alemania debera elaborar mer subterfugio ante las limitaciones un sistema de alianzas mediante las de Versalles. Prcticamente eran des- que lograse neutralizar el dominio britructores: tres caones de 4,1 pulga- tnico sobre las derrotas comerciales das, seis tubos lanzatorpedos, y 924 europeas. toneladas de desplazamiento. El_ MoWegener fue uno de los clsicos we se bot en 1926, el mismo ano en "profetas sin honor" del siglo XX. Sus que se aprob la construccin del se- opiniones fueron rechazadas de plano gundo grupo de torpederos de la clase por impracticables; pero quedaran Wolf. El Emden, Mwe y Wolf se ampliamente justificadas con la marbautizaron con nombres de los cor- cha de los acontecimientos. Con todo, sarios que tantos xitos lograron para su apologa por una marina ocenica la Marina Imperial; prueba de que ya se tena en cuenta en el ltimo ao la hazaa de la primera Flota de Alta del mandato de Zenker. Lleg la hora le reemplazar al primero de los acoMar ciment una tradicin viviente. Behncke fue relevado por el almi- razados "pre-dreadnought", y se prerante Hans Zenker, bajo cuyo manda- sent el momento de elegir entre un to (1924-28) se pusieron las quillas de crucero pesado ocenico y un lento dos nuevos cruceros, el Karlsruhe y monitor para la defensa de costas. A el Koln. Tambin en este perodo los diez aos escasos de Scapa Flow apareci un notable y proftico libro: haba llegado el instante decisivo para "Estrategia de la Guerra Mundial", la Marina alemana. , Se inclinara, escrito por el vicealmirante Wolfgang otra vez, por el camino sealado por Wegener, y publicado en 1926. La tesis Trpitz?, o aceptara el insignificante de Wegener se centraba en torno a' la papel defensivo que para ella Rlaneaidea de que si Alemania se converta ron los aliados de Versalles? en cualquier momento en una gran El "buque de guerra que, finalmente, potencia, inevitablemente sera desa- apareci fue jun arma,revolucionaria:
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el Deittschlaud, el primero de los famosos "acorazados de bolsillo". Oficialmente estos buques se clasificaron como panzerschiff, o "buques blindados". Ms tarde fueron clasificados de nuevo como schwere kreuzer, "cruceros pesados", ms parece que "acorazados de bolsillo" es un trmino ms familiar para ellos y de esta forma se les denominar en los captulos siguientes. La idea de montar en un crucero pesado caones de calibres usados por los acorazados no fue, como se cree, nica en los proyectos navales alemanes. Hacia el final de la Primera Guerra Mundial, los ingleses la experimentaron con "cruceros ligeros de batalla" Glorous y Courageous, dotados cada uno con cuatro caones de 15 pulgadas. El Furious, tercero de estos elefantes blancos, result ms hbrido an; desde el puente hasta la proa era un portaviones, y montaba a popa un solo can de 18 pulgadas (que produca, al hacer fuego, grandes conmociones en un casco tan ligero). El Glorious, Corageous y Furious (satirizados en la Gran Flota con los nombres Uproarious, "Ruidoso"; Oufrageous. "Violento", y Spurious, "Contrahecho"), resultaron .frgiles y de poca autonoma; ms tarde fueron desarmados y reconstruidos de nuevo como portaviones. Pero el Deuschland, basado en los mismos principios que los cruceros ligeros de batalla, consigui combinar casi perfectamente el

Botadura del primer crucero ligero para la nueva flota: .el Emden entra en el agua.

desplazamiento medio con un gran potencial de fuego. El Deutschland cargaba con seis caones de 11 pulgadas sobre un casco soldado elctricamente, de 609 pies de eslora, y un desplazamiento de 11.700 toneladas (aunque para cubrir las apariencias se anunci solemnemente que no exceda las 10.000 oficiales). Tena una autonoma de 19.000 millas a 19 nudos, y sus ocho motores diesel (dos por cada eje de propulsin) le permitan alcanzar una velocidad mxima de 26 nudos. El Deuschland se consider como buque corsario de gran rado de accin. Se concibi para aventajar en velocidad y potencia de fuego a cualquier crucero enemigo que se arriesgase a enfrentarse con l en las derrotas martimas del mundo, de modo que solamente poda temer la destruccin por parte de cruceros de batalla ms rpidos, romo los britnicos, Hood, Repulse y Renown, Cuando el Deutschland fue botado en 1931, Alemania obtuvo el dominio del Bltico; y pronto le siguieron los gemelos Admiral Scheer y Admiral Graf Spee. Antes de la botadura del Deutschland, la Marina alemana ya tena un nuevo Comandante en Jefe: el Gran Almirante Erich Raeder, que revel a Zenker e nel otoo de 1928. Raeder haba sido jefe del estado mayor de
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Jeutschlnnd. prototipo de una nueva generacin de corsarios de superficie. Signific una conjuncin casi -lerfecta de la poterc a artillera de un acorazado con el tamao y autonoma de un en cero. Caractersticas bsicas: coraza ligera, casco soldado elctricamente, propulsin con motores diesel, y caones de 11 pulgadas. El Deutschland fue una de las primeras burlas al Tratado de Versalles; al estallar la guerra este buque y sus gemelos [A'lmiral Scheer y Admira! Graf Spee) dieron pronto fin a la mofa que esconda la denominacin de acorazados de bolsillo. Desplazamiento: 11.700 to

ncladas. Eslora mxima: 609 pies. Manga: 67,5 pies. Calado: 21,5 pies. Velocidad mxima: 26 nudos. Autonoma: 19.000 millas a 19 nudos. Coraza: En los costados 4 pulgadas; torres 2 a 5,5 pulgadas; cubierta 1,5 a 3 pulgadas. Armamento: Seis caones de 11 pulgadas, ocho de 5,9 pulgadas, seis antiareos de 4,1 pulgadas, ocho antiareos de 37 mm., diez (despus 28] antiareos de 20 mm.; ocho tubos lanzatorpedos de 21 pulgadas; dos aviones. Dotacin: 1.150 hombres.

Emden, el priircr crucero ligero construido en Alemania despus de la Primera Guerra Mundial. Es iruy acusada la antigua disposicin de su armamento principal; torres con un can de >,9 pulgadas, y slo cuatro de ellas instaladas a cruja. Posteriormente los cruceros ligeros alemanes tenan tres torres, triples con caones de 5,9 pulgadas, todas a cruja. Sus calderas de carbn se reemplazaron por las de petrleo en 1934. Proyectado para prestar servicio en ultramar, realiz nueve cuceros mostrando el pa-

belln antes de 1939. Desplazamiento: 5.600 toneladas. Eslora mxima: 508 pies. Manga: 47 pies. Calado: 17,5 pies. Velocidad mxima: 29 nudos. Autonoma: 5.300 millas a 18 nudos. Coraza: Costados 3 a 4 pulgadas; manteletes de los caones 2 pulgadas. Armamento: Ocho camones de 5,9 pulgadas, tres antiareos de 3.5 pulgadas, cuatro antiareos de 37 mm.; cuatro tubos lanzatorpedos de 21 pulgadas. Dotacin: 630 hombres.

Franz von Hipper en la Primera Guerra Mundial, y su ltimo destino de mando embarcado fue el de la agrupacin de Fuerzas Ligeras del Mar del Norte, antes de ser nombrado jefe de la zona del Bltico en 1925. Raeder atrajo la atencin del mariscal Von Hindenburg, presidente de la Repblica de Weimar, por su preparacin pro-

fesional unida a un estricto cdigo moral y a un gran sentido de la responsabilidad, motivos por los que fue nombrado para regir la Marina en 1928. El ideal de Raeder era mantener a la Marina alejada de las implicaciones polticas y crear una institucin que se considerase emanada de la totalidad de la nacin. Y ciertamente lo-

gr el primer objetivo. Raeder no era un hombre que fomentara animaversionc's; rechaz las ideas de Wcpener sobre la base de que, despus del coUipsu de Alemania en 1918, sera obvio no enfrentarse de nuevo con Gran Bretaa en una guerra. Y se entreg a la tarea inmediata de construir la nueva flota.

En su cometido, Raeder aprobaba con cautela los procedimientos engaosos que adoptaban las fuer/as armadas germanas para soslayar las restricciones de Versalles. De este modo, la Marina alemana continu experimentando submarinos a travs de una compaa holandesa de La Haya. Se plane el empleo de buques mercantes
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r . >

Izquierda: El Gorch Fock, buque con aparejo de velas cuadras: los alumnos trepan por las jarcias. Arriba: El Fhrer y su gran ; Imrante; Hitler y Raecler.

convertidos en cruceros auxiliares y el uso de buques de pesca como dragaminas; se ampliaron los programas de adiestramiento de los pilotos civiles para capacitarlos como oficiales en potencia de una aviacin naval. Racder le un hombre diestro en planear las cosas, y su meta era conseguir una Ilota equilibrada; de la clase que pretenda la tesis de Wegener, cuyas proI midas implicaciones recha/. De este modo result que, antes de llegar Hitler al poder, la Marina alemana se preparaba para un cambio eventual de las condiciones establecidas en el Tratado de Versalles. Cuando H i i le- se convirti en canciller del Reich, en 1933, su subida al poder resuli del aerado de Raeder. Intencionadamente, Hitler se e s f o r z en atraerse al gran almirante y se gan pronto su confianza; especialmente dndole la seguridad de que, mientras el rearme se llevaba a efecto, no caba

pensar en una guerra contra Inglaterra. Fiel a las- formas, Raeder mantuvo a la Marina alejada de la brutal poltica que culmin con el incendio del Reichstag (Parlamento) y la "purga sangrienta" de Rohm, 1933-34, que convirti a Hitler en dictador efectivo de Alemania. El nuevo rgimen recompens la adhesin de Raeder con la promesa de apoyar un programa de construccin naval que rebasara los lmites fijados en Versalles. Y la primera piedra del camino hacia el rearme de Alemania se puso en marzo de 1935 cuando Hitler denunci el Tratado de Versalles y proclam el restablecimiento de la Luftwaffe, la Fuerza Area Alemana. A partir de este momento comenz a manifestarse la debilidad de la posicin de Raeder. El haba decidido mantener alejada de la poltica a la Marina, pero esta idea no era aplicada por Hermann Goering, un as de la aviacin de caza de la Primera Guerra Mundial, uno de los principales lderes nazis, y comandante en jefe de la nueva Luftwaffe. La forma de dirigir Goei'ng el ministerio del Aire y la Luft\vaffc destruy las posibilidades de un

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Arriba: Detalle del crucero de batalla Gneisenau, con la dotacin formada en revista. Abajo: El primero de los nuevos acorazados; botadura del Bismarck en 1938.

sistema de mando unificado para las ires ramas de las Fuerzas Armadas Ue Alemania; la Wehrmacht; un nombre que, usadu correctamente, engloba el Ejrcito (Heer), la Marina (Kriegsmarine) y Fuerza Area (Luftwaffe). El general Von Blomberg, jefe del Oberkommando der Wehrmacht (KW), alto mando de las Fuerzas Armadas, no pudo sobreponerse a la superior posicin de Goering en la jerarqua nazi. Tampoco pudo Raeder. Todos los planes secretos para la nueva flota area alemana fueron inmediatamente absorbidos por el monopolio que ejerci Goering ante el programa de aviacin militar de la Alemania Nazi. La nica concesin de Goering, ofrecida con visos de generosidad, fue acceder a la creacin de una aviacin naval que podra operar bajo las rdenes de la Marina en tiempo de guerra. En 1942, Goering prometi que esta rama de la aviacin contara con sesenta y dos escuadrones de 700 aparatos, un ofrecimiento ms que razonable, que Raeder acept. Pronto se dara cuenta de la desagradable realidad que se esconda detrs de la mayor parte de las promesas le Goering. Tambin en 1935 se concert el tratado naval anglo-germano, firmado en el mes de junio. Despus de rechazar las limitaciones de Versalles en marzo, Alemania lograba ahora el derecho de disponer de una Marina con un potencial no superior al 35 por ciento de la britnica. Tambin se lleg a un acuerdo respecto al renacimiento del arma submarina alemana. El tratado fue una obra maestra de propaganda en el que se anunciaba al mundo que la Alemania Nazi no tena intencin de enfrentarse con Gran Bretaa en otra carrera de armamento naval. Pero solamente once das despus de firmar el tratado, el submarino U-l entr en servicio en Kiel. En enero de 1936 prestaban servicio otros once submarinos; todos y cada uno estaban va en construccin varios meses antes del tratado. Ahora comenz la construccin de la Huta de combate propiamente dicha. Primero aparecieron d o s Deutschland agrandados; en esencia, dos peMueos acorazados que montaban tres torres triples con caones de 11 pulgadas en vez de las dos torres triples t^on las que estaban dotados los acorazados de bolsillo. Tambin dispo-

nan de un poderoso armamento secundario compuesto por caones de 5,9 pulgadas, y se proyectaron para lograr una velocidad mxima de treinta y dos nudos. Su desplazamiento oficial era de 26.000 toneladas; de hecho ambos buques desplazaban 32.000, principalmente debido a su gran proteccin acorazada. En realidad eran cruceros de batalla, con caones relativamente pequeos pero con mucha coraza. Sus nombres evocaban los cruceros del almirante Graf von Spee y su victoria de Coronel en 1914: Scharnhros y Gneisenau. En 1936 se comenz a trabajar en dos de los ms poderosos acorazados construidos hasta que la Marina Imperial Japonesa hiciera aparecer los superacorazados de la clase Yatnato: el Bismarck y el Tirpilz, armados con ocho caones de 15 pulgadas. Nuevamente, 1 a s autoridades alemanas manifestaron un desplazamiento inferior al real: 35.000 toneladas en vez de las 41.700 toneladas del Bismarck y las 42.900 del Tirpitz. Mientras, se incrementaba el potencial humano de la Marina, y se proyectaron y construyeron muchas instalaciones en tierra. Otros dos cruceros ligeros, Leipzig y Nrnberg, se haban incorporado ya a la flota, y el sexto, Konigsberg, se bot en 1937, junto con los dos primeros cruceros pesados Admiral Hipper y Blcher, armados con ocho caones de 8 pulgadas. Se produjo un crecimiento rpido; y el ao 1937 vio tambin el curioso convenio naval anglo-germano, una clusula del Tratado de 1935. El convenio reafirmaba el lmite de 35.000 toneladas para los acorazados, lo cual estaba ya aceptado en 1935, pero los alemanes lo haban vulnerado. Como si se pretendiese simbolizar el renacimiento del poder naval alemn, la nueva Flota de Alta Mar de Htler qued representada en la revista naval de Spithead, realizada con motivo de la Coronacin en 1937, por el ms moderno de los acorazados de bolsillo, el Admiral Graf Spee; en cuya cota acorazada ostentaba como gloria de guerra una de las palabras ms tristes de la Historia de la Marina Britnica: "Coronel". En 1937 tuvo lugar otro acontecimiento significativo, El 5 de noviembre, Hitler convoc a los altos jefes militares para informarles, sbitamente, que sera preciso hacer uso de las
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Fuerzas Armadas para resolver los "problemas" del Reich en Europa: Austria, Checoslovaquia y P o l o n i a . Raeder an confiaba en que no habra guerra; pero los generales del ejrcito pensaban de otra forma. Igual que Doenitz, comandante del arma submarina desde 1931, que no poda creer que Gran Bretaa y Francia dejasen de actuar. Sin embargo, Raeder qued impresionado ante la precisin de los pronsticos de Hitler, quien no crea que las potencias occidentales trataran de impedir que Alemania recuperase los territorios del Rliin en 1936. El gran almirante, an esperaba, a pesar de la crisis inevitable que se aveeinaba en los futuros meses, que la tctica del Fhrer tratara, verdaderamente, de ganar tiempo suficiente para reconstruir la flota. El lunes 14 de mar/,o de 1938 se confirm el Anschluss austraco (anexin de Austria) con la entrada triunfal de Hitler en Viena, engalanada con las banderas de la "Swastika". Austria dej de ser un Estado para convertirse en una provincia del Gran Reich Alemn; y las potencias occidentales no actuaron. Lleg la hora de Checoslovaquia; y de nuevo Gran Bretaa y Francia capitularon ante la "ltima demanda territorial" de Hitler y una "propuesta de paz duradera", formuladas en el Acuerdo de Munich en septiembre de 1938. Aqul mismo mes septiembre de 1938 comenzaron al fin los planes nara una guerra naval contra Gran Bretaa. Despus de un invierno de eran actividad sali a la lu?. el famoso Plan-Z, aceptado por Hitler en enero de 1939, con prioridad sobre cualquier programa de armamento del Reich. El Plan-Z prevea un programa de construcciones navales aceleradas, durante sds aos, partiendo de la base que la Marina Real era el principal oponente. Sus pretcnsiones bsicas eran: La guerra con Gran Bretaa sera inevitable en 1945; la fila germana debera alcanzar un potencial de (a).Seis acorazados de 56.000 toneladas. (b).Dos acorazados (Bismarck y Tirpit:), de 42.000 toneladas. (c).Tres cruceros de batalla de 31.000 toneladas, provistos de caones de 15 pulgadas, con la sustitucin de la artillera de 11 pulgadas del Scharnhorst y Gneisenau por otra de 15 pulgadas.
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(d).T r e ,s acora/.Lidus de bolsillo (Detitschland, Admiral Scheer y Graf Spee).

(e).Dos portaviones (Graf Zeppelin, botado en 1938, y otro ms). (f).Cinco cruceros pesados (Hpper, Blcher, Prinz Eugen, Scydlitz y Ltzow). (g).Cuarenta y cuatro cruceros ligeros (de los cuales seis estaban ya terminados. (h).Sesenta y ocho destructores y noventa torpederos. (i).Unos 249 submarinos; costeros y de alta mar. El Plan-Z refleja perfectamente el completo desprecio que se senta ante cualquier reaccin de Francia y Gran Bretaa a principios de 1939. Se daba por sentado que la Marina alemana surgira en 1945 con un potencial igual al de la Marina Real. Se soslayaba la oposicin de Doenitz y sus seguidores, que propugnaban la mxima prioridad en la construccin de submarinos, ya que estos buques eran los que proporcionaran la paridad_ naval en una guerra con Gran Bretaa. Y prcticamente se ignoraba la rapidez con que empeoraban las relaciones entre la Marina de Raeder y la Luftwaffe de Gocring, lo cual haca muy improbable la inmediata entrega de unidades del Arma Area alemana en 1939. El verano de 1939 trajo un ltimo y engaoso triunfo a la poltica agresiva de Hitler: el Pacto Germano-Sovitico de no Agresin. Y en la ltima semana de agosto se dio orden a la flota alemana de prepararse operativamente como tantas veces haba sucedido desde la anexin de los territorios del

Arriba: Exploraciones para la flota; cruceros ligeros Nrnberg. Leipzig, y Kbln, Derecha: Maquetas del futuro; Hitler observa modelos de nuevos buques para la flota.

Rhin en 1936 mientras los ejrcitos Alemanes tomaban posiciones para la invasin de Polonia. Cuando sta se produjo el 1 de septiembre de 1939, Kneder confiaba que, a pesar de la creciente inflexibilidatl mostrada por los ingleses durante el verano, el resultado .sera el mismo que en los casos anteriores y 1 a s potencias occidentales abandonaran su posicin. El Plan-Z an estaba en vas de realizacin, v Raeder contaba de momento con un potencial para su flota de superficie compuesto por dos cruceros de batalla, tres acorazados de bolsillo, un crucero pesado, cinco cruceros ligeros y unos cincuenta destructores v torpederos (dispona, adems, de los viejos acorazados "prc-drcadnought" Scliclcsien y Sclileswig-Holstein). Raeder tena la seguridad de que al cabo de una semana la Hota dejara, una ve/ ms, su estado de alerta. Pero el 3 de septiembre expiraba el u l t i m t u m britnico en virtud del cual Alemania deba retirarse de Polonia o considerarse en guerra con Gran Bretaa, Los planes de Raeder se vinieron abajo cuando ambas naciones entrurun en guerra; su reaccin bien hubiera podido ser la de Hitler, que Culmin con su mirada a su ministro de Asuntos Exteriores, Ribbentrop, gritando: "Ahora qu?". Y la de Goering, que coment: "Si perdemos esta guerra, que Dios tenga piedad de nosotros!".

Desde Graf Spee hasta Narvik

El ataque desencadenado por Hiilcr contra Polonia el 1 de septiembre de 1939 y la negativa aliada de permitirle proseguir en su empuo, sentenciaron de muerte el Plan-Z y desbarataron los planes de Raeder para conseguir una Flota de Alta Mar equilibrada. Alemania no poda lograr la paridad de su capacidad de construccin naval con Gran Bretaa y sus aliados; la superioridad britnica en buques acorazados jams podra alcanzarse. Las esperanzas de la Marina alemana sufrieron un amargo desengao; sin embargo, las conocidas quejas de Raeder, quien el 3 de septiembre de 1939 afirm que "las fuerzas de superficie no pueden hacer m s que demostrar cmo saben morir con gallarda", no reflejan la realidad de los planes de iiucrra de la Marina germana. Desde el comienzo de las hostilidades fueron ofensivos y lograron sus propsitos: dislocar las previsiones de empleo de

la fuerza naval aliada contra Alemania. Cuando la Luftwae y el ejrcito iniciaron su campaa contra Polonia, la Marina alemana tambin tena su parte en el juego. Los ltimos "predreadnought", chleswig-Holstein y Schlesein, eran anticuados por eso en la batalla de Jullandia, en 1916, se le asign un puesto de retaguardia pero an disponan de caones de 11 pulgadas; y en 1939 los emplearon, con mortferos efectos, contra los fuertes costeros polacos de Hela y Westerplatte. De hecho, estos vetustos buques demostraron su eficacia en uno de los cometidos ms tiles de los acorazados, incluso en la era de la aviacin; los aliados tambin utilizaran ms tarde el potencial de sus caones navales para "ablandar" las defensas costeras del Eje. En septiembre de 1939 las unidades modernas de la flota alemana tenan su base en los puertos occidentales, libres de participar en i-l

Bltico, esperando la ocasin para lanzarse al ataque. De los buques de superficie, los primeros en entrar en accin fueron los acorazados de bolsillo. Raeder ya haba ordenado su salida hacia las "zonas de espera" en el Atlntico central; el Graf Spee parti de Wilhelmshaven el 21 de agosto y el Deutschland lo hizo tres das ms tarde. Tambin se hicieron a la mar dos peirolerus con el fin de aprovisionar de combustible a los acorazados: el Altmark para el Graf Spee y el Westenval para el Deutschland. El tercero de los acorazados de bolsillo, Admiral Sclieer, qued en aguas metropolitanas con el Grupo Naval del Oeste, con base en Wilhelmshaven; para l se haba previsto un amplio plan de modernizacin. El cometido de los acorazados de bolsillo en la mar era claro. La destruccin del trfico martimo se contemplaba como una tarea secundaria de su misin principal: desequilibrar las flotas aliadas. Tan pronto como los corsarios se hicieran a la mar para atacar donde menos se esperaba, evitando la accin de los buques de guerra aliados, las fuerzas pesadas de superficie tendran que acompaar a los convoyes aliados, con 3o cual se dividira el potencial de ataque de la Flota Metropolitana britnica y se facilitaran las acciones que posteriormente emprendiesen las fuerzas navales alemanas. La zona de operaciones del Graf Spee estaba al Sur del Ecuador y la del Deuschland en el Atlntico Norte, pero Hitler tard tres semanas en decidirse a permitir el programa de ataques al comercio martimo. Esperaba que Polonia quedara fuera de combate y que se llegara a un entendimiento con los aliados para establecer la paz; y hasta el 23 de septiembre no atendi las peticiones de Raeder a favor de estas acciones. Los ingleses emprendieron la ofensiva desde los primeros momentos. En los dos primeros das de guerra, el crucero Aaxt de la Divisin de Amrica del Sur, hundi los mercantes alemanes O/m/a y Cari Fritten en Atlntico Sur; el 3 y 4 de septiembre, respcctivamenle. Los alemanes iniciaron entonces la campaa, y el 30 del mismo mes el
El Graf Spee navegando, con las piezas de 11 pulgadas de la torre de popa apuntando en mxima elevacin. 37

capitn de navio Hans Langsdorff comenz su crucero de guerra con el Graf Spee hundiendo el mercante britnico Clement, trente a Pernambuco. Desde un principio, lus despliegues aliados quedaron desconcertados por la incertidumbre respecto al nmero de corsarios existentes en la mar y el desconocimiento de los lugares donde se encontraban stos. La incertidumbre creci por el entusiasmo de los comandantes alemanes, que hacan uso de lodos los ardides posibles para enmascarar sus buques: falsas torres de arllen'a para que pareciesen acora/ados, distintivos falsos para que los - aliados no lograsen situar su posicin en la mar, e incluso, falsas seales respecto a "incursores enemigos de superficie". Tambin el factor tiempo actuaba a favor de los alemanes. Las dotaciones de los buques aliados apresados, si no eran retenidas como prisioneros de guerra, tardaban varios das en llegar a puerto y las embajadas aliadas no podan transmitir con exactitud a sus almirantazgos las noticias referentes a los corsarios alemanes. El 5 de octubre los aliados tenan va constituidos cinco grupos de caza para recorrer el Atlntico desde todos los punios cardinales, con lo cual los acorazados de bolsillo lograron desequilibrar su despliegue; mientras, el Graf Spee capturaba al Newon Beacli, a unas 400 millas al Nordeste de Santa Elena, y el Deiitschland hunda al Stoncgaie a 500 millas al Este de las Bermudas. Cuando el 8 de noviembre fueron puestos en libertad los capitanes del Clement y del Stotiegate, los aliados pudieron reunir los datos suficientes para deducir con cerle/.a que eran dos los acorazados de bolsillo que operaban; pensaban que uno de ellos era el Admiral Scheer. Por entonces 8 de noviembre el Graf Spee haba hundido al Hitntsniait y Trevanion y se diriga hacia el Este para extender la alarma v el desaliento de los aliados en el Ocano Indico. El 14 de octubre el mismo da que el submarino U-47 de Gnter Prien penetr en Scapa Flow y ech a pique al acorazado britnico Ruyal Oak el Dentschland hi/o lo mismo con el Lorcntz W Hansen, 400 millas al Este de Terranova, y recibi la orden de regresar a Alemania el 1 de noviembre. Penetr en el Mar del Norte sin sufrir ninguna contrariedad por parte del bloqueo britnico
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y lleg a Kiel el 15 del mismo mes. Pero los aliados prosiguieron en la bsqueda de los dus cursarios alemanes a lo largo del Atlntico; mientras uno regresaba a su patria y el otro se encontraba en el Indicu. El xito del Graf Spee en el ocano Indico se limit al hundimienlo del pequeo petrolero frica Shell, frenle a Lurenco Marques, el 15 de noviembre; pero la dolaein del petrolero, a la que se permiti dirigirse a la cosa en sus boles, lleg a tierra el msmu da y su informe inmeuialo de que un acorazado de bolsillo merodeaba en el Indico casi coincidi cun el cambiu de rumbo del Graf Spee, que se dirigi a su zuna de ca/a primitiva, cerca de Santa Elena; donde hundi al Doric Siar y Tairoa el 2 y 3 de diciembre, respectivamente. Langsdorl decidi entonces abandonar las proximidades de San Elena para atacar ef Irfico aliado en otra regin del Atlntico; y el 6 de diciembre el Giaf Spee se reuni por ltima vez con el Alimark, para aprovisionarse de pelrleu y dejar los prisiunerus del Tairoa y Doric Star. A conlinuacin el acorazado de bolsillo arrumb al Oesle; hacia el Ro de la Plata. N obslanle, la flota metropolitana alemana n haba permanecido inactiva. El 8 de octubre el crucero de batalla Gneiscnau, el crucero ligero Kln y nueve deslruclores efecluaron una salida de cuarenta y ocho horas f r e n t e a las cosas meridionales de Noruega. Esta operacin era similar a las efectuadas por la Flota de Alta Mar durante la Primera Guerra Mundial: una batida para atacar el trfico aliado y destruir las unidades ligeras de guerra britnicas que patrullasen en la /una, procurando evitar el enf remamiento con fuer/as superiores. Per los buques alemanes represaron a Kiel el 10 de octubre sin encontrar fuer/as enemigas. Despus de llegar el Dentschland, la flota alemana plane una operacin de mayor importancia para aliviar el acoso que sufra 1 Graf Spee. El vicealmirante WiIhem Marschall, comandante de la flota, se hizo a la mar con los cruceros de batalla Schanihorst y Gneiselian, el 21 de noviembre, con idea de romper el dispositivo britnico en el
El corsario de alta mar por excelencia: el Graf Spee visto desde el aire.

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Atlntico Norte. Con la ayuda del mal tiempo que favoreci a la flota alemana los cruceros de batalla pasaron inadvertidos hasta el da 23 de noviembre, mientras navegaban hacia la embocadura elegida para penetrar en el Atlntico: el paso existente entre Islandia y las islas Faroe. En el atardecer del da 23, el Scharnhorst avist un buque que result ser el crucero auxiliar britnico Rawatpindi ante la notoria superioridad artillera de los cruceros de batalla alemanes, con sus caones de 11 pulgadas, el Rawatpindi forz sus mquinas para escapar, al mismo tiempo que se aprestaba para el combate. Fue un encuentro brutal, breve v completamente desproporcionado, que dur catorce minutos (aunque el Rawalpindi logr un impacto en el Scliarnhorst, que ocasion poco o ningn dao); despus de dos horas de trabajo, las dotaciones de los cruceros alemanes rescataron a los supervivientes, que flotaban en las aguas cercanas al casco incendiado del Rawalpindi. El comportamiento del Rawatpindi result magnfico, pero su destruccin qued registrada como un hecho triste, porque su comunicacin inicial, indicando "enemigo a la vista", que haca mencin a un crucero de batalla, fue modificada por otra posterior en la que identificada a su atacante como al Deutschland del cual se pensaba an que navegaba por el Atlntico Norte. (Era tal el funcionamiento del servicio de Inteligencia Naval britnico que incluso en junio de 1941, en las advertencias previas hechas a las tripulaciones areas que iban a atacar con torpedos al LUtzow, nombre con que se bautiz de nuevo al Deutschland, se les dijo que "ste era el buque que haba hundido al Rawalpiudi"). El siguiente en entrar en escena fue el crucero ligero britnico Newcastle, pero Marshall decidi que era hora de retirarse antes de que se concentrase sobre l todo el potencial de la Flota Metropolitana britnica. Se escap a gran velocidad, cubrindose con cortinas de humo, esper durante dos das en aguas del Norte, y arrumb hacia el Sur en busca de su base bordeando las costas noruegas- el 27 de noviembre lleg a Wilhelmshaven. En el Atlntico Sur, el Graf Spee navegaba haca el Oeste despus de su reunin con el Altmark, el 6 de dici',' nbre; al da siguiente se encontr

con su ltima vctima, el Streonshalh, Pero a Langsdorff se le haba acabado la suerte. Ei comodoro H. H. Harwood, comandante de la divisin de cruceros britnicos que operaba en aguas del Atlntico Sur, calculaba que ningn acorazado de bolsillo, corsario, resist' ra la tentacin de dirigirse hacia la densa zona de trfico martimo que discurra en las proximidades del Ro de la Plata. Y en esta zona se dedico a patrullar con sus cruceros ligeramente acorazados Ajax y Achules (con caones de 6 pulgadas) y Exeter (con caones de 8 pulgadas). Se vio obligado a destacar su cuarto crucero, el Cumberland (caones de 8 pulgadas), a las islas Malvinas para realizar ciertas obras; pero se mantena firme en su idea de que el corsario alemn se dirigira al Oeste, despus de sus xitos en el Este, bien fuese hacia el Ro de la Plata o hacia las Malvinas (como intent el almirante Graf yon Spee en 1914, despus de su victoria sobre los britnicos en Coronel), Y frente al Ro de la Plata vieron los cruceros de Harwood al Graf Spee al alba del 13 de diciembre de 1939. Parece ahora claro que Langsdorff crey que los topes de los palos avislados por sus serviolas, pertenecan a los escoltas de un convoy de buques mercantes y se dirigi a su encuentro, pero comprob su error demasiado tarde al distinguir la caracterstica silueta del Exeter crucero de la clase York, con una chimenea ms grande que la otra recortada sobre el horizonte. Decidi entablar combate aun cuando estaba claro que no existan mercantes que le compensasen una victoria, porque el encuentro con tres cruceros a pesar de estar provistos de armas ms ligeras representaba una desventajosa circunstancia para la que no fueron proyectados los acorazados de bolsillo. Para Harwood no existan dudas respecto a la tctica que deba seguir contra un enemigo tan poderosamente armado, como era un buque de este tipo. El 12 de diciembre dio rdenes de combate. "Mi lnea de accin con tres cruceros frente a un acorazado de bolsillo. Atacar inmediatamente de da o de noche. Durante el da se actuar en dos unidades. La primera divisin (Archilles y Ajax) y el Exeter se separan para atacar al enemigo por ambas bandas. La primera divisin concentrar su fuego artillero...". A las

06,09 horas del da 13 se avist un penacho de humo; se destac el Exeter para reconocer su procedencia y al cabo de unos minutos Harwood, con su insignia en el Ajaxt recibi el informe: "Creo que es un acorazado de bolsillo". A las 06,17 mientras el Ajax y el Achules aumentaban al mximo la velocidad para atacar por el otro flanco al acorazado alemn. Haba comenzado la batalla del Ro de la Plata. Existen muchos y excelentes relatos detallados del combate, que describen cmo el Graf Spee machac al Exeler con sus caones de 11 pulgadas, convirtindolo en una masa de llamas v sembrando en l la muerte; cmo el destrozado crucero se esforz para continuar en el combate, lanzando torpedos, disparando con su ltima torre til, utilizando puntera local, hasta que las inundaciones le dejaron sin potencia motriz; cmo Langsdorff nunca fue capa/ de concentrar todas las salvas completas sobre el Exeter, hasta eliminarlo a causa de la tenacidad de los ataques del Ajax y Achlles; cmo, en el momento en que Harwood se vio obligado a romper el contacto, debido a las graves averas sufridas por el Ajax, el Graf Spee abandon la persecucin y arrumb al Oeste, cubrindose con cortinas de humo para alejarse del lugar de la accin. Con el transcurso del da, el combate ces gradualmente convirtindose en una caza, era evidente que Langsdorff se diriga a puerto. Durante la larga persecucin, el Graf Spee hizo fuego varias veces, pero el Ajax y el Achules no se retiraron y persistieron en acosar a su oponente hacia el Plata; cuando el acorazado de bolsillo fonde en Montevideo a las 00,50 horas del 14 de diciembre, comenzaron a patrullar frente a la entrada de la baha. Entr en juego la diplomacia, pues siendo Montevideo un puerto neutral, la ley internacional estipulaba que ninsiiin buque de guerra, perteneciente a una potencia beligerante, poda permanecer ms de veinticuatro horas en nuerto sin ser internado. Para los britnicos, la situacin adquiri visos de tragicomedia, porque de primera intencin su agregado naval, capitn de navio Hcnry McCall, v su embalador, Mr. E. Millington-Drakc, pensaron que el Graf Spee estara muv daado nnra decidirse a entrar en puerto v. obviamente, debera ser obligado me-

diante la accin diplomtica a salir a la mar de nuevo antes de que su dotacin tuviese tiempo de hacer reparaciones y mejorar sus condiciones de combate. Pero Harwood les explic inmediatamente la realidad: que los buques britnicos sufran averas de mayor consideracin, y si el CumberlaYid, que se diriga hacia el Norte a toda velocidad, procedente de las Malvinas, no se reuna con el Ajax y el Achines, existan muchas posibilidades de que el Graf Spee se escapase amparado en la oscuridad. De este modo, Millington-Drake se vio obligado a cambiar su postura. Orden al mercante britnico Ashworth que saliese inmediatamente de Montevideo, para exigir, de acuerdo con el Derecho Martimo Internacional, que la salida del Graf Spee no tuviese lugar antes del perodo de veinticuatro horas y no pudiera perseguir al mercante ingls. La BBC comenz a desplegar una inmensa red de propaganda, anunciando que una poderosa flota de acorazados se diriga apresuradamente hacia el Plata para aniquilar al malparado Graf Spee tan pronto se hiciese a la mar. El 15 de diciembre el Cumberland se reuni con el Ajax y Achules frente a la baha. Por su parte, los alemanes consiguieron una estancia en Montevideo de setenta y dos horas, para efectuar reparaciones a partir de la inspeccin efectuada por las autoridades navales uruguayas, con lo cual lograron prolongarla durante un perodo de noventa horas a partir del momento en que fondearon en puerto. El mismo da 15, Harwood reabasteci de combustible sus cruceros; y Langsdorff presidi el funeral de los alemanes muertos en el Graf Spee, sembrando el desconcierto entre los propagandistas nazis, al ser fotografiado saludando a la usanza naval, mientras todos los dems lo hacan al estilo nazi (incluso los sacerdotes). El Alto Mando Naval de Berln dio una orden terminante a Langsdorff: no internar el acorazado de bolsillo en Uruguay. Poda trasladarlo al puerto de Buenos Aires, donde las relaciones eran ms amistosas, (arriesgndose a que se obstruyese el sistema de refrigeracin de los motores o a embarrancar en el estrecho y fangoso canal de entrada), o intentar abrirse paso entre sus enemigos para regresar a Alemania. Pero la propaganda britnica, por
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Arriba: El Graf Spee averiado, en Montevideo (ntese el orificio, producido por un proyectil, en su amura de babor). Abajo: Un espectculo del ritual nazi, en el funeral de los muertos de] Graf Spee. que no precisa comentarlo; Langsdorff saluda correctamente al estilo naval.

una ve/., desempe su papel magn- lio alemn, en cuya campaa hundi L anenle. Langsdorl lleg al conven- nueve buques con un total de 50.000 cimiento de que si poda pasar entre toneladas. Langsdorff estableci la forla iuer/.a de Harwoud, no lograra ma de actuacin de los corsarios de e\adirse de los acorazados que cubri- alta mar, que sera seguida con mayor ran su camino de regreso. La decisin xito en incursiones posteriores, pero deba ser suya, y exclusivamente suya; no con ms honor. Decidi entablar pero a las 17,00 huras del da 16 los un combate que, sobre el papel, pudo iimleses dieron un giro decisivo a su ganar; pero fue obligado a abandodilema. Hicieron salir de Montevideo narlo, forzado por la valenta y deterotro mercante, el ttnstcr Grang, minacin de los frgiles cruceros de con lo cual, apoyados en la ley de las Harwood, conturbado por la prdidu veinticuatro horas, obligaban a salir de treinta y siete hombres de su quea la mar al Gru Spcc durante la luz rida dotacin en la accin del Ro de del da del 17 de diciembre, ya que la Plata. El Graf Spee recibi veinte Langsdorff se vea constreido por el impactos. Sus cocinas quedaron desplu/u concedido de setenta y dos horas. trozadas, el puente casi destruido, y en Con esto, era de suponer que la ar- la cubierta y costados haba varios mada britnica de acora/ados dispona agujeros, el mayor de una superficie de veinticuatro horas ms para apro- de seis pies cuadrados. Langsdorff: saba que su municin era insuficiente ximarse a Montevideo... Segn datos posteriores, se calcul para combatir abrindose paso frente que cerca de un milln de personas al Ro de la Plata y si suceda lo peor contemplaron la salida a la mar del tena que echar a pique su buque. Ante acorazado de bolsillo en [a tarde del sus temores sobre la oposicin que le 17 de diciembre, acompaado por el esperaba fuera de la baha, se puede mercante alemn Tacoma. Harwood comprender por qu crea que el Graf va estaba informado del traslado a SpL'e no estaba en condiciones de emeste buque de 700 hombres, con sus pearse en otra accin y emprender bagajes, de la dotacin del Graf Spev; despus la navegacin a lo largo del c s I o indicaba con seguridad que tormentoso Atlntico, en pleno invierLangsdorff hundira su buque. El co- no, con el buque averiado y una dotamodoro ingls orden a sus cruce- cin debilitada y desmoralizada. Para ros que se aproximasen a tierra, con los aliados, la destruccin del Graf la esperan/a de abordar al acora/ado Spee result una brillante iniciacin de bolsillo y desarmar las cargas antes de la guerra en el mar, que compende ser hundido; pero no lo consegui- saba la afrentosa prdida del Roy al ra. Langsdorff separ su buque del Oak en Scapa Flow; para el Alto Mancanal principal de entrada al puerto v do alemn, fue una severa advertlcsL-mbarc unto con el grupo de tencia de lo que era capaz el poder demolicin; a las 20,54, exactamente naval britnico. la hora del ocaso del sol, grandes La vspera de la Batalla del Ro de explosiones sucesivas desgarraron los la Plata, mientras la tragedia del Graf iudos del Gnif .Spec, convirtindolo Spcc se aproximaba a su desenlace, en una ruina envuelta en llamas y hun- en el Atlntico Sur, la flota germana dindolo en el (anuo que bordeaba la sufri otro severo revs en las aguas canal del puerto; durante este tiempo metropolitanas. En la noche del 12 de Langsdorff permaneci en posicin de diciembre, cinco destructores alemasaludo. Tres das ms tarde, el 20 de nes, protegidos por los cruceros ligeros diciembre, el comandante alemn se Kotn, Leipzig y Niirnberg, navegaban envolvi en una bandera de la Marina a travs del Mar del Norte para fonImperial Alemana, bajo la que comba- dear un gran campo de minas de conti en la Primera Guerra Mundial, y tacto frente al Tyne. En la amanecida del da 13, el submarino britse quilo la vida de un disparo. Una campaa excelente, una batalla nico Salmn, que patrullaba en la avist a inesperada y la decisin fatal de bus- baha de Heligoland, regresabanlos buque y los car refugio en puerto; esta fue la tra- ques alemanes das antes, el Salnmn atac. Nueve nedia de Langsdorff y del Graf Spcc. logr la rara proeza de hundir un subN i n g n m a r i n o mercante britnico marino el U-36 con torpedos. En nerdi la vida durante el crucero lle- esta ocasin aadi a sus laureles el vado a cabo por el acorazado de bolsi- torpedeamiento de los cruceros iirn-

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0730 0800 PERSECUCIN DEL AJAX Y ACHILLES


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hcrg y Leipzig. Ambos lograron regresar a puerto, pero el Niirnberg qued lucra de servicio hasta mayo de 1940 y el Leipzig hasta el siguiente mus de diciembre. As, la flota alemana qued privada de dos valiosas unidades en la vspera de su aventura ms osada: el asalto de Dinamarca y Noruega en la primavera de 1940, donde desempe un vital y dramtico papel. Hitler declar: "Noruega es la zona del destino en esta guerra", con lo cual, si exager en demasa las prioridades estratgicas del Tercer Reich en la Segunda Guerra Mundial, acert en la parte que afectaba a la Marina alemana. Desde la poca de Tirpitz y la primera Flota de Alta Mar, la importancia de Noruega en la estrategia martima de Alemania era evidente. Las importaciones de mineral de hierro dependan por completo de las derrotas costeras noruegas, que partan del puerto de Narvik. En la Primera Guerra Mundial, la extensin del bloqueo britnico a las aguas territoriales noruegas fue esencia! para la asfixia econmica del Reich; y Raeder siempre tuvo en consideracin la mejor forma de eludir este peligro en el caso de afrontar otra guerra. Raeder necesitaba Noruega. Precisaba bases que capacitaran a la Marina del Reich para evitar el bloqueo britnico; b a s e s que proporcionaran puertos de partida a la flota de submarinos alemanes. Segn la experiencia de la Primera Guerra Mundial, con bases en Noruega, la flota de Raeder podra desbaratar el tipo de guerra que los ingleses pretendan llevar a cabo; por esto Raeder fue el primero v ms persistente defensor, en el Alto Mando alemn, de la conquista de los puertos escandinavos. Para empezar, Hitler favoreci la neutralidad de Noruega, As, lograba una ventaja evidente: los buques de transporte alemanes podan continuar navegando a lo largo de las costas noruegas, dentro de sus aguas territoriales. Pero a finales de 1939 se hizo evidente que esta favorable situacin terminara pronto. El 30 de noviembre la Unin Sovitica invadi Finlandia. Contra todos los pronsticos, los finlandeses combatieron contra el Ejrcito Rojo hasta humillarlo detenin dolo en su avance; el mundo libre se congratul y se hizo el propsito de prestar ayuda militar a Finlandia. Pero

la ayuda solamente poda facilitarse a travs de una va: Narvik, el puerto de Noruega desde el que partan los buques alemanes con su cargamento de mineral, para iniciar su ilcito trfico costero hacia Alemania, con la cooperacin de Noruega y Suecia. Comenz entonces un inquietante perodo de espera... Churehill, primer lord del almirantazgo, siempre se mostr partidario de minar las aguas costeras noruegas. Para l era intolerable que el trfico man timo enemigo pudiese burlar las leyes internacionales rehuyendo la accin de la Marina Real britnica. Pero su gobierno pensaba de otra forma. La guerra estaba an en la fase en que se rechazaban los planes de bombardear objetivos en la Selva Negra, para evitar daos a las propiedades privadas, y ambos bandos ordenaban escrupulosa y ostensiblemente a las tripulaciones areas que no lanzasen bombas sobre objetivos no militares. Respecto a los neutrales especialmente los pequeos se mantena un sutil escrpulo que haca que "la farsa de la guerra" continuase siendo una farsa. Sin embargo, Churehill insista en llevar adelante su idea de minar las aguas noruegas y se prepararon planes para realizarlo y para evitar las represalias que eran de esperar por parte de los alemanes. Desgraciadamente para los britnicos, aunque los planes de Raeder tambin eran entorpecidos de forma similar, progresaban con cierto adelanto respecto a los de Churchill, y fructificaron antes. Raeder encontr al ms inslito de los aliados en la persona de Vidkun Quisling, un pro-na/i noruego, de mente confusa, cuyas opiniones en la dcada de los aos treinta le acarrearon un cmulo de fracasos en la poltica noruega. Pero el contacto de Quisling con Alfrcd Rosenberg, principal idelogo del partido nazi, ofreci una base de par ida. Las ridiculas proclamas de simpata de Quisling hacia los nazis, en el ejrcito noruego, "al cual se poda dirigir", precipitaron una le las ms extraordinarias intrigas de la Secunda Guerra Mundial. Raeder recibi con agrado la problemtica ayuda ofrecida por Quisling para fomentar los intereses del Reich en Escandinavia; se esforz por conseguir una entrevista entre Quisling y Hitler, que al fin tuvo lugar el 14 de diciembre; v el plan inicial de los alemanes para
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ocupar Escandinavia qued respaldado por la plena autoridad de Raeder, a pesar de los temores de su estado mayor. Uel plan inicial slo permanecieron la praclicabilidad y el pretexto, pero su aplicacin merece cierla atenein. El resonante xilo de la campaa de Noruega fue tan inverosmil, dadas las circunstancias de su planeamiento... Hitler sola decir: "Tengo un ejrcito reaccionario, una marina imperial v una uer/a area nacionalsocialista". Los primeros planes se concibieron sin contar con el comandante en ce del Ejrcito (Brauchitsch), a quien se le dijo que sus hombres iban a combatir en Noruega, ni con el comandante en jefe de la Aviacin (Goering), al que se le notific que se necesitaran sus aviones para proteger, aprovisionar v apoyar la operacin completa. Ambos se vieron obligados a permanecer en la ignorancia hasta que no hubo ms remedio que ponerlos en antecedentes; mientras, Hitler venca los temores de la "Imperial" (algunas veces el Fhrer sustitua este apelativo por "Cristiana") Marina. El 27 de enero, orden la elaboracin de planes ms detallados para la operacin, que se denomin WeseriibunR ("Ejrcito Weser"). Pero hasta mediado febrero los planes no se pusieron realmente en marcha, la causa que aceler los aconlecimientos fue la cuestin del Aliniark. Cuando las acciones corsarias del Gra/ Spee finalizaron tan dramticamente el 17 de diciembre, el Altmark, que no gozaba ya del apoyo del acorazado de bolsillo alemn y con 299 marinos mercantes ingleses prisioneros bordo, se vio obligado a salvarse del acoso de la Marina Real en su viaje de retorno a Alemania. El capitn de navio Dau, comandante del Altmark, que una a sus cualidades de buen marino las de ser un astuto lctico, logr eludir a los ingleses hasta que fue avistado el 14 de febrero, cuando navegaba en aguas territoriales noruegas, en la ltima etapa de su larga navegacin de regreso. Churchill dio la orden terminante: sin vulnerar la neutralidad de Noruega, o vulnerndola, el Aluuark deba ser interceptado y liberados sus prisioneros. En la nuche del 16 de febrero, el capitn de navio Philip Vian, del destructor Cossack, encontr al Allnmrk fondeado en el fiordo de Jssing. Los no46

ruegos que haban inspeccionado superlieialmente al Altmark en el fiordu de Fergen, informaron a Vian que el buque no dispona de armas ni transportaba prisioneros, pero Vian penetr en el iiordo, abord al buque V descubri que contaba con armas y tena prisioneros. Estos fueron liberados cun el histrico grito de "aqu est la Marina" y Vian regres a la metrpoli; mientras la prensa britnica celebraba el xito, el gobierno noruego protestaba, y Hitler se enfureca. Hitler estaba ya absolutamente convencido de que Noruega no usara la fuerza para impedir que los ingleses hiciesen lo que se proponan en sus aguas territoriales. La operacin Weserbung deba acelerarse. Sin embargo, como apunt el general Jodl el 19 de febrero, haba llegado ya el momento de elegir y aleccionar al comandante en jefe de la operacin. Hitler eligi al general Nikolaus von Falkenhorst, candidato de Keitel, comandante del Alto Mando de las Fuerzas Armadas, que combati en Finlandia durante la Primera Guerra Mundial y mandaba ahora un cuerpo de ejrcito en el Frente Occidental. Falkenhorst qued verdaderamente sorprendilo cuando abandon la entrevista, contando con cinco horas para preparar los planes de invasin de un pas del que no tena el menor conocimiento. Su reaccin, segn dijo en Nurembcrg despus de la guerra, fue sencilla y poco militar: "Sal y compr la gua de viajes Baedcker". Cuando finali/.aron sus cinco horas de plazo se prsenlo de nuevo ante el Fhrer. Su solucin era directa. Con las cinco divisiones mencionadas por Hitler en su anterior entrevista, como base para iniciar su trabajo, y la garanta de que la Marina se encargara de su transporte y proteccin, propuso la conquista de los cinco puertos principales de Noruega: O s l o , Stavanger, Bergen, Trondheim y, por supuesto, el importantsimo Narvik. Mientras, los generales Brauchitsch v Haldcr, del Alto Mando del Ejrcito, se ocupaban de la preparacin de la ofensiva de primavera en el Frente Occidental, en bienaventurada ignorancia de lo que se tramaba. Cuando Falkerihorst lleg a la oficina del Estado Mayor del jefe del Ejrcito, el 26 de febrero, pidiendo tropas especialmente unidades de montaa para conquistar Noruega, ambos generales

Los chamuscados y retorcidos restos del Graf Spee, hundido por su dotacin en el estuario del Plata.

Arriba: El Altmark, buque de aprovisionamiento del Graf Spee, en e| fiordo de Jssing. Abajo: El capitn de navio Dau, comandante del Altmark, denuncia la piratera britnica a periodistas neutrales.

MtDlO&lA. 9 DE ABRIL

Q Scrurnhorst, Gneiienflu y 10 dcttructore Q H.pper y 4 deMruoret Q KiJIn, Knign*brg y Bremse Tsingtau

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Q Bluchtr, Lticrt. EL BENOWN I W H I T W O R T H ) AVERIA AL GNEISENAU

D900, 8 de abril EL HIPPER HUNDE AL GLOWWORM | d* abril

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FLOTA METROPOLITANA (Forb.1) .

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IS, 7 <U abril LA FLOTA METROPOLITANA IForb) SE HACE A LA MAR

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-Movimianloi flota ingle, 7/9 abril

quedaron consternados; al asombro sigui la furia. Pero todas las recriminaciones y disconformidades fueron vanas. Los planes de Falkenhorsl estaban entusisticamente apoyados por Hitler, que decidi ahora ocupar "de paso" Dinamarca con la accin de nuevas fuer/.as, necesarias para esta operacin. El 1 de mar/o, Hillcr emiti la directiva que puso en marcha Weseriibung: "La situacin en Escandinavia hace necesaria la ocupacin de Dinamarca y Noruega... el cruce de la frontera danesa y el desembarco en Noruega se llevarn a cabo simultneamente". Los planes alemanes eran apremiantes, principalmente a causa de los apuros que sufran los finlandeses en sus combates desesperados para oponerse a la implacable ofensiva sovitica, lanzada por el mariscal Timoshenko el t de lebrero. El 3 de inaivo Hiik'r declar que Weserbung tena prioridad respecto a la ofensiva en el Frente Occidental, planeada, para la primavera. El 4 se orden que a parlir del 10 de marzo la operacin debera estar preparada para iniciarse a los cuatro das de dar la orden definitiva. El 5 le marzo los jefes de las tres fuerzas armadas fueron citados para las conversaciones finales; Goering vociferaba rabioso por habrsele excluido del planeamiento previo. Pero el 12 de marzo, los finlandeses capitulaban ante los masivos ataques soviticos. La "Guerra de Invierno" haba terminado y con ello disminuy la urgencia del plan Weseriibung, cuyos preparativos estaban completos ya en sus cuatro quintas partes. Mas s, a causa del armisticio finlands, los aliados y los alemanes perdieron un pretexto de intervencin en Noruega, para los germanos se haca ms aguda que nunca la urgencia de asegurar su trfico de mineral de hierro. En los das 26 y 29 de marzo Raeder apremi a Hitler para que se decidiera a invadir Noruega en una fecha inmediata. El mal tiempo era esencial para ocultar los movimientos previstos de la fuerza naval alemana; por otra parte, el crudo invierno de 1939-40 dio origen a que el Gran Belt entre las islas situadas frente a las costas de Dinamarca no estuviese libre de hielos hasta el final de la primera semana de abril. El 2 de este mes se lan/arnn los dados sobre el tapete Weserbttng se iniciara el 9 de abril; el 3

se haran a la mar los primeros buques mercantes de aprovisionamiento, para situarse a lo largo de las costas noruegas del Norle. Mientras, en el campo aliado, los acontecimientos discurran de forma que forzosamente daran origen a una colisin directa con los planes alemanes. El 2 de marzo, el primer ministro l ranees, Daladier, se comprometi en ayudar a los finlandeses con 50.000 hombres del Ejrcito galo. Diez das ms larde el mismo del armisticio finlands el gobierno britnico se decidi a sacar de nuevo a la luz 'os bosquejos de planes referentes a los desembarcos militares en Noruega; primero en Nurvik y Trondhcim, despus en Stavanger y Bergen; planes que, naturalmente, quedaron aplazados cuando se recibi la noticia de que Finkuulia haba pedido la paz. Pero el fracaso en ayudar a tiempo a los finlandeses fue fatal para Daladier v el 21 de marzo se form en Francia un nuevo gobierno con Reynaud al frente. E s t e y Churchill pensaban igual: la guerra haba llegado a un punto muerto. En consecuencia, el comercio alemn deba ser atacado dura v rpidamente. El antiguo y aplazado plan de minado sustentado por Churchill, el plan "Wilfred", se llevara a cabo con dos grupos navales britnicos que minaran las aguas territoriales noruegas frente a Bud y Stadtlandet. La fecha se fij para el 5 de abril, pero se aplaz hasta el 8. Y este mismo da comenz la campaa Noruega con el primer encuentro entre las marinas britnica y alemana. El grueso de las fuer/as alemanas se hizo a la mar el 2 de abril. El Scharnhorts y el Gnetsenatt, los buques de guerra ms poderosos que dispona Alemania, sera el cebo que mantendra alejada a la Flota Metropolitana britnica de las costas noruegas mientras se efectuaban los desembarcos. Diez destructores desembarcaran 2.000 hombres en Narvik, el crucero pesado Hipper con cuatro destructores, pondra en tierra otros 1.700 hombres en Trondhcim. Los cruceros ligeros Koln y Konigsberg, con el b u q u e de adiestramiento artillero Brcmsti, se enfrentara con Bergen, desembarcando 900 hombres. El crucero ligero Karlsnthe y el buque de aprovisionamiento TsingtfW desembarcaran 1.100 hombres en Kristiansand y Arendal. Y Oslo, la capital, se
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lomara desembarcando una fuerza de 2.000 hombres, apoyados por el Blcliii; gemelo del Hipper, y el acorazado de bolsillo Ltzow (nuevo nombre del Deutschland debido a que Hitler estaba obsesionado en que n fuese hundido ningn buque con el nombre de su madre patria). La fuer/a area alemana atacara Stavanger medante un lanzamiento de paracaidistas; tambin participaran fuerzas aerotransportadas para rematar la accin sobre Oslo. Con los puertos importantes y los aerdromos en manos alemanas, las columnas del ejrcito trataran de penetrar hacia el interior del pas y liquidaran cualquier resistencia del ejrcito noruego, para completar la ocupacin "pacfica" del territorio. Al misino tiempo estaba en marcha el plan britnico "Wilfred". (Este, se complementaba con otro plan el "R 4" para la conquista de Stavanger, Bergen, Trondheim y Narvik, en el caso de que los alemanes reaccionaran ante la operacin de minado iniciando algn movimiento contra Noruega). Igual que los germanos,, los britnicos previeron el apoyo de la operacin principal utilizando acorazados: el viejo crucero de batalla Renown (almirante Whitworth, responsable ante el comandante en jefe de la Fila Metropolitana, almirante Forbes), protegido por una cortina de cuatro destructores: Hiperion, Hero, Greyhound y Glowwonn, Este ltimo fue el que primeramente tom contacto con los buques de guerra que daban proteccin a la operacin Weserbung, El Gtowworn se separ del grueso de la fuerza para buscar un hombre que haba cado al agua y no logr reincorporarse a causa de la mar gruesa. A primeras horas del da 8 de abril navegaba a rumbo directo hacia donde se encontraba el Hipper, frente a Trondheim. Su comandante, el capitn de corbeta, Roope, no pudo zafarse del crucero alemn y se vio inmediatamente sometido a un denso fuego de artillera. Alcanzado por los proyectiles de 8 pulgadas, el Glow\varn qued envuelto en llamas. Roope fue galardonado a ttulo postumo con la Cruz Victoria por haber lanzado su buque contra el Hipper. El Glo\\>it'O' se perdi pero el Hipper quedo averiado; a travs de una abertura de 120 pies en su costado, embarc
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528 toneladas de agua que le produjeron una escora de cuatro grados a estribor. Sin embargo, las parles_ vitales del Hipper no sufrieron danos y pudo continuar su misin en Trondheim. El mismo da, el submarino polaco Orzcl, torpede y hundi al transporte de tropas alemn Rio de Janeiro. Los supervivientes llevados a tierra no ocultaron el hecho de que se dirigan a Bergen para "proteger" a Noruega de la agresin britnica; pero, increblemente, el gobierno noruego no dio la orden de alerta inmediatamente. A bordo del Renown, el almirante Whitworth desconoca estas vicisitudes, hasta que en la maana del 9 de abril a v i s t repentinamente al Arriba: Pigmeo y gigante; el Glowworm arrastra un palio mortuorio de humo en su Scharnhorst y Gneisenau, a cincuen; proximacin hacia e] Hipper. Abajo: Valiente desafo; el casco del Glowworm envuelto ta millas frente a Narvik, en unas en llamas se hunde despus de embestir al Hipper. condiciones de tiempo infernales. Los ingleses estaban decididos a evitar que los buques pesados de guerra alemanes penetraran en el Atlntico; el comandante de la fuerza naval alemana (vicealmirante Gnter Ltjcns, que reemplazaba temporalmente a Marschall como comandante de la flota, por encontrarse este enfermo) tena rdenes de atraer a las unidades de batalla britnicas fuera de las costas noruegas. Aument su velocidad; el Renown le dio caza. Hubo un corto duelo artillero en el que este buque consigui acertar con tres proyectiles de 15 pulgadas sobre el Gneisenau, destruyendo su sistema de direccin de tiro y poniendo fuera de combate su torre proel de 11 pulgadas. El mal tiempo, con sus continuos chubascos, ocult a los combatientes; los alemanes aumentaron su velocidad al mAtaque en el Norte: destructores alemanei se dirigen hacia el fiordo de Narvik ximo y el Renown perdi el contacto en linea de fila. inmediatamente. La estrategia alemana ! haba triunfado sobre la tctica bri- tnica: a costa de una avera en un \o de batalla impidi que el Renown se aproximase a las costas noruegas, salvando a sus fuerzas de invasin. Para stas era el Da-D de la operacin \Veseriibung y Narvik haba cado ante el ataque de los diez destructores del comodoro Paul Bonte, que aplastaron a los buques de defensa costera noruega Eidsold y Norge, desembarcaron sus tropas y conquistaron el puerto y la ciudad sin dificultades. Ms al Sur, en Trondheim, el Hipper y sus cuatro destructores tambin cumplieron su tarea. Mediante

imprecisas seales morse, transmitidas en ingls con un proyector de destellos, consiguieron contundir a las bateras costeras. Solamente una de ellas abri l'uegu, pero la artillera del llipper la silenci pronto y las tropas alemanas desembocaron, tomaron la ciudad y envolvieron por tierra a las bateras. En Bergen hubo una tenaz resistencia y el Bremsc y Konigsberg resultaron averiados por el l u e g o de la artillera costera. El Konigsberg qued sin gobierno y en la maana siguiente fue atacado y hundido por aviones de la Fuerza Area britnica, cuando estaba atracado en el muelle de Bergen. Stavanger cay sin dificultad ante las tropas aerotransportadas y la aviacin alemana pudo operar pronto desde su aerdromo. Con la ayuda de la aviacin, el ataque naval sobre Kristiansand logr el xito al tercer intento; a medioda esta ciudad y Arendal estaban en manos alemanas. En Oslo casi se produjo un desastre, Los alemanes se aproximaron a todos los puertos noruegos haciendo gran alarde de seguridad, pero en Oslo el alarde fue rechazado. Cuando el crucero pesado Blilcher y el acorazado de bolsillo Ltzow navegaban por los estrechos de Drobak, en el fiordo de Oslo, los alertados artilleros noruegos abrieron fuego a distancia de "punto en blanco"* daando gravemente al Blilcher. Dos torpedos lanzados desde bateras costeras terminaron con l, hundindolo con graves prdidas de vidas humanas de su dotacin v tropas de transporte. La fuerza de invasin de Oslo, ahora bajo e! mando del comandante del Ltzow, se retir de los estrechos y desembarc las tropas restantes diez millas ms abajo del fiordo. Gracias a la brillante partcinacin de la Fuerza Area alemana, Oslo y su vecino aerdromo de Fornebu cayeron a ltimas horas del da 9, ero el retraso permiti que la familia real noruega y el gobierno se escapasen hacia el interior del pas, llevando las reservas de oro. A pesar de la prdida del Blilcher y de la inmovilizacin del Konigsberg, e! primer da de la operacin Wesenibiinz finaliz con un brillante xito. Dinamarca fue conquistada sin resistencia. El gobierno dans se
Expresin que indica que el liro se efecla cun t\a en cero.

someti; el noruego estaba decidido a continuar la lucha, pero era un fugitivo en el interior de su nacin. Cayeron todos los principales puertos noruegos. Y con los principales aerdromos en manos de los alemanes, la invasin pudo proseguir bajo la cobertura de la amplia sombrilla que proporcion su ruerza Area, pues la aviacin inglesa, con sus bases alejadas y sus anticuados aparatos, no poda albergar la esperanza de oponerse. La nica contraofensiva posible que los britnicos podan llevar a cabo tena que ser con la Marina Real; y no se hizo esperar. A medioda del da 10, la Flota Metropolitana britnica se concentr rpidamente. Al almirante Forbes, su comandante en efe, contaba con tres acorazados, Rodney, Warspite y Valiant, el portaviones Furious y los cruceros pesados York, Devonshire y Berwick. En el Norte, al almirante Whitworth, en el Renown, se le uni el crucero de batalla Repulse; tambin contaba con la 20.m Escuadrilla de destructores del capitn de navio Rickford y la 2.* del capitn de navio Warburton-Lee. Whitworth y Fprbes tenan los ojos puestos en Narvik. En la maana del 9, Forbes orden a Warbunton-Lee "asegurar que no desembarquen tropas enemigas". Sin embargo, a medioda intervino inesperadamente el Almirantazgo britnico anunciando la cada de Narvik y ordenando a Warburton-Lee que se dirigiera con sus destructores hacia el interior del fiordo de Ofot, en Narvik, v atacar a los buques de guerra y mercantes que encontrase en l, A las 17,51 horas del 9, y antes de entrar en el fiordo, Warburlon-Lee haba ya investigado acerca del potencial alemn en Narvik (que result tristemente subestimado) a travs de la estacin costera noruega de Tranoy y comunic a Whitworih y Forbes: "Intento atacar en la pleamar del amanecer". Atac al alba del da 10. Los destructores Hardy, Hunter y Havock penetraron en el fiordo v hundieron al buque insignia de Bonte. el Wilhelm Heldkamp, al Antn Schmidt, y averiaron otros tres destructores. El Hotspiiri v Hostile, llevaron a cabo un segundo ataque logrando hundir seis transportes. Pero los otros cinco destructores alemanes estaban bien desplegados en las ramas laterales del

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liordo y desencadenaron un duro contraataque cogiendo a la fuer/a de Warburton-Lee entre dos fuegos. El Hospitr qued gravemente averiado y el buque insignia Hardy fue hundido, resultando muerto Warburton-Lee (a quien se le concedi, a ttulo postumo, la segunda Cruz Victoria de la campaa de Noruega). Afortunadamente para los britnicos los victoriosos destructores alemanes no persistieron en sus ataques; a las 06,30 horas la Primera Batalla de Narvik haba terminado. Durante su retirada del fiordo de Ofot, los ingleses hundieron al buque de carga Rauenfels (que transportaba la mayor parte de la municin de la fuerza alemana de desembarco). Ambos bandos perdieron dos destructores, pero otros tres destructores alemanes resultaron averiados, a cambio del Hotspur britnico; tambin perdieron los germanos seis valiosos buques de aprovisionamiento, a d e m s del transporte de municiones. Ante la evidencia del fuerte potencial alemn en Narvik, el almirante Forbes prepar un segundo ataque; esta vez con el apovo de los acorazados. El 10 de abril los ingleses lograron otro xito, cuando los buques de guerra alemanes, una vez cumplido su

cometido de Noruega, regresaban a sus bases. El submarino Truant torpede al crucero ligero Karlsruhe, procedente de Kristiansand, averindolo tan gravemente que hubo de ser hundido por los buques de su propia escolta. El Lzo\v, en su viaje de Oslo a Kiel, fue torpedeado por el submarino Sp&rfish. Seriamente averiado hubo de ser remolcado hasta Alemania donde permaneci doce meses sin poder prestar servicio. En otros lugares, sin embargo, la suerte no lavoreci a los britnicos. Los ataques areos contra Trondheim. lanzados por Forbes desde el portaviones Furious. no causaron daos y sus buques no pudieron interceptar, por escaso margen, al Hipper, que logr unirse con el Scharnhorsi y el Gitisenau a las 08,30 horas, del da 11, cuando regresaban a su base. Estos buques, favorecidos por el mal tiempo, lograron evadirse de los ataques areos masivos (noventa y dos aviones en total) que se lan/aron contra ellos, logrando llegar a Wilhclmshaven el da 12. El mismo 12 de abril, se hicieron los preparativos para la Segunda Batalla de Narvik, que tuvo lugar al da siguiente. El almirante Whitworth penetr con el Warspite y doce destruc53

xito de ta operacin Weserbung; el Gneisenau. Hipper e hidroaviones alemanes vigilan en el puerto de Trondheim,

lores en el fiordo de Olof y termin la tarea que tan valientemente inici Warburton-Lee. Uno a uno, fueron cazados todos los destructores alemanes. Al anochecer del da 13, ninguno de los diez destructores enviados a N a r v i k haba logrado escapar a su destruccin; tambin fue hundido el submarino U-64. Los submarinos que Doenitz envi para rechazar el contraataque britnico, fracasaron por completo a causa de la ineficacia de sus torpedos (lo cual dio lugar a que Gnler Prien, el audaz comandante del V-47, diriiese su famosa queja a Doenitz diciendo que no poda esperar que se combatiese "con un fusil simulado"). El 10 de abril los alemanes haban perdido la mayor parte de su municin transportada; el 11, sus medios motorizados de transporte fueron hundidos con el buque Alster; el 13, sus destructores fueron aniquilados. Si los britnicos hubiesen podido desembarcar las tropas inicialmente designadas para el plan de Narvik "R 4", su accin hubiese sido ms decisiva. En cierto modo, dieron una tregua a los alemanes. 54

Hasta entonces, el cometido del al mirante Forbcs fue ofensivo: contener y destruir donde fuese posible a las fuer/as de asalto alemanas en Noruega. A partir de este momento su actividad quedara absorbida por las necesidades defensivas; proteger el contraataque aliado en tierra, tardamente preparado. Los primeros desembarcos aliados en Noruega tuvieron lugar el 14 de abril. Perseguan dos objetivos: Trondheim y Narvik; mas a pesar de los xitos britnicos logrados en Narvik, el primer ataque se lanz sobre Trondhcim. La idea era atacar desde las bases de Namsos y Andalsnes, situadas al Norte y Sur de Trondheim, respectivamente. La fuerza de Namsos fracas en su intento; la de Andalsnes se dirigi, por el valle de Gudbrandsdal hacia Andalsnes, despus de un combate que dur veinticuatro horas. La completa superioridad area alemana v la carencia de carros ligeros de combate por parte de los aliados hizo inevitable la retirada de Namsos y Andalsnes el 27 de abril. Las dos bases fueron evacuadas el 1 de mayo. En Narvik, las fuerzas anglo-fra'nccsas, progresivamente inmovilizadas por los crecientes ataques areos alemanes, e i n f l u i d a s por los fracasos de Namsos Andalsnes y por la ofensiva alemana desencadenada en el Frente Occidental

el 10 de mayo, quedaron mediatizadas por los acontecimientos. Narvik cay el 28 de mayo, pero los aliados no pudieron hacer mas que destruir el pucriu y evacuar la ciudad cuatro das despus de la retirada de Dunkerque. Cnurehill resumi estos tristes acontecimientos de la campaa terrestre con su peculiar estilo: "En Narvik una fuerza alemana mixta e improvisada, compuesta solamente por seis mil hombres, acosaron durante seis semanas a unos veinte mil hombres aliados, y, aunque los enemigos fueron echados de la ciudad, resistieron hasta que nuestras fuer/as la abandonaron... Nosotros dividimos nuestros recursos entre Narvik y Trondhcim y esto perjudic ambos planes. En amsos hubo un confuso forcejeo con avances y retrocesos. Solamente en la expedicin de Andalsnes mordimos el polvo. Los alemanes, aunque tenan que cubrir varios cientos de kilmetros de un pas accidentado y obslaculi/ado por la nieve, lograron rechazarnos a pesar de que se combati con valenta. Nosotros, que tenamos el dom i i i i u del mar y podamos atacar en cualquier lugar de la costa no defendida, luimos rebasados por la movilidad terrestre enemiga, a travs de laryas distancias frente a todos los obs'culos". La Marina alemana cumpli su mi-

sin de desembarcar al ejrcito en Noruega; ste consum su cometido magnficamente; y se remat su triunfo con una victoria final en el mar. A finales de mayo los buques pesados estuvieron reparados en grado suficiente para realizar otra salida en fuer/a y el 4 de junio el almirante Marschall, va de regreso en la flota, se hizo a a mar con el Scharhorst, Gneistutau, Hipper y cuatro destructores, con la orden de bombardear la base britnica de Harstad, cercana a Narvik. El da 7, Marschall fue informado por la Fuer/a Area alemana de la presencia de dos grupos de buques enemigos y decidi, por su propia iniciativa, interceptar al situado ms al Sur. En la maana del 8, se vio recompensado con el hundimiento del petrolero OH Pioneer, el vaco transporte de tropas Oraina y el buque de pesca armado Juniper; respetando escrupulosamente el buque hospital Atlantis, que navegaba con ellos. El mismo da envi al Hipper y los destructores a Trondheim, por haber surgido dificultades en el aprovisionamiento de petrleo, y prosigui con su operacin. En estas circunstancias, los cruceros de batalla alcanzaron la mayor victoria conseguida por los buques de superficie alemanes, desde la lograda por el almirante Graf von Spee, en 1914, 55

frente a Coronel. A las 16,00 horas, del da 8, el Scliamliorst avist y atac al poriavioncs Glorious. Dos destructores britnicos, el Acasta y Ardent, navegaban con el Glorious; los tres nern hundidos, pero el Acasta logr un impacto de torpedo sobre el Scltaruliorst que lo averi gravemente, seundos antes de ser aplastado por los proyectiles del crucero de batalla alemn. El Scliarnhrsi, y el Gneisenau se dirigieron a Trondheim, donde el 3 de junio sufrieron un bombardeo de los aviones del Arma Area de la Flota, sin consecuencias. El 20, el Gneisenau y el Hipper, salieron de Trondhcim, iniciando una finta hacia Islandia, a fin de cubrir la retirada del avenado Scharnhorst en su regreso hacia Alemania; pero el Gneisenau recibi un nuevo impacto, esta vez de un torpedo lanzado por el submarino britnico Clyde. Finalmente, ambos buque siguieron al Scharnhorst en su vuelta a la metrpoli, pasando por Trumlheim. La campaa de Noruega haba concluido. Sin embargo, no finaliz sin que se originasen vivas recriminaciones en Berln y se produjese un cambio de comandante en la Flota. Raeder critic severamente a Marschall por haber usado su propia iniciativa y no atenerse a lo escrito en las rdenes recibidas, olvidando que este pecado es un ingrediente fundamental del "estilo de Nelson". Plenamente convencido de que un comandante de Flota deba disponer de plena iniciativa tctica, Marschall renunci a su cargo. Fue sustituido en el mando de la Flota por Gnter Liitjens. quien con tanto xito lograra atraer al Renown fuera de las proximidades de Narvik, en los primeros das de la operacin Weseriibttng. Westibung se desarroll con xito. La Flota de Alta Mar de Hitler haba conseguido sus bases noruegas muchas de ellas gravemente destruidas pero susceptibles de reparacin v el comercio de mineral de hierro alemn qued asegurado; mientras que el trfico aliado con Escandinavia sufri un rudo golpe. Pero el precio fue elevado: resultaron hundidos un crucero pesado Bliicher, dos cruceros
Remate triunfal: el Gneisenau, visto desde el Scharnhorst, dispara una salva con sus caones de 11 pulgadas contra el Glorious.

ligeros Konigsberg y Karlsruhe\z modernos destructores "hundidos en Narvik", es el epitafio de los destructores Von Roeder y Lebcrecht Maass, de los que se perdieron cinco de cada clase; y cuatro submarinos. El Scharnhorst, Gneisenau y Hipper tuvieron que ser reparados. Despus de Weserbttng la Marina de Raedor qued severamente malparada, de forma muy similar a lo que sucedi con las tropas de paracaidistas de la Fuerza Area cuando en 1941 conquistaron Creta. Sin embargo, Noruega no fue una victoria prrica para la flota germana. En el perodo 1940-41 se produciran los xitos ms grandes de los buques de superficie, con sus triunfos inauditos en alta mar; un gran final de uno de los dramas ms grandes en la historia de la guerra ocenica.

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Los corsarios de superficie

La conquista de Noruega permiti a los alemanes utilizar las bases navales que se extendan hasta el Cabo Norte; la ocupacin de Francia, les proporcion los grandes puertos del Gito de Vizcaya: Brest, St. Na/aire, Lorient. Con esta inslita situacin en la que pucos estrategas navales germanos osaron soar alguna ve/. aumentaron las oportunidades de la Flota alemana para atacar el trfico ocenico, mediante la accin corsaria de superficie. Bl bloqueo que los aliados ejercan sobre Alemania poda ser eludido con mayor facilidad por el Norte y Sur de las Islas Britnicas. Las perspectivas que, a largo plazo, se ofrecan a la Marina alemana tanto a su flota de superficie, como al arma submarina nunca parecieron ms halageas que en el verano de 1940. Sin embargo, entre junio y septiembre del mismo ao todas las miradas se centraron en el Canal de la Mancha. La gran jugada de invadir Gran Bretaa Operacin "Len Marino" absorba todos los planes alemanes. Para la Marina germana, sta era una cuestin relativamente simple, porque las prdidas y averas sufridas durante la campaa de Noruega, slo le permitan disponer de buques ligeros de escolta v remolcadores para los transportes de tropas y barcazas de desembarco. La gran responsabilidad recaa principalmente sobre la Lufwaffe de Goerinc. Si el potencial areo alemn lograba destruir la Roya! Air Forc, logrando la supremaca en el Canal, y garantizaba la seguridad de la flota de invasin ante Tos ataques navales v areos enemigos, la operacin "Len Marino" mereca ser tenida en cuenta. De lo contrario, nunca se alcanzara la oportunidad del xito en la Batalla de Inglaterra. A mediados de septiembre el potencial areo britnico permaneca intacto y la proximidad del otoo, con las inevitables tormentas sobre el Canal, que complicaran _an ms el transporte de tropas, sealaban el lmite en el tiempo. El 17 de septiembre de 1940, Hitlcr aplaz indefinidamente la operacin "Len Marino". Para Racdcr esta decisin signific un gran alivio, porque as podra concentrase en explotar de la mejor forma posible las ventajas estratgicas
El Grama, vctima del Hipper.

conseguidas con las victorias de Escandinavia y Francia. Cuando el Plan Z qued desbaratado a causa del comienzo prematuro de la guerra, la Marina germana dio orden de armar buques mercantes ligeros para operar en corso contra el comercio aliado; esta tarea prosigui durante el invierno de 193940. El primero de estos buques estuvo listo para hacerse a la mar en la primavera de 1940; Raeder confiaba en su eficacia para mantener el desequilibrio en la Marina britnica, basado en la experiencia adquirida con los grandes buques de guerra. Sus esperanzas se veran pronto cumplidas con creces. Los corsarios mercantes, enmascarados de mltiples formas, fueron unos buques extraordinarios; engaosas cajas de Pandora que se eligieron pensando ms en su autonoma que en su velocidad. Sus caractersticas eran poco acusadas; cuando ms indefinidas mejor. Tenan que ser maestros en el arte del disfraz, no solamente ocultando su identidad bajo banderas de falsa nacionalidad o cambiando rpidamente los nombres, sino usando chimeneas postizas, e incluso, vistiendo los miembros de su dotacin ropas femeninas para ofrecer el aspecto de un pacfico mercante, con pasajeros a bordo. Pero, su caracterstica ms importante resida en que su poder destructivo era tan grande como el de un crucero. En cierto modo usaron la tctica de los buques "O" de la Primera Guerra Mundial; si stos parecan inocentes para atraer a los submarinos dentro del alcance de sus caones, los buques mercantes corsarios simulaban inocencia para hacer lo mismo con sus desprevenidas vctimas. Se construyeron para llevar a cabo una ofensiva sin restricciones. Montaban entre seis v ocho caones de 5.9 pulsadas, sin descartar ametralladoras ligeras y pesadas, tubos lanzatorpedos, minas y uno o dos aviones de reconocimiento. En conjunto, ofrecan al Almirantazgo britnico una perspectiva mucho ms inquietante que los verdaderos buques de guerra, porque su identificacin era difcil, y difcil era seguir su rastro; y para colmo, causaban daos mucho mayores que aquellos. Reciban aprovisionamiento desde Alemania c o n pran eficacia, de modo que podan realizar cruceros de duracin superior
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Buques mercantes corsarios. Arriba: Komet (hundi 42.959 ton*.]. Abajo: Atlants, el corsario que logr mayores c> tos (hundi 145.697 tons.).

Arriba: El Thor, victorioso ante tres mercantes armados aliados (hundi 83.000 tons.). Abajo: El Pirign, que devast las flotas de pesqueros de ballenas en el Antartico (hundi 136.551 tons.).

Bernhard Rogge, del AtlantiS.

a un au. Para lomar dos ejemplos, el Orion ("Corsario A", como lo denominaba el Almirantazgo britnico) estuvo fuera de Alemania 510 das, y el Komct ("Corsario B") quince meses. Se hicieron a la mar nueve de estas plagas ocenicas ambulantes: seis entre "marzo y diciembre de 1940. El ms famoso de todos el Alianlis, sali el 31 de marzo de 1940; le sigui el Orion, el 6 de abril. Su partida form parle de la aventura Weserbung; su primer cometido consista en mantener distrados a los ingleses durante la campaa de Norueiza, hundiendo algn buque en el Atlntico Norte, y transmitir un falso mensaje de alarma: "atacado por un acorazado de bolsillo". Ms tarde salieron el Widder (5 de mayo), el Thor y Pinguin (a mediados de junio); posteriormente, el 9 de julio, el Kotnc que logr los xitos iniciales ms notorios. "Con la ayuda de tres rompehielos soviticos, el Komct naveg ii lo largo de las costas de Sibcria hasta llegar al Pacifico por el estrecho de Bering, al cabo de tres meses de viaje. Los alemanes denominaron a estos seis buques "la primera oleada"; la segunda comenz sus operaciones con el Kormoran, que irrumpi en el Atlntico Norte mediado el mes de diciembre de 1940. El Atlantis (capitn de navio Ber62

iilunxl Rogge) se hizo a la mar con la misin de actuar en continuo movimiento v aparecer en diferentes puntos, muy distantes unos de otros. Despus de navegar diez das por el Atkinlico Norte arrumb hacia el Sur para probar suerte en las lneas de trfico m a r t i m o prximas a la Ciudad del Cabo. Aqu, se hi/o pasar por un mercante japons y el 3 de mayo hundi al buque britnico Scieuiist, antes de adentrarse en el Indico con la apariencia de buque de carga dans. Enmascarado ce esta forma, el 10 de junio hundi al petrolero noruego Tirnina y se dirigi hacia Australia para atacar sus rulas comerciales. El 20 de septiembre, cuando R o g g e decidi arrumbar al Este, el Atlantis llevaba seis meses en campaa, aventajando al Graf Spee en tonelaje de buques hundidos; nueve, con un total de 66.000 toneladas. A finales de 1940 el Ai lat/s fondeaba en la isla Kerguelcn para cicciuar reparaciones, contando en su haber trece buques y un total de 94.000 toneladas; pero su campaa an estaba lejos de finalizar. El Orion, tras conseguir su primera victoria el buque britnico Hti\by, en el Atlntico Norte, se dirigi al Pacifico por el Cabo de Hornos. Su primera operacin consisti en fondear 228 minas, el 13 de junio, frente a Auckland en Nueva Zelanda que ocasionaron el hundimiento del Nigara, cargado de lingotes de oro, valorados en 2.500.000 libras esterlinas U|iie despus se recuperaron en una brillante operacin ce salvamento). Posteriormente el Orion se dirigi hacia las derrotas de trfico AustraliaPanam, capturando, el 19 de junio, al buque noruego Trop'tc Star, que se envi a Francia en concepto de presa. Pero fue interceptado por un submarino britnico, con lo cual el Almiranta/io logr con cuatro meses de retraso informacin del Orion a travs de los prisioneros del Haxby que transportaba el Tropic Star. El 20 de agosto, el Orion hundi al Titkarina despus de un empeado combate en el Mar del Coral; el crucero AchiUi!.-;, clerano del combate del Mar de la Plata, sali en persecucin del corsario, pero fracas en su misin ya que el Orion navegaba ahora frente a las costas australianas del Sur. En octubre, el Orion se reuni con

(.-I komet en las islas Marshall, en poder de los japoneses. Juntos hundieron al trasatlntico Rangtttine (27 de noviembre), y atacaron la isla de Nauiu (7-8 de diciembre), productora de [slalos, donde echaron a pique cuatro buques cargados de mineral con un desplazamiento total que alcanzaba las 21.000 toneladas. Ambos corsarios regresaron a las Marshall, para acopiar repuestos y partieron nuevamente. Al comenzar el nuevo ao el Orion tena en su haber 268 das de mar. El 12 de enero de 1941 se dirigi y las Marianas para efectuar reparaciones y aprovisionarse de dos buques Alemanes, destacados para este f i n , durante cuatro semanas. Mientras, el f\.oinet atac nuevamente Nauru (27 tic diciembre), donde destruy una ladora de fosfatos v varios depsitos de combustible, antes de dirigirse hacia el Sur para reunirse con el Pinitiii y un buque de aprovisionamiento, el Kergueien, en mar/o de 1941. Si en solitario el Koinc no alcanz demasiados xitos, en colaboracin con el Orion hundi unas 43.000 toneladas \n total de siete buques. El Widler, tercer corsario alemn de la "primera oleada", se limit a uperar en el Atlntico. Entre el 19 de uvo, fecha en que irrumpi en el \orte de este ocano por el estrecho de Dinamarca, y el 31 de octubre, da Ljii que regres a Brest, ech a pique 5X.645 toneladas de buques mercantes. Pero su campaa quedo deslucida por la crueldad de su comandante, HelniLilth von RcktcschcII, que abra luego sobre sus presas poco despus de ordenarles que se detuvieran, sin preocuparse demasiado de recoger a los supervivientes de los buques que hunda lejos de las costas. La conducta de Rckteschell empa la tradicional reputacin de la Marina alemana; su Forma de proceder no se olvid. Fue uzgado como criminal de guerra en 1947 y muri en la prisin. Igual que el Widder el crucero del Tlivr se limit al Atlntico, En su campaa qued plenamente demostrada la formidable potencia de los buques mercantes corsarios. Despus Qc apuntarse seis vctimas en el primer mes de navegacin, el Thor se enfrent con el mercante Alcntara, armado como crucero auxiliar (destacado por Harwood, vencedor del Ro

Helmunth von Rckteschell, del Widder

de la Plata, ascendido ahora a contraalmirante, pero an al mando de la Divisin de Amrica del Sur). El 28 de julio, en el curso de un corto y violento combate, ocurrido a 600 millas de la costa de Brasil cerca de la pequea isla de Trinidad, el Thor se impuso con su artillera demostrando la rapidez y precisin de su tiro. Su comandante, Otto Kahler, se diriC al Atlntico Sur a fin de reparar su barco y aprovisionarse de un buque nodriza. primeros de septiembre el Thor estaba listo para operar de nuevo, consiguiendo hacerse con dos nuevas vctimas a ltimos de octubre. El Thor repiti la hazaa lograda en s,u cnfrcntamiento con el Alcntara. El 5 de diciembre se encontr con otro mercante armado britnico, el Carnavon Casle. Al principio del combate fall el lanzamiento de dos torpedos contra el buque britnico, pero a los seis segundos le alcanz repetidas veces con sus salvas de artillera. AI cabo de una hora de caoneo, el C.arnarvon Castle se retir con grandes averas. Continu el Thor su campaa, ms no alcanz nuevos xitos en 1940. Sin embargo, demostr ser muy superior a los cruceros auxiliares britnicos; aunque, en realidad, fue el nico mercante corsario alemn que se enfrent con ellos.
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Otto Kahlcr, del Thor.

El quinto buque germano de la "primera oleada", el Pinguin, pas por el estrecho de Dinamarca el 30 de junio. Tambin inici sus operaciones en el Atlntico, hundiendo el primer buque el 31 de julio, cerca de Ascensin, antes de dirigirse al Ocano Indico. Aqu la caza result excelente. El 26 de agosto contaba en su haber seis valiosos buques, cuatro de ellos petroleros. El capitn de navio Flix Krder decidi convertir uno de stos, el noruego Storstad, en minador auxiliar bajo el nuevo nombre de Pussut. Los dos buques fondearon minas en agua de Australia, puertos de Tasmania y el estrecho de Bass. En los primeros das de noviembre, el Pingnin y el Passa arrumbaron de nuevo al Oeste, donde se efectuaron las primeras presas de la campaa Cuatro buques ms aumentaron la lista de capturas; tres de ellos frigorficos britnicos. Prximo a inali/ar 1940, el Pin gn se dirigi hacia el Crculo Polar Antartico en busca de buques balleneros aliados. Distrados con la cada de Francia, cf peligro de invasin y la entrada de Italia en la guerra (10 de uni), que inmoviliz en o Mediterrneo buques de vital importancia, los britnicos pudieron hacer muy poco para contrarrestar los efectos de los corsarios. Los nueve primeros meses de campaa de estas unidades de la Marina
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alemana resultaron un xito resonante; en octubre de 1940 operaban seis; ahora haba llegado la hora de hacerlo a los buques de guerra de la Ilota regular. El Hipper y el Admiral Sclmer seran los primeros en unirse a la guerra contra el trfico comercial; tan pronto como las averas sufridas en la campaa de Noruega fueron reparadas, les seguiran el Scltarnhorst y Gneisenau. Mientras, otros dos valiosos buques estaban casi listos para entrar en liza: el Prinz Eugen, tercero de los cruceros pesados de la clase Hipper, y el acorazado Bismarck. El segundo acorazado, el Tirpitz, estaba an en su fase final de alistamiento. Fueron tales los xitos logrados en 1940, que se reanudaron los trabajos en el poitaviones Gruf Zeppelin, suspendidos a sugerencia de Raeder, en abril del mismo ao. Raeder esperaba que, con un puco de suerte, podra conseguir una escuadra de combate capaz de destruir a cualquier convoy y de enfrentarse con ja cortina de acora/ados ciuc lo protegiesen. Mientras, los buques de guerra podran hacerse a la mar a medida que estuviesen listos v los mercantes corsarios continuaran sus campaas, cobrando piezas, minando aguas costeras y obligando a los britnicos a mantener sus despliegues navales totalmente dispersos. El primero en partir sera el crucero pesado Hipper, una vez reparadas las averas sufridas en la campaa de Noruega. Se p e n s que tuviera por base St. Na/aire y sali al Atlntico Norte a finales de septiembre de 1940; pero esta salida no tuvo xito. Sus motores comenzaron a funcionar defectuosamente cuando navegaba frente a las costas noruegas, sin embargo, la Flota Metropolitana britnica no logr interceptarlo, a pesar de ser informada por radio el 28 de septiembre, y el Hipper logr regresar a Alemania. El acorazado Admiral Scheer no sufri estos inconvenientes. Terminadas sus obras de transformacin presentaba otro aspecto, sobre todo, al suprimirle la torre de combate que dispona originalmente (igual que el Graf Spee), El 27 de octubre se hizo a la mar al mando del capitn de navio Theodor Krancke, iniciando la que sera una de las clsicas campaas en la historia de la guerra corsaria en la mar.

Aspecto del Admiral Scheer, gemelo del Graf Spee, ames de su reforma.

El reconocimiento areo britnico fracas nuevamente. El Scheer naveg hacia el Norte, cerca de las costas noruegas y, favorecido por el mal tiempo, penetr en el Atlntico el ltimo da de octubre, sin ser avistado; precisamente cuando el corsario mercante Widder finalizaba su primera campaa y entraba en Brest. Krancke avist su primera vctima el 5 de noviembre; se trataba de un mercante britnico, el Mopan, que navegaba sin formar parte de ningn convoy. Afortunadamente, los alemanes no le dieron tiempo para que transmitiera ningn mensaje de alarma; de haberlo conseguido, probablemente Krancke hubiera fracasado en el mayor xito de su campaa; la destruccin del convoy HX-84, que se hallaba justamente en el horizonte, protegido por un solitario mercante armado, el Jervis Bay. En la tarde del da 5, los serviolas del Scheer avistaron uno de los treinta y siete buques mercantes que componan el HX-84. Krancke se dirigi de inmediato hacia el convoy para aprovechar la luz del da, antes de que los buques se dispersasen, mas s* vio
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hostigado por el pequeo Jervis Bay al mando del capitn de navio E. S. F. Fegen, que lanzaba una cortina de humo para proteger su convoy y trataba de entablar combate para dar tiempo a la dispersin de los mercantes. Se volvi a repetir la triste historia del Rawalpindi, con otrp desigual combate, pero Krancke no quiso arriesgarse a sufrir daos, ni siquiera de los pequeos caones del mercante armado, y se mantuvo a la distancia conveniente para los de 11 pulgadas de Scheer. El valiente Fegen (a quien se concedi la Cruz Victoria, con carcter postumo), 200 hombres de su dotacin y el Jervis Bay, quedaron eliminados en veintids minutos. Pero este perodo de tiempo fue suficiente para que el convoy se dispersara y Krancke solamente pudo hundir cinco buques y averiar otros tres, antes de que la oscuridad le impidiese proseguir su caza. Uno de los buques averiados dio lugar a una pica aventura: el petrolero britnico San Demetrio. Al da siguiente de abandonarlo su dotacin, volvi sta a bordo, apag los incendios an existentes y logr llevarlo a puerto con la mayor parte de su preciosa carga.
El objetivo de los corsarios: un convoy aliado navegando en zig-zag.

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La accin de Kranckc desbarat por completo el sistema de convoyes; durante cinco das no lleg ninguno a los puertos britnicos. A partir de entonces los convoyes ms importantes iran protegidos por acorazados, que era precisamente lo que trataban de conseguir los corsarios de superficie alemanes: que los britnicos fraccionaran el potencial de sus escuadras de combate en misiones de proteccin a los convoyes o a buques mercantes que navegasen independientemente. La brillante iniciacin de la campaa del Scheer ocasion ms perjuicios al esfuerzo britnico, de guerra que la prdida de la carga de los cinco buques mercantes hundidos. Con la ayuda del eficaz sistema de aprovisionamiento previsto por los alemanes, el Scheer se dirigi hacia el Sur. El 14 de diciembre haba echado a pique dos nuevos buques: el Port Hobart (24 de diciembre) y el Tribesman (1 de diciembre). El 18, despus de aprovisionarse de combustible del petrolero Nordmark, al Norte del Ecuador, captur una rica presa el buque ingls Duquesa, cargado de alimentos permitindole, antes de apresarlo, que emitiera la seal de alarma para aliviar el posible acoso britnico contra el Hipper, que al fin logr alcanzar el Atlntico despus de las dificultades iniciales. En el da de Navidad de 1940, el Scheer, su presa el Duquesa, el corsario Thor y dos buques alemanes de aprovisionamiento, intercambiaban regalos navideos, suministros y municiones, en posicin 24" Sur y 13" Oeste, mientras en el lejano Norte el Hipper atacaba un convoy britnico. El Hipper salt de Brunsbttel el 30 de noviembre; pudo eludir la deteccin en su navegacin por las proximidades de Noruega, mientras las patrullas areas britnicas esperaban la mejora del tiempo, y pas por el estrecho de Dinamarca en la noche del 6 de diciembre. Contrariamente al Scheer, el Hipper tena la orden de atacar a los convoyes; no a los buques ndepedicnles. Sin haber conseLiuido entrar en accin en el Atlntico Occidental, se dirigi hacia las derrotas de trfico africanas, donde la vspera de Navidad se encontr con un convoy que transportaba tropas, el WS-5A, formado por veinte buques que se dirigan al Oriente Medio.
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Despus de perseguirlo ocultamente durante la noche, el Hipper atac al alba del da de Navidad encontrndose con una fuerte escolta de cruceros: Berwick, Bonaveniure y Dunedin. (Tambin estaba presente el portaviones Furtous, que transportaba aviones embalados para ser montados en Kakoradi, su puerto de destino, desde donde tenan que volar hasta el lugar en que se encontraba el Ejrcito del Oriente Medio del general Wavell.) Hubo una vigorosa accin artillera en la que-, ambos bandos sufrieron ligeros dJfotos; pero las pequeas averias significaban mucho para ej Hipper que nuevamente sufra dificultades en sus motores. Rompi el contacto, arrumb al Norte y sorprendi al bloqueo britnico metindose en Brest, el 27 de diciembre, en vez de dirigirse al estrecho de Dinamarca. En comparacin con las campaas de los acorazados de bolsillo, 1 del Hipper fue desafortunadas causa de su escasa autonoma; lo cual, unido a los fallos de sus motores, lo situaba al final de la lista de mritos de los corsarios de superficie alemanes en 1940. A finales de diciembre, el Admiral Scheer era el nico buque pesado de guerra que operaba en la mar; pero actuaban an el Thor, Atlantis, Komet, Orion, Pingtiin y Koroman, primero de la "segunda oleada" de mercantes corsarios, que pas por el estrecho de Dinamarca pocos das despus que el Hipper. Esta era una situacin muy diferente a la afrontada por la Flota de Alta Mar en la Primera Guerra Mundial: despus de quince meses de guerra, siete buques alemanes operaban an con entera libertad. Y por primera ve?, en la Historia, buques de la flota de combate germana se preparaban para realizar un crucero de guerra en el Atlntico: los acorazados Scharnhorst y Gneisenau, bajo el mando del comandante de la flota, almirante Gnter Ltjens. Transcurridos seis meses desde la conquista de Noruega, las averas sufridas por los dos cruceros de batalla, durante la campaa, haban sido reparadas. El 27 de diciembre partieron de Kiel, pero el Gneisenau tuvo nueUn corsario frustrado: Admiral Hipper en el dique seco de Brest.

vas averas a causa de una tormenta penetrar en el Atlntico por el estretrente a las costas noruegas y los aco- cho de Dinamarca; lo consiguieron el razados regresaron a su base. Lo mis- 3 de febrero. En la noche siguiente volmo hicieron los britnicos, que se con- vieron a petrolear los cruceros de bacentraban para buscar al Hipper (a talla frente a Groenlandia, para dirisalvo en Brest, aunque no fue avistado girse al Sur y comenzar enseguida la en este puerto hasta el 4 de enero), caza sobre la derrota del convoy de porque las patrullas areas fracasaron Halifax, en el Atlntico Occidental, en la deteccin de su salida. El tiempo donde el Scheer provoc el pnico en perdido en la localizacin del Hipper el anterior mes de noviembre. slo sirvi para insistir en el aprendiA los pocos das patrullaban en la zaje de la leccin. zona elegida y el 8 de febrero se avisEl 23 de enero de 1941, partieron taron desde el Scharnhorst los palos de nuevo los cruceros de batalla des- del convoy HX-106. Ltjens dividi su pus de haberse hecho a la mar cinco fuerza para atacarlo por el Norte y buques de aprovisionamiento para sa- por el Sur; pero a las 09,47 se llev tisfacer sus necesidades; pero en esta la sorpresa al reconocer la silueta de ocasin los britnicos estaban prepa- un acorazado. Era el Ramiies, veterado. El almirante sir John Tovey, que rano de la Primera Guerra Mundial, el 2 de diciembre sustituy al almiran- con caones de 15 pulgadas, que daba te Forbes en el mando de la Flota proteccin al convoy a raz de la triste Metropolitana, recibi del Almirantaz- leccin aprendida por los britnicos el go (el 20 de enero) la noticia de la ao anterior. En los planes de Ltjens posible preparacin de otra salida de no figuraba el enfrentamiento con un los corsarios de superficie alemanes. acorazado y se alej de nuevo, mienTovey envi inmediatamente dos cru- tras el Ramillies, cuyos serviolas avisceros a patrullar entre Islandia y las taron al Scharnhorst a gran distancia Faroe, para cubrir el paso del Mar del informaron que pareca un crucero de Norte al Atlntico. El 23, el Almiran- la clase Hipper. Esta noticia era espetazgo recibi informacin segura de rada en el Almirantazgo, pues crea que los cruceros de batalla haban sido que este crucero o el Scheer intentavistos atravesando el Gran Belt. Tovey ran abrirse camino hacia sus bases estaba en la mar el 26; y en las pri- durante aquellos das. Y Tovey, que meras horas del 28, el crucero Notad lleg a la conclusin de que el avistalos avist cuando se dirigan hacia el paso Islandia-Faroe. Pareca que el micnto del Naiad, el 28 de enero, deScliarnhorsl y el Gneisenatt seran ba ser un error, tom posiciones para obligados a entrar en accin con el cubrir las derrotas ms probables del grueso de la escuadra que mandaba corsario para el regreso a su patria. Tovey; los acorazados Neson y Rodel ney, con el crucero de batalla Repulse, 17Ltjens permaneci alejado hasta de de febrero y volvi la gemelo del Renown, que averi al Halifax. Pronto obtuvo auna derrota Gneisenau frente a Noruega en abril sa. El 22, a 500 millas al Esterecompende 1940. No obstante, por una vez, el nova avist el humo de variosde Terramercanradar alemn permiti a los cruceros en aquel separade batalla germanos eludir la vigilan- tes que un convoy momento sede Gran ban de procedente cia britnica. Ltjens haba localizado Bretaa. El Scharnhorst y el Gneidos de los cruceros de Tovey antes de scnait entraron en accin y hundieron que el Naiad lo detectara a l, ma- cinco mercantes con un total de 25.784 niobr aumentando la velocidad, y toneladas. Pero la radio de los alemaaventaj al crucero britnico, que per- nes no pudo interferir sus emisiones di el contacto sin lograr recuperarlo. de alarma y a los pocos minutos el Ltjens ya demostr en la campaa Almirantazgo britnico saba que unos de Noruega una habilidad especial pa- buques de guerra pesados actuaban en Occidental. Sin ra romper el contacto con el enemigo, corso en el Atlntico de poco porque esto sirvi a gran velocidad, y dejarle sobre una embargo,no tena la intencin de perpista falsa. Ahora hizo lo mismo, ale- Lljens en el mismo lugar hasta que manecer jndose hacia el Norte. Despus de llegara la Flota Metropolitana enemipetrolear en aguas del rtico, los bu- ga. Entre el 26 y 28 de febrero rellen ques de Ltjens trataron otra vez de sus buques de petrleo en medio del
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Derrotas y zonas de accin de los buques mercantes corsarios, 1940-41.

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Campan* dal Admlral Scheer. octubre IMO ibnl 1941 Campana dal Scharnhorst y Gnpnemu. enero/mano 1941

Das de gloria: la brillante campaa en solitario del Scheer y la irrupcin del Scharnhorsi y Gneisenau.

Atlntico y se dirigi al Este para operar en las derrotas comerciales del Al rica Occidental. Aqu tuvo la accin de atacar al convoy SL-67, pero tambin iba protegido por un acorazado, el Malaya, cuyos aviones vistaron a los cruceros de batalla alemanes el 8 de marzo, a 350 millas al Norte de Cabo Verde. Ltjens no estaba en mejores condiciones de enfrentarse con este acorazado que lo estuvo con el Ramillies; al captar el inlormc de avistamiento emitido por los ingleses volvi de nuevo hacia el Oeste. El 9, hundi un mercante que navegaba independiente, petrleo otra vez en medio del Atlntico v regres a la derrota de Halifax en busca de nuevas presas. Mientras las fuerzas pesadas de superficie en las que se incluan el Rodney, Nelson y King George V esperaban con ansiedad a los cruceros de batalla alemanes, si stos intentaban regresar a su patria o si pretendan atacar a los convoyes destinados a Gran Bretaa, Ltjens preparaba la repeticin de su xito contra los convoyes que navegaban en direccin contraria, muchas millas al Sur del lugar donde patrullaban los buques enemigos. En esta ocasin llev con l dos buques de aprovisionamiento para utilizarlos como exploradores y ensanchar su horizonte. Esto dio unos resultados magnficos. En cuarenta v ocho horas entre el 15 y 16 de marzo el Scharnhorst y el Gneisenau destruyeron diecisis mercantes de los convoyes recientemente dispersados, totalizando 82.000 toneladas. El ter vibr con los informes sobre los corsarios y las llamadas de socorro: el King George V se dirigi hacia la zona peligrosa para reforzar al Rodney, que haba captado una fugaz seal de los cruceros de batalla; y Tovey reforz la guardia en los accesos al Mar de Norte. Para Ltjens ste era el momento culminante de su brillante campaa; pero el ltimo xito de su salida. Desde Berln se le orden que se retirase hacia el Atlntico Norte para presionar en esta zona a fin de ayudar el regreso del Scheer y del Hipper, que finalizaban otra campaa. Ltjens se dirigi a Brest y termin su crucero con otra demostracin habilidosa de tctica evasiva. Avistado el 20 de marzo por un avin del Ark

Royal, perteneciente a la "Fuerza H" basada en Gibrallar, el almirante alemn arrumb ostensiblemente hacia el Norte, para poner la proa a las cosas francsas cuando desapareci el avin. Si el aparato britnico hubiese informado este cambio de rumbo, sus buques habran podido lograr algo positivo, pero en el informe de avisiamiento solamente mencion el r u m b o Norte. Hasla la tarde del 21, no fueron avistados de nuevo los cruceros de batalla alemanes, en esta ocasin por los aviones del Mando Costero de la RAF; a unas 200 millas de la costa francesa, pero sin esperanza de ser interceptados por las fuerzas navales britnicas. Ltjens meti en Brest al Scharnhorst y el Gneisenau el 22 de marzo. Hizo historia en la Marina alemana y demostr ser su mejor comandante de flota desde que sta renaci despus de Scapa Flow. Queda por relatar el xito de la ltima campaa del Scheer y la segunda salida de Hipper. Krancke abandon el Atlntico Sur el 8 de enero, con la esperanza de caer sobre el convoy en el que fracas la accin del Hipper el da de Navidad. No logr encontrar el convoy, pero el 17, apres un petrolero noruego que envi a Burdeos en concepto de presa. Krancke decidi adoptar una nueva lctica de engao. Pint al Scheer de la misma forma que lo hacan los britnicos para aparecer ante sus posibles vctimas como uno de los tantos cruceros ingle-, ses que se dedicaban a investigar, la carga y pasaje de los buques mercantes, a lo cual ya estaban acostumbrados sus capitanes. En la medida de lo posible, el Scheer se .aproximara a la mxima velocidad enmascarando sus caractersticas torres de tres caones de una forma ingeniosa; dos caones apuntando en elevacin, v el tercero, en depresin, para ofrecer el aspecto normal de- un crucero ingls con dos caones- por cada torre. La treta dio buenos resultados desde un principio; el 20 de enero.se hfcro con dos mercantes en pocas horas, sin que tuviesen tiempo para emitir el mensaje de alarma, ni que el Almirantazgo "supiese durante varios meses lo" que les haba sucedidoIgual que hizo Langsdorff mucho antes, Klancke decidi cambiar su zona de caza dirigindose al Ocano Indico. Rellen de combustible en alta'
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Arriba: El Scharnhorst a toda mquina. Abajo: Una salava de las torres de proa de 11 pulgada:

del Schflrnhorst.

Por fin el Hipper consigue un xito: una de le* victimas del convoy SLS-64.

mar con el Thor y el petrolero Nordtnank, y rode el Cabo de Buena Esperanza a primeros de febrero. Sin avistar posibles vctimas, el 14 del mismo mes se reuni con el Atlantis, ;i I que acompaaban dos presas, y su comandante Rogge le sugiri que se dirigiera a probar fortuna al Canal de -Mozambique, entre Madagascar y el continente africano. En esta zona, el Sclteer obtuvo un xito rpido con su nueva tctica; entre el 20 y el 21, cayeron tres buques en sus manos, pero el tercero tuvo tiempo de emitir el mensaje de alarma y la Divisin Britnica de las Indias Orientales reaccion acertadamente. El 22 de febrero, el acorazado de bolsillo fue detectado por un avin del crucero (Jlasgow, con lo cual se hizo imperiosa su retirada. De nuevo, igual que Langsdorff en noviembre de 1939, Krancke arrumb para alejarse hacia el Este y gobernando al Sur al Atlntico. En el viaje de vuelta a Alemania sera recompensado, con el agradecimiento de Hitler, con la Cruz de Caballeros; en los mismos talleres de sus buques se model y reprodujo la que ostentara colgada de su cuello. El 11 de marzo de 1941, finaliza una completa reparacin de los motores, la puesta a punto del radar y la limpieza de sus costados, el Admiral Scheer se separ del Nordmark en la ltima de una larga serie de reuniones ocenicas, que tan tiles fueron a los acorazados de bolsillo. A los cuatro das, el Scheer cruzaba el Ecuador; el 22 de marzo, el da en que Ltjens regresaba triunfante a Brest con el Scharnhorst y el Cneisenau, penetraba en la zona peligrosa de las derrotas de Halifax, que pareca un alborotado avispero despus de los estragos causados por estos buques la semana anterior. Pero el magnfico trabajo de Ltjens oblig a los acorazados britnicos a cumplir misiones de escolta y a buscar intilmente a los cruceros de batalla; para este fin, se envi una escuadra, con el acorazado King George V, para cubrir los accesos al Atlntico Norte; pero con dos das de retraso. Astuto hasta el final, Krancke esper que llegase el mal tiempo para evitar el peligro de que el Scheer fuese detectado por los aviones en el ltimo tramo de su camino de regreso a la patria; lo mismo que hicieron tantos colegas, antes

y despus de l, se desliz entre la tupida red de cruceros britnicos hasta llegar a las aguas noruegas. El 30 de marzo, el Scheer fonde sin novedad en el puerto de Bergen quiz fuese el ancla, usada ahora, el nico elemento de su buque que no se emple en los ltimos cinco meses para dirigirse posteriormente al Sur y llegar al Kiel el 1 de abril. Los mismo xitos que lograra Ltjens con los buques de la flota de combate alemana, el Scharnhorst y el Gneisenau, los logr Krancke con su acorazado -de bolsillo. Demostr que esta clase de buques era excelente para la guerra de corso en superficie: llev a cabo la mejor campaa que jams consiguiera un buque de guerra de la Marina alemana operando en solitario. En cinco meses de odisea, naveg 46.419 millas, hundi al Jervis Bay y otros diecisis buques, con un total de 99.059 toneladas, y cumpli ampliadamente la misin ms importante de dislocar los convoyes britnicos y el despliegue de sus escoltas. Una magnfica realizacin. Mientras, el Hipper llev a cabo su segunda campaa con mejores resultados que la primera. Su primera tarea, a la vista de su poca autonoma, fue petrolear en medio del Atlntico. Permaneci en estas aguas hasta el 9 de febrero y, como en su anterior salida, se dirigi a operar en las derrotas de convoyes prximas a Sierra Leona. El 11 del mismo mes cay sobre el convoy SLS-64; un grupo de diecinueve mercantes que navegaban sin escolta. Sin oposicin alguna logr un xito fcil hundiendo siete buques, con un desplazamiento de 32.806 toneladas. Las nicas vicisitudes sufridas por el Hipper fueron los inevitables mensajes de alarma emitidos por los buques supervivientes y el rpido descenso de los niveles de combustible de sus tanques. El 14 de febrero estaba de regreso en Brest soportando nuevamente un sostenido e ineficaz bombardeo de los aviones de la RAF. Evidentemente, el Hipper precisaba una completa reparacin de su sistema de propulsin y para ello tena que dirigirse a Alemania. Esto no era fcil a la vista de la prioridad estratgica que concurra en el Atlntico Norte en marzo de 1941. Pero el Estado Mayor Naval germano decidi el
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El orgullo de la flota alemana an no ha entrado en servicio: vista del acorazado Bismarck finalizando su preparacin para prestar servicio en alta mar.

regreso del Hipper a travs del estrecho de Dinamarca, justamente antes de la vuelta del Scheer, dando otro ejemplo de eficiente organizacin. El Hipper abandon Brest el 15 de marzo, rellen sus tanques de combustible al Sur de Groenlandia, esper la llegada del mal tiempo, y pas por aqul estrecho el 23 de marzo. Lleg a Kiel (despus de petrolear nuevamente) dos das antes que el Scheer arribara a Bergen; es decir, el 28 del mismo mes. Su vuelta a Alemania, desde Brest, demostr, una vez ms, la necesidad de que los britnicos apretaran su cerco sobre los accesos al Atlntico. Era de esperar que lo hicieran y que la flota alemana no encontrara tan fcil burlar la vigilancia; pero esto presentaba muchas dificultades en los c o m i e n z o s de marzo.
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Los xitos de la Flota de Alta Mar de Hitler casi haban llegado a su zenit. En los ltimos doce meses se vieron campaas triunfales a cargo de escuedras de combate y corsarios aislados, apoyados por un magnfico sistema m v i l de aprovisionamiento. Acerca de las correras del almirante Graf von Spee en el Pacfico, en 1914, Churchill coment: "Era como una cortada flor en un sombrero, sus das estaban contados"; pero esto no poda decirse de la Marina alemana en los aos 19404!. Esta se abasteca, equipaba y renovaba sus dotaciones y buques de guerra en todos los ocanos del mundo. Y esto no era todo. La flota alemana de mercantes corsarios, perfectamente disfrazados/ estaba an en la mar aumentando constantemente el nmero de presas y hundimientos, e incluso, se preparaban ms buques corsarios para unirse a sus compaeros. El zenit de los buques navales de superficie casi se haba alcanzado. Pero an se tena que producir un decisivo' encuentro con la flota de

combate britnica. En marzo de 1941, Racdci estaba listo para esta posibilidad v preparaba la mayor empresa de la flota de superficie alemana: Rhciuiibnug, "Ejercicio Rhin", donde entrara cn juego, en unin del Schciruliors! v el Gneisenau, el orgullo de la Marina alemana: el acorazado Biswarck que estaba listo para actuar despus de varios meses de adiestramiento y preparacin.

Acorazado Bsmarck
A la vista de los xitos logrados en los meses anteriores, la historia del Bisnarck aparece gloriosa y trgica a la vez; mediatizad? por el eterno "s*. S en Alemania 1 ubiese existido un Alto Mando conju ito, terrestre, naval y areo, donde k s tres jefes respectivos hubiesen trabajado en colaboracin, en \ex de dejarse llevar por miras de corto alcance; si Goering hubiese sabido dominar sus celos por mantener el predominio de la Fuerza Area y hubiera permitido a Raeder crear un arma area para la flota, con bombarderos de gran rado de accin y una fuerza de portavio1 es; si el Scharnhorst y Gneisenau h1. Diesen podido efectuar una salida simultnea desde Brest; y, finalmente s los britnicos no hubiesen teid- la oportunidad de aprender tantes lecciones y aprenderlas con rapidez desde septiembre de 1939... Si hubiesen sucedido todas estas cosas, la leyenda del Bismarck se escribira de forma bien diferente. Este acorazado con el porlaviones Graf Zeppelin y ] os cruceros de batalla Scharnhorst ; Gneisenau, habran podido constiti ir una agrupacin naval capaz de adquirir el dominio del Atlntico Norte. A pesar de todo, el gran acorazado se apunt el mayor triunfo conseguido por la Flota de Alta Mar de Hitler, al hundir el buque de guerra que simbolizaba el orgullo de la Marina Real britnica; pero a las setenta y dos horas sta lo haba cazado, tras efectuar la mayor bsqueda que se conoce en la historia martima, lo machacaba el Arma Area de la Flota y era convertido en un indefenso montn de chatarra por los caones del Rodney y Kng George V. Esto indicaba claramente que en dos
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meses escasos los britnicos aprendieron la leccin y que la flota de superficie germana ya no tendra la libertad de accin que gozaba desde marzo de 1940. La idea de hacer salir a la mar al Bismarck cristaliz cuando Gnther Ltjens entr en Brest con el Scharnfiorsl y Gneisenau el 22 de marzo. Potencialmente estos buques constituan el brazo de un movimiento de tenaza que, desde el Sur, poda ser decisivo en una accin naval. Si el Bismarck el nuevo Prinz Eligen irrumpan en el Atlntico desde el Norte, mientras el Scharnhorst y Gneisenau lo hacan por el Sur, Raeder poda concentrar una fuerza que los britnicos no seran capaces de contrarrestar sin que sus acorazados abandonasen la escolta de los convoyes; que eir precisamente lo que esperaba el almirante alemn. En esencia, ste era el plan Rheiniibung, como resultado lgico de la guerra ocenica, tal y como discurri desde el comienzo de las hostilidades. Los xitos logrados por los corsarios de superficie alemanes, obligaron a concentrar el trfico martimo britnico en convoyes, protegidos por una fuerte escolta. Las tres ltimas incursiones de la flota alemana, realizadas por Adtniral Scheer, Hipper, Scharnhorst y Geneisenaii, demostraron que en circunstancias normales los convoyes podan ser atacados con xito. Los acorazados de escolta seguan siendo un obstculo, pero Raeder calculaba que Rheinltbung ofrecera una victoria, cualquiera que fuese la reaccin de los britnicos. Si stos mantenan la estrategia de defender sus convoyes con los acora/ados, no habra fuerza naval que inquietase el

potencial de la escuadra formada por el Bismarck, Scharnhorst y Gneisenau. Si concentraban sus acorazados para constituir una tuerza de potencial superior a esta escuadra, tendran que abandonar la escolta de los convoyes, con lo cal los germanos conservaran la iniciativa y mientras los britnicos les daban caza, los convoyes ofreceran poca o ninguna resistencia. Todo dependa de que el Scharnhorst y Gneisenau estuviesen en condiciones de operar simultneamente con el Bismarck y Prinz Eugen', a ser posible en la ltima quincena de abril. No obstante, el Alto Mando Naval comprendi pronto que estos planes no podran llevarse a cabo, porque si el Gnesenau estaba listo para esa fecha para tomar parte en Rheinbung, el Scharnhorsl precisaba entrar en dique hasta junio para reparar a fondo sus mquinas. Por otra parte, exista el peligro de que los britnicos lograsen inmovilizar al Gneisenau antes de que el Bismarck y Prinz Eugen estuviesen listos para hacerse a la mar. Brest era una magnfica base estratgica para la guerra ocenica, pero estaba dentro del radio de accin de la RAF y tan pronto como los cruceros de batalla fueron localizados en este puerto se convirtieron en el principal objetivo de sus bombarderos. No eran un blanco fcil porque en Brest exista una tremenda concentracin de caones antiareos. As y todo, Churchill se lamentaba de la "negligencia y notorio error" del Ministerio del Aire y se quejaba del "definitivo fracaso" del Mando de Bombarderos de la RAF en la eliminacin de los cruceros de batalla. Cmo podan fallar estos blancos inmviles unas tripulaciones adiestradas?, preguntaba, "La contestacin es sencilla" escribi Guy Gibson en Enemy Coast Ahead; soberbio testamento dirigido al Mando de Bombarderos. "Las tripulaciones no podan verlos. Adems, no solamente el resplandor 'de cientos de proyectores, sino tambin los innumerables seuelos, unidos a los miles de proyectiles antiareos que cubran el cielo sobre la pequea zona del objetivo, hacan virtualmente imposible acertar en los diques, no ya en los buques. Incluso cuando nuestras
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formaciones de bombarderos atacaban Brest durante el da, los alemanes cubran la zona con una espesa capa de humo amarillo que impeda la observacin visual. Si digo que para lograr que las bombas estallasen en las proximidades de los diques era necesario cronometrar un vuelo de cinco minutos a partir de una isla cercana, quiz se comprenda por qu no se lograron serios daos". De forma indirecta, el Mando de Bombarderos era responsable de evitar ojie el Gneisenau se uniese a Rheinbung. En los quince das siguientes a su llegada a Brest, los cruceros de batalla fueron atacados por un total de unos 200 bombarderos, sin que ninguno lograse acertar en el blanco. En una ocasin, una bomba que no estall pudo haber averiado seriamente al Gneisenau, pero ste fue trasladado a la parte amplia del puerto, fuera de la zona de peligro. El Scharnhorst ya haba abandonado el dique seco y estaba amarrado en el muelle Norte, protegido contra los torpedos con unas defensas especiales. En estas condiciones un avin Spitfire de reconocimiento obtuvo Una fotografa de Brest el 5 de abril, poniendo de manifiesto que exista una pequea posibilidad de xito s se atacaba con torpedos al crucero de batalla (se crea que era el Scharnhorst) fondeado en el puerto. "La Marina y la Fuerza Area no deben escatimar esfuerzos para destruirlos", deca Churchill el 22 de marzo en un edicto, "y para este propsito deben afrontarse serios riesgos y sacrificios". Solamente en estas condiciones tendra xito el ataque; las tripulaciones tendran que volar deliberadamente entre el fuego de unos mil caones antiareos, sin contar las armas de los buques, cuando enfilasen su vuelo de lanzamiento. El ataque deba llebarse a cabo inmediatamente, antes de que el Gneisenau fuese trasladado al dique seco; tuvo lugar a primeras horas del 6 de abril. En teniente K. Campbell, del 22 Escuadrn del Mando Costero, acert con un torpedo segundos anU:* de ser derribado y muerto con toda su tripulacin; accin que le mereci la Cruz Victoria a ttulo postumo. Su sacrificio no fue en vano. El Gneisenau fue alcanzado en la popa; la reparacin

del eje de su hlice de estribor se prolongara ocho meses. Mientras proseguan ios bombarderos de la RAF contra los dos buques, la Marina Real trataba de crear nuevos problemas a los alemanes fondeando varios campos de minas en las proximidades de Brest. Rheinbung haba sufrido un severo revs: los dos cruceros de batalla tendran que permanecer en Brest cuando el Bismarck y Prinz Eugen se hiciesen a la mar. Pero esta contrariedad no desanim a Raeder; el acorazado y el crucero pesado eran una formidable pareja y confiaba que ambos repitieran los anteriores xitos del Scharnhorst y Gneisenau. No pretendi que operaran justos, como lo hicieron los cruceros de batalla; confiaba que la presencia del Bismarck en el Atlntico actuara como un imn sobre el despliegue de los acorazados britnicos, separndolos de los convoyes para buscarle, dejando as el campo libre al Prinz Eugen, El comandante de la flota, Gnther Ltjens, responsable de dirigir la operacin, no se mostraba tan confiado y trataba de retrasarla hasta que estuviesen listos los cruceros de batalla, pero Raeder se impuso en su criterio. Rheinbung se llevara a cabo, porque la espera hasta el verano significara desaprovechar el mal tiempo \s las aguas del Norte, que de tanta ayuda fueron para los corsarios de superficie. Pero an haba una razn mucho ms apremiante. Para el mes de junio estaba programada la mayor'jugada de la ^Alemania Nazi: Barbarossa (Barbarroja); la invasin de la Unin Sovitica. Raeder saba que una vez empezada la guerra con Rusia se dara prioridad a las necesidades del Ejrcito y la Fuerza Area y solamente un xito aplastante en la mar podra mantener la atencin de Hitler en las actividades de la Marina; de otra forma, ya saba que Hitler no atendera a razones. Ya en 1940, el 26 de septiembre, Raeder se entrevist en privado con Hitler, ignorando que el Fhrer provcctaba la invasin de la Unin Sovitica. Esta fue una reunin histrica; probablemente la nica en que uno de los jefes militares de Hitler sugera una estrategia propia. Raeder

quera resolver el problema del Mediterrneo antes de reanudar los planes de invasin de Gran Bretaa. Sugiri emprender una ofensiva talo-germana para echar a los britnicos de Egipto y conquistar Suez. Y, aprovechando el disgusto producido por los ataques britnicos contra la flota francesa en Oran, Mers-el-Kebir y Dakar, en los meses de julio y septiembre, ofrecer al gobierno de Vichy grandes alicientes para lograr las bases francesas de frica Occidental, extendiendo el dominio alemn desde Cabo Norte hasta Dakar. Pero Hitler no le comprendi; su mirada se diriga hacia el Este e ignor las ulteriores razones que esgrimi Raeder para disuadirle del plan Barbarossa, El 6 de abril, mientras los grupos de seguridad interior del averiado Gneisenau se esforzaban por mantenerlo a flote, despus del ataque torpedero de Campbell en Brest, el Ejrcito invada Yugoslavia y Grecia para subyugar los Balcanes y asegurar el flanco Sur de Europa antes de emprender la aventura de Rusia. No obstante, ante la insistencia de Raeder, tambin se gestaron los planes finales de Rheinbung. Se enviaron a la mar nuevos buques de aprovisionamiento para apoyar la accin de los corsarios: cinco petroleros y dos buques con diversas clases de sulargos perodos de oscuridad en enministros. Inicialmente se intent viar el Bismarck a Brest, mientras el Prinz Eugen realizaba su incursin atlntica, pero esta idea se abandon a menos que surgiese cualquier emergencia despus del ataque sufrido por el Gneisenau el 6 de abril. El 23 de este mismo mes surgi una nueva contrariedad a causa del retraso de catorce das que produjo el choque del Prinz Eugen con una mina. Al fin, el 18 de mayo, Ltjens pudo abandonar Gdynia con el Bismarck y el Prinz Eugen para iniciar la primera parte de su crucero. El Almirantazgo britnico saba que el Bismarck estaba casi listo para hacerse a la mar, y orden una intensa bsqueda area cuando, a travs de Suecia, se le inform que se haban visto dos buques de guerra atravesar el Gran Belt. El 21 de mayo, el Bismarck y Prinz Eugen fueron localizados en el fiordo de Grimstad, al Sur de Bergen, mientras rellenaban
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El Bismarck. primero de los grandes acorazados de la Marina del Reich, y su gemelo el Tirpitz, fueron los mayores buques de guerra construidos en Alemania; hasta la aparicin de los super-acorazados japoneses de la clase Yamato eran los ms poderosos del mundo. Su armamento principal estaba constituido por caones de 15 pulgadas; el secundario y terciario era numeroso y formidable. Desplazamiento: 41.700 tons. Eslora

mxima: 792 pies. Manga: 118 pies. Calado: 26 pies. Velocidad mxima: 30 nudos. Autonoma: 8.100 millas a 19 nudos. Coraza: Cinturn principal 12,5 pulgadas; torres 14 pulgadas; cubierta 8 pulgadas. Armamento: Ocho caones de 15 3/8 pulgadas, doce de 5,9 pulgadas, diez y seis antiareos de 4,1 pulgadas, diecisis antiareos de 37 mm., doce antiareos de 20 mm.; ocho tubos lanzatorpedos, de 21 pulgadas; seis aviones. Dotacin: 2.400 hombres.

sus tanques de combustible antes de penetrar en el Atlntico. En Scapa Flow, esta noticia tampoco fue una novedad para el almirante Tovey porque los alemanes incrementaron el rcconcimiento areo sobre esta base britnica en los ltimos diez aos. Tovey previno al comandante del Sufflk capitn de navio Ellis, en patrulla en el estrecho de Dinamarca para que mantuviese atenta vigilancia en las aguas cosieras de Groenlandia (cuyo contorno vara con las estaciones del ao, a causa del hielo, haciendo que el estrecho en esta poca se rcdu/.ca a unas sesenta millas). El 19 de mayo, el Norfolk, que relev al Suffolk en su misin de patrulla para que ste rellenara sus tanques de petrleo, recibi la misma orden. Cuando Tovey supo que el Bismarck v Prinz Eugen estaban en el fiordo de Grimstad, envi a Hvalfjord, en Islandia, una escuadra compuesta por el crucero Hood, donde arbolaba su insignia el almirante Holland, el nuevo acora/ado Princc of Walcs y seis
Comienza la operacin Rheinbung; el Bismarck se hace a la mar a probar fortuna en el Atlntico.

destructores. Mantuvo la patrulla ya establecida en el paso existente- entre Islandia y las Faroe y envi al Stiffok en refuerzo del Norfolk en su patrulla del estrecho de Dinamarca. El mismo Tovey, a bordo del acora/ado Kitig George V, esperaba en Scapa Flow con cinco cruceros y cinco destructores. Contaba tambin con un importante

refuerzo asignado por el Almirantazgo, compuesto por el Repulse y el nuevo portaviones Victorioits, cuya misin de escolta a un convoy qued suprimida al cancelar su salida a la mar. Tovey despleg sus fuerzas para sacarles el mayor partido; ahora esperaba confiado en que la RAF le tuviese

al corriente de los movimientos del Bismarck. Pero surgi una grave contrariedad. Empeor el tiempo y las nubes impidieron la visibilidad de los britnicos durante veinticuatro h o r a s . Ltjens supo aprovechar la oportunidad y se hizo a la mar de inmediato en demanda del estrecho de Dinamarca.

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Irnicamente, a la vista de.los acontecimientos que se produciran en las siguientes veinticuatro horas, corra un grave peligro a causa de una falsa noticia: el ltimo informe de la Luftwaffe deca que todos los acorazados de Tovey estaban an en Scapa Flow, cuando en realidad el Hood y Prince of Wales se dirigan hacia Islandia. El 22 de mayo transcurri con ansiedad para los britnicos, pero en la tarde del mismo da un avin de la Marina Real procedente de Hatston, en las islas Orkney, inform que el Bismarck y el Prinz Eligen no estaban en el fiordo de Grimstad n en Bergen. La caza prosigui. A las tres horas de saber que los buques alemanes estaban en la mar, Tovey sali con la Flota Metropolitana hacia el Sur del estrecho de Dinamarca, Durante la noche, mientras el Bismarck y Prinz Eugen rodeaban Islandia por el Norte, la flota britnica navegaba tambin hacia el Oeste, reunindosele el Repulse en la maana del da 23. Mucho ms al Sur, el acorazado Rodney y con cuatro destructores escoltaban al Britanic que, en pleno Atlntico, navegaba a un rumbo paralelo. A ltimas horas de la
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maana del 23, todos los acorazados britnicos navegaban en la direccin adecuada para interceptar a los buques alemanes, tanto si stos pasaban entre Islandia y las Faroc, como si lo hacan por el estrecho de Dinamarca. Tan pronto como el Bismarck y Prinz Eugen fuesen detectados, los acorazados britnicos podran concentrarse sobre ellos. Pero en estos momentos estaban dispersos. Los ms p r x i m o s , el Hood y Prince of Wales, que mandaba Holland, eran los buques de lnea de la ilota de Tovey menos adecuados para enfrentarse con el Bismarck. Algunas veces, para comparar al Hood con el Bismarck, se ha dicho que el contraste era similar al de un caza biplano de 1920 con un Messersch'mitt 109. Pero an siendo esta comparacin peligrosamente fcil, est lejos de reflejar la desventaja en que se encontraba el b u q u e britnico. El principal problema del Hood no era solamente su edad, sino el concepto original que lo convirti en realidad. El Hood era un crucero de batalla, no un acorazado. Dispona de la misma potencia bsica de fuego que el

Bismarck caones de 15 pulgadas, mente se quiere. En otras palabras, el pero sta era la nica semejanza en- crucero de batalla debe ser sustituido tre ambos. Lo ms impresionante era por el acorazado rpido, es decir, un la diferencia de proteccin acorazada buque rpido ms resistente, cualque caracterizaba a los dos buques; quiera que sea su coste". En 1930 los consecuencia del concepto de crucero que proyectaron la flota de combate de batalla surgido durante la carrera de Raeder adoptaron la teora de este de armamento naval germano-britni- escrito. ca de los aos anteriores a la Primera El Scharnhorst, Gneisenau, BisGuerra Mundial. marck y Tirpitz, fueron proyectados Bsicamente, los cruceros de batalla para "resistir los repetidos impactos eran unos supercruceros con artillera de la artillera en un combate". La de gran alcance capaz de destruir proteccin acorazada fue el primer cualquier crucero enemigo clsico. Se paso para producir una nueva geneproyectaron para dar ms velocidad racin de cruceros de batalla donque los acorazados, conservando la de se eligi una artillera principal artillera del mismo calibre que stos. ms ligera de 11 pulgadas para dar "Jacky" Fisher, fundador de la marina prioridad a la coraza. En el Bisbritnica de los Dreadnought, se re- marck y Tirpitz se logr conjugar fera a los cruceros de batalla que l ambas condiciones. L o s acorazados trajo al mundo denominndolos los britnicos coetneos, de la clase King "buques del Nuevo Testamento", por- George V, eran ms pequeos y sus que en ellos se cumpla lo que prome- caones de menor calibre. Montaban tan los "buques del Viejo Testamen- diez caones de 14 pulgadas y su corato"; los acorazados Dreadnought. Es- za era de seis pulgadas como mximo; tas frases causaban impresin pero en cambio el Bismarck dispona de carecan de significado prctico, por- ocho caones de 15 pulgadas con una que los cruceros de batalla de Fisher coraza mxima de o c h o pulgadas, adolecan de la desventaja contenida mientras que el Hood, con igual nen la falaz afirmacin de que "veloci- mero de caones del mismo calibre, dad es .coraza". Con esta idea en su tena una coraza mxima de 3,75 pulmente, sostena que los cruceros de gadas. El Prince of Wales, que acombatalla seran capaces de combatir, paaba al Hood, era de la clase King formando parte de la flota, despus de George V. Su puesta a punto apenas cumplir su cometido de exploracin haba finalizado; su armamento prinnavegando delante de los acorazados; cipal no estaba plenamente operaticomo realmente hicieron en Jutlandia vo; uno de los caones de proa slo los cruceros de batalla alemanes y sera capaz de disparar una salva anbritnicos. Pero la velocidad no es co- tes de averiarse. Hubo de salir a la raza. En Jutlandia no se perdi nin- mar con maquinistas civiles aun a gn acorazado Dreadnought, sin em- bordo. Con todo, el Hood y Prince of bargo fueron hundidos tres cruceros Wales seran los que primero se ende batalla britnicos y otro alemn frentaran con el Bismarck. Todo esto qued tan destrozado que hubo de ser demuestra con elocuencia el apremio abandonado. Pero subsisti el concep- que signific para la Flota Metropolito del crucero de batalla y el proyecto tana britnica, la salida del Bismarck, del Hood, botado tres meses antes En el transcurso del 23 de de la rendicin de la Flota de Alta este apremio se acentuaba cada mayo, hora. Mar en 1918, era anterior a la aprecia- El tiempo favoreca an a los alemacin de los defectos bsicos que ca- nes: lluvia y niebla espesa, que a racterizaban a esta generacin de bumenudo limitaban la visibilidad a disques. tancias menores de 150 yardas. Las Despus de la Primera Guerra Mun- patrullas areas britnicas quedaron dial, el que fue primer lord del Almi- virtualmente suspendidas. La patrulla rantazgo, Winston Churchill, resumi el problema en su The World Crisis: costera de Noruega estaba an en su "Confiar en un acorazado de primera aerdromo; Tovey no tena forma de clase que no resiste los repetidos im- asegurarse que el Bismarck y Prinz pactos de la artillera en un combate Eugen no estuviesen fondeados en ales una falsa postura. Es mucho mejor gn oscuro fiordo noruego, o incluso, gastar ms dinero y tener lo que real- dirigindose hacia Alemania. La patru-

El Bismarck realiza ejercicios de petrleo en el mar; por su popa el Prinz Eugen.

lia del estrecho de Dinamarca tambin permaneca en su aerdromo; la de Shetland-Faroes se suspendi despus de medioda. Solamente pudo proseguirse durante todo el da la patrulla del paso Islandia-Faroe. A las 18,18 horas, un informe procedente de Islandia aada a este tenebroso cuadro la noticia de que los ltimos reconocimientos areos indicaban que los buques pesados podran abrirse camino entre los bancos de hielo, sin necesidad de navegar por las aguas libres del estrecho de Dinamarca. Tovey se vio obligado a confiar en la vigilancia de su dispersa fuerza de cruceros, sin disponer de una informacin que solamente poda proporcionarle el reconocimiento areo. Pero tena una ventaja que se converta en una desagradable sorpresa para los alemanes: el radar. La operacin Rheinbung se inici con el supuesto de que el radar montado por las unidades britnicas era muy infe84

rior al de las alemanas. El Norfolk y Suffolk, que patrullaban en el estrecho de Dinamarca, disponan de radar. En la tarde del 23, estos cruceros soportaban las malas condiciones del tiempo; el Suffolk patrullaba las aguas libres hasta el borde de los bancos de hielo de Groenlandia; el Norfolk ejerca su vigilancia sumido en la densa niebla que se extenda hasta la costa de Islandia. A las 19,22 horas, el Suffolk, que navegaba al Sudoeste de la lnea de patrulla, avist repentinamente al Bismarck y Print Eugen, a la peligrosa distancia de siete millas, que se dirigan hacia l, al mismo rumbo; sin que su radar los hubiese detectado porque no tena posibilidad de orientarse hacia popa. El Suffolk inform al Norfolk y se apresur a evadir a los buques alemanes metindose dentro de los bancos de niebla que existan por su parte de babor; el Norfolk se le uni inmediatamente. A las 19,39 horas, el almirante Holland capt desde el Hood uno de los informes del Suffolk; se encontraba a unas 300 millas al Sur de los buques alemanes y aument su

velocidad para interceptarlos. Pero los informes de los cruceros an no eran conocidos por Tovey, en el King George V. Hasta las 20,32, despus de que el Norfolk eludiese una certera salva de los caones de 15 pulgadas del Bismarck, que le atisbo al salir de un banco de niebla, no capt el King George V el informe de avistamiento. Tovey se encontraba a 600 millas al Sudoeste del Bismarck y Prinz Eugen. Tendra que confiar el primer encuentro al Hood y Prince of Wales, pues no haba oportunidad de concentrar lodos los acorazados britnicos disponibles si quera obligar a combatir a los alemanes antes de que llegaran al Atlntico. La noche se aproximaba y el orfolk y Suffolk seguan el rastro de sus enemigos afrontando el peligro de que el Bismarck se volviese contra ellos e intentara destruirlos, aun sabiendo que careceran de ayuda si esto ocurriese. A pesar de este riesgo no perdieron los vacilantes contactos que aparecan en su radar y permitan situar en todo momento a los buques alemanes; stos continuaban navegando al mismo rumbo. No saban que en la maana siguiente se producira el combate. A las 22,56, Tovey comunico: "Confo que el Hood los intercepte y les obligue a dar la vuelta o navegar al Sur". El almirante Holland arrumb al Norte para cortarles el paso; a las 00,15 del 24 orden a sus buques "listos para la accin"; el Hood y el Prince of Wales izaron sus banderas de combate. Hacia la media noche el Norfolk y Suffolk perdieron el contacto a causa de las grandes tormentas de nieve, que impedan la visibilidad de los serviolas y llenaban de falsos ecos las pantallas del radar. Holland reaccion destacando sus seis dectructores hacia el Norte en emisin de barrido de zona. A las 02,47, los dos cruceros recu-peraron el contacto; a las 04,45 se enteraron que los acorazados britnicos estaban en la zona, avistando sus chimeneas a las 05,15. Veinte minutos ms tarde aparecieron el Bismarck y Prinz Eugen, ste navegando en cabeza, a 17 millas por la amura de estribor del Hood. A las 05,46 Holland dirigi sus buques hacia los ale-

manes para acortar distancias antes de abrir el fuego. Holland debi ser ms consciente de la debilidad de sus dos buques: la vulnerabilidad de la cubierta acorazada del Hood, ante el tiro en elevacin a gran distancia, y la defectuosa artillera del Prince of Wales dotado con hombres faltos de adiestramiento. Por eso deseaba acortar distancias rpidamente, antes de adoptar un rumbo que le permitiese hacer fuego con toda la artillera del Hood y Prince of Wales, a larga distancia. Pero su error ms grave consisti de maniobrar con ambos buques en una unidad, separados por una distancia de 800 yardas, de modo que la visibilidad del Prince of Wales quedaba entorpecida por el humo de las chimeneas del Hood y las explosiones que se producan alrededor de ste. En cambio, esto facilit la accin de los artilleros alemanes. Otra seria equivocacin fue confundir al Prinz Eugen, que navegaba delante, con el Bismarck, con lo cual el Hood hizo fuego sobre el primero y el Prince of Wales (haciendo caso omiso de la orden inicial de Holland) sobre el Bismarck; mientras, ambos buques alemanes concentraban su tiro sobre el Hood, quien a raz de sus clebres viajes de "buena voluntad", realizados entre 1920 y 1930, era probablemente el buque ms fcil de reconocer en todo el mundo. Todo sucedi con rapidez: 05,49: el Hood ordena concentrar el fuego sobre el buque que navega en cabeza. 05,52: distancia 25.000 yardas. El Hood y el Bismarck abren fuego, seguido del Prince of Wales. El Hood comunica "cambie al blanco de la derecha" (sobre el Bismarck). La primera salva de Bismarck cae corta, pero cerca. 05,55: la tercera salva del Bismarck incendia la caja de municionamiento de urgencia, situada en la cubierta alta del Hood. Este ordena caer a babor para concentrar las andanadas sobre el Bismarck. La cuarta salva de ste ahorquilla al Hood. 06,00: distancia 14.100 yardas. El Hood y el Prince of Wales estn an cayendo a babor. La quinta salva del Bismarck atraviesa la coraza d e 1 Hood, alcanza un paol de plvora.
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y vuela por los aires. El Prince of Wal^ se aparta para no chocar con el Hood. 06,02: el Bismarck y Prinz Eugen concentran el fuego sobre el Prince of Wales, Este recibe un impacto en el puente de gobierno que mata a todo el personal excepto al capitn de navio Leach y un sealero. 06,06-12: el Prince of Wales es alcanzado cuatro veces por el Bismarck > tres por el Prinz Eugen. 06,13: el Prince of Wales rompe el contacto y se retira. El Suffolk y Norfolk continan siguindoles; el Prince of Wales se les une poco despus. Cualesquiera que fuesen los aciertos o errores cometidos por Holland en su tctica, lo ms triste de su fracaso fue que, cuando el Hood estall, ya haba eludido el peligro corrido durante la aproximacin y apuntaba al enemigo con toda su artillera. Al disparar su ltima salva, recibi el impacto que le envi al fondo del mar. Partido por la mitad, sus 42,000 toneladas, navegando a toda mquina, desaparecieron bajo el agua rpidamente; solamente se salvaron tres hombres de una dotacin de 1,419. Su prdida result ms trgica ante el hecho de no infligir dao alguno al Prinz Ensen, a pesar de hacer fuego contra l. Los tres impactos recibidos por el Bismarck, segn comprobaron los mismos alemanes, procedan' del Prince of Wales, despus del hundimiento del Hood. Pero estos tres impactos, que no produjeron daos vitales, cambiaron el curso de Rheinbung: en el Bismarck qued inundada una sala de mquinas, su mxima velocidad se redujo a veintiocho nudos, y un tanque de combustible perforado dej un aceitoso rastro de petrleo sobre el mar. La seguridad marinera y la capacidad combativa del Bismarck quedaron indemnes, pero la prdida de 1.000 toneladas de combustible le impedan llevar a cabo un crucero largo por el Atlntico. A las 08,00 horas Ltjens comunic por radio sus intenciones de dirigirse a St. Nazaire; el nico puerto del Golfo de Vizcaya que dispona de un dique seco capaz de ubicar al Bismarck. Por la tarde modific sus planes: el Prinz Eugen quedara en la mar para iniciar el pro86

grama de ataques al trfico previsto en Rheinbung, mientras el Bismarck atraera a la Flota Metropolitana britnica hacia una lnea de submarinos, cuyo despliegue solicit el mismo Ltjens, antes de dirigirse a Francia. Por qu desech Ltjens la idea de regresar a Alemania despus de su triunfo sobre el Hood y Prince of Wales? Evidentemente haba conseguido la parte ms difcil del plan Rheinbung: irrumpir en el Atlntico. Su decisin podra excusarse por el temor de no repetir el difcil paso del estrecho de Dinamarca, pues conoca que la Flota Metropolitana supondra que esto era lo que pensaba hacer y se desplegara para interceptar su regreso a la base. Ltjens ya haba logrado antes burlar a los ingleses, arrumbando a Francia, con el Schcirnhors y Gneisenau, por qu no lo intent de nuevo? Los acontecimientos demostraron que su decisin fue correcta; los britnicos comenzaron a buscarle por todas partes excepto en los rumbos que debera tomar para regresar a Francia. Tambin merece tenerse en cuenta otra cuestin. Ltjens saba que haba destruido al buque ms famoso de la Marina Britnica y crea haber ahuventado al buque insignia de la Flota Metropolitana. (Ms tarde, en la misma noche, se le inform que se trataba del Prince of Wales, no del King George V). Es fcilmente comprensible, pues, que a la vista de sus anteriores xitos frente a los britnicos se decidiera por penetrar en el Atlntico en vez de dirigirse a una de sus bases. Pero Ltjens no saba que sus enemigos disponan esta vez de una abrumadora ventaja: portaviones. Haba demostrado su destreza eludiendo a los acorazados, pero nunca se haba enfrentado en alta mar con el largo brazo del poder aeronaval. Al caer la tarde del 24 de mayo, el problema ms urgente de Ltjens no era el Arma Area de la flota britnica, sino el persistente seguimiento a que le sometan el Norfolk y Suffolk con su radar. Para que pudiese escapar el Prinz Eugen, simul un ataque contra los cruceros britnicos a las 18,00 horas, con un breve intercambio de inofensivo fuego artillero, reanu-

dando slo su rumbo hacia el Sur, pero seguido por los radares britnicos. Por su parte, los britnicos no tuvieron tiempo de llorar por la prdida del Hood. Sus sentimientos estuvieron perfectamente resumidos por el capitn de navio Philip Van (libertador de los prisioneros del Attmark, ahora comandante de la 4,1 Flotilla de destructores), cuando escribi: "Creo que no sufr una emocin ms fuerte durante toda la guerra". Cuando a las 06,13 el Prince of Wales se retir del combate del estrecho de Dinamarca, Tovey y la Flota Metropolitana estaban a 330 millas al Sudeste. El Almirantazgo britnico reaccion con el mismo vigor demostrado en 1914, despus de la derrota de Coronel a cargo del almirante Von Spee. La Fuer/a H del almirante Somerville el crucero de batalla Renown, portaviones Ark Royal y crucero Sheffield, recibieron orden de salir de Gibraltar y dirigirse al Norte el da 23 estaba ya en el Atltco. La caza del Bismarck se consider ms importante que la batalla por la posesin de Creta que. en su quinto da, someta a la sobrecargada flota britnica del Mediterr-

neo a mayores exigencias. El acorazado Ramlies, que escoltaba al convoy de Halifax, recibi orden de interponerse entre el Bismarck y su ruta ms probable hacia el Oeste, y el acorazado Revenge, tambin recibi la orden de abandonar Halifax y aproximarse desde Poniente. Pero todo esto requera tiempo; el Bismarck an daba veinticuatro nudos de velocidad v Tovey saba que tendra que disminursela an ms para lograr el tiempo necesario para cerrar su red. Solamente dispona de un arma lista para intentar sus propsitos: el portaviones Viciorious, un buque tan nuevo y falto de adiestramiento como el Prince of Wales. Pero no tena otra alternativa. A las 22,00 horas del 24, la nica fuerza de ataque del Viciorious estaba en camino: nueve aviones t o r p e d e r o s Swordfish al mando del capitn de corbeta Eugene Esmonde. Estos aviones hacan historia, porque era la priEstrecho de Dinamarca. El Bismarck, visto desde el Prinz Eugen, abre el fuego contra el Hood.

mera vez que aparatos procedentes de Norte pero an se encontraba a cienun portaviones atacaban en la mar a tos de millas del lugar donde se perun acorazado alemn. Las condiciones di el contacto; otro tanto ocurra de tiempo eran malas y los Swordfish a la Fuerza H de Gibraltar. En esta tenan que ser dirigidos hacia su blan- situacin, era verosmil pensar que las co por los informes facilitados por los mallas de esta inmensa red, que cubra cruceros que lo seguan con su radar. todo el Atlntico Norte, estaban demaLos nueve aviones atacaron poco des- siado espaciadas para evitar que el pus de medianoche; uno logr un Bismarck se escabullera entre ellas. impacto en la fuertemente acorazada Pero Ltjens se traicion a s misseccin central del Bismarck. Despus trataron de coronar su xito re- mo; se traicion inocentemente. Crea que el Bismarck era an gresando indemnes al Victorious \o cubierta sin accidentes; aun-seguido por los radares britnicos y que no que dos de los cazas Fulmar que es- arriesgara gran cosa rompiendo el sicollaban a los Swordfish cayeron en lencio radio que mantena; envi un el ocano y se perdieron. Este es- largo mensaje a Hitler, describiendo fuerzo mereci una recompensa mayor la victoria sobre el Hpod y Prince porque el Bismarck permaneca sin of Wales, que fue fcilmente internuevos daos; la moral de su dota- ceptado por los britnicos, sirvindocin, en vez de decaer ante este nuevo les tambin para sealar la posicin ataque, se haba elevado al rechazar del acorazado alemn, (Los casi treina los aviones. Continu la persecu- ta minutos que dur la transmisin cin; el Bismarck navegando al Sur, del mensaje, ofreci a los britnicos seguido por el radar del Sitffolk al tiempo sobrado para determinarla). lmite de su alcance, mientras el Pero la posicin inicial era desastroPrince of Wales y Norfolk navegaban samente inexacta y la persecucin qued desbaratada. El Almirantazgo suen retaguardia. pona que entre las unidades de Tovey Posiblemente la tenacidad con que existan destructores que disponan de los britnicos mantenan el contacto apartos radiogon orn trieos, mas al durante veinticuatro horas les hizq carecer de stos, nicamente se podan confiar demasiado; quiz fuese la ma- obtener demoras y no posiciones reala suerte que les persegua desde que les; adems, 1 o s punteadores del el mal tiempo se abati sobre ellos King George V cometieron el tremendesde el da 22. A las 03,06 horas del do error de utilizar una carta de na25, el Suffolk obtuvo una nueva po- vegacin en la que se distorsionan sicin del Bismarck y prosigui na- las demoras de radio en vez de una vegando en zig - zag antisubmarino. carta gnomnica. Diez minutos ms tarde, al terminar Por este motivo, la nueva "posicin" el tramo interior del zig-zag, confiaba en que el Bismarck reaparecera en del Bismarck se situ unas 200 misu pantalla de radar; pero el mar es- llas ms al Norte del lugar en que vertaba vaco. El Bismarck haba esca- daderamente se encontraba. Esto hizo pado cuando la flota de combate de pensar que regresaba al Mar del Norte a travs del paso Islandia-Faroes; en Tovey estaba apenas a 100 millas. consecuencia a las 10,47 horas toda la Los britnicos reaccionaron inmedia- Flota Metropolitana cambiada de rumtamente buscndolo en direccin Oeste bo para darle caza. Mientras, sin ser para proteger la derrota del convoy de detectado an, prosegua navegando Halifax. El Norfolk y Sitffolk pro- hacia el Sudeste, rumbo a Francia. siguieron la bsqueda en ese cuadranEl Bismarck dispona as de un nuete 'y Tovey dio orden al Vicoriotts que iniciara exploraciones areas en vo margen de tiempo. Pero le sirvi la misma zona ai'amanecer; tema que de poco porque se descubri el error el Bismarck se reuniese con algn pe- v el Almirantazgo comunic su nueva trolero al Sur 'de Groenlandia, relle- apreciacin: el acorazado alemn se nase sus tanques de combustible y diriga hacia Francia. Tovey arrumb emprendiera una accin corsaria con- al Sudeste (a las 18,10 horas del 25). tra el trfico. Mucho ms al Este, el La Flota Metropolitana s" hallaba ahoRodney se mantena sobre la posible ra a 150 millas de la posicin estimada derrota del Bismarck hacia el golfo del Bismarck', como el combustible de Vizcaya. El Ramillies navegaba al comenzaba a escasear, no pareca po88

sible mantener una caza prolongada. El tiempo segua siendo psimo nubes bajas y mar muy gruesa del Noroeste y dificultaba las condiciones de bsqueda area con los hidroaviones Catalina de gran radio de accin, del Mando Costero de la RAF. Sin embargo, a las 10,36 horas de la maana del -26, uno de estos Catalina avisl un solitario buque de gran tamao a travs de las brumas, gir en torno a l, para reconocerlo pero fue recibido con un furioso fuego antiareo. El Bismarck haba sido localizado. Se encontraba a 690 millas de Brest; a ltimas horas del 27 poda estar en puerto y en veinticuatro horas podra alcanzar la proteccin de la sombrilla area de la Luftwaffe, Tovey se encontraba 130 millas al Norte, escaso de combustible. De hecho, el Prince of Wales y Repulse estaban descartados de participar en la caza porque se dirigan a Islanda y Terranova para llenar sus tanques de petrleo; el Rodney gobernaba hacia la fuerza de Tovey para unirse a ella. Pero existan ,' pocas o ninguna esperanza de que los acorazados lograran entrar en combate con el Bismarck; se hallaban en una posicin que les ofreca pocas esperanzas "un camino horriblemente largo", como dira ms tarde Tovey, "de nuevo nuestra nica esperanza descansaba en el Arma Area de la Flota". Ahora todo dependa de la Fuerza H y del Ark Royal. Era justo que el Ark Royal tuviese la oportunidad de vengar al Hood, porque ambos buques operaron juntos durante muchos meses en la Fuerza H. A las 13,15 horas del 26, el Sheffield se destac para localizar al Bismarck mientras se alistaban los aviones del primer ataque; a las 14,50, catorce Swordfish provistos de torpedos despegaron de la cubierta del Ark Royal, zarandeado violentamente por un temporal. Una hora ms tarde iniciaron su ataque con resultados que pudieI ron ser desastrosos, porque el Scheffield estaba en estos momentos muy adentrado en la zona del objetivo y , fue confundido con el Bismarck por i los Swordfish a causa de las psimas condiciones del tiempo. A f ortunadarnente se evit la tragedia; todos los torpedos erraron el blanco o estallaron prematuramente debido a la gran sensibilidad magnetic de sus espoletas.

Los aviones regresaron al Ark Royal disculpndose de su fracaso ante el Sheffieta a causa de las "anguilas" que lanzaron y para el segundo ataque se les dot con torpedos con espoleta de contacto. El nuevo ataque, conducido por las demoras facilitadas por el Scieffield, hara historia. Quince Swordfish atacaron sucesivamente desde las 20,47 horas; algunos aviones fueron seriamente averiados por la artillera del Bismarck muy activa, a pesar del cansancio de su dotacin pero un torpedo estall en s.a popa, cuando el buque caa a estribor, destrozando su mecanismo de "Cierno y dejando su timn fuertemente agarrotado. Cuando el ltimo Swordfish abandon la escena, el Bismarck haba girado en crculo dos veces y se diriga bambolendose hacia el Noroeste, a diez nudos escasos de velocidad, tratando de esquivar su popa de la mar gruesa. Se diriga directamente hacia la Flota Metropolitana. Sus mquinas estaban an intactas pero no poda hacer uso de toda su potencia hasta que el timn quedase en buenas condiciones. Se lanz al agua un buceador para investigar la avera, pese a que la tarea pareca imposible. De sus informes dedujo Ltjens que el dao era irreparable. La artillera del Bismarck estaba en perfectas condiciones, pero el maltrecho acorazado seguira adelante, a duras penas, para enfrentarse con su suerte al da siguiente. El ltimo intercambio de mensajes con Berln origin la tpica palabrera de Hitler. "A la dotacin del acorazado Bismarck. Toda Alemania est con vosotros. Lo que an pueda hacerse, debe hacerse. E! cumplimiento de vuestro deber dar fuerzas a nuestro pueblo en la lucha por su existencia". Ltjens pidi por radio un submarino para entregarle el Diario de Guerra, pero no lleg a tiempo y desapareci con l; una triste prdida para los futuros historiadores navales. Fue necesario todo esto? Gerhard Junack, capitn de corbeta maquinista del Bismarck, cree que no. "No podemos dejar de preguntarnos si se hizo todo lo humanamente posible para tratar de salvar al Bismarck en aquella crtica noche. Su construccin era robusta, y es posible que se hubiese podido volar el timn averiado sin da-

El potencial de ios caones del Bismarck.

ar las hlices. Pero no se intent correr este riesgo; ni se intent inirmvisar un ancla" flotante para estabular el rumbo. Con tres hlices capaces de mover al Bismarck a 28 nudos, es difcil aceptar que no hubiese otra alternativa que dirigirse directamente hacia el enemigo a baja velocidad". Si los Swordfish del Ark Royal hubiesen fracasado en su segundo ataque, an hubiese lenidu Tovey una ltima oportunidad de destruir al Bismarck cun la 4." Flotilla de1 Vian, que llegaba al lugar de la escena. Durante toda la noche hasta las 07,00 horas del 27, los destructores de Vian
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Cossak, Maori, Sikh, Zul y el polaco Piorun atacaron repetidamente, agotando fsicamente a las dotaciones artilleras del Bismarck que permanecan en sus puestos de combate (y mucho hicieron, indudablemente, para precipitar el final del siguiente da, i-ansandoles hasta el lmite de su resistencia). Sin embargo, la artillera del Bismarck disparaba con profusin > puntera, rechazando continuamente a los destructores. El mismo Vian intorm ms tarde, con su tpico e imperturbable estilo: "En estos ataques, realizados durante toda la noche, el enemigo solamente logr alcanzarnos con los fragmentos de metralla de los proyectiles de 15 pulgadas que estaban en nuestras inmediaciones, pero

ech abajo las antenas del Cossak, lo cual supuso un gran inconveniente. Un aspecto desconcertante que experimentbamos por primera vez, era csta'r bajo el fuego de caones tan grandes y ver en las pantallas de radar aproximarse los proyectiles hacia nosotros, hacindonos pasar algunos momentos desagradables hasta que caan al agua, produciendo violentas conmociones al estallar y levantando enormes, columnas de agua que parecan elevarse sobre nosotros". El final se produjo el da 27 de mayo, Vian vio al King Gcor^c V \ ney, poco despus de las 08,00, y los dirigi exactamente hasta el Bismarck. Contrariamente al infortunado almi-

rante Holland con el Hood y Prince of Wales, Tovey pudo disponer el combate a su gusto. Esper a que se hiciese de da. Dio libertad al Rodney para maniobrar segn el criterio de su comandante, a fin de situar su artillera en ptimas condiciones; el ltimo combate del Bismarck comenz cuando entre las 08,47 y 08,49 horas, abrieron fuego los tres acorazados a la distancia de 16.000 yardas. De acuerdo con la crnica del Rodney, que fue elegido blanco principal por ser el enemigo ms poderoso (dispona de caones de 16 pulgadas), las primeras salvas del Bismarck cayeron peligrosamente cerca. Pero las cansadas dotaciones artilleras de los
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alemanes no podan mantener la precisin en el tiro; ni hubiesen servido de mucho los mejores artilleros del mundo ante el torrente de proyectiles de 14 y 16 pulgadas que comenzaron a machacar al Bismarck, poco despus de las 09,00 horas. Con horrible simplicidad, relata la Historia Britnica Oficial: "Con toda exactitud puede decirse que la distancia se redujo gradualmente hasta convertirse en un ejercicio de tiro a punto blanco. A las 10,15 el gigantesco acorazado haba quedado reducido a un llameante matadero". Tan escasos estaban de combustible los acorazados, despus de su larga ca/a a travs del Atlntico, que Tovey hubo de interrumpir la accin a las 10,23 para regresar a sus bases, dejando que el tambaleante casco del fiismarck fuese rematado con torpedos por los cruceros y destructores. Aun as, su fin hubo de ser facilitado por los maquinistas alemanes quienes, en sus intactas salas de mquinas, dispusieron de gran margen de tiempo para preparar las cargas de destruccin. El Bismarck gir sobre s mismo a las 10,36 horas, con su bandera an izada. Los britnicos recogieron 110 supervivientes y el submarino alemn U-74 otros tres; pero murieron unos 2.200 hombres de su dotacin, incluido el almirante Ltjens. Si algn buque de guerra tuvo una muerte wagneriana este fue el Bismarck, hundido por su propia dotacin despus de ser destrozada su superestructura, destruidos sus caones, y haber soportado ocho impactos de torpedo, posiblemente doce, de un total y esto merece tenerse en cuenta de setenta v uno que se lanzaron contra l. Las dotaciones britnicas q u e lucharon con el Bismarck quedaron maravilladas del espritu combativo de su dotacin ante tan terrible desigualdad, y ante el tremendo castigo que soport su buque. Mientras, el Prinz Eligen haba hecho combustible en la mar con el petrolero Spichern, muy al Sur del lugar donde se separ del Bismarck, pero no estaba en disposicin de ataEl final. Lo* exhaustos supervivientes del Bismarck son rescatados despus del combate.

Gnter Ltjens, Comandante de la Flota alemana.

car al trfico. Su comandante, capitn de navio Brinckmann, se dirigi a Brest tan pronto como pudo. La operacin Rlieitibting t u v o un final desastroso. En dos meses haba cambiado el panorama de la Flota de Alta Mar de Hitler. El potencial britnico en la mar permaneca firme; la Marina Real aprendi muchas lecciones valiosas. Ahora emprendera con nuevo vigor la caza de los corsarios de superficie que an restaban en la mar, v apretara el cerco sobre los dems buques de guerra de la flota alemana.

Schornhorst y Gneisennu
Con la prdida del Bismarck se inici la crisis de la Flota de Alta Mar de Hitler. En contraste con su actitud ante el hundimiento del Graf Spee, el Fhrer recibi con relativa tranquilidad la noticia de la prdida del Bismarck y continu hablando de otros asuntos. Pero en realidad, el episodio anul las anteriores ventajas que Raeder consigui con los xitos de la flota, Hitler senta siempre preocupacin cuando sus grandes buques de guerra se hacan al mar; despus de la destruccin del Bismarck, restringira cada vez ms los movimientos de la flota. Sin saberlo Raeder, los buques de guerra del Reich haban realizado su ltimo crucero de guerra contra las lneas de trfico atlnticas. El Bismarck haba desaparecido y con el Prinz Engen regres tan pronto cqmo pudo a Brest, reunindose con el Scharnhorst y Gneisenau. Sin embargo, los corsarios mercantes permanecan an en la mar apuntndose nuevos xitos. Otros tres buques de esta clase Michel, Stier y Tog<> se preparaban para iniciar sus actividades, aunque ninguno lo hara durante 1941. En los meses siguientes al hun94

lo intercept el crucero Cornwall en aguas del Indico. Al fracasar su inlento de hacerse pasar por un buque noruego (despus de muchas dudas por parte del comandante britnico) se entabl un enconado duelo de once minutos, hasta que el Pinguin hizo explosin sufriendo prdidas humanas muy elevadas, entre las que se inclua su comandante, Flix Krder. Este ru el primer corsario destruido por los britnicos. En los diez meses que dur .su campaa hundi veintiocho buques con un desplazamiento total de 136.551 toneladas; su mayor xito lo consigui al apresar a toda una flotilla de balleneros dos buques factora, un petrolero y once buques de pesca de ballenas en aguas del Antartico, en los das 14 y 15 de enero. El Orion tambin logr regresar salvo; entr en Burdeos el 23 de agosto. Este corsario no era de los "ases" de la "primera oleada"; acompaado del Kome hizo siete vctimas, con un total de 43.744 toneladas, pero en solitario (incluyendo los "tres buques y medio" que comparti con el Koment) slo sum 57,744 toneladas. Por ser el Orion un buque viejo, no se utiliz ms como corsario, sin embargo, realiz una campaa asombrosa de 510 das de mar. Asimismo, el Komet consigui regresar a la patria sin sufrir daos. Abandon el Pacfico el 18 de octubre y navegando en conserva con su ltima presa, el Kota Nopan, un buque dans cargado de manganeso y goma, rode el Cabo de Hornos para entrar en L-l Atlntico. El Kota opan lleg a Burdeos de el 17 de noviembre, mientras varios submarinos escoltaban al Komet hasta que entr en Cherburgo el 26. En el golfo de Vizcaya soport varios ataques areos, pero remont el Canal y lleg indemne a Hamburgo el 30 de noviembre. F.1 Kome hundi "seis buques y medio" con un total de 42.959 toneladas, despus de quince meses y medio de campaa. Sin embargo, el xito ms espectacular lo alcanz el Kormoran en aguas del Ocano Indico. El 9 de noviembre se encontr con el crucero australiano Sydney (tocayo del buque que hizo varar al corsario alemn Eniden en 1914), frente a las costas

dimienlo del Scharnhorst desapareceran los corsarios con "suerte" (palabra que comnmente se usaba entre los submarinistas durante la poca del apogeo del Arma Submarina); poco a poco se vieron obligados a restringir sus cruceros y regresar a la patria. Algunos lo consiguieron otros fueron cazados y hundidos; en diciembre de 1941 yo no exista ninguno que operase en alta mar. En realidad, este proceso se inici antes de la salida del Bismarck en el mes de mayo. El 23 de abril, el Thor lleg sano y salvo al golfo de Vizcaya despus de poner fuera de combate y hundir otro crucero auxiliar, el Voltaire, el 4 de abril y atraves el Canal, llegando sin novedad a Hamburgo el 30. El Thor estuvo en la mar durante diez meses; al retirarse contaba en su haber con 83.000 toneladas de buques enemigos, apresados y hundidos. Antes de transcurrido un mes, otro corsario, el Pinguin, hubo de abandonar tambin la escena; en este caso de forma ms dramtica. El 8 de mayo

de Australia. Transcurrido e perodo inicial de reconocimiento (el comandante, capitn de navio Theodor Detmers, trataba de hacer pasar por dans a su buque), se entabl uno de los duelos ms notables de la historia naval. A las 17,25, Dctmers, decidi combatir para defenderse; se abrieron las portas que ocultaban los caones del Kormoran, y el Sydney (cuyo comandante se aproxim incautamente hasta 2.000 yardas) se encontr sometido a un denso y certero fuego rpido. En pocos minutos el. puente del Sydney qued destrozado; un torpedo lanzado por el Kormoran inutiliz sus caones de proa, pero las torres de popa causaron graves daos en e! Kormoran. Ambos buques combatieron con denuedo, hasta que a las 17,45, los motores del buque alemn quedaron destruidos. El combate termin a las 18,30. quedando dos dos buques mortalmente daados. El Sydney, convertido en una ruina envuelta en llamas, se separ perdindose en el horizonte. Jams volvi a vrsele; no hubo supervivientes. En el Kormoran no se pudo dominar el fuego que amenazaba su paol de minas y Demters orden "abandono del buque"; la dotacin utiliz los botes salvavidas; poco despus de media noche el buque estallaba. De 400 hombres que componan su dotacin, unos 315 supervivientes lograron llegar a Australia, donde quedaron prisioneros. Extraordinario fin de una campaa de once meses y medio en la que se hundieron 68.274 toneladas de buques mercantes aliados. De todos los corsarios de superficie que se hicieron a la mar a partir de marzo de 1940, solamente el Atlantis, el primero de todos ellos, segua an en alta mar; pero no sobrevivira al Kormoran ms de tres das. Desde el Ao Nuevo de 194041, el Atlantis realiz el crucero ms impresionante de todos los corsarios de superficie, en una navegacin en la que virtualmente dio la vuelta al mundo, como el Orion. En los meses del verano de 1941 naveg durante ochenta das por las aguas del Ocano Indico y Australia sin encontrar ninguna vctima, en vista de lo cual su comandante, Rogge, decidi probar fortuna en el Pacfico. Aqu, el 10 de septiembre logr su ltima presa, el noruego 95

Svaplana; despus de abastecerse de combustible del buque de aprovisionamiento del Komet, arrumb hacia el Atlntico pasando por el Cabo de Hornos el 30 de octubre. Ya en el Atlntico, el Atlanis recibi la orden de aprovisionar a los submarinos, antes de dirigirse hacia Alemania. El 22 de noviembre, cuando el U-126, se surta de combustible, el crucero britnico Devonshire descubri al corsario alemn. El U-126 hizo inmersin, pero al Ai ta is le sirvi de poco aparentar ser un mercante neutral porque el comandante britnico no se dej engaar; se mantuvo fuera del alcance artillero. Pidi por radio confirmacin respecto a la posicin del Atlantis y al recibirla abri fuego con sus caones de 8 pulgadas; la dotacin alemana hubo de abandonar el buque en los botes salvavidas mientras ste haca explosin. Al contrario que el Pinguin y el Kormoran, el Atlantis no pudo burlar la prevencin de su adversario en el ltimo combate, pero estableci unas marcas de permanencia en la mar y en el nmero de presas y hundimientos de buques mercantes, que nadie pudo igualar en la guerra; unos veinte meses de navegacin y veintids buques apresados u hundidos, con un total de 145.697 toneladas. En noviembre de 1941 los britnicos haban logrado desalojar los mares decorsarios alemanes de superficie. Tardaron ms en conseguirlo que en la Primera Guerra Mundial, pero el problema solamente poda considerarse resuelto momentneamente p o r q u e en este perodo de acorrolamiento de los corsarios era mucho ms grave la amenaza existente en las aguas metropolitanas; el Scharnhorst, Gneisenau y Prinz Eligen en el puerto de Brest, constituan una poderosa escuadra de combate, sobre todo si se unan al Tirpiz, gemelo de Bismarck. An exista, pues, la posibilidad de que el antiguo plan Rheinbung se convirtiese en una realidad. Con la invasin de Rusia, iniciada el 22 de juniu, las catastrficas perdidas de material de guerra y las demandas de convoyes de
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aprovisionamientos formuladas p o r Stalin, aadieron a las obligaciones de la Marina Real en el Mediterrneo y Atlntico una tercera dimensin geogrfica: el rtico. Por consiguiente, los buques de guerra alemanes estacionados en Brest se consideraron como una verdadera y poderosa "flota en potencia". Por esto, a pesar de ser bien conocidas las dificultades que entraaba su destruccin, continuaron los esfuerzos para tratar de inmovilizarlos y evitar que saliesen al Atlntico para atacar a los convoyes. Churchill proclam que la escuadra de Brest deba ser el objetivo nmero uno; lo fue durante todo el ao. Las tres cuartas partes de las toneladas de bombas arrojadas por el Mando de Bombarderos en 1941 cayeron sobre Bresl; bombas que, en otras circunstancias, se hubiesen lanzado sobre o t r o s objetivos del territorio del Reich. Quiz no ha existido nunca una "flota en potencia" que fondeada en sus bases haya logrado distraer en tan gran medida el esfuerzo de guerra de su enemigo. Pronto abandon la suerte a los alemanes. El 24 de julio, en el curso de un breve crucero desde Brest a La Pallice, el Scharnhorst result alcanzado por cinco bombas, teniendo que regresar a puerto con una inundacin de 3.000 toneladas de agua a bordo. Tambin a primeros de este mes, el Prinz Eugen quedo inmovilizado en Brest por una bomba. As pues, a finales de julio de 1941 el Schanihorsi, Gneisenau y Prinz Eligen tuvieron que entrar en dique para reparar averas causadas por la RAF. En el verano de este mismo ao no hubo oportunidad de efectuar otra salida, mas ante la insistencia de Hitler ante el Alto Mando Naval Alemn, hubo ste de reconsiderar el valor de las unidades pesadas de la flota, basadas en los puertos del golfo de Vizcaya. Los daos sufridos por los buques en Brest afianzaron a Hitler en su "intuicin" de que Noruega era la zona crucial del Oeste; por tanto era

Arriba: Envuelto con una red de camuflaje el Prinz Eugen se oculta en Brest despus del fiasco en la operacin Rheinbung. Abajo: Conferencia a bordo del Scharnhorst.

intil mantenerlos alejados de ella. Si los britnicos hubiesen podido leer el pensamiento del Fhrer, no hubieran podido hacer ms para convencerle en su opinin, porque en 1941 comenzaron las grandes incursiones de los comandos contra los objetivos de Noruega. El 4 de marzo atacaron las factoras de aceite de pescado y los buques mercantes de las islas Lofoten. Entre el 25 de agosto y el 3 de septiembre, evacuaron a la poblacin noruega y rusa de Spitzberg y destruyeron las minas de carbn. Y el 27 de diciembre atacaron el foco de trfico costero de la isla de Vaags, destruyeron las bateras costeras, 16.000 toneladas de buques mercantes, e hicieron noventa y ocho prisioneros. A las veinticuatro horas tena Hitler sobre su mesa un informe completo. El Fhrer cavilaba; de su "intuicin" surgi la solucin: "Si los britnicos hacen las cosas correctamente atacarn el Norte de Noruega en varios puntos. Mediante un enrgico ataque de su flota y fuerzas terrestres intentaran arrojarnos de all, tomarn Narvik si pueden, y presionarn sobre Suecia y Finlandia. Esto puede ser de importancia decisiva para el resultado de la guerra", "Por lo tanto la flota alemana debe emplear todas sus fuerzas en la defensa de Noruega. Ser conveniente trasladar todos los acorazados y acorazados de bolsillo para este propsito". Raeder estuvo de acuerdo en que el Tirpitz se dirigiera a Trondheim, tan pronto como fuese posible, para ejercer disuasin naval en aguas de Noruega. Pero, al contrario que Hitler, no crea que la escuadra de Brest pudiese llegar a Alemania, remontando el Canal, ante las narices de los britnicos. Era cierto que escaseaba el combustible y los buques de Brest no podran realizar un largo crucero por el Atlntico (planeado por Raeder para marzo-abril de 1942); en ltima instancia sera mejor hacerlos regresar por el Norte de Islandia, pero an haba existencias de fuel para los motores diesel y Raeder quera que el Admiral Scheer realizase otra larga
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campaa. La situacin en el Extremo Oriente haba cambiado con la entrada del Japn en guerra, el 8 de diciembre, y los puertos del Imperio japons podran servir de refugio para los corsarios alemanes. Pero Hitler, obsesionado con Noruega, impuso su decisin a Raeder, rechaz sus objeciones y comenzaron los preparativos para llevar a cabo la famosa "Incursin del Canal". El plan de Hitler era ambicioso. Le atraa; era una oportunidad para probar su "intuicin" y triunfar ante las objeciones de sus expertos militares, en una osada aventura llevada a cabo en las mismas barbas de su enemigo. A pesar de todo, este plan tena posibilidades de xito. No se poda negar que el Canal era la va ms rpida de llegar a las costas alemanes y lo que era ms importante, el despliegue de las bases de aviones de caza alemanes a lo largo de la costa del Canal poda proporcionar una continua cobertura area. Ante las objeciones de que los buques alemanes estaran igualmente expuestos a los ataques masivos areos por parte de los britnicos (lo cual no era totalmente cierto, especialmente a la vista de que el alejamiento hacia la costa holandesa se hara cada vez mayor respecto a las bases de la RAF), Hitler contestaba haciendo alusin a la osada, a la ventaja de la sorpresa, y amenazaba con retirarlos del servicio; si los buques no remontaban el Canal seran desarmados en el lugar donde se encontraban y se enviaran al Norte sus dotaciones, caones y corazas para construir bateras de defensa costera en Noruega. La clave del xito resida en el potencial areo. El 1 de enero de 1942, el general Hans Jeschonnek, jefe del Estado Mayor de la Luftwaffe, anticip la idea de la operacin al as de los aviadores de casia Adolf Galland, recientemente nombrado comandante en jefe de la caza alemana. Advirti a Galland lo que se incubaba en la mente del Fhrer y que el Alto Mando Naval tomara en consideracin la aventura del Canal solamente si se ofreca la mayor proteccin de cazas

posible. El 12 de enero tuvo lugar una reunin en el Cuartel General de Hitler, la Wolfsschanze (guarida del lobo), situado en Prussia Oriental. Comparecieron Raeder, Jeschonnek, Galland y el vicealmirante Otto Ciliax, nuevo c o m a n d a n t e de la flota de Brest. Despus de muchas discusiones se adoptaron las siguientes decisiones: mnimo movimiento de buques antes de la salida; salir durante la noche para pasar por el estrecho de Dover a la luz del da; y mximo esfuerzo por parte del potencial de cazas de Galland a lo largo de la costa del Canal. En su resumen, Hitler vaticin que los britnicos no reaccionaran con suficiente rapidez para detener los buques, repitiendo su aciago diagnstico de que los buques en Brest eran L-omo "un enfermo de cncer que no poda salvarse si no se someta a una operacin". Sus "cirujanos", que principiaron a trabajar en los planes detallados, fueron Ciliax y Galland. La operacin "Thunderbolt - Cerberus" (Rayo-Cancerbero; "Rayo" por la Luftwaffe y "Cancerbero" por la Marina), fue uno de los rarsimos xitos logrados en cooperacin entre las Fuerzas Armadas alemanas en la Segunda Guerra Mundial. Galland, que concibi la sombrilla area sobre los buques, escribi ms tarde: "La coordinacin tcnica de esta tpica operacin conjunta se plane de forma qut la Luftwaffe no estuviese subordinada a la Marina, pero haba que coniar en un trabajo en equipo. Puedo decir aqu que esta coordinacin se llev a efecto sin fricciones... "Para lograr la mxima oportunidad de trabajar en equipo, durante los preparativos se intercambiaron oficiales de enlace entre los distintos puestos de mando naval y areo. Mi enlace principal con el comandante en jefe naval era el coronel Ibcl, que actu cumo "Mando de Caza embarcado". Le acompaaban un oficial de operaciones e interceptacin, otros dos oficiales d* interceptacin, y tambin el coronel Elle, encargado del personal necesario para las radiocomunicaciones, Este grupo embarcara en el buque insignia durante la operacin. En el

Otto Ciliax, Comandante en Jefe de la Escuadra de Brest. Gneisenau y Prinz Eugen embarcaron un oficial piloto y un operador radio". Mientras Galland reuni en la costa unos 250 cazas diurnos (Me-109 v FW-190) y 30 cazas nocturnos (Me-110) para cubrir los perodos del amanecer y ocaso. La meteorologa era vital. Se requeran malas condiciones de tiempo para impedir ia visibilidad a los britnicos sin que, en la medida de lo posible, quedase entorpecida la accin de los cazas alemanes. A! mismo tiempo, era preciso escoger un da de fuerte marea para aumentar la velocidad de los buuies al remontar el Canal. Esta cuestin limit las fechas aconsejables entre los das 7 y 15 de febrero; la prediccin de una meteorologa favorable para el 12 (aunque no lo fuese tanto para los cazas) fij la fecha definitiva. Los ltimos preparativos se hicieron al oscurecer la tarde del 11 de febrero. Los siete destructores que componan la "cortina de seguridad de los buques de lnea" arrumbaron hacia la salida del puerto de Brest; el Scharnhorsi. Gneisenau y Prinz Eugen se prepararon para seguirles. En ese intempestivo momento, so99

naron las sirenas anunciando una incursin aerea britnica y los buques alemanes regresaron apresuradamente a sus fondeaderos. Como era costumbre en los ltimos once meses, el puerto de Brest fue rociado con bombas pero los buques no sufrieron daos. Al desaparecer los ltimos bombarderos, se reanudaron los preparativos para la partida; poco despus de las 2300 horas con dos horas de retraso, segn el programa previsto la flotilla estaba en la mar, indemne e indo lee tada. Los britnicos no olvidaron nunca la posibilidad de que los alemanes intentaran pasar sus buques por el Canal y tenan preparados sus planes para obrar en consecuencia. Las patrullas del Mando Costero haban observado tanto la concentracin de destructores en Brest como las operaciones de dragado de minas en el Canal. El 2 de febrero, el Almirantazgo emiti una apreciacin proftica: "A primera vista el paso del Canal parece arriesgado para los alemanes. Sin embargo, es probable que, como sus buques pesados no estn en completo grado de eficacia, prefieran efectuar dicho paso confiando su seguridad a los destructores y aviones, que son eficaces, ya que saben muy bien que nosotros no disponemos de buques de lnea para oponernos a ellos en el Canal. En consecuencia, bien podramos considerar la incorporacin de los dos cruceros de batalla y el crucero de artillera de 8 pulgadas, con cinco destructores grandes y cinco pequeos, tambin se estiman necesarios 20 cazas constantemente en vuelo (con refuerzos listos para actuar a peticin) sobre el Canal...".

perto, constituido por trece Beaufort. En Mansin, en el extremo de Kent, verdadera garganta del Canal, existan seis Swordfish del Arma Area de la flota al mando del capitn de fragata Eugene Esmonde, el hombre que llev a cabo el primer ataque contra el Bismarck. En cuanto a la Marina Real, su potencial en las proximidades del Canal era mnimo. La Flota Metropolitana se hallaba a cientos de millas al Norte, en Scapa Flow, sin poder abandonar esta base mientras el Tirpitz estuviese en Trondhem. En Harwich tenan su base seis viejos destructores v varios torpederos; dispersos por Gran Bretaa, casi lo ms alejados posible, haba unos treinta aviones torpederos y media docena dt Swordfish. Tal era la fuerza que pudo haberse lanzado contra los buques alemanes y su sombrilla de proteccin. Si los alemanes hubiesen sido detectados a tiempo, si stos se anticiparon a las previsiones de los britnicos saliendo a la mar por la noche, y si, por algn milagro, los cazas britnicos de apoyo y las fuerzas de ataque hubiesen creado, de inmediato, un sistema de cooperacin, que solamente se habra conseguido tras varios meses de intenso adiestramiento...

Arrlba: El Scharnhorst navega en cabeza durante la primera parte de la operacin .Rayo-Can cerbero o Incursin del Canal. Abajo: Torpederos camuflados de la escolta cercana.

Desde un principio las cosas transcurrieron mal para los britnicos. Para empezar, los bombarderos que atacaron Brest en la tarde del da 11 informaron que todo era normal y que los buques se encontraban en puerto. Realmente, esto no tena excesiva importancia porque el Mando Costero tena tres patrullas en vuelo (aviones Lockheed Hudson provistos de radar): una, frente al mismo Brest; otra, a lo Al da siguiente se dio la orden para largo de la costa Norte de Bretaa, y la operacin "Fu 11 er" (Batanero): la tercera, entre Le Havre y Boulogne. alertar todas las fuerzas de ataque, Pero ninguna de las dos primeras denavales y areas, disponibles y adies- tectaron a los buques alemanes y la tradas. Estas se hallaban diseminadas ltima estaba an muy alejada hacia a lo largo y ancho del pas, desde el Este para poder obtener contacto. Cornwall hasta Escocia; por ejemplo Poco despus de medianoche los buel 42 Escuadrn, formado por trece ques germanos rodeaban Quessant y a aviones torpederos Beaufort, haba si- las 01,14 del da 12 arrumbaban hacia do trasladado a Leuchars, en Escocia, el Canal a veintisiete nudos de velocuando el Tirpitz pas de Keil a cidad. Frente a Aldernev pasaron a Trondheim el 22 de enero. En la isla las 05,30; frente a Cherburgo se uniede Thorney, cerca de Portsmouth, se ron a los destructores los primeros encontraba el 217 Escuadrn con siete torpederos para formar la escolta exBeaufort. En St. Evan, en Cornwall, terior. Los primeros cazas nocturnos estaba el 86 Escuadrn, nuevo e inex- Me-110 estuvieron sobre la fuerza na100

Abajo:Los Me-110 de Adolf Galland proporcionan cobertura area volando a baja altitud.

val alemana a las 08,50, poco despus del alba, volando bajos sobre el agua y por la parte de babor, desde donde eran de esperar los ataques britPoco despus los alemanes comenzaron a interferir las frecuencias de radio britnicas, mas como esto lo venan haciendo a intervalos, durante varias semanas, no origin sospechas hasta que las interferencias fueron continuas, alrededor de las 10,20 horas. Los radares britnicos detectaron grandes concentraciones de aviones sobre la costa francesa y los Spitfire de patrulla informaron gran actividad de "torpederos por el Norte del Canal. A las 10,42 dos Spittire, perseguidos de cerca por una pareja de Me-109, volaron sobre los buques alemanes, pero rompieron el contacto y se dirigieron a su base para dar la sorprendente noticia a las 11,09: la escuadra de Brest no solamente se haba hecho a la mar, sino que navegaba a casi treinta nudos por el e s t r e c h o de Dover. El vicealmirante del Aire, Joubert, jefe del Mando Costero de la RAF, haba perdido seis horas de luz diurna para actuar con sus fuerzas y los alemanes llevaban una ventaja de 300 millas respecto a los planes que se tenan previstos. Los Beauforts de St. Eval estaban demasiado alejados hacia el Oeste y se necesitaran varias horas para trasladarlos al Este v situarlos dentro del radio de accin preciso; los Beauforts de la Isla de Thorney estaban dentro del radio de accin pero no preparados para atacar inmediatamente (tres de los siete aparatos fueron armados con bombas, en vez de torpedos); los Beauforts de Leuchars, que el da 10 recibieron la orden de Joubert de dirigirse al Sur, se trasladaban a Coltishall, en Norfolk, y estaban a punto de aterrizar cuando se avistaron los buques alemanes en el centro del Canal. Las fuerzas areas mejor situadas para atacar inmediatamente eran los Swordfish de Esmonde, en Mansin; pero deban hacerlo inmediatamente, porque estos lentos aviones b i p l a n o s quedaran pronto fuera de su radio de accin,102

dado que los buques alemanes navegaban a treinta nudos. Esmonde, pues, debera conducir el primer ataque. No lo dud ni un instante. Esta fue una de las misiones ms tristes y heroicas de la guerra. Todo era adverso. Solamente uno de los cinco escuadrones de Spitfire que se prometieron a Esmonde llegaron a tiempo al lugar de reunin; Esmonde tuvo que tomar la angustiosa decisin de seguir adelante sin la adecuada cobertura area. Ninguno de los seis Swordfish regres; todos fueron abatidos por los numerosos cazas alemanes y el denso fuego antiareo de los buques. Esmonde fue visto por ltima vez envuelto en llamas, tratando de penetrar la barrera de exolosiones antiareas. De dieciocho hombres slo se salvaron cinco; a Esmonde se le recompens con la Cruz Victoria, pero ningn avin de su valiente fuerza logr un solo impacto. A primeras horas de la tarde los buques alemanes navegaban por el Mar del Norte, an indemnes. Joubert plane ahora un ataque con los Beauforts de la .isla de Thorney, con la esperanza de lograr uno o ms impactos y obligar a reducir la velocidad de los buques alemanes, hasta poder emplear el potencial combinado de los Beauforts de St. Eval y Coltishall. En el lado alemn, Galland haba ordenado romper el silencio radio y situ la cobertura area de cazas, que antes operaban a nivel del mar, en una altitud mayor para repeler los ataques de los bomderos de medio alcance, que fuesen lanzados espordicamente durante la tarde. Pero cuando uno de los Beauforts atacantes volaba sobre los buques alemanes, apreci una notable diferencia en la formacin: uno de los cruceros de batalla pareca quedar r e t r a s a d o . Abandonara la suerte a los alemanes despus de todas las desgracias sufridas por los britnicos? As era; pero no a causa de los ataque areos britnicos. Alrededor de las 14,30, apenas transcurridas dos horas v media del paso por el estrecho de "Dover, el . Scharnhorst, sufri una violenta explosin y qued parado. mientras los dems buques lo dejaban rezagado. Haba chocado con una mina y, por un momento, se dud incluso que pudiese alcanzar algn puerto belga u holands. El almirante Ciliax y su oficial de enlace con la Luftwaffe transbordaron al destructor Z-29 para continuar al mando de sus buques. Pero a las 15,05 horas el Scharnhors navegaba de nuevo a velocidad muy prxima a la inicial, gracias a las reparaciones de emergencia llevadas a cabo. Mientras, los destructores de Harwich efectuaron ataques torpededos contra los buques alemanes, pero fueron rechazados sufriendo el Worcesler serias averas. Sin embargo, los daos sufridos por el 2-29 obligaron pronto a Ciliax a trasladar nuevamente su i n s i g n i a . Cuando an estaba a bordo de la embarcacin que lo transportaba al destructor Hermann Schmann, en pleno estruendo de otro combate areo, vio con mortificante satisfaccin que el Scharnhors pasaba por su lado a veinticinco nu^os de velocidad. Al oscurecer, las condiciones del tiempo empeoraron, como si tratasen de ayudar la llegada de los buques alemanes a sus bases. Pero a las 19,55, cuando pasaban frente a las islas Frisias, el Gnesenau choc con una mina. No obstante, igual que el Scharnhorst, pudo seguir adelante gracias a las reparaciones de emergencia y lleg a Brunsbttel con el Prinz Eugen nico buque del tro que pas la prueba sin novedad a las 17,00 horas del da 13. Las desgracias del Scharnhors no haban terminado. A las 21,34 tropez con otra mina en la misma zona que chocara antes el Gneisenau; en esta ocasin las averas fueron graves: se qued sin propulsin y embarc 1.000 toneladas de agua. Despus de casi una hora de trabajos pudo deslizarse hasta Wilhelmshaven a primeras horas del 13. El fracaso en la detencin de los buques alemanes durante la Incursin del Canal levant una ola de indignacin en Gran Bretaa; tambin se constituy una Comisin Investigadora, para aclarar los hechos. A pesar de las ventajas estratgicas que pudieran derivarse de la retirada de los
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buques alemanes de Brest y del alivio que esto supona para los aliados en la Batalla del Atlntico, era indudable que los britnicos haban sufrido una derrota humillante. Una flota alemana haba irrumpido deliberadamente en sus aguas metropolitanas, eludiendo bonitamente todos los ataques lanzados contra ella, y, lo que era peor, lugr que todos sus buques cumplieran su propsito. Adems, durante casi doce horas navegaron por el Canal de la Mancha sin ser detectados. Incluso el estoico Times perdi el dominio de s mismo para clamar que "el vicealmirante Ciliax ha logrado el xito donde el Duque de Medina Sidonia (comandante de la Gran Armada Espaola) fracas; una comparacin en cierto modo necia si se considera que Ciliax trataba de pasar el Canal a toda velocidad, sin pretensin de combatir, mientras que la Armada Espaola trataba de hacerlo (*). Aunque la operacin "Rayo-Cancerbero" fue indudablemente una de las hazaas ms espectaculares de la Fila de Alta Mar de Hitler, seal el fin de las actuaciones conjuntas del Scharnhors y Gneisenau. Igual que sucedi cuando regresaron a Bresl, ,ambos cruceros de batalla entraron de nuevo en dique para ser reparados; pero en esta ocasin la suerte abandon al Gneisenau. En la noche del 26 de febrero, mientras estaba en dique para reparar los daos producidos por las minas, recibi dos impactos de bombas de gran tamao que le produjeron averas muy graves. Su reparacin completa requera un programa de obras de un ao de dura
* Es de destacar la objetividad del autor al enjuiciar este episodio de la Invencible*, quiz desconocido por gran parte de los espaoles, Medina Sidunia cruz hacia el Norte del Canal porque el viento reinante era del Sur y la persistencia de ste le oblig a rodear las islas britnicas sin poder entablar nuevo combate, i)Uf era el plan previsto.N. del T.

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Izquierda: El Gneisenau, buque central de la formacin, encapilla un golpe de mar. Derecha: El Scharnhorst y Gneisenau preceden al Prlnz Eugen rumbo a Alemania

El Scharnhorst despus de su reforma aparece con la proa ms lanzada. Su palo en forma de trpode, situado ms a popa, le distingua del Gneisenau. En ambos buques se instalaron caones de 11 pulgadas; no se les dot con artillera de mayor calibre para disponer de mayor peso de coraza. Desplazamiento: 32.000 tons. Eslora mxima: 741,5 pies. Manga: 98,5 pies. Calado: 24,5 pies. Velocidad mxima: 31,5 nudos. Auto-

noma: 10.000 millas a 19 nudos. Coraza: Cinturn principal 12-13 pulgadas; torres 12 pulgadas, cubierta 6 pulgadas. Armamento: Nueve caones de 11 pulgadas, doce de 5,9 pulgadas, catorce (antiareos] de 4,1 pulgadas, diecisis antiareos de 21 pulgadas; cuatro aviones. Dotacin: 1.800 hombres.

Aspecto original del Gnelsenau. con la roda recta. Ms tarde (igual que el Scharnhorst) se le reform la proa, hacindola ms lanzada. Entre los cruceros de batalla construidos en el mundo, se les consider como pequeos acorazados; en la Segunda Guerra Mundial ambos buques formaron el grupo ms moderno de la Marina alemana. Desplazamiento: 32.000 tons. Eslora mxima: 741,5 pies. Manga: 98,5 pies. Calado: 24.5 pies.

Velocidad mxima: 31,5 nudos. Autonoma: 10.000 millas a 19 nudos. Coraza: Cinturn principal 12-13 pulgadas; torres 12 pulgadas; cubierta 6 pulgadas. Armamento: Nueve caones de 11 pulgadas, doce de 5,9 pulgadas, catorce antiareos de 4,1 pulgadas, diecisis antiareos de 37 mm., diez antiareos de 20 min. (despus 28); seis tubos lanzatorpedos de 21 pulgadas; cuatro aviones. Dotacin: 1300 hombres.

cin, pero pronto comenzaron a sutrir los mismos retrasos que, desde 1940, mantuvieron en el limbo al portaviones Graf Zeppelin. El Gneisenau fue retirado de servicio en julio de 1942; sus reparaciones quedaron detenidas definitivamente en enero de 1943 y sus caones se desmontaron para em106

picarlos en la defensa de costas. En marzo de 1945, el que antes fue uno de los ms hermosos buques de lnea que jams se construyeron, acab su vida de forma ignominiosa: e 1 he-' rrumbroso y desarmado c a s c o del Gneisenau fue hundido en Gdynia para bloquear el puerto contra-los rusos.

Con el xito alcanzado en la Incursin del Canal, a mediados de febrero de 1942, Hitler consigui su propsito. La flota alemana de superficie poda concentrarse ahora donde an crea l que era la "zona de destino": Noruega y sus fiordos. A medida que avanzaba el verano de 1942, el temor a la

flota alemana acrecentara los peligros que se cernan sobre los buques mercantes aliados que navegaban por las rutas del Norte, hacia los puertos de Murmansk y Arcngel. Iba a dar comienzo la prueba a que seran sometidos los convoyes con destino a Rusia.
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Amenazo en el rtico
A las pocas semanas de dar comienzo la operacin "Barbarossa", el 22 de junio de 1941, se haba conquistado ya Ja mayor parte de la Rusia europea; Jos tercios del Ejrcito Rojo quedaron aniquilados, la; fuerzas alemanas avanzaban hacia Mosc, Leningrado y Rostov, y los mayores centros industriales de Rusia situados al Oeste del ro Don, haban sido conquistados o destruidos. Se realizaron hercleos esfuerzos para trasladar muchas industrias vitales a la regin de los Urales, pero su produccin no pudo reanudarse antes del invierno. Pareca que la fanfarronada de Hitler, "solamente hemos de dar una patada en la puerta para que la podrida estructi ra se venga abajo", iba a cumplirse en la Unin Sovitica. En la primera emisin radiada el mismo da que los alemanes invadieron Rusia, Churchill dijo: "Proporcionaremos la ayuda que podamos a Rusia y al pueblo ruso". El 4 de septiembre, Maisky, embajador sovitico en Londres, peda en nombre de Stalin la creacin de "un segundo frente en cualquier parte de los Balcanes o Francia, para que los alemanes distrajeran 30 40 divisiones del Frente del Este; al m'smo tiempo... solicitaba 30.000 toneladas de aluminio para comienzos de octubre v un suministro mnimo mensual de 400 aviones y 500 carros de combate (pequeos o medios)...". Un mes ms tarde, Stalin dijo a Churchill: "Me parece que Gran Bretaa podra desembarcar sin riesgos en Arcngel veinticinco o treinta divisiones, o transportarlas a travs de Irn hasta las regiones del Sur de la URSS...". Con estos auspicios comenzaron los planes britnicos de ayuda a Rusia (y
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los norteamericanos, despus del ataque a Pear Harbour el 7 de diciembre). Pero Gran Bretaa tena bien puco que dar. Lo que enviase Rusia en 1941 se diluira en el ocano de las vastas demandas del Ejrcito Rojo, que combata en el Frente Oriental. Se rechaz la idea de un segundo frente hasta que el Mediterrneo fuese un lago aliado. Con todo, Churchill insista en que a pesar del esfuerzo que suponan las responsabilidades de la Flota Metropolitana, se establecera un sistema regular de convoves con los puertos rusos del Norte, tan pronto como humanamente fuese posible, para enviar las armas y aprovisionamientos que se pudiesen prescindir. Los convoyes a Rusia tenan que atravesar una de las zonas martimas ms horrorosas del mundo: el Mar de Barents. Azotado por vientos helados procedentes del casquete polar, algunas veces huracanados, en este mar se originan olas que alcanzan veinte metros de altura. La espuma se hiela inmediatamente, formando una espesa capa de hielo sobre las superestructuras, caones y candelerps, los cuales deben abartirse para evitar que los buques den la vuelta, a causa del exceso de pesos altos, si el centro de gravedad es elevado. El mar helado es un asesino que corta la circulacin de la sangre en pocos minutos. Las aguas templadas de la corriente del Golfo producen niebla al mezclarse con las del Ocano rtico. Nieva con frecuencia. En verano, en estos lejanos mares, se contempla el sol a medianoche; una pesadilla en tiempo de guerra, cuando los buques y los homEl sueo del Hitler se cumple: el Scharnhorst llega los mares del Lejano Norte.

bres tratan de ocultarse ante la vigilancia del enemigo. El hielo, que modifica la geografa de estas regiones segn la estacin del ao, impuso las dos rutas principales de los convoyes a Rusia. En invierno, solamente se poda utilizar el puerto de Murmansk porque el Mar Blanco y Arcngel quedan bloqueados por el hielo. En verano el hielo se retira hacia el Norte y este puerto queda abierto. Por eso, al comenzar la campaa de Rusia, Murmansk se convirti en el puerto ms importante del Lejano Norte. Murmansk era un objetivo que Raeder precisaba poseer para dominar el trfico costero de la regin. Las tropas alemanas del Norte de Noruega, con sus aliados finlandeses, intentaron varias veces conquistar este puerto, sin conseguirlo; pero qued sometido a las incursiones masivas de los aviones basados en los cercanos aerdromos alemanes de Kirkenes y Petsamo. Una de las ayudas aliadas mejor acogidas al principio de la campaa fue el Ala de Cazas nmero 151, de la RAF, enviada desde Islandia el 21 de agosto. Del portaviones Argus despegaron veinticuatro Hurricanes que aterrizaron en el aerdromo de Vaenga, cercano a Murmansk; otros quince aviones del mismo tipo se transportaron embalados en seis buques mercantes al puerto de Arcngel. El 28 de septiembre sali de este puerto el primer convoy, QP-1, y al mismo tiempo parta de Islandia el PQ-1, que lleg sin novedad a Arcngel el 11 de octubre. Los alemanes tardaron varios meses en darse cuenta de las oportunidades que les ofrecan los convoyes rusos. Paradjicamente, el 17 de septiembre Racder intent oponerse a la insistencia de Hitler de enviar la flota a Noruega, alegando que los grandes buques no serviran para atacar al comercio aliado en aquella regin. Gran parte de'esta inercia de deba a la carencia casi total de reconocimiento areo. El potencial de la Luftflotte V, la flota area responsable de Noruega, qued disminuido a causa d las necesidades de la operacin "Barbarossa"; pero sta no era toda la historia. Como se ha dicho ya, nunca existi un Alto Mando conjunto que coordinara las respectivas necesidades
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de la Marina y la Luftwaffe. Raeder perdi mucho tiempo en discusiones estriles con Goering, respecto a cuestiones tales como el nmero de aviones y tripulaciones para el Graf Zeppelin; y constantemente se quejaba a Hitler ante la falta de reconocimiento areo que constrea tanto la eficacia de los submarinos como de las unidades de superficie. La flota alemana no estaba en condiciones de significar una amenaza inmediata contra los convoyes de Rusia; en otoo de 1941 estaba casi dispersa. El Scharnhorst, Gneisenau y Prinz Eugen a n permanecan en Brest. El Ltzow, reparado despus de la campaa de Noruega, se dirigi de nuevo hacia las costas de este pas, pero navegando rumbo a Trondheim fue torpedeado por un avin Beaufort de la RAF el 13 de junio, y hubo de regresar otra vez a Alemania para ser reparado. El Admiral Scheer, que estaba en condiciones de operar, esperaba la orden de hacerse a la mar para llevar a cabo otro crucero, segn era el deseo de Raeder, pero Hitler no autorizaba su salida al Norte. A mediados de septiembre, al ser avistado en el fiordo de Oslo, puso sobre ascuas a la Flota Metropolitana britnica, mas a finales de mes regres al Bltico. Tambin el Hipper estaba listo para operar en su base del Bltico; igual que la unidad ms importante de la flota, el Tirpitz, gemelo del Bismarck. Al mismo tiempo, el potencial de la Flota Metropolitana de Tovey qued dramticamente disminuido al enviar el acorazado Prince of Wales y _el crucero de batalla Repulse a Singapur, para constituir el ncleo de la Flota Britnica del Pacfico (y ser hundidos por los bombarderos japoneses, ocho das despus de su llegada). Para enfrentarse a la amenaza que significaba una salida a la mar del Tirpiz, Tovey, dispona de un 3C brazado (King George V), un portaviones (Vctorious), tres cruceros con artillera de 8 pulgadas y otros tres con artillera de 6 pulgadas. Precisaba el apoyo del portaviones para vigilar el Tirpitz, pero si los alemanes decidan reforzar sus defensas en el Lejano Norte, para atacar a los convoyes de Rusia, necesitara otro portaviones, al menos, para proporcionar proteccin

area a los buques mercantes; mas no exista ninguno disponible debido a las exigencias del teatro mediterrneo. Estas aumentaron a partir del 14 de noviembre, fecha en que fue torpedeado y hundido, a veinticinco millas de Gibraltar, el portaviones Ark Royal; el que destruy al Bismarck en el mes de mayo. No obstante, la Marina Real actuaba ya en el Lejano Norte. En agosto se enviaron los submarinos Trigis y Trident a operar en las proximidades de Murmansk; a finales de septiembre la actividad submarina britnica y rusa haba conseguido interrumpir el trfico de los alemanes a lo largo de las costas de Murmansk, obligndoles a transportar por tierra los suministros destinados a sus tropas estacionades en el Norte, a travs de Finlandia. Pero se esperaba una pronta y enrgica rplica alemana en aquella regin; no era posible que la facilidad con que transitaron los primeros convoyes a Rusia se prolongase tanto tiempo. Los preparativos alemanes se llevaron a cabo con lentiutd. A mediados de noviembre Raeder traslad al Norte cinco de los nuevos destructores Narvik; buques resistentes, armados con caones de 5,9 pulgadas. Tambin orden a Doenitz que estableciera una linca de patrulla con tres submarinos, para cubrir los accesos al Mar de Barenis y Murmansk. Pero la reaccin alemana se produjo a consecuencia de la incursin de los comandos britnicos pn Vaags el 27 de diciembre; esto origin una tensa reunin de cuarenta v ocho horas con el Fhrer. La Marina achac las prdidas de buques y daos producidos en Vaags a la insuficiente defensa proporcionada por la Luftwaffe, a pesar de que a su debido tiempo se le orden que fuese reforzada. En esta reunin se determin que el Tirpitz y las dems grandes unidades de superficie de la flota se dirigieran a las aguas del rtico. A pesar de esto, los alemanes perdieron la primera fase de la batalla en torno a los convoyes de Rusia; a finales de 1941 los aliados haban logrado pasar siete convoyes, sin sufrir bajas, transportando unos 750 carros de combate, O aviones de caza, 1.400 vehculos v 100.000 toneladas de pertrechos. Al

principio, los convoyes salan cada cuarenta das, pero Churchill, para apaciguar a Stalin, redujo el perodo a diez das; en esta poca las salidas se efectuaban cada quince das. El 23 de enero los reconocimientos britnicos localizaron al Tirpiz en el fiordo de Aas, a quince millas de Trondheim. La Marina alemana se ocup en la siguiente quincena, segn se ha visto en el captulo anterior, de finalizar los preparativos para la P cursin del Canal, que culmin con la llegada a Alemania del Scharnhorst, Gneisenau y Prinz Eugen, en las primeras horas del 13 de febrero. Inmediatamente se decidi enviar al acorazado de bolsillo Admiral Scheer y 'al Prinz Eugen, que sali indemne en la correra del Canal, a las aguas ms seguras de Noruega, donde miles de fiordos podran ofrecerles escondites seguros mientras se reparaban los cruceros de batalla. El 20 de febrero, el Almirantazgo britnico previno a la Flota Metropolitana y a las alas de ataque de la RAF que era inminente una salida a la mar de las fuerzas navales alemanas; los aviones Beaufort barrieron el Mar del Norte y Skagerrak, pero no tuvieron suerte. A las 15,00 horas del 22 de febrero, ambos buques fueron localizados en el fiordo de Grimstad, cerca de Bergen; era la segunda vez que el Prinz Eugen apareca en este lugar, porque nueve meses antes estuvo con el Bismarck, la vspera de iniciarse la malograda aventura Rheinbung. Al da sgnente, en la ltima parte de su viaje para unirse al Tirpiz en el fiordo de Aas, la suerte abandon al Prinz Eugen al ser torpedeado por el submarino Triclent, Con la explosin desaparecieron unos veinte pies de su popa, pero pudo unirse al Tirpitz y Scheer, en Aas, a ltimas horas del mismo da. Pese a este contratiempo, las previsiones alemanas se desarrollaban conforme a lo nrevisto: la Flota de Alta Mar de Hitler haba concentrado una poderosa escuadra de combate en aguas de Noruega, creando una amenaza que situaba a la Flota Metropolitana en un dilema. El almirante Tovev no se haca ilusiones ante la seriedad de la situacin y expuso el problema con toda crudeza: "Ningn despliegue de la Flota Metropolitana britnica puede
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proteger de esta amenaza a los convoyes de Rusia y los pasos del Norte (hacia el Atlntico), simultneamente". En la ltima semana de febrero los convoyes PO-7, PO-8, PQ-9, PQ-10 y PO-11 transportaron las cargas de cincuenta y seis mercantes a Murmansk. El 17 de enero ocurri un dramtico episodio. El destructor de escolta Matabele fue torpedeado y hundido, y aunque un buque de salvamento inici el rescate de hombres a los pocos minutos, solamente pudo salvar dos; el resto de la dotacin, de 200 personas, muri en el agua por congelacin. Tovey estaba seguro de que la concentracin alemana en el fiordo de Aas presagiaba la salida de la flota de superficie en un futuro prximo; en previsin de esta posibilidad solicit que los dos convoyes prximos el de ida, PQ-12, y el de regreso, QP-8, se coordinasen para que la Flota Metropolitana pudiera proporcionarles la mxima cobertura. Los convoyes se hicieron a la mar el 1 de marzo; el primero tuvo la suerte de gozar de proteccin y todo transcurri con normalidad. En la tarde del 8 de marzo, el submarino britnico Scawolf, que patrullaba frente a Trondheim, comunic que "un acorazado o crucero pesado" se haba hecho a la mar. El Tirpitz sali con tres destructores arrumbando al Norte, bajo el mando del almirante Ciliax, para interceptar el segundo convoy, de cuya presencia inform el da 5 un avin Focke-WullKondor de gran radio de accin. Adems del King George V y del Victorious, Tovey contaba con el nuevo acorazado Duke of York (de la clase King George V), del crucero de batalla Renown, el crucero Benvck v doce destructores. Arrumb al Este para interceptar al corsario en la maana del 7. El tiempo era psimo e imposibilitaba el empleo de la aviacin, tanto del VJcioriotts como del Tirpitz, que dispona su propio avin de reconocimiento. La Historia Oficial britnica describe la accin del 7 de marzo como "un uego entre ciegos". Hacia medioda.
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el Tirpitz se encontraba a varias millas de los dos convoyes y a noventa millas de la Flota Metropolitana, cuya proximidad ignoraba Ciliax. Para los britnicos ste era el momento ms peligroso de la salida, porque a medida que la distancia entre ambos convoyes aumentara, la posibilidad de un ataque con xito contra ellos disminua. Ciliax destac a sus destructores hacia el Norte para efectuar una exploracin uno de ellos hundi un mercante ruso del QP-8 a las 18,30 y despus los envi a Noruega para rellenar de combustible, prosiguendo solo la bsqueda. Esta especie de juego de la gallina ciega prosigui hasta las 20,00 horas del 8 de marzo, momento en el que Ciliax desisti y arrumb hacia el fiordo Vest, al Sur de las islas Lofoten. Como de costumbre, el Almirantazgo britnico, que interceptaba las comunicaciones radiofnicas alemanas, inform a Tovey que los buques enemigo parecan dirigirse al Sur; el almirante britnico cambi de rumbo para tratar de interceptarlos. Se encontraba a unas 200 millas al Oeste del Trpiz con todos sus esperanzas puestas en los ataques areos que poda lanzar desde el Victorious. A las 08,00 horas del da 9 avist al Tirpilz: doce aviones torpederos Albacore se dirigieron inmediatamente hacia l para atacarle. Unas dramticas fotografas tomadas desde el acorazado alemn muestran la proximidad de las estelas de los torpedos lanzados por los aviones britnicos, eludidos uno tras otro gracias al habilidoso zig-zag del Tirpitz navegando a toda velocidad. Tovey perdi dos Albacore y la oportunidad de alcanzar al buque alemn antes de que ste se refugiara en el fiordo de Vest; ante esta evidencia regres a Scapa Flow. Despus de fondear frente a Narvik en la tarde del da 9, el Tirpitz coste hacia el Sur las aguas de Noruega, los das 12 y 13, para llegar a las 21,00 horas de esta ltima fecha a su antiguo fondeadero sin ser avistado por ninguno de los destructores y submarinos britnicos, desplegados para interceptarlo. La pri-

Arriba: El Prinz Eugen despus de perder su popa al ser torpeado por el submarino britnico Trident. Abajo: Torpedos anzados por tos Albacores britnicos cruzan la estela del acorazado Tirpitz, que navega en zig-zag.

El Admira! Hipper fondeado en un fiordo noruego.

mera salida del Tirpitz haba terminado. La decepcin de los britnicos fue tan grande como el que sufrieron cuando se les escap la Flota de Alta Mar del almirante Schecr en Jutlandia, en 1916. El 25 de enero, Churchill emiti otra de sus "directivas" a la Junta de Jefes de Estado Mayor. "Destruir o averiar seriamente este buque es el mayor acontecimiento en la mar por el presente momento. No existe objetivo que pueda comparrsele...". La Marina Real tuvo su oportunidad de cazar al Tirpitz, mas ya no volvera a presentrsele jams. Raeder comprendi cuan prxima estuvo Ja destruccin del Tirpitz y que el 90 por ciento de su suerte deba agradecrselo al tiempo. Qued aterrado al darse cuenta de lo cerca que estuvo su acorazado de seguir la suerte del Bismarck, en su primera salida a la mar en misin de guerra. La leccin aprendida era evidente: era fundamental contar con apoyo areo, de reconocimiento y ataque, en cuanta mucho mayor. Esta no se hizo esperar. La Luftflotte V comenz a recibir grandes refuerzos de aviones de bombardeo. Raeder exigi que los portaviones britnicos se convirtiesen en el principal objetivo de los bombarderos y pidi que se acelerase la construccin del portaviones Graf ZeppeUn para unirse a la flota lo antes posible. (Tambin consigui Raeder el consentimiento de Hitler para convertir en portaviones auxiliares a los trasatlnticos Gneisenau, Europa y Posiam, y al an no terminado crucero
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pesado Seydlitz', pero si las obras comenzaron en ste ltimo jams llegaron a terminarse). Sin embargo, el potencial areo acumulado por los alemanes en el Lejano Norte pondra en una situacin crtica a los convoyes de Rusia. El PQ-12, que se escap del Tirpitz por escaso margen, sera en realidad el ltimo de los convoyes de la primera poca que saldra indemne de su travesa. Para compensar la inmovilizacin del Prinz Eugen, el Hipper se envi al Norte para unirse a la flota en el laberinto de fiordos prximos a Trondheim, donde fonde el 21 de marzo. Este traslado coincidi con la salida de los convoyes PQ-13 y PQ-9. Uno de los buques de escolta del primero, el dragaminas Sharpshoorter, embisti y hundi al s u b m a r i n o U-665. pero el convoy se vio pronto en una situacin muy comprometida. Para empezar, el 24 de marzo qued disperso y separado de sus escoltas a causa de un temporal, pero sus verdaderas penalidades comenzaron despus. Los aviones de reconocimiento de la Luftwaffe avistaron a los dispersos buques y comenzaron sus ataques el da 28; fueron hundidos dos buques rezagados. Adems, tres destructores de la clase "Narvik" 7-25, Z-26 y 7-27-iilertados por la Luftwaffe, salieron de Kirkenes y hundieron otro rezagado del convoy PQ-13 a primeras horas del 29 de marzo. A las 09,00 horas del mismo da, estos destructores se encontraron con el crucero Trinidad y los destructores Fury y Eclipse. En el combate result hundido el Z-26 y el Eclipse qued malamente averiado; pero el Trinidad tuvo la mala suerte de ser alcanzado por un torpedo lanzado por el mismo.

a causa del mal funcionamiento de su mecanismo de gobierno, producido por intenso fro. Durante los cambios de rumbo efectuados por el Trinidad, en su combate con los destructores alemanes, cruz la derrota errtica de su lorpcdo y fue alcanzado en la cmara de calderas. Entre el 30 de marzo y el 1 de abril los buques supervivientes del PQ-13 lograron llegar a Murmansk. Por primera vez, un convoy de Rusia haba sufrido un severo castigo. La cuarta parte de sus buques fueron echados a pique: dos por la Luftwaffe, dos por los submarinos y uno por los destructores. Una triste historia que prometa ir de mal en peor. Los altos mandos de la Marina britnica saban lo que iba a suceder: con la llegada del verano, mejoraran las condiciones meteorolgicas en el Lejano Norte y la Luftwaffe local i/ara con mayor facilidad la posicin de los grandes convoyes. En teora, stos deberan suprimirse durante los meses veraniegos en que la luz diurna es perpetua, o ser espaciados en perodos de cuarenta das, como se recomend inicialmente, para protegerlos con mayor nmero de buques de escolta. De todos modos era evidente que debera disminuirse el nmero de buques mercantes en cada convoy, pero las exigencias de la Gran Alianza nublaron el sentido comn. Las necesidades rusas parecan insaciables y Roosevelt presionaba a Churchill para que aumentase el nmero de buques americanos en los convoyes y no perdiesen el tiempo en espera de emprender viaje a Rusia con sus cargas a bordo. En consecuencia, el 8 de abril se hi/o a la mar el PQ-14, convoy an mayor que el anterior: veinticuatro buques mercantes. (El buque insignia de la escolta, el crucero Edinbnrgh, transportaba planchas de acero para reparar en Murmansk al Trinidad, dado que los rusos no disponan de material suficiente para estos fines). El hielo result ser el primer enemigo del PQ-14; haba derivado hacia el Sur ms de lo que era habitual y diecisis buques tuvieron 'que regresar a Islandia. De los ocho restantes, siete lograron llegar a Murmansk y uno fue hundido por un submarino. En el convoy de regreso, el QP-10, compuesto Por diecisis buques, los submarinos y la Luftwaffe echaron a pique cuatro.

Mientras estos convoyes estaban an en la mar, Hitler comenz al fin a darse cuenta del creciente nmero de buques aliados que transportaban suministros a Rusia. Orden a Raeder que la Marina considerase a los convoyes como su principal objetivo y que proporcionase torpedos a la Luftwaffe; lo cual le oblig a intervenir en otra querella entre Raeder y Goering. (En esta ocasin, y por una vez, Goering tena razn. Su estpida insistencia de que la Marina no tena necesidad de disponer de un arma area independiente, era poca cosa comparada con la obstinacin de la Marina en declarar que el torpedo era un arma exclusivamente naval). La orden de Hitler sum un nuevo peligro los aviones torpederos a las ya existentes amenazas de los bombarderos en picado, submarinos y ataques de superficie. sto ocurra en la poca en que los convoyes PQ-15 y QP-11 se hacan a la mar: el 26 y 28 de abril, respectivamente. En esta ocasin los alemanes atacaron con todos los medios a su alcance, sin embargo los resultados logrados fueron pobres. Los aviones torpederos hundieron tres buques, de los veinticinco que formaban parte del convoy PQ-15. El QP-11 fue atacado por tres destructores; el Hermann Schomann, que tom parte en la incursin del Canal, v los de la clase "Narvik", 2-24 y 2-25. Un torpedo lanzado por uno de stos hundi un buque ruso rezagado del convov QP-11, pero los alemanes se retiraron ante las maniobras de los destructores britnicos. ("No me gustara jugar al poker con ustedes"), comunic mediante seales uno de los buques britnicos al jefe de la escuadrilla de destructores capitn de fragata Richmond, del Bultdog. Pero el QP-11 qued privado de la presencia del Edinburgh, que hubo de regresar a Murmansk al ser torpedeado por un submarino, perseguido por los destructores alemanes que pretendan terminar con l. Log r a r o n inflingirle averas mortales, pero fueron rechazados. Se perdi el Hermann Schomann, y los dos "Narvik se retiraron. Durante la navegacin de estos convoyes, fueron los escoltas britnicos y no los buques mercantes quienes llevaron la peor parte, pero demostraron que la precaucin que paralizaba a los buques de lnea de la
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[Iota alemana pesaba tambin a sus destructores. Los orculos navales britnicos dieron nuevamente su veredicto respecto a los convoves. "Si han de continuar por razones polticas", declar Tovey, "hay que esperar prdidas serias y numerosas". Pero los convoyes continuaron. El 21 de mayo sali a la mar un convoy mayor todava, el PQ-16 compuesto por treinta y cinco buques. Como era costumbre, coincidi con otro convoy de regreso: el QP-12, de quince buques. Alejado del radio de accin de la LutwalTc, el convoy fue de nuevo protegido por la Ilota de cmbale contra los posibles ataques de la Hola alemana, En esta ocasin la amenaza no provena solamente de los destructores; el Admiral Scheer y el Luzow fueron localizados en Naryik el 26 de mayo. El Scheer ya haba demostrado lo que era capaz de hacer un acorazado de bolsillo cuando se le presentaba la ocasin de atacar un convoy. No obstante, el PQ-16 se convirti en objetivo de la Lultwafle, que lo atac con una intensidad desconocida hasta entonces en la derrota de Murmansk. El 27 de mayo se vio losligado por los persistentes ataques de 108 aviones torpederos y bombarderos en picado; el acoso dur cinco das, con sus noches correspondientes, las prdidas fueron de seis buques; pero la experiencia fue pavorosa. Estas prdidas se consideraron aceptables, sin embargo se hizo evidente que el potencial de ataque de la Luflwaffc en el Lejano Norte estaba en su cumbre. Concentrados en los aerdromos prximos al eabo Norte Banak, Bardufoss, Tromso y Kirkencs existan unos cuarenta y dos aviones torpederos He-111, ciento dos Ju-88 bombarderos de vuelo horizontal y en picado y treinta "Stuka" Ju-87 bombarderos en picado, sin contar quince He-115 hidroaviones torpederos y una fuerza de setenta y cuatro aparatos de reconocimiento, Fockc Wull Kondor, Ju-88 y Blohmund-Voss 138. En los primeros convoyes, los aviones de reconocimiento de gran radio de accin de la Luftwaffe volaban alrededor de los buques aliados, fuera del alcance de su artillera, y transmitan su posicin exacta a los bombarderos, submarinos y fuerzas de superficie.
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Adems, el almirante Doenitz orden muy a su pesar el traslado de submarinos desde el Atlntico al Lejano Norte; con esto, diez submarinos estaran listos para perseguir y atacar al siguiente convoy. Tal era la terrible amenaza con que se enfrentaban los mandos navafes aliados en la navegacin del convoy ms clebre de la guerra: el PQ-17. En junio nada se pudo hacer porque la campaa del Mediterrnea alcanzaba su momentos culminante. Rommel avanzaba hacia el Este de nuevo. Malla, con su guarnicin al lmite de su resistencia, parec-'a que iba a caer y era necesario hacer algo para defenderla; hubo que trasladar buques de la Flota Metropolitana para apoyar el convoy de Malta. Pero el 28 de junio el Ejrcito alemn lanz su ofensiva de verano para llegar al Cucaso y Volga. Era el verano de Stalingrado y la urgencia de enviar aprovisionamiento a Rusia era mayor que nunca. Tan pronto como quedase estabilizada la situacin en el Mediterrneo el PQ-17 debera hacerse inmediatamente a la mar y enfrentarse con las consecuencias. Raeder estaba decidido a que la flota justificara su existencia atacando el primer convoy que se dirigiese a Rusia. Prepar un plan ambicioso: Rosselsprung', un ataque coordinado llevado a cabo por los buques disponibles de la flota, divididos en dos grupos. "Trondhcim" y "Narvik". El grupo de Trondhcim lo formaban el Tirplz, buque insignia del vicealmirante Olio Schneiwind (que relev a Ciliax como comandante de la flota), el Hipper y seis destructores. El grupo de Narvik inclua los acorazados de bolsillo Ltzow y Admira! Scheer, tambin con seis destrue lores. Esta sera la flota alemana ms poderosa que se hara a la mar desde el comienzo de la guerra. Adems, el desgraciado convoy tendra que navegar a travs de aguas dominadas por la Luftwaffe, que tena rdenes de atacar solamente buques mercantes y portaviones. Cualquier fuerza de escolta que se encontrase sera atacada por el Tirpiiz y Hipper; mientras, el grupo del acorazado de bolsillo liquidara a los buques mercantes. Hitler rechaz el plan Racder. Insisti en que la Luftwaffe debera neu-

tralizar la fuerza de portaviones de la Flota Metropolitana antes de tomar en consideracin cualquier ataque por parte de la flota. Raeder no confiaba un que esto pudiera realizarse, pero antes de verse obligado a soportar una conferencia respecto a las realidades bsicas de la moderna guerra en la mar, sugiri al instante un plan modificado; una operacin en dos fases en la que se conservara la seguridad de los buques de guerra en la medida de lo posible. Cuando la Luftwaffe hubiese localizado al convoy, el grupo de Narvik se dirigira de inmediato al fiordo de Alten, cercano a cabo Norte, mientras el grupo de Trondheim se trasladara hasta Narvik. Cuando el Fhrer estuviese convencido de que la Flota Metropolitana britnica no tuviese la esperanza de intervenir y solo entonces l mismo dara la orden para que ambos grupos se reuniesen 100 millas al Norte de Cabo Norte, El Comandante de la Flota Otto bchnieantes de caer sobre el convoy, en una wind. posicin al Este de la isla de los Osos. La sugerencia de Raeder era el pro- constitua una fuerza de cuatro cruducto tpico de la poltica cortesana ceros ingleses y norteamericanos y nazi, y el plan fue aceptado por Hitler: tres destructores, que lo acompaala flota de Reader tendra la ocasin ran hasta el Este de la isla de los de aniquilar al PQ-17. Osos; su comandante era el contralTal era la formidable oposicin que mirante sir Louis Hamilton. esperaba a este convoy cuando se hiLa escolta se uni al convoy el 30 ciese a la mar el 27 de junio. Como seal Tovey: "La situacin estrat- de junio: seis destructores, cuatro gica era totalmente favorable al ene- corbetas, dos submarinos y los buques migo". El Mar de Barents estaba do- antiareos Palomares y Pozarica. Al minado por los submarinos y la Luft- da siguiente el convoy fue localizado waffe, y la Flota Metropolitana brit- por la Luftwaffe y los submarinos, nica no poda hacer nada por impedir- inicindose su persecucin. El PQ-17 lo. La flota alemana, con el Tirpitz convoy correspondiente de regrecomo buque principal, constitua un y el QP-13, se cruzaron despus del so, grupo equilibrado para atacar y Tovey, medioda el 2 de julio; esa misma aun deseoso de enfrentarse con su oponenie, no osara, aproximarse dema- tarde, el primero sufri el primer atasiado al convoy, para protegerle con que de los aviones torpederos de la su flota, porque el dominio del aire Luftwaffe, pero no tuvo prdidas. En que ejerca la Luftwaffe no poda ser la tarde del da 3, el PQ-17 se enconneutralizado solamente con el grupo traba 30 millas al Norte de la isla de areo del Victorious. los Osos. Al siguiente da los buques mercantes norteamericanos arriaron El convoy PQ-17 estaba formado por sus enseas nacionales e izaron rpitreinta y tres buques mercantes. De damente nuevas banderas. El da 4 los los treinta y cinco que lo componan aviones de la Luftwaffe echaron a inicialmente, uno var al abandonar pique tres buques, pero con la proxiIslandia y otro tuvo que regresar a causa de una avera. Debido a los da- midad de la tarde la marcha del conos ocasionados por los bombarderos voy hacia Arcngel era an esperande la Luftwaffe en el puerto de Mur- zadora; la moral era elevada y la dismansk, el convoy se dirigi a Arcn- ciplina del convoy era excelente desde gel. El apoyo cercano del PQ-17 lo el momento de su partida.

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Arriba: El desafortunado convoy PO-17 es avistado por los aviones alemanes de reconocimiento. Abajo: Un mercante del PQ-17, torpeado por un submarino.

poc despus de las 21,00 horas, los Jiombres del convoy y de la escolta quedaron consternados ante la recepcin de tres dramticos mensajes del Almirantazgo, que debieron recordarles los redobles de campana "tocando a muerto". 21,00 horas: "Muy urgente. La fuerza de cruceros se retira hacia el Oeste a mxima velocidad". 21,23 horas: "Ejecucin inmediata. Debido a la amenaza de buques de superficie el convoy debe dispersarse y dirigirse a puertos rusos", 21,36 horas: "Muy urgente. El convoy debe dispersarse". En el Almirantazgo britnico pareca que los grandes temores sentidos en las ltimas semanas estaban a punto de cumplirse. El 2 de julio, despus de ser localizado el PO-17 navegando al Este, Raeder puso en ejecucin el plan Rvsselsprung; pero la operacin tuvo un comienzo poco afortunado. Tres de los cuatro destructores del grupo Trondheim vararon en tierra de modo que el Hipper y Tirpitz llegaron a Narvik solamente con
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uno; tambin \ u r u ci Lu u. i\. los dems buques participantes en lu operacin llegaron salvos a sus lugares de destino; y en la tarde del da 3 de julio los britnicos saban que el Tirpitz y Hipper haban abandonado Trondheim .Desafortunadamente, no podan efectuar un detallado reconocimiento de Narvik y no caba excluir la probabilidad de que ambos buques alemanes se dirigiesen al Norte para atacar al PQ-17. Como ya haba previsto Raeder, la empresa de inutilizar al portaviones britnico Victorious, como Hitler pretenda, no se pudo llevar a cabo, no obstante, consigui permiso para actuar y trasladar el Hipper y Tirpitz al fiordo de Alten, lo cual se cumpli el 3 de julio. En la maana del da 5, al conocer la retirada del grupo de apoyo britnico, Hitler accedi a que la flota efectuase un ataque limitado contra el PQ-17; por la tarde, el Hipper, Scheer, Tirpitz y siete destructores abandonaron el fiordo de Alten y arrumbaron al Este para interceptar la derrota ms probable del convoy en su viaje a Arcngel. Pero apenas se hizo la flota a la mar se recibi la asombrosa noticia de que

Abajo: Supervivientes del Garitn, mercante norteamericano del PQ-17.

un ataque inminente, lo que, ciertamente, hizo aparecer el peligro mayor de lo que era en realidad. Aunque los bombarderos y submarinos fueron los instrumentos directos que destruyeron al PQ-17, el principio motor fue la Marina alemana. El poder estratgico de una "flota en potencia" qued demostrado una vez ms. El temor a la Flota de Alta Mar de Hitler infligi un gran desastre naval a los aliados sin que Jos buques tic guerra alemanes disparasen un solo tiro. Despus del desastre sufrido por el PQ17 se adopt la decisin de suspender los convoyes a Rusia por el resto del verano. Prescindiendo, incluso, de esta tragedia, estos convoyes habran sido igualmente suspendidos porque el teatro mediterrneo predominaba sobre los dems. El da 4 de julio, el mismo en que se dispers el PQ-17, Auchinlek logr detener las fuerzas de Rommcl en El Alamein, pero Egipto corra an un grave peligro. La ayuda iba de camino. El 21 de junio, despus de ser conquistado Tobruk por las fuerzas de Rommel, el presidente Roosevelt prometi 300 carros de combate, "Sherman", para las mermadas divisiones acorazadas del Octavo Ejrcito, pero tardaron varios meses en llegar y en encuadrarlos en unidades eficientes para el combate. En esta poca an era posible que el Eje lograra el control del Mediterrneo y estaba en condiciones de enviar a Rommel aprovisionamientos suficientes para irrumpir por El Alamein y arrojar a los britnicos de Egipto. La clave resida en Malta, y la suerte de Malta penda de un hilo. Era preciso llevar a cabo una operacin masiva de socorro. En agosto se emprendi la operacin "Pedestal", a cargo del convoy PQ-17 (de los que tenan Malta por destino). El 15 de agosto, cinco de los catorce buques mercantes que lo componan resultaron incendiados, batidos y hundidos durante su viaje a Malta, pero la preciosa carga de los que llegaron fue suficiente. Malta poda ahora resistir hasta diciembre y como el centro de pravedad de la guerra en el Mediterrneo se traslad de Malta al frente de El Alamein, el problema de las comunicaciones martimas aliadas goz de la tregua que tanto necesitaba.

Esta detencin en la serie de xitos logrados por el Eje en el Mediterrneo v la suspensin de los convoyes a Rusia, nos permite hablar ahora de la "segunda oleada" de buques mercantes armados alemanes que, actuando como corsarios, intentaron emular los resultados conseguidos por la "primera oleada" en 194041. Pero existan ahora tres diferencias fundamentales: los corsarios no osaban pasar por el Estrecho de Dinamarca para penetrar en el Atlntico; los britnicos y norteamericanos contaban con ms buques para dar caza a los corsarios; con la entrada del Japn en guerra, stos podan usar libremente los puertos del Imperio del Sol Naciente. Los tres corsarios de la "segunda oleada" Thor, Stier y Michel pasaron por el Canal de la Mancha, hacia los puertos del Golfo de Vizcaya, antes de iniciar sus cruceros en alta mar. El Thor sali de Burdeos el 14 de enero dirigindose directamente hacia el Antartico, con la idea de repetir ia devastacin producido por el Pingtiin en las flotas balleneras aliadas. Al cabo de un mes de intil bsqueda, regres al Norte para reunirse con su buque de aprovisionamiento, el Regensburg, en el Atlntico Sur; su primer hundimiento fue el de un mercante griego el 23 de marzo, desnes de seis semanas de campaa. Posteriormente hundi cinco mercantes ms, con un total de 23.626 toneladas, marchando a continuacin al Indico, para operar en los meses del verano de 1942, y dirigirse despus hacia las aguas de sus amigos japoneses. El 30 de noviembre, estando en Yokohama abarloado al buque p e t r o l e r o Uckermark (el Altmark, que acompa al Graf Spee, bautizado con un nuevo nombre), estall ste y el Thor qued envuelto en llamas, terminando as su carrera de corsario. En su segundo crucero hundi diez buques que sumaban 56.037 toneladas. El Michel bajo el mando del clebre capitn de navio Helmuth von Rckteschell, parti de Kiel el 9 de marzo, lleg a La Pallice el 17 y sali al Atlntico dos das ms tarde. Este corsario llevaba a bordo una lancha torpedera, que contaba con dos tubos lanzatorpedos de 14 pulgadas y poda dar una velocidad de 37 nudos, la cual utilizara pronto Rckteschell con gran
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La amenaza que no particip; el Tirpitz, Hipper y Scheer se hicieron a la mar, pero no llegaron a atacar al PQ-17.

el PQ-17 se haba dispersado, y casi inmediatamente los informes de los bombarderos de la Luftwaffe y los submarinos, que procedan a diezmar al convoy; a las 21,30 unas veinticuatro horas despus de que partiese de Whitehall la fatal orden de dispersar el convoy la flota de Schniewind recibi la orden de regresar al fiordo de Alten. En estos momentos era ya evidente que los submarinos y bombarderos podan finalizar su tarea de aniquilar el disperso convoy sin la ayuda de los buques de superficie. El desafortunado convoy cumpli la ltima orden recibida con impecable disciplina. Cuando se desvanecieron en el horizonte, hacia Poniente, los buques de guerra de la escolta, los mercantes abandonaron las lneas de su formacin; unos arrumbaron al Norte, hacia el borde de la barrera de hielos; algunos al Este, hacia Nueva Zembla; otros al Sudeste, en direccin a Arcan120

gel. Su dura prueba comenz casi inmediatamente; es mejor relatarla con brevedad. De los treinta y tres buques del PQ-17, fueron hundidos veintids: diez por submarinos. La Luftwaffe lanz contra los dispersos buques 202 aviones. En total, Rusia qued privada de 430 carros de combate, 210 aviones y 3.350 vehculos; "suficientes para equipar un ejrcito", como dice el almirante Schofield en "The Russian convoys" (los convoyes rusos). o solamente una de las tragedias ms grandes de la guerra naval, sino una aplastante derrota militar. Los pros y los contras de la decisin del Almirantazgo, al ordenar la dispersin del PQ-17 representa en s misma una delicada controversia. Destacan dos hechos evidentes: la decisin se adopt porque el reconocimiento areo britnico no pudo determinar la posicin de los buques de guerra alemanes en el momento crucial; y el Almirantazgo, ante el supuesto ms probable de que stos se dirigiesen a atacar el convoy, emiti una serie de perentorios y tajantes mensajes que indicaban la probabilidad de

eficacia. En cuatro meses el Michel hundi ocho buques en el Atlntico Sur, con un total de 56.731 toneladas. A finales de octubre arrumb hacia el Indico, donde ech a pique otros dos buques con su lancha torpedera. Por Ao Nuevo estaba de regreso en el Atlntico Sur, mas el potencial aereo britnico haba tomado tal incremento en los ltimos meses que Berln orden a Rckteschell dirigirse al Japn en vez de intentar su regreso a la metrpoli. En enero de 1943, el Michel sumaba catorce buques mercantes hundidos con 87.332 toneladas; entonces se dirigi a proseguir su campaa en el Pacfico. El Stter, que sali de Rotterdam el 12 de mayo, tuvo que combatir durante su paso hacia el Sur por el Canal de la Mancha. Sali indemne de la prueba pero fueron hundidos dos de sus buques de escolta. Parti de la Gironda el 20 de mayo. Su crucero, en el que se inclua una reunin con el Michel en medio del ocano, entre el 28 de julio y el 1 de agosto, qued limitado al Atlntico donde hundi solamente cuatro buques con 29.406 toneladas. La cuarta vctima, el buque norteamericano Stephen Hopkins, un "Liberty", con quien se encontr el 27 de septiembre, finaliz con la campaa del Sier hacindole frente con su nico can de 4 pulgadas, provocndole un fatal incendio a bordo antes de ser hundido por el corsario alemn. La dotacin del Sier fue recogida por el Tannenfels, que operaba en la zona como buque de aprovisionamiento; pero de la valiente dotacin del Stephen Hopkins slo se salvaron quince hombres. El ltimo de los mercantes armados que intent realizar la guerra en corso en 1942 fue el Komet, Abandon Flesinga en la noche del 7 de octubre, pero su campaa que, igual que el Thor, hubiese sido la segunda result corta y adversa. Fue hundido frente a Cherburgo por destructores y lanchas torpederas britnicas a primeras horas del 14 de octubre. A mediados de octubre, pues, la "segunda oleada" de mercantes armados en corso se encontr con un trato ms severo que los de la "primer oleada"; un claro indicativo de que las cosas haban cambiado desde los acuciantes 122

meses de 1940-41. Despus de esta campaas, el Almirantazgo alemn deposit su entera confianza en la accin corsaria de los submarinos contra el trfico aliado. Pero en este perodo de la guerra eran ms acuciantes los problemas existentes en las aguas nrdicas. Los convoyes a Rusia se haban reanudado y mientras los alemanes confiaban repetir el xito conseguido con el PQ-17, los britnicos experimentaron nuevas tcticas. Pero no saban que el Alto Mando alemn no se haba percatado de la causa real que llev al matirio al PQ-17: el potencial ofensivo de su flota de superficie. Reinaba la conviccin de que la flota no era necesaria para aniquilar los convoyes con direccin a Rusia, creyndose que para esto bastaban los submarinos y la Luftwaffe. La flota se limitara a realizar ataques restringidos contra los convoyes de regreso en aguas del Mar Barents. En el convoy que sigui al PQ-17, los britnicos aplicaron las lecciones tan dolorosamente aprendidas en la dura prueba que ste sufri. En primer lugar se organiz el reconocimiento areo: a este fin se envi a Rusia un grupo areo mixto para operar desde los aerdromos prximos a Murmansk: aviones Catalina de reconocimiento de gran radio de accin, torpederos Hampedem y cazas Spitfire. Despus, se pens que los buques de escolta de los convoyes deba abrirse paso combatiendo sin dispersarse: una "escolta de destructores de combate", compuesta por diecisis buques, rodeara al convoy, cuya cobertura area sera facilitada por el portayiones de escolta Avenger; cazas Hurricane atacaran a los bombarderos de la Luftwaffe, y aviones antisubmarinos Avenger haran lo mismo con los submarinos. Por ltimo, no existira el total divorcio entre el Almirantazgo y el comandante en jefe de la Flota Metropolitana. En Scapa Flow, Tovey qued enlazado telefnicamente con el Almirantazgo y deleg la ejecucin de las acciones de poyo lejano a su segundo en el mando, almirante sir Bruce Fraser. En consecuencia, la flota alemana basada en el fiordo de Alten Admiral Scheer,,. Hipper y el crucero ligero Koln qued sometida a una estrecha vigilancia por parte de los Catalina de Murmansk c u a n d o el PQ-18, compuesto por cuarenta buques, sali el 28 de septiembre. El reconocimiento aereo alemn detect el convoy por primera vez el 8 de octubre; o 13 fueron torpedeados los primeros buques. Durante los cinco das siguientes se sucedieron duros combates, en los que se pudo comprobar el gran potencial que empleaba la Luftwaffe v los submarinos alemanes para atacar los convoyes de Rusia. Pero este convoy era el mejor protegido de cuantos haban hecho la travesa nrdica. Los alemanes lograron hundir trece de los cuarenta buques del PQ-18, mas perdieron cuarenta y un aviones y cuatro submarinos; lo cual llen de abatimiento al Alto Mando alemn. La nica alarma que preocup a los britnicos fue la ausencia del Tirptz, de Trondheim, durante los das 14 al 18 de septiembre; pero el acorazado alemn se limit a navegar hasta Narvik, para realizar ejercicios en la mar, regresando despus a su base de Trondheim. Mientras, "la escolta dt combate" del contralmirante Burnett, con el portavioncs, patrullaba sobre la derrota del convoy de regreso QP-14 (en el que figuraban la mayor parte de los buques que se salvaron del PQ-17); en esta ocasin solamente se perdieron dos de los quince buques que lo componan. La flota alemana no hizo acto de presencia. Que en la mar hubiese una flota de combate britnica no era una novedad, pero tampoco era sorprendente que Raeder se opusiera a que la suya saliese a combatir, dado que con el PQ-18 se demostr que en el Mar de Barents se le disput a la Luftwaffe el dominio del aire.
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E] convoy alemn.

PQ-18 bajo un ataque areo

El flujo de convoyes hacia Rusia se reanud, mas esto no se debi solamente a los esfuerzos realizados en el PQ-18 y a su poderosa escolta. La Gran Estrategia haca sentir sus efectos nuevamente. Las exigencias del teatro mediterrneo hicieron trasladar al Sur la formidable fuerza de ataque de la Luftwaffe, alejndola de sus bases de Noruega. Ya no se repetiran los grandes ataques areos que devastaron los convoyes PQ-I6, PQ-17 y PQ-18, ni se repondra el dominio que ejerci la Luftwaffe en los mares del Norte; sin embargo los britnicos ignoraban esta situacin. Los convoyes continuaran v las tcticas para su defensa mejoraron, pero despus del PQ-18 la flota alemana no poda aspirar a lograr ninguna victoria mientras permaneciese amenazadora en puerto. Tarde o temprano tendra que salir a la mar y combatir.

unimos batallas
Despus de llegar a Arcngel los supervivientes del PQ-18, el 20 de septiembre de 1942, los aliados suspendieron de nuevo los convoyes a Rusia. No tenan ms remedio. No era solamente una cuestin de "suministros y demandas". A f i n a l e s de septiembre, unos cuarenta buques mercantes esperaban para dirigirse a Rusia, mientras, la campaa de Stalingrado-Cucaso se haca cada vez ms crtica para los rusos a medida que transcurran las semanas. Pero forzar en esta poca el paso de otro convoy, protegido por una fuerte escolta de combate, hubiese significado posponer la primera operacin de importancia de los anglo-norteamericanos en el teatro europeo: la operacin "Torch" (Antorcha); la invasin y ocupacin de Argelia y Tnez, para acosar por el Oeste a la Panierarmee talo - germana de Rommel, mientras el Octavo Ejrcito atacaba desde el Este, partiendo de El Alamein. Una vez expulsado Rommel de frica del Norte y resuelta definitivamente la situacin en el Mediterrneo, los aliados estaran en condiciones de elegir los objetivos para establecer el "segundo frente", exigido por Stalin
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LOS

desde mucho tiempo atrs: Sicilia c Italia, Sur de Francia, o los Balcanes. Hasta que la operacin "Torch" no estuviese en vas de solucin en el Noroeste africano, no existiran suficientes buques de guerra para proteger los convoyes a Rusia; por esta razn se retrasaron hasta diciembre de 1942. No obstante, se enviaron buques aislados; entre octubre y diciembre del mismo ao, salieron trece mercantes, de los cuales tres tuvieron que regresar, cuatro fueron hundidos y cinco lograron pasar. Con el convoy QP-15, ltimo de la serie "PQ", se evacuaron de Arcngel veintiocho buques mercantes antes de cerrarse el Mar Blanco con la llegada de los hielos invernales. El convoy se hizo a la mar el 17 de noviembre, pero fue dispersado por el mal tiempo, que en esta ocasin perjudic a los alemanes; sus submarinos solamente pudieron hundir dos buques. Aun cuando las exigencias de otros frentes no hubiesen obligado a disminuir el potencial areo de la Luftwaffe en el Lejano Norte, el mal tiempo ha-

bra obligado a que los aviones cedieran a los submarinos la responsabilidad de atacar los convoyes. Las condiciones meteorolgicas del invierno limitaban el reconocimiento areo y prcticamente imposibilitaban los ataques de los aviones. Por este motivo los grandes buques de la flota reasumieron el importante papel que debieron cumplir desde el principio. Adems de las restricciones impuestas por Hitler a los comandantes de los buques, a travs del Alto Mando Naval, la inactividad de la flota de superficie alemana tena su origen en "tras causas. A finales de 1942 las existencias de combustible se convirtieron en un problema serio. Esta escasu/ condujo a la decisin de no enviar <-! Prinz Eugen (de nuevo en condiciones de operar) al Norte. Sin embargo, las grandes existencias de fuel para motores diesel permitieron que L'l I-iitzow relevara al Admira! Sclicer para que este fuese sometido a obras; "-'I 18 de diciembre el Ltzow se uni i! Hivper y Kolu en el fiordo de AIi^n. El crucero ligero Nrnberg tambin se destac al Norte, de Narvik.

Et Ltzow camuflado en el fiordo noruego, protegido por una red antitorpedo.

Mientras el Tirpitz se envi a Trondheim para realizar grandes obras en dique. Pero Raeder segua an obsesionado en que su flota demostrara su vala a expensas de los convoyes aliados: y esta obsesin le hizo perder la visin de los fines estratgicos. Quera concentrar sus fuerzas contra los convoyes procedentes de Rusia, a los que consideraba blancos ms fciles para sus buques de superficie; cuando en realida el fin prctico de la flota deba haber sido la interdiccin de los convoyes de suministros a Rusia. Sin embargo, la supresin de los convoyes por parte de los aliados le hizo reconsiderar la situacin. Los mercantes armados de la "segunda oleada" estaban en la mar y l an quera que el Ltzow realzase una campaa, pero Hitler se neg a considerar esta idea hasta que se lograse un xito previo en aguas del rtico cuando se reanudasen los convoyes. 125

Pero el JW-51-B tuvo menos suerte que su antecesor. A los cinco das, un tremendo temporal dispers su linca de babor, antes de que se le reuniesen los cruceros de Burnett. El 30 de diciembre el U-345 avist al grupo principal, en malas condiciones de visibilidad, y comunic su descripcin: seis a diez buques con una pequea escolta. Raeder crey que sta era la oportunidad ideal para que la flota lograse una victoria fcil y orden la ejecucin de la operacin Regenbogen. Con un poco de suerte, el Hipper, y Ltzow y sus destructores ofreceran al Tercer Rech una resonante victoria en la mar como regalo de Ao Nuevo. La operacin Regenbogen se plane como una accin de cruceros, por esta razn no participaron en ella Ciliax ni Schiewind; la dirigi el vicealmirante Osear Kummetz, comandante de los cruceros, cuya insignia arbolaba en el Hipper. Es necesario examinar aqu la larga y obstaculizadora cadena de mando que ligaba a Kummetz, en su puente de mando, con el Alto Mando de las Fuerzas Armadas. Sobre Kummetz se encontraba el almirante Otto Klber, en Narvik, comandante de la Zona Martima del Norte. Este dependa del almirante Rolf Caris, comandante en jefe naval del Gruo Norte, con sede en Kicl. A su vez. Caris estaba subordinado a Raeder, quien se entenda con Hiller a travs del almirante Thcodor Krancke, antiguo comandante del Scheer, representante naval en el Cuartel General de Hitler situado en Prusia Oriental, Tan pronto como recibi Calrs el informe de avistamicnto del JW-5I-B, comunic a Klber que se alistara Kummet, en cuyas rdenes re/aba la precaucin de "evitar una fuerza superior, en caso contrario destruirla de acuerdo con la situacin lctica". Kummetz sali del fiordo de Alien a las 18,00 horas del 30 de septiembre, con el Hipper, Ltzow y seis destructores. Kuinmetx haba elaborado un buen plan tctico. El Hipper y Ltzow se separaran y despus se aproximaran al convoy por la popa para atacarlo desde dos direcciones con lo cual uno de ellos entrara en contacto con la escolla antes, y el otro se introdu-

Oscar Kummetz, Comandante de los cruceros.

El Ltzow navegando. Era uno de los brazos de la tenaza del ataque de Kummetz en la batalla del Mar de Barents.

Con este fin se plane la operacin Regenbogen (Arco Iris): un ataque contra un convoy indeterminado, realizado por el Llzow, mientras el Hipper y una escuadrilla de destructores hacan frente a la escolta (con la condicin esencial de que sta fuese suficientemente dbil). El plan era correcto, mas de nuevo estaba condenado al fracaso desde un principio porque a los comandantes no se les dio permiso para combatir segn su propia iniciativa; careca pues, de flexibilidad. En el campo aliado se planeaba a toda prisa la reanudacin de los convoyes a Rusia a finales de noviembre. En estos convoyes no se repetiran las costosas tcticas aplicadas en los de la serie "PQ". En primer lugar se cambi el nombre codificado: la denominacin dej de ser "PQ" para con126

vertirse en "JW", y por rabones de seguridad la serie comenz con el nmero 51. El almirante Tovey orden que cada convoy navegara en dos grupos separados, "A" y "B", con el fin de lograr formaciones ms pequeas, ms manejables y menos protegidas. El 15 de diciembre se hizo el primero a la mar; el JW-51-A quince mercantes con siete destructores y cinco buques de escolta ms pequeos en viaje directo a Murmansk, donde lleg el da de Navidad sin haber sufrido ninguna baja. La escolta de cruceros del contralmirante Burnett Slieffield y Jamaica regres para apoyar al JW-51-B, que sali una semana despus en direccin Este, escoltado por seis destructores y cinco escoltas ms pequeos bajo el mando del capitn de navio. R. Sherbrooke, a bordo del destructor Dnslow. A retaguardia navegaba una flota de combate; la del vicealmirante sir Bruce Fraser, compuesta por el acorazado Anson (de la clase King George V), el crucero Cumberland y tres destructores.

cira entre los mercantes sin ser molestado. Al principio conserv los seis dcst ructores con el Hipper con la intencin de cederle tres al Ltzow cuando empezase la accin. Pero en el ltimo instante Raeder emiti un aviso, influido por la obsesin del Fhrer, recomendando precaucin; lo cual tradujo en un mensaje de Caris a Klber y otro de ste a Kummetz, cuando se encontraba ya en la mar: "Contrariamente a la orden de operaciones, al entrar en contacto con el enemigo tenga precaucin incluso contra un enemigo de igual potencial, porque no es descable que los cruceros corran grandes riesgos". Un mensaje que difcilmente poda inducir al ms emprendedor de los almirantes a que actuase al "estilo de Nelson". Era una muestra del espritu con que eran enviados a combatir los comandantes de la Flota de Alta Mar de Hitler. Pero los acontecimientos se produjeron an ms desafortunadamente para los alemanes porque Kummct?, se encontr, sin saberlo, con uno de los ingredientes ms esenciales para la victoria: la suerte. El Hipper y Ltzow, navegando hacia el Oeste, se separaron a las 02,24 horas del 3! de diciembre. A las 07,15, el Hipper
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cruz la estela del convoy, veinte millas por su popa, y avist buques no identificados. Kummctz orden al destructor Friedrich Ecklioldt que investigara el contacto y maniobr con el Hipper para mostrar a los misteriosos buques su silueta de proa. Pero el Friedrich Eckholdt perdi el contacto con su buque insignia, seguido por los otros destructores: Richard Beizen, Z-29, Theodor Riedel, Z-30 y Z-31; los dos primeros del grupo correspondientes al Hipper y los restantes al del Liitzow. A las 08,00, los tres ltimos avanzaban hacia el Este en direccin al Ltzow, mientras que el Friedrich Eckholdt y los otros dos seguan al convoy. A las 08,30 la situacin pareca fa vorable, sobre el papel, al grupo de Kummetz. Se encontraba por la aleta de babor del convoy; el Ltzow se aproximaba por estribor. El JW-51-B se hallaba a 220 millas al Noroeste de Murmansk, navegando al Este protegido por los destructores de Sherbrooke. Treinta millas al Norte se encontraban los cruceros del contralmirante Burnett, Sheffield y Jamaica, navegando hacia el Nordeste en busca del convoy. Ninguno de estos grupos conoca la presencia de los otros; la visibilidad era muy mala y los cruceros de Burnett se encontraban fuera del alcance radar. Los destructores fueron los primeros en entrar en contacto. El bdttrate, de la escolta de Sherbrooke, avist tres destructores, se dirigi a reconocerlos, y cay bajo el fuego enemigo a la distancia de cuatro millas. Al ver Sherbrooke los fogonazos desde el Onstow orden inmediatamente al Orwell, Obedient y Obdurate que se reunieran y se lanz al combate. Eran las 09,15 horas. Haba comenzado la Batalla del Mar de Barents. Al iniciarse el duelo artillero, mctz tena una idea poco clara de la situacin. Desconoca la magnfica posicin de su fuerza. A las 09,15 anot: "la visibilidad es muy escasa. Todo parece confuso. No distingo s me enfrento con amigos o enemigos. Hay a la vista unos diez buques, algunos parecidos a destructores. Nadie me puede asegurar si nuestros destructores destacados se encuentran entre ellos". Lo cierto era que uno de aquellos 128

destructores se interpona entre el Hipper y el convoy, lanzando una espesa cortina de humo (el Achates, nico destructor que dej Sherbrooke para apoyar a los pequeos buques de guerra de la escolla del convoy) y el crucero pesado alemn maniobr en redondo disparando varias andanadas con muy puca precisin. Al mismo tiempo, Sherbrooke avist los disparos del Hipper desde el Onslow y orden un alaque simulado de torpedos. Este era el peligro que siempre haba temido Kummetz: "un grave riesgo" que, no obstante, provena de un enemigo ms dbil. Se alej del convoy mientras abra fuego contra el Onslow. A las 09,57 Kummetz decidi intentar otro ataque con la esperanza de aplastar a los destructores britnicos o, al menos, maniobrar para separarlo de su posicin interceptora entre el convoy y el Hipper. El crucero alemn realiz varias fintas contra el Onslow y Orwell (Shcrbrooke orden al Obdurae y Obedient retroceder hasta el convoy para obstaculizar a los destructores alemanes). Poco despus de las 10,00 horas el Onslow capt un mensaje del Sheffield que anunciaba a Sherbrooke que los dos cruceros de Burnett se aproximaban desde el Sur para apoyarle. Los dos destructores britnicos precisaban desesperadamente ayuda. El Onslow tena dos de sus cuatro caones de 4,7 pulgadas fuera de servicio a causa del fro, lo cual significaba que sus "andanadas" y las del Orwelt arrojaban un peso de 220 libras. frente a las 2.200 del Hipper con sus ocho caones de 8 pulgadas y sus siete de 4,1 pulpadas; desproporcin demasiado grande. Hacia las 10,20 el Hipper tuvo al Onslow al alcance de sus caones y lo devast con dos cerleras salvas, dejando fuera de combate sus caones e hiriendo al capitn de navio Sherbrooke, que tuvo de delegar el mando en el capitn de corbeta Kinloch, del Obedient. Kummetz exactamente igual que Langsdorff en el Graf Spee, despus de poner fuera de combate al Excter en la Batalla del Ro de la Plata hi-

zo lo posible por conseguir la derrota cuando le sonrea la victoria. Su potencial de fuego era muy superior y su buque se encontraba indemne. Acababa de daar gravemente a uno de los destructores, obligndole a mantenerse alejado del convoy, y sus caones se encontraban a la distancia adecuada para eliminar al otro. En vez de esto, Kummetz, se alej de nuevo con el Hipper hacia el Nordeste a 31 nudos, desapareciendo entre un chubasco de nieve a las 10,35. Mientras el Onslow combata contra los incendios y se situaba delante del convoy para orientar a los cruceros de Burnett al lugar de la accin, Kinloch, en el Obedient, con el Orwell y Obdurae, arrumbaba al Sur para alcanzar al convoy, que navegaba al Sureste. Al poco tiempo surgi una nueva amenaza para los britnicos: la corbeta de escolta Rhododendron inform a las 10,45 el avistamiento de buques no identificados por el Sur. El Ltzow, con sus tres destructores haba logrado situarse a dos millas del :onvoy sin ser avistado. Al contrario que Kummetz, el capitn de navio Stange, en el Ltzow no encontr destructores que le hiciesen frente. El convoy estaba a su merced, pero el Liitzow tambin se alej metido en un chubasco de nieve; en su cuaderno de bitcora qued registrado a las 10,50: "Imposible averiguar si se trata de buques amigos o enemigos a causa de la escasa luz...". La operacin Regenbogen haba alcanzado el umbral de su xito, pero la precaucin de Stange fue fatal, porque al aparecer de nuevo, a las 11,00 horas, se encontr con los destructores de Kinloch entre el Ltzow y el convoy. Durante este perodo, los cruceros de Burnett se desviaron varias millas en su aproximacin al convoy. La primera desviacin se produjo a las 09,00 debido a unos contactos radar obtenidos en direccin Norte. Se trataba del pesquero Vizattna que escoltaba un buque rezagado del JW-51-B; Burnett los avist poco despus de arrumbar al Sur. A las 09,55 Burnett vio los fogonazos de la accin de Sherbrooke con el Hipper, pero de nuevo fue distrado por dos misteriosos contactos radar que hubo de investigar arrumbando al Este. Antes de resolver esta incgnita se vieron otros fogona-

zos por el Sur del buque de Burnett (el Sheffield). Eran del Hipper que se cruz, y puso fuera de combate, con el dragaminas Bramble, destacado para buscar dos buques rezagados del convoy; pero su triunfo fue poco duradero. El Sheffield avist al Hipper a las 10,45, minutos antes de que Kummetz volviese al Sur para intentar aproximarse al convoy y sus escoltas. En estos momentos el Ltzow encontraba al convoy por segjunda vez y los destructores de escolta lanzaban cortinas de humo para ocultarlo. El Hipper vio al Achates, lo hundi y alcanz al Obedient, destruyendo su caseta de radio, antes de alejarse nuevamente por temor a un ataque con torpedos. De repente el Hipper se encontr bajo el fuego artillero del Sheffield y Jamaica y Kummetz se vio amenazado por los cruceros, que venan del Norte, mientras sus vctimas anteriores los destructores se interpona entre l y el Lzow, situado ms al Sur. Los cruceros britnicos abrieron fuego a siete millas de distancia, logrando inmediatamente tres impatcos que redujeron la velocidad del Hipper a veintiocho nudos, a causa de la inundacin de su compartimento de calderas. Cinco minutos despus, los destructores alemanes cometieron la torpeza de cruzar las derrotas del Sheffield y Jamaica, que les atacaron inmediatamente. El Friedrich Eckholdt fue hundido y el Richard Beitzen se alej. En este intervalo, a las 11,40, el Ltzow abri fuego contra el convoy, averiando ligeramente a un buque mercante antes de que los destructores renovaran las cortinas de humo, que le obligaron a interrumpir el fuego. A las 11,49 Kummetz comunic a todos los buques alemanes la orden de retirarse. La batalla del Mar de Barents haba terminado, despus de combatir confusamente durante cuatro horas. Kummetz arrumb hacia el fiordo de Alten perseguido por Burnett, quien a las 14,00 horas suspendi la caza; haba oscurecido y era preferible reunirse con el convoy. Este lleg sano y salvo a Murmansk el 3 de enero. No basta achacar el fracaso de Regenbogen como hizo Kummetz a 129

El Admiral Scheer, segundo acorazado de bolsillo. Igual que el Graf Spee, tena originalmente una pesada torre de mando acorazada, pero fue sustituida muy pronto por otra ms ligera, igual que la del Deutschland. La triunfal campaa en alta mar (octubre 1940-marzo 1M1) del Scheer, en la que hundi 17 buques totalizando 113.223 tons., demostr que los acorazados de bolsillo eran unos excelentes corsarios; si se les daba la oportunidad de operar. Desplazamiento: 12.100 tons. Eslora mxima: 609 pies.

Manga: 70 pies. Calado: 21,5 pies. Velocidad mxima: 26 nudos. Autonoma: 19.000 millas a 19 nudos. Coraza: En los costados 4 pulgadas; torres 2 a 5,5 pulgadas; cubierta 1,5 a 3 pulgadas. Armamento: Seis caones de 11 pulgadas, ocho de 5,9 pulgadas, seis antiareos de 4,1 pulgadas, ocho antiareos de 37 mm., diez (despus 28) antiareos de 20 mm.; ocho tubos lanzatorpedos de 21 pulgadas; dos aviones. Dotacin: 1.150 hombres.

El Admira! Hlpper, primero de los curceros pesados construidos por la Marina alemana en los aos treinta. De los cinco cruceros de esta clase, solamente entraron en ser vicio el Hipper, Blcher y Prinz Eugen. El Ltzow fue vendido a la URSS en 1940 (no hay que confundir este con el Ltzow acorazado de bolsillo); el Seydelitz debi ser convertido en portaviones, pero no lleg a terminarse. El Hipper tuvo una vida memorable, pero sus constantes averias en las mquinas le impidieron lograr xitos como corsario de gran radio de accin. Desplazamiento: 13.900 tons. Eslora mxima: 640 pies. Manga: 70 pies. Calado: 15 pies. Velocidad mxima: 32 nudos. Autonoma: 6.800 millas a 18 nudos. Coraza: En los costados 5 pulgadas; cubierta 4 pulgadas; torres 5 pulgadas. Armamento: Ocho caones de 8 pulgadas, doce antiareos de 4,1 pulgadas, doce antiareos de 37 mm., ocho (despus 28) antiareos de 20 mm.; doce tubos lanzatorpedos de 21 pulgadas; tres aviones. Dotacin: 1.800 hombres.

El Hipper buque insignia de Kummetz durante el fracasado ataque en el Mar de Barents.

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las malas condiciones meteorolgicas, porque, despus de todo, los britnicos tambin se enfrentaron con ellas. La inactividad de Sange con su Ltzo\v en el momento crucial ech abajo el plan. Incluso Kummetz que cumpli bien su papel, atrayendo a los des t re tores bri tan icos con sus repetidas fintas sobre el flanco izquierdo del convoy cometi el grave error, aunque humano, de no conocer que tena ganado el combate. Los britnicos lograron una victoria, que le vali la Cruz Victoria a Sherbrooke. Asi pudo decir Tovcy "que una tuerza enemiga compuesta al menos por un acorazado de bolsillo, un crucero pesado y seis destructores, con todas las ventajas de la sorpresa y la concentracin, haya podido ser mantenida a raya durante cuatro horas por cinco destructores, y alejada de la zona por dos cruceros con artillera de 6 pulgadas". Pero si se quiere juzgar con justicia a Kummetz, es preciso recordar la restriccin fundamental que caracteriz el planeamiento de la operacin. En todo caso, para ser realmente justos debemos admitir que esta precaucin no fue peculiar de la marina alemana en la Segunda Guerra Mundial. Los movimientos de la flota de Dreadnought de Jellicoe, en la Primera Guerra Mundial, estuvieron constreidos, en forma muy similar, por el eterno temor de perderlos ante los ataques de los torpedos alemanes. El 31 de diciembre de 1942, Kummetz aprendi una severa leccin: que en la ejecucin de la operacin mejor planeada no pueden eludirse todos los riesgos. El Alto Mando Naval alemn saba esto muy bien, mas siempre prefiri hacer eco de las precauciones emanadas de Hitler cuando se pensaba en mover la flota. Quiz, si el nico hombre que poda discutir con Hitler sobre estrategia naval el gran almirante Raeder hubiese tenido ms experiencia en la mar, durante los primeros aos de su carrera, sus argumentos hubiesen tenido ms peso y la historia de la flota habra sido distinta. 132

Como era de esperar, las repercusiones del combate del Mar de Barents fueron desastrosas para Raeder y su flota. Este fracaso no pudo ocurrir en peor momento. Rommel, amenazado por el Este y el Oeste, se retiraba a lo largo de la costa norteafricana hacia la Lnea Mareth. Los aliados se anticiparon por escaso margen en la conquista de Bizerta y Tnez. Paulus y su Sexto Ejrcito estaban cercados en Stalingrado, cientos de kilmetros detrs de las lneas avanzadas rusas. Y por si esto no bastaba, la flota de superficie, en vez de interrumpir los convoyes a Rusia, haba hundido un dragaminas y un destructos, a cambio de perder un destructor propio y regresar ignominiosamente a puerto sin ofrecer ms que las huellas de los impactos recibidos en el combate. Sin atender razones, Hitler estall promulgando uno de los decretos ms estremecedores de toda la guerra. La flota nunca ha merecido tener lo que vale; se le dio una ltima oportunidad y no consigui mas que un humillante fracaso; toda la flota de superficie deba por lo tanto ser reducida a chatarra solamente se respetaran los buques de tamao de un destructor y menores y sus caones, dotaciones y corazas, en la medida que fuesen aprovechables, formaran parte de las defensas de la "Muralla del Atlntico". Erich Raeder defendi por ltima vez, en su calidad de comandante en efe, la flota que l haba creado, implicada prematuramente en una guerra, y que nunca se le permiti usar con todo su potencial. Prepar un exhaustivo memorndum- haciendo resaltar el carcter disuasor de la flota. Demostr que el desmantelamiento de la flota ofrecera a los aliados una victoria estratgica que les permitira utilizar libremente sus poderosas esRaeder con Hitler en el Alto Mando de las Fuerzas Armadas. Hitler nunca entendi realmente la estrategia de Reader y el fracaso del mar de Barents demostr ser fatal.

transcripcin de los propios temores que senta el Fhrer cuando se hacan a la mar los grandes buques. No tuvo ms remedio que jugar su ltima caria: resignacin. Hitler acus el golpe pero rehus retractarse de su decisin; el 30 de enero de 1943 el gran almirante Erich Raeer dej de ser comandante de la Marina alemana. Para sucx-dcrle, Hitler design a Karl Doenitz, el nico almirante que, para l, contribuy considerablemente a la guerra en el mar, con su trabajo como comandante del arma submarina. Ouix el mayor defecto de Raeder fuese su mayor virtud: su falta de habilidad para captarse la confianza del Fhrer y su alejamiento de las me/quinas luchas internas en la corte de polticos nazis. Fue un error en el que no cay el nuevo gran almirante, Doenitz. Ganada la confianza de Hitler con los xitos logrados por sus submarinos, Doenitz estaba decidido a conservarla mediante su influencia personal a base de charlas y reuniones peridicas con el Fhrer. Lo hizo tan bien que se convirti en uno de los miembros de mayor confianza del "crculo ntimo" de los lderes del Tercer Reich; con el tiempo sera designado por Hitler para sucederle. Sin embargo, Doenitz supo mantenerse por entero dentro de su campo profesional cuando se hi/o cargo de la Marina alemana. Uno de sus primeros logros fue evitar el sacrificio de la flota de superficie decidida por Hitler. Se sali de toda clase de argumentos para convencerle de que se poda disminuirla pero no liquidarla; a las tres semanas de ser comandante en jefe consigui los propsitos ante los que Raeder haba fracasado: la flota qued indultada. Se dieron de baja para el servicio los viejos acorazados pre-Dreadnougt, Schlesien y Schleswig-Holslein, Igual suerte corrieron el averiado Hipper, que no sera reparado despus de la batalla del Mar de Barents, y algunos cruceros ligeros. Se abandon el plan de construccin de porlaviones, quedando suspendidos los trabajos que se reali-

zaban en el Graf Zeppelin y Seydliti. El Ltzow, Scheer y Prinz Eugcn seran utilizados en el Bltico, principalmente con fines de adiestramiento. Pero el Scharnhorst, reparado de las averas sufridas durante la Incursin del Canal y segundo buque de la Ilota, en cuato a potencial, combativo, sera enviado al Norte para unirse al Tirpiz y crear una amenaza disuasoria sobre los convoyes de Rusia. S Hitler hubiera proseguido su plan, los aliados habran logrado el dominio inquebrantable en la guerra en el mar. Todo el potencial de la Flota Metropolitana se empleara en la lucha contra los submarinos en el Atlntico y los convoyes a Rusia continuaran sin temor a ser molestados. Doenitz evit que esto se convirtiese en realidad. A finales de marzo de 1943, los reconocimientos areos britnicos localizaron en aguas del Norte la escuadra de combate ms poderosa que disponan los alemanes: el Tirpitz, Ltzow y Scharnhorst; un acorazado, un acorazado de bolsillo y un crucero de batalla, que sumaban un potencial artillero de ocho caones de 15 pulgadas y quince de 11 pulgadas; todos en el fiordo de Alten. Esta formidable concentracin sirvi para persaudir al Almirantazgo en su idea de suprimir los convoyes de Rusia durante los meses de verano de 1943. Esta idea no se apoyaba en las prdidas sufridas por los ataques enemigos; al contrario, los convoyes rusos del invierno 194243 efectuaron sus travesas con xito. Los convoyes JW-52, RA-52, JW-53 y RA-53 llevaron, de ida a Rusia, treinta y cinco buques, y treinta y seis de regreso; adems cuatro mercantes rusos realizaron navegaciones independientes. La Luftwaffe y los submarinos solamente lograron hundir cuatro buques; otro se perdi a causa del mal tiempo. Tambin se perdieron dos buques en navegacin independiente. Pero la suspensin de los convoyes a Rusia era incuestionable, porque la Batalla del Atlntico alcanzaba un punto lgido y los con-

Rolf Caris, candidato de Raeder.

Karl Doenitz, sucesor de Raeder.

cuadras, en acciones mucho ms decisivas, en cualquier parte. Confiando en la fascinacin que senta Hitlcr por el material militar y los datos estadsticos, Raeder expres en nmeros lo que exactamente se ganara haciendo desaparecer la flota: los servicios de 8.800 oficiales y personal subalterno (el 14 por ciento del personal de la Marina) y 125.000 toneladas de buen acero (la veinteava parte de las necesidades mensuales del Reich). Con los caones de la flota se podan armar unas quince bateras; pero la primera no estara lista antes de un ao: "El precio de nuestros grandes buques de guerra ser una victoria ganada por nuestros enemigos sin ningn esfuerzo por su parte". La respuesta de Htler slo acumul insultos a las injurias. La flota, replic, siempre consider con temor las posibilidades de combatir. Se mof categricamente: "El Ejrcito no sigue este principio. Como soldado, el Fhrer exige que, cuando las fuerzas se empeen en la accin, se combata hasta llegar a una decisin". Contra un argumento tan ftil era intil que Raeder sealase que el llamado temor de la flora era simplemente una fiel 134

voyes ocenicos precisaban mayor nmero de buques de escolta, que solamente se podan conseguir a expensas de los que se utilizaban en la ruta de Rusia. Churchill inform a Rooscvclt: "El hundimiento de diecisiete buques en el Atlntico Norte, en dos das (17 y 19 de marzo), de los convoyes HX-229 y SC-122, es una prueba evidente de que escasean nuestros escoltas en todas partes. El esfuerzos que recae sobre la Marina britnica se hace insoportable". Los escoltas solamente podan obtenerse a costa de la Flota Metropolitana; y si los convoyes a Rusia navegaban sin escolta adecuada durante el verano recortndose su silueta sobre los hielos a la luz del sol de medianoche los resultados podan ser peores que los del PQ-17. La escuadra que los alemanes haban concentrado en el Norte requera toda la vigilancia de la Flota Metropolitana, tanto para prohibirle que irrumpiera en el Atlntico, como para evitar que atacara a los convoyes de Rusia. En consecuencia, Churchill tom su decisin. En un telegrama dirigido a Stalin el 30 de marzo, anunci la supresin de los convoyes, resignndose
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a sufrir el torrente, poco diplomtico, de reproches y sarcasmos que llovieron desde Mosc durante los cinco meses siguientes. Los grandes combates del Frente Oriental en el verano de 1943 se resolvieron, pues, sin que Rusia recibiese nuevas armas ni suministros a travs de la ruta del rtico; mientras, la escuadra alemana permaneca ociosa en sus fondeaderos del fiordo de Alten, sjn tener que preocuparse de atacar convoyes. En este perodo se introdujeron dos cambios importantes en los respectivos altos mandos de alemanes y britnicos. Doenitz dio ms fluidez a la embarazosa cadena de mando que ligaba al Almirantazgo alemn con el comandante de la flota; para esto se unific el puesto de comandante de la Zona Martima del Norte con el de comandante en jefe Naval del Grupo Norte. En lo sucesivo, el competente almirante Schniewind, que ocupaba este ltimo puesto en Kiel, comunicara sus rdenes directamente al almirante Kummetz apostado en el fiordo de Alten. A su vez los britnicos designaron nuevo comandante en jefe de la Flota Metropolitana al almirante sir Bruce Fraser, segundo del almirante Tovey, al que relev el 8 de marzo de 1943. Tovey tuvo que realizar un trabajo ingrato con fuerzas casi siempre insuficientes. Durante d o s aos y medio cubri los accesos del Atlntico Norte y protegi los convoyes a Rusia, agobiado por la escasez de medios incluso cuando los polticos le ponan trabas y le dificultaban sus cometidos. Su mayor hazaa, digna de perpetuar su nombre, fue la conduccin de las fuerzas que dieron caza al Bismarck en mayo de 1941. Mas no fue menos importante el hecho de que al dejar su mando, entreg una flota perfectamente adiestrada y en magnficas condiciones combativas. Su sucesor, Fraser, result un digno heredero, experimentado en sobreponerse a las dificultades de su cometido y capaz de utilizar admirablemente el arma que se le transmiti.
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En 1943 termin para los alemanes la guerra al comercio que efectuaban los corsarios de superficie en alta mar. El 10 de febrero los britnicos detectaron el mercante armado Toga, que navegaba hacia el Canal fuertemente escoltado. Las bateras de Dover abrieron fuego contra l sin resultado, pero los bombarderos Whirlwind le alcanzaron con una bomba que le oblig a entrar en Boulogne. Durante su regreso a Alemania, en Dunkerque, recibi el impacto de otra bomba pero pudo entrar en Kiel el 2 de marzo. Como el Togo no intent de nuevo desafiar las defensas del Canal, solamente quedaba en la mar un corsario: el Michet, en el Pacfico. El mismo da que el Togo regresaba a Kiel, el Michel, fondeaba en Kobe, en el Japn, despus de una corta estancia en Batavia y Singapur. Inici un nuevo crucero en mayo arrumbando al Sur, en busca de aguas indonesias, donde hundi dos mercantes antes de dirigirse al Pacfico. El 11 de septiembre ech a pique la ltima de s u s vctimas, el petrolero noruego India, cerca de la Isla de Pascua. El 18 de octubre, faltndole tres das para llegar a Yokohama, fue enviado al fondo por el submarino norteamericano T arpn. La suerte del Michet es una muestra de la eficacia del arma submarina norteamericana, q u e prcticamente aniquil la flota mercante japonesa en el Pacfico a cambio de unas prdidas desdeables de submarinos; un contraste sobrecogedor con las manadas de lobos de los submarinos alemanes en el Atlntico. El corsario alemn estuvo en la mar desde marzo de 1942; consigui hundir diecisiete buques con un total de 121.994 toneladas, la mayor parte en el Atlntico Sur. Con la desaparicin del ltimo corsario ocenico de superficie, la Flota de Alta Mar de Hitler solamente poda hacer acto de presencia en el rtico. En otoo de 1943, el Scharnhorst era considerado, con el crucero pesado Prinz Eugen, como uno de los bu-

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ques grandes de guerra que gozaba de mayor suerte. Se salv de la campaa de Noruega, de dos cruceros por el Atlntico, de un ao de bombardeos de la RAF en Brest, de la Incursin del Canal y de los ataques que sulriu

dramtico en el equilibrio naval del Lejano Norte, que abri un nuevo captulo en la historia de los convoyes del rtico. Mosc lanz otra salva de demandas de suministros solamente veinticuatro horas antes de atacar los submarinos enanos en el fiordo de Alten, con lo cual por una vez los requerimientos de la diplomacia britnica eran compatibles con la estrategia naval. Mas la diplomacia hubo de trabajar durante un mes para que Churchill pudiese convencer a Stain que Gran Bretaa no poda obligarse a un sistema programado de convoyes ni a enviar un volumen determinado de suministros. El 15 de noviembre parti hacia Rusia el convoy JW-54-A, seguido una semana ms tarde por el JW-54-B; ambos llegaron a su destino sin novedad.

en el astillero; a finales de septiembre


de 1943, la suerte le s a l v a r a de nuevo.

El 8 de septiembre tuvo lugar la ltima salida realizada por la flota de combate alemana . en la Segunda Guerra Mundial. El Tirpitz, Scharnhorst y diez destructores abandonaron el fiordo de Alten para destruir las instalaciones terrestres de Spitzberg. Esta fue la nica ocasin en que puede decirse que el Tirpitz hizo fuego con sus caones de 15 pulgadas "con luria". Ambos buques regresaron con sus escoltas al fiordo de Alten al finalizar este dudoso hecho de armas. El almirante Fraser se impacientaba Esta especie de prcticas de tiro del Scharnhorst contra defensas inmvi- por la amenaza que significaba el les, resultaron tan poco afortunadas Scharnhorst y decidi acomparar al que su comandante insisti en efec- convoy siguiente, el JW-55-A, a lo largo tuar posteriores ejercicios, a pesar de de la derrota de Murmansk, con su combate; hallala gran escasez de combustible; \s elescuadra de batalla se decisin sin precrucero cedentes en la historia de los convoyes ba alejado de su fondeadero, realizan- a Rusia. El convoy lleg a su destino do ejercicios de tiro, los submarinos sin que surgiese amenaza del fiordo enanos britnicos penetraron durante de Alten. Fraser abandon la baha la noche del 22 de septiembre en el de Kola el 18 de diciembre, despus fiordo de Alten decididos a hundir la de dos das de estancia en aguas rusas, y regres sin ningn contratiempo. escuadra alemana. Los submarinos enanos lograron un xito a cambio de grandes prdidas. El Lzow cambio de fondeadero despus del ltimo reconocimiento y no pudo ser localizado; el Scharuhorst estaba en la mar realizando ejercicios pero el Tirpitz result gravemente averiado e inmovilizado por cuatro cargas explosivas. Ninguno de los tres submarinos enanos, que lograron atravesar las redes defensivas para atacar el Tirpitz, regres a Gran Bretaa, pero cumplieron su misin. El Tirpitz no podra estar reparado antes de abril, en el mejor de los casos. El 23 de septiembre el Ltzow abandon el fiordo de Alten y se dirigi al Bltico para efectuar reparaciones. Se produca un cambio Pero con la reanudacin de los convoyes a Rusia, Doenitz apoyado por Schniewind y Kummetz, estaba decidido a enviar contra ellos al Scharnhorst, Schniewind, en realidad, ya haba dicho el 16 de abril: "Los comandantes de la Fuerza Operativa del Norte no deben dudar que el principal fin de sus buques es combatir". No obstante, este espritu no poda eliminar las dificultades que Doenitz y sus compaeros almirantes tan sobradamente por experiencia: malas condiciones meteorolgicas, superioridad del radar britnico, el peligro del ataque de los destructores de la escolta cercana, y el deficiente apoyo de la Luftwaffc. Se dudaba si la primera incursin debera ser realizada por destructores 137

su presencia. En el campo contrario, I.-I 22 de diciembre, el Alto Mando Naval alemn dio la orden de alerta al Grupo de Combate al ser avistado el JW-55-B; parece que previo un ataque relativamente fcil contra el convoy. Pronto se desengaara. En la maana del da de Navidad. el constante seguimiento del JW-55-B por parle de la Luftwaffe, comparado con la t r a n q u i l a navegacin del RA-55-A, que an no haba sido detectado, demostr la evidencia de que aqul iba a ser atacado. Fraser refor/ la escolla del JW-55-B con cuatro destructores del RA-55-A, que qued compuesta por catorce buques de esta clase, y orden que arrumbara ms al Norte. A las 14,00 horas del mismo da. Doenitz dio la orden de iniciar la operacin Ostfront (Frente Oriental); clara prueba de que la salida del Scharnhorst formaba parte vital de la Gran Estrategia alemana, en una pretensin de aliviar la presin sufrida por sus ejrcitos en Rusia (programa optimista, si es que ciertamente lo hubo).
Una salva del Tirpitz. Su nica accin ofensiva en la guerra fue el ataque a Spitzberg.

Erich Bey: perdido con el Scharnhorst.

solos, o si el Scharnhors debera participar tambin. El almirante Kummetz era el hombre de mayor experiencia en estos problemas, pero a primeros de noviembre se le dio "permiso indefinido", reemplazndole en su cargo el comandante en jefe del Grupo de Combate el contralmirante Erich Bey, hasta entonces comandante de los destructores. Bey adquiri la mayor parte de su experiencia de guerra al mando de estos buques y pensaba que los ataques a los convoyes de Rusia deberan efectuarse al estilo en que atacaban los destructores. Crea firmemente en la suerte y en la oportunidad de la accin {que no le fue demasiado propicia en el segundo combate de Narvik, donde sus destructores fueron batidos). Ocup su nuevo puesto des138

pues de la aventura del Scharnhursi en Spitzberg y no tuvo tiempo de organizar su trabajo ni de adiestrar a sus artilleros. No obstante, sera Bev quien conducira el Grupo de Combate cuando el primer convoy aliado estuviese a su alcance. El 19 de octubre, Doenitz inform a Hitler que el Scharnhorst podra atacar en la primera oportunidad. Al da siguiente la futura vctima se puso en camino: el convoy JW-55-B, compuesto por diecinueve mercantes escoltados por diez destructores. Los britnicos siguieron el mismo plan anterior: Fraser seguira al convoy que se diriga a Rusia con su flota de combate, mientras los cruceros de Burnett, Sheffield, Bclfast y Norfolk escoltaran al de regreso, RA-55-A, que sali de Murmansk el 23. Fraser "tenia el gran presentimiento de que el Scharnhorst tratara de atacar" en esta ocasin y se mantuvo tan prximo al convoy como pudo, sin delatar

Doenitz afirm posteriormente que orden salir a Bey porque el convoy "no poda tener esperanza de escapar". El mtodo de ataque se dej al criterio de Bey. Pareca que, por primera vez, en esta ocasin se respetaba la libertad de iniciativa; pero a las pocas horas de hallarse Bey en la mar recibi, igual que Kummetz doce meses antes, un mensaje del Alto Mando Naval. Debera "explorar osadamente la situacin tctica", pero "romper el contacto si se encontraba con fuerzas superiores", y conducir la operacin de acuerdo con una "informacin exacta sobre el enemigo"; informacin que faltara a los alemanes durante las siguientes veinticuatro horas. AI contrario que Kummetz, Bey no tena la experiencia de coordinar los movimientos de los buques de lnea ton las escuadrillas de destructores en las difciles condiciones del invierno rtico. Es muy incierto que tuviese en su mente un plan para distraer a los

buques de escolta, mientras se atacaba a los mercantes desde otra direccin. Es interesante destacar que hubo de retrasarse la salida para dar tiempo a que Bey trasladase su insignia al Scharnhorst, lo cual indica que no esperaba la participacin del crucero de batalla en la operacin. A las 19,00 horas del 25 de diciembre, el Scharnhorst se diriga hacia el Mar de Barents con una fuerza de cinco destructores. Bey arrumb al Norte a veinticinco nudos. El tiempo era malo, mas con la mar de popa sus buques podan avanzar a buena velocidad. A medianoche Bey cometi el primero de una serie de fatales errores de clculo: rompi el silencio radio para comunicar las condiciones meteorolgicas v futuros movimientos; emisin que fue captada de inmediato por los britnicos. A las 03,39 horas del 26, Fraser reciba la noticia de que el Scharnhorst estaba en la mar. En este momento, Bey se encontraba a unas 100 millas del convoy, navegando al Norte; Fraser a 200 millas de distancia, con rumbo Este; y los cruceros de Burnett a 150 millas arrumbados al Oeste. El JW-55-B se encontraba en una posicin crtica, dado que la escuadra de Bey
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se diriga hacia l a rumbo convergente. A las 06,28, Fraser orden al convoy que arrumbara al Nordeste para dificultar al Scharnhorst su bsqueda. Pero Bey se encontr con nuevas dificultades. El Servicio de Inteligencia alemn no haba podido captar ninguna de las comunicaciones en que Fraser preguntaba a Burnett y al convoy sus respectivas posiciones. Bey operaba, pues, a base de informaciones atrasadas o errneas. En un informe emitido a las 15,10 horas del da anterior, se le comunic que no existan buques enemigos dentro de un radio de cincuenta millas del convoy. Bey debi darse cuenta que estos informes eran atrasados y que en las condiciones de tiempo reinantes eran de escaso valor; pero no tena otra base para planear su tctica. Su segundo gran error lo cometi a las 07,00, cuando arrumb al Sudoeste y orden a sus destructores que se situasen por su proa para buscar al convoy. En realidad hubo una combinacin de errores. Los destructores, conducidos por el capitn de navio Johannesen, a bordo del Z-29, luchaban contra la mar de proa, que les redujo la velocidad a diez nudos, y Bey esparca su fuerza en unas condiciones de gran incertidumbre. A pesar de todo an estaba en buena posicin para proseguir la bsqueda, ya que se hallaba entre los cruceros de Burnett y el convoy. A las 08,20 horas, arrumb de nuevo al Norte sin informar a sus destructores. Navegaba a rumbo convergente con Burnett y la distancia disminua rpidamente. A las 08,40 sucedi lo inevitable: el Scharnhorst fue detectado por el radar del Belfast a diecisiete millas y media de distancia; la fuerza de Burnett prosigui acortando distancias. A las 09,21 el Sheffield avist al crucero alemn a seis millas y media. La Batalla del Cabo Norte comenz a las 09,29 al abrir fuego los cruceros de Burnett contra el crucero de batalla alemn; pero solamente el Norfolk logr dos impactos con sus caones de 8 pulgadas, antes de que Bey 140

arrumbara a Sureste con el Scnarnhorst, para caer de nuevo al Norte en un intento de eludir la fuerza britnica. Burnett, sabiendo que se aproximaban cuatro destructores de la escolta del convoy para unirse a l, gobern para interponer sus cruceros entre el Scharnhorst y el convoy. Bey fue cogido completamente por sorpresa y sobreestim el potencial britnico. Can por can, pudo sembrar la destruccin en los cruceros ligeros de Burnett con escaso riesgo; aunque es posible que los malos resultados artilleros logrados en Spitzberg le hiciesen eludir el duelo. Tampoco dispona del potencial de fuego de sus cinco destructores to-dos armados con caones de 5,5 pulgadas que le habran favorecido en la accin artillera. Por eso les orden que se dirigieran al Nordeste, para que se le incorporaran, mientras el Scharnhorst continuaba buscando al convoy. En un admirable alarde de coordinacin y sentido marinero, la fuerza de Burnett se dirigi a toda velocidad hacia el convoy para formar una cortina a diez millas por su proa. Esta maniobra modific la situacin a favor de los britnicos, porque la fuerza la Burnett era ahora el poderoso resorte de una trampa con el convoy como seuelo hacia la que se diriga el Scharnhorst. Fraser se haba apercibido de que no era probable interceptar con xito al crucero de batalla alemn, a menos que ste se enfrentase con la fuerza de Burnett; si Bey persista en sus intentos de atacar al convoy, contara con medios suficientes para hacerle frente. Sin embargo. Bey cometi su cuarto error. A las 11,58 perdi la ltima oportunidad de concentrar su fuerza al ordenar a los destructores que reanudaran Ig bsqueda del convoy. De nuevo,,!os destructores de Johannesen 'dieron la vuelta para navegar pesdarnanete hacia el Oeste. En estas condiciones, las 12,05 el radar del Belfast detect nuevamente al Scharnhorst. En esta ocasin

las posiciones haban cambiado; los buques de Burnett estaban al Oeste de Bey y los cruceros britnicos abrieron fuego a las 12,21 horas. El Scharnhorst se desvi nuevamente impidiendo que los destructores britnicos efectuaran un ataque con torpedos; hubo un intercambio de fuego, durante veinte minutos, en el que el Norfolk llev la peor parte. Recibi dos impactos de II pulgadas que pusieron fuera de combate una de sus torres y destrozaron sus equipos de radar, quedando solamente uno en condiciones de funcionar. A las 12,41, Burnnct inici la persecucin con sus buques. En esta segunda accin Bey sufri nuevamente las consecuencias de mantener alejados sus destructores; por si esto fuera poco, adopt el mejor rumbo que Fraser poda desear para interceptarlo; Sur-Suroeste a veintiocho nudos de velocidad. Bey pudo haber afrontado la amenaza de la fuerza de Burnett de dos formas: con el duelo artillero para obligar a los cruceros britnicos que se mantuviesen fuera del alcance de las andanadas del Scharnhorst', o aproando a la mar gruesa, a la mayor velocidad posible, para que los cruceros britnicos, ms ligeros, se quedasen rezagados. Pero no adopt ninguna de ambas soluciones. As, sucedi lo inevitable para que Fraser tuviese una buena oportunidad de interceptar al Scharnhorst. Bey recibi un mensaje del Grupo de la Luftwaffe de Lofoten que repeta el informe de un reconocimiento efectuado tres horas antes: varios buques pequeos y un buque pesado haban sido localizados al Oeste. La repeticin, sin embargo, omiti cualquier referencia respecto al buque pesado. Si Bey haba sido advertido de que se aproximaba un acorazado desde el Oeste, pudo actuar en consecuencia, ms permaneci confiadamente navegando al Sudeste. Sus destructores seguan navegando al Oeste; pasaron a diez millas del convoy alrededor de las 13,00 horas, pero siguiendo buscndole hasta que a las 14,18 les orden que se

dirigiesen al fiordo de Alten. Haba cancelado la exploracin contra el JW-55-B; nuevamente fracasaba la amenaza de la Flota de Alta Mar de Hitler en su intento de atacar los convoyes rusos; y el Scharnhorst quedaba abandonado a su suerte. A las 16,17 horas, el Duke of York, situado veinte millas al Sudoeste, detectaba por primera vez con su radar al Scharnhorst, con la cual la posicin de ste era sealada y seguida desde dos buques distintos. El radar de la artillera del Duke of York comenz a seguirlo a las 16,32, a catorce millas de distancia. A las 16,50 el Belfast dispar una salva de proyectiles iluminantes para alumbrar al Scharnhorst, que inmediatamente cay bajo el fuego del Duke of York y Jamaica. La Batalla del Cabo Norte entraba en su ltima fase, con la sorpresa de Bey por hallarse ante un grupo de combate enemigo. La fuerza de cruceros y destructores de Burnett le flanqueaba por su izquierda impidiendo que cayera en esta direccin. En esta situacin, navegando hacia las costas noruegas, el Scharnhorst comenz a disparar contra el Duke of York con sus caones de II pulgadas, con una precisin incmoda para los britnicos. El combate se convirti en una caza; pero an exista la tenue posibilidad de que la superior velocidad del Scharnhorst le permitiese eludir a Burnett y chasquear a Fraser. Los destructores de Burnett se iban quedando retrasados y el Jamaica dejo de hacer fuego porque su enemigo qued fuera de su alcance artillero. Pero las trayectorias de los proyectiles de 14 pulgadas del Duke of York se centraron mortferamente sobre su blanco. Dos torres de 11 pulgadas y una de 5,9 pulgadas del Scharnhorst quedaron destrozadas; a continuacin, a las 18,20, un impacto de 14 pulgadas penetr en la cmara de calderas nmero 1, cort una tubera de vapor y dej sin fuerza motriz a sus turbinas. La falta de velocidad permiti aproximarse a los destructores, pero
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Batalla del Mar de Barents: el Hippur y el Lut/mv sufrieron una derrota cuando teman la victoria al alcance de la mano.

Batalla del Cabo Norte; ltimo combate del Scharnhorst, 26 de diciembre de 1943.

su potencial artillero, igual que en el ltimo combate del Bisntarck, era an formidable. Acert dos impactos de U pulgadas en los palos del Duke o/ York, que dej de hacer fuego a las 18,24; la misma hora en que Bey comunicaba a su Fhrer "lucharemos hasta el ltimo proyectil". En estas circunstancias lleg la ocasin de actuar los destructores britnicos Savage, Samnarez y Scorpion, y el noruego Stord. Desafiando al poderoso armamento secundario, de 5,9 pulgadas, del Scharnhorst, se aproximaron tanto que un asombrado marinero de Scorpion exclam: "Sacar las estachas y las defensas que vamos a atracarnos a ese bastardo!". Las maniobras del Scharnhorst no le valieron para eludir sus ataques; cuatro torpedos hicieron explosin en l, obligndole a disminuir ms an la
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velocidad. En esta ocasin los destructores hicieron el mismo papel que cumplieron los Sworfish del Ark Royal en el hundimiento del Bismarck en 1941: averiarlo gravemente para que los acorazados se aproximaran y lo destruyesen. A las 19,01 horas, el Duke of York, secundado por el Jamaica, abrieron de nuevo fuego a cinco millas de distancia. En los ltimos momentos del combate, el Scharnhorst se vio rodeado por cruceros y destructores y machacado despiadadamente por los proyectiles de 14 pulgadas. Las dotaciones britnicas observaron repetidos impactos, llamaradas y explosiones, entre el humo que cubra al moribundo buque de guerra. A las 19,30 an funcionaban sus mquinas y navegaba a cinco nudos de velocidad; pero sufra un castigo tan tremendo que nin-

yuno de sus caones poda apuntar sobre sus verdugos. Se hundi alrededor de las 19,45 horas, tras una tremenda explosin. En el transcurso del combate se lanzaron contra l cincuenta y cinco torpedos, de los que once hicieron blanco. De una dotacin de 1.839 hombres incluidos cuarenta yuardiamarinas, que realizaban su primer crucero de adiestramiento de guerra solamente se salvaron treinta v seis, rescatados por los britnicos. Los errores que condujeron a la prdida del Scharnhorst en la Batalla de Cabo Norte, pueden explicarse, en parte, por la permanente falla de informacin exacta con que se encontr Bey: no obstante, l saba las limitaciones en que realiz la navegacin v debi tenerlas en cuenta para no llegar a una situacin en la que su buque careciese de escapatoria. Por su parte,

los almirantes britnicos combatieron aplicando una tctita flexible, que les mereci una recompensa. Sus buques victoriosos prosiguieron la navegacin con el convoy JW-55-B, llegando a Murmansk el 27 de diciembre. Este combate, no solamente fue el ltimo en que se enfrent la Flota de Alta Mar de Hitler con la Marina Real, sino tambin la ltima vez en que los acorazados lucharon al estilo de Jutlandia; sin la participacin de aviones, excluyendo las exploraciones preliminares. Al desaparecer el Scharnhorst, toda la atencin se centr en el l t i m o acorazado de la flota alemana, inmovilizado escondido, pero con potencial suficiente para obligar a mantener concentrada una flota britnica por el mero hecho de su existencia: el Tirptz, el "Rey Solitario del Norte".
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El Rey Solitario del Norte


"Una de las mejores cualidades del buque", haba dicho el gran almirante Alfred von Tirpitz, "es que si puede flotar y permanecer horizontal, es una plataforma artillera". Quiz el fundador de la Flota de Alta Mar alemana pensara que algn da se le diese su nombre a un buque de guerra, pero nunca pudo imaginar que su teora de la "plataforma artillera" quedara re.sumida en la vida del Tirpitz, de forma tan singular en la historia. Desde enero de 1942, fecha en que parti de Alemania para dirigirse a Trondheim, hasta noviembre de 1944, el Tirpitz era el nico buque que la Marina Real britnica no poda echar en olvido; su oponente ms peligroso en el hemisferio Occidental. Su existencia origin una serie de episodios en la guerra naval, no igualados por otro buque en la historia. Merece la pena recordarlos porque se produjeron en una poca en que se prevea que el acorazado quedara anticuado como arma eficaz en la guerra naval; tambin porque no ha existido acorazado que haya tenido una historia similar a la del Tirpitz.
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El ambiente de temor y respeto que provoc el Tirpitz se deba en gran parte el recuerdo de su gemelo Bismarck; la Marina Real no olvidaba que para destruirlo se vio obligada a realizar el mayor esfuerzo improvisado de toda la guerra. Por eso, cuando el Tirpitz entr en servicio y se traslad a las aguas noruegas, dispuesto, al parecer, a emular las proezas del Bismarck, los britnicos no ahorraron esfuerzos para inmovilizarlo. El primero dio origen a la dramtica incursin de St. Nazaire; donde se encontraba el nico dique seco capaz de ubicar la masa de un buque de guerra como el Tirpitz, y con posibilidades de repararlo en caso de que irrumpiese en el Atlntico y tratase de dirigirse a Francia, como intent hacer el Bismarck. En la incursin, concebida especialmente para neutralizar esta amenaza, un viejo destructor, cargado con alto explosivo, embestira contra la compuerta del dique para destruirla con la explosin de la carga, activada con una espoleta retardada. La incursin, realizada el 28 de marzo de 1942, consigui el xito

a cambio de grandes prqidas de soldados y marinos; pero elimin la posibilidad de que los alemanes mantuviensen operativo al Tirpitz en un puerto del golfo de Vizcaya. Respecto a la incursin de St. Nazaire existe un hecho fascinante. El almirante Daran, el tantas veces denigrado lder de Vichy, se desgaitaba afirmando repetidamente a los estrategas navales alemanes que si bien era posible tener al Tirpitz dentro del dique de St. Nazaire, sera prcticamente imposible conservarlo fuera. La incursin termin con la polmica. Si aconsejaba sinceramente a los alemanes, como colaborador, o si intentaba aportar razones p a r a transformar Brcst en un segundo Wilhelshaven, posiblemente no se sabr nunca; pero ta actitud es una faceta ms de la historia del Tirpitz. Mientras el acorazado alemn estuvo en Tromdhcim sufri repetidos bombardeos, pero aun as logr un mayor victoria antes de ser puesto fuera c'c combate. Entre el 4 y 5 de julio de 1942, creyendo el Almirantazgo bri-

El Tirpitz en 01 mar disparando BU artillera.

tnico que el Tirpitz se encontraba en la mar, orden la dispersin del convoy PQ-17, con lo cual facilit a los submarinos y aviones de bombardeo enemigos la destruccin de veintitrs buques mercantes. El Tirpitz era una de las razones ms poderosas para la supresin de los convoyes a Rusia en el verano de 1942, por eso se hizo ms necesaria que nunca su destruccin. En la Primera Guerra Mundial, Winston Churchill, primer lord del Almirantazgo, se jactaba diciendo que si la Flota de Alta Mar no sala a combatir, sus buques seran "cazados como ratas" en sus puertos. En aquella poca, los oficiales de la Gran Flota de Jellicoe consideraban estas palabras como una mera ampulosidad, pero en la Segunda Guerra Mundial ya existan armas que hacan posible la afirmacin de Churchill. En el siguiente ataque lanzado por los britnicos se emplearon los torpedos humanos. El 145

26 de octubre de 1942, el lder de la Resistencia noruega, Lief Larsen, se dirigi a Trondheim a bordo del pesquero Arthur, remolcando dos de estas pesadas armas. Se pretenda penetrar en el puerto, montar sobre los torpedos en inmersin para dirigirlos hasta el Tirpitz. y colocar sus cabezas explosivas, con las espoletas actitivadas, debajo del casco del acorazado. La operacin termin con un fracaso: a cinco millas de Trondheim, despus de pasar el reconocimiento de una patrulla costera alemana, la dotacin del Arthur se dio cuenta de la rotura de los cables de remolque y de la prdida de los torpedos. El Tirpiz se haba salvado otra vez. La siguiente amenaza le vino por parte de Adolf Hitler; cuando sentenci de muerte a todos los buques de lnea de la flota alemana, despus del fracaso de la operacin Regeiibogen en el Combate del Mar de Barents, el 31 de diciembre de 1942. Pero este peligro qued soslayado por las razones aportadas por el gran almirante Doenitz y el Tirpitz se traslad al fiordo de Alten para continuar ejerciendo su papel disuasorio. De aqu sali a primeros de septiembre de 1943 para llevar a cabo la nica misin de guerra en que usara sus caones de 15 pulgadas: el bombardeo de Spitzberg, el da 8. El 22 del mismo mes, fondeado de nuevo en el fiordo de Alten, le encontraron los submarinos enanos britnicos. Con el ataque de estos submarinos las sombras comenzaron a caer sobre la historia del Tirpiz. Al capturar cuatro hombres de la dotacin de uno de los submarinos atacantes, el capitn de navio Hans Meyer traslad su buque lo ms lejos posible del lugar donde se sospechaba que haban sido colocadas las cargas, pero esta medida no fue suficiente. Las explosiones submarinas producen efectos devastadores, porque las ondas explosivas se transmiten ntegramente a travs del agua; y las ocho toneladas de amatol colocadas debajo del Tirpitz estallaron simultneamente.

La explosin levant la masa del acorazado unos seis pies. Destroz su sistema de alumbrado, inmoviliz dos torres, retorci un timn y averi gravemente s u s mquinas principales. Ms los ingenieros alemanes comprobaron que quedaron dobladas numerosas cuadernas, lo cual significaba que ya no sera capaz de alcanzar su velocidad de proyecto. Sin embargo, an poda ser reparado y sus caones podran hacer fuego de nuevo. Pero mientras estuviese en estas condiciones los britnicos no lo dejaran en paz. Se calculaba que en la primavera de 1944 sus reparaciones estaran casi terminadas, y los britnicos prepararon un nuevo ataque; en esta ocasin un ataque masivo con aviacin embarcada en portaviones, dado que el fiordo de Alten estaba fuera del radio de accin de los bombardeos de la RAF basados en tierra. El 3 de abril de 1944, cuarenta y dos Barracuda de bombardeo en picado atacaron a baja altura, sorprendieron por completo las defensas alemanes del fiordo de Alten y rociaron con bombas al Tirpitz, logrando catorce impactos que produjeron varios incendios. Murieron unos 122 hombres de su dotacin y otros 316 resultaron heridos. Pero las bombas de 725 kilogramos utilizadas en el ataque se lanzaron desde poca altura para perforar la coraza y la mayor parte de los daos provocados fueron relativamente ligeros. No obstante, los britnicos consiguieron inmovilizarlo durante otros tres meses. Este xito del Arma Area de la flota ya no volvi a repetirse, a pesar de que se llevan a cabo repetidos intentos durante el verano de 1944. Fracasaron por las condiciones adversas del tiempo, por las cortinas de humo que cubran al Tirpiz durante el ataque, y porque las bombas no hicieron explosin. Una flota de portaviones, que podra haberse utilizado con ms eficacia en otros lugares, permaneca concentrada durante meses debido a la presencia de un buque solitario: el Tirpiz. El "Rey Solitario
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Arriba: El Rey Solitario en uno de sus muchos y bien defendidos escondrijos. Abajo: Los submarinos enanos britnicos penetraron en las defensas y averiaron al Tirpitz.

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Arriba: Barracadas del Arma Area de Flota se dirigen a bombardear al Tirpitz en e' fiordo de Alten. Abajo: Una cortina de humo alemana trata de ocultar al Tirpitz.

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Abajo: Impacto directo sobre el Tirpitz. Los Barracuda lograron averiarlo, pero no definitivamente.
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El monstruo y los enanos: penetracin de los submarinos enanos britnicos (denominados X) a travs de las defensas del Tirpitz.

El rastro de los Barracuda. Arriba: Orificio de una bomba en la cubierta superior. Abajo: La destrozada plataforma del reflector situada en la cubierta destinada al avin.

Abajo: El hangar y el hidroavin de exploracin, destrozados.

Los Lancaster no se hicieron esperar. Para poder llegar, se les suprimi parte de su chapa acorazada y de las trrelas altas, se les dot con los nuevos motores Merlin 24 y se les colocaron tanques supletorios de combusLos britnicos planearon entonces tible. El 29 de octubre, fracas el utilizar las grandes bombas "revien- primer intento de bombardeo a causa lamanzanas" ideadas por Barnes Wa- de la mala visibilidad. Los alemanes llis, quien produjo las armas que reaccionaron basando un ala de cazas destruyeron las presas del Ruhr el ao en el cercano aerdromo de Bardufoss. anterior. Como los bombarderos Lan- Los Lancaster necesitaban tiempo clacaster no tenan radio de accin para ro para lanzar sus bombas "Tallboy" efectuar un ataque y regresar, se tras- con puntera; se disminuy su armalad una fuerza aerea al aerdromo mento defensivo para conseguir made Yagodnik, al Norte de Rusia; y el yor radio de accin. Esta combinacin 15 de septiembre, veintiocho aparatos de circunstancias favoreca la defensa Lancaster, procedentes del Este, ata- por parte de los alemanes, sin embarcaron el fiordo de Alten. Al iniciar el go el domingo 12 de octubre de 1944 ataque, las cortinas de humo oculta-' la adversidad se ceb con el Tirpit'. ban la zona del blanco, pero una bomma "Tallboy" de 5.450 kilogramos peVeintinueve Lancaster despegaron netr a travs del castillo de proa de Lossiemouth, en Escocia, al mando del Tirpiz y estall en su quilla. Los del comandante de Ala, J. B. Tait bombarderos regresaron a Yagodnik; del 617 Escuadrn (que tambin dirilas tripulaciones comentaron compug- gi el ataque contra el Tirpitz desde gidas lo cerca que estuvieron de con- Yagodnik). Dieron un amplio rodeo seguir el xito, desconocedoras de ha- para aproximarse desde tierra y se berlo logrado. presentaron de improviso sobre el acorazado alemn, mientras los cazas de Los daos sufridos por el Tirpitz en su defensa basados en Bardufoss se el ataque del 15 de septiembre, le preparaban para repeler lo que pareimposibilitaron definitivamente para ca ser un ataque contra su propio navegar en alta mar. A lo sumo podra aerdromo. Sin defensa de cazas, sin hacerlo a lo largo de la costa a la n- cortinas de humo y con buena visifima velocidad de ocho nudos, pero bilidad, el Tirpitz estaba perdido. an cumpla las cualidades de "plataforma artillera", segn la idea del Las cortinas de humo (cuyos apaalmirante Alfred von Tirpitz, y Doenitz ratos an no estaban completamente orden usarlo como tal. Se convirti, instalados desde que se trajeron del pues, en una batera para la defensa fiordo de Alten) comenzaron a cubrir costera noruega, situado frente a la el fondeadero demasiado tarde isla de Haakoy a tres millas de la en- cuando los Lancaster volaban ya hacia trada del fiordo de Troms. Vergon- l. Dos bombas "Tallboy" estallaron zosamente remolcado, el Tirpiti dej en la cubierta del Tirpitz; otras depor ltima vez el fiordo de Alten, molieron la cama de arena que le rodonde tanta tiempo pas, para diri- deaba y excavaron grandes cavidades girse al Sur, a su nuevo emplazamien- en el fondo. El Tirpitz comenz a esto. Para poder fondearlo en Troms, los alemanes le prepararon una cama corarse a babor, cuando se adoptaban de arena a fin de que no quedase medidas para adrizarlo se produjo varado; tambin tomaron precaucio- una tremenda explosin en sus paones contra ulteriores ataques areos, les de plvora de popa. Era el fin. dado que Tromsb estaba dentro del El Tirpitz dio la vuelta y qued con radio de accin de los Lancaster ba- su superestructura descansando sobre el fondo. sados en Gran Bretaa.
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del Norte", como le apodaron los miembros de la Resistencia noruega, jugaba una parte importante en la guerra naval sin moverse una pulgada de su fondeadero.

- .

El fin: con la quilla al aire en el fiordo de Troms; unos 1.000 hombres de su dotacin quedaron aprisionados dentro del casco.

Incluso en esta poco gloriosa destruccin del Tirpitz, exista un nexo de unin con la herencia de la primera Flota de Alta Mar: un herosmo de152

sesperado, paralelo al demostrado en los ltimos combates del Bistnarck y Scharnhorst. Al dar fa vuelta el Tirpitz unos 1.000 hombres quedaron encerrados en su interior; alrededor de ochenta pudieron arrastrarse hasta la parte sobresaliente del casco, siendo rescatados a travs de orificios practicados en l. Otros no tuvieron tanta suerte; y los grupos de auxilio

que 'se esforzaban el salvarlos pudieron oir cmo en las profundidas del buque cantaban el "Deustschland bsr> Alies", hasta que el agua los iba inundando y les haca callar. Con el mismo espritu,' los marineros del almirante Graf von Spee que participaron en, la Batalla de las Malvinas, vitorearon > cantaron hasta que sus destrozados cruceros se hundieron bajo sus pies.

La pasiva vida del "Ruy Solitario del Norte" termin, violentamente y sin gloria, pero fue honrada 'por los hombres de su dotacin, pese a tener motivos para estar demoraljzados despus de dos aos y medio de defensiva inactividad.

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Eclipse
Con el hundimiento del Tirpitz en noviembre de 1944, la Flota de Alta Mar de Hitler perdi la ltima y ms poderosa unidad de su flota de combate. Para Alemania signific el fin de la guerra naval en aguas del Norte; aunque en realidad el declive de la capacidad combativa de la flota haba comenzado en diciembre de 1942, despus de la Batalla del Mar de Barents. Mientras existi el Tirpitz, la influencia estratgica de la flota se extenda a las aguas del rtico. Despus de su hundimiento, qued limitada al Bltico: obligada a desempear el papel secundario y defensivo, del que fue rescatada por Aifred von Tirpitz tras no pocos esfuerzos. Nada reflej esta situacin con mayor claridad que la invasin aliada de Normanda en junio de 1944. La armada que transport, desembarc y aprovision la punta de lanza de la operacin "Overlord", cumpli su trabajo sin amenaza por parte de los cruceros y destructores de la flota de superficie an existentes. Estas unidades excepto el Tirpitz, hasta que dej de existir en Tromso prestaban casi lodas servicios en la Escuadra de Adiestramiento de la Flota del Bltico. En el otoo de 1944 la eterna escasez de combustible mediatizaba lodas sus navegaciones. Pero la situacin de la fila empeor cuando el 15 de octubre el Prinz Eugen colision con el crucero ligero Liezpig, abordndole entre el puente y la chimenea. La incisiva proa del Prinz Eligen penetr en el endeble costado, abrindole una brecha que profundiz hasta la quilla. Eslo signific el fin de la vida activa del Liczpig que, remolcado a puerto para ser reparado temporalmente, termin la guerra como batera flotante.
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Al llegar al ao 1945, la flota entr en los cinco ltimos meses de su existencia, cumpliendo el limitado papel de apoyar al Ejrcito. El 12 de enero comenz la fulminante ofensiva rusa en el Vistula-Oder, que penetr por el Este de Alemania, alcanz el Bltico y aisl la Prusia Occidental. Una de las misiones llevada a cabo por la flota durante esta desastrosa campaa, que termin al llegar los rusos al Oder, a ochenta kilmetros de Berln, fue el traslado del fretro del mariscal Campo von Hendimburg a bordo del crucero ligero Emden; los restos del mariscal fueron evacuados del Memorial de Tannenberg por temor a una profanacin por parte de los rusos. Con esta nota comenzaron los ltimos meses de guerra; meses de evacuacin de tropas y refugiados de las regiones orientales del Reich; meses en que la ofensiva aliada de bombardeos lleg a su punto culminante, en busca de los buques ms pesados de la flota; meses en que la gigantesca ofensiva terrestre aliada, lanzada desde el Este v el Oeste, divida inexorablemente Alemania en dos partes. A medida que la presin se haca ms intensa, las comunicaciones en el menguante territorio alemn eran cada vez ms caticas; prcticamente finaliz el transporte de las reservas de combustible. A pesar de todo, el mayor xilo de la flota en este periodo constituy una impresionante e inolvidable ha/aa. En la reunin celebrada con el Fhrer el 28 de enero, Doenitz infurm la evacuacin de 62.000 refuOtro desastre: el Prinz Eligen aborda al crucero ligero Leipzig, borrndolo de la lista de buques de combate.

los de toneladas de cascotes cuando ,.| dique fue cegado. El 16, e! tiitzow uueil fuera de combate en Swinemiinde a causa de un bombardeo; el 4 ce mayo fue volado y destruido. El 30 de abril, la Fuerza Area norteamei cana hundi el crucero ligero Kotn L -n \Vilhelmshaven. Tambin las bombas eliminaron en Kiel al Emden en mes de abril; asimismo fue posteriormente destruido por los alemanes, mismo ocurri con el Hipper en Kiel, al Seydliiz en Konigsber, y al (ra Zeppelin en Settin. Al terminar la guerra, solamente eslahan a flote el crucero ligero Nrnberf>, e inmovilizado f Leipzig y el indemne Prinz Eugen, junto con unos quince destructores, que fueron repartidos entre los aliados. Posteriormente, el Liepzig fue cargado con recipientes de gases venenosos, remolcado al Mar del Norte, y hundido. El Niirnberg pas a prestar servicio en la Marina Roja, con el nombre de Adnral Makharow. hasta *u desguace

en 1959. AI Prinz Eugen, ltimo ce los "buques con suerte" de la Flota de Alta Mar de Hitler, s le reservaba un Tin ms original. Los britnicos lo entregaron a los norteamericanos, y stos lo emplearon en las pruebas nucleares del atoln de Bikini en 1946. AI ao siguiente, el carbonizado casco del Prinz Eugen fue hundido en Kwajelein. Cuando terminaron las hostilidades, el 4 de mayo de 1945, la flota de superficie haba dejado de existir. Pero el fin de la Marina alemana en la Segunda Guerra Mundial fue muy diferente al de 1918. Entonces, los amotinados de la Flota de Alta Mar precipitaron la revolucin que hizo abandonar la guerra a Alemania. Por contraste, la Flota de Alta Mar de Hitler, permaneci asombrosamente leal. Sus oficiales excepto personajes nicos como el almirante Canaris, de la Abwehr (Seguridad) no participaron en los complots contra la vida de Hitler en la medida que lo hicieron los

giados del Oeste, efectuada por la Marina. Entre enero y mayo de 1945, el nmero de evacuados a l c a n z los 2.000.000, gracias a los esfuerzos de la flota. Esta odisea es ciertamente digna de comparacin con el "milagro de Dunkerque", como un ejemplo del uso del poder naval frente a la oposicin del enemigo. En su lucha con el creciente caos en el Norte de Alemania, el gran almirante Doenitz era el ltimo comandante de alta graduacin en quien Hitler confiaba para concederle cierta libertad de accin. Asumi la suprema responsabilidad de dirigir las evacuaciones. Se tuvo que encargar de distribuir las reservas de carbn del Reich, de proporcionar en grado creciente destacamentos de personal naval para combatir unidos a la unidades del Ejrcito, y ayudar desde la costa a las que combatan en los frentes que se desmoronaban. Tambin trat de lanzar una ofensiva submarina con los nuevos y magnficos submarinos "Tipo XXI", que entraban ahora en servicio y se enviaban a operar a toda prisa. Para ahorrar fuel y poder man156

Arriba: Doenitz con su estado mayor. Derecha: El ltimo gran xito de la flota fue. el Dunkerque alemn: la evacuacin de unos dos millones de refugiados del Este del Bltico.

tener el programa de navegaciones en esta ofensiva submarina, en la que deposit toda su confianza, Doenitz tuvo que inmovilizar al Admira Scheer y Ltzow. El gran almirante emprenda una tarea que era imposible por lo gigantesca. Pero al contrario que los dems generales y mariscales de campo que se enfrentaban con problemas de similar magnitud en las campaas terrestres Doenitz conservaba la plena confianza de Hitler a medida que la situacin del Reich se haca ms desesperada. El fin de los buques de guerra tuvo lugar en abril; en gran parte lleg desde el aire. El 9 de abril, el Admiral Scheer, el buque de la flota que ms xitos logr como corsario, fue hundido en el dique de Kiel por los bombarderos de la RAF. Despus de la gueerra, qued enterrado bajo cen-

El fin de la Flota de Alta Mar de Hitler. Arriba: El Hipper en Kiel. Abajo: El Admira! Scheer, quilla arriba, hundido en e| dique de Kiel por las bombas de la RAF.

Abajo: Supervivientes ligeros: seis destructores alemanes,

rendidos

utros mandos del Ejrcito- Al suici- Triste recuerdo de Scapa Flow: el Prinz darse Hitler, se legaron las riendas Eugen es escoltado a Gran Bretaa por el del poder al comandante en jefe de crucero Devonshire. la Marina. De hecho, Doenitz presidi en Flensburgo una miniatura del Tercer Reich durante tres semanas, antes mereci el almirante Scheer el legado de ser arrestado por los ingleses con de Scapa Flow en 1919. Es por tanto lodo su gobierno. conveniente recordar la declaracin Gran parte del sentido del deber de Doenitz en Nuremberg respecto sustentado por la Marina se debi a a la "atrocidad de los submarinos", Raeder. Trato siempre de conservar donde en 1946 la Marina alemana quesentido, ms all de la poltica, d absuelta del cargo de combatir desutilizando al rgimen nazi como el ins- honorablemente en la guerra: trumento ms eficaz para proporcio"La conducta de Alemania en la guenarle los medios de lograr sus buques de guerra. Naturalmente, se esforz en rra martima permanece sin tacha e inmaculada. Todos los alemaconstruir una marina poderosa que nes pueden levantar la marinos con orfrente pudo ayudar a que el Reich se convirtiese en un poder mundial. Por esta gullo. Y, en la lista de acusaciones, ia/n, en Nuremberg se le acus de justificadas o injustificadas, que han >>er uno de los responsables de la Se- cado sobre el pueblo alemn y la congunda Guerra Mundial, condenndole ducta de Alemania durante la guerra, a cadena perpetua. En cambio Doenitz, esto es de valor inestimable. Ante esta -'! segundo Fhrer, brujo de la guerra victoria lograda en la lucha por la submarina, el nico jefe alemn que reputacin de la Marina, mi destino estuvo a punto de derrotar a Gran carece de importancia". Bretaa con sus propios esfuerzos fue Doenitz n e condenado solamente a diez aos de Langsdorf hablaba enSpeeo m b rel de del Graf en de Prisin. Krancke del Scheer y en el de los La Flota de Alta Mar de Hitler si- hombres que murieron tan valientegui el camino de su imperial prede- mente en el Bismarck y Scharnhors, cesora, aunque de forma muy diferen- en una lucha desventajosamente desesperanzadora. En resumen, pronunte- Cul fue su legado? ciaba el epitafio de la Flota de Alta se ha destacado el juicio que Mar de Hitler.
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Bibliografa

From the Dreadnought to Scapa Flow Arthur J Marder (Oxford University Press) Yeserday's Delerrent Jonathan Steinberg (The Macmillan Company, Nueva York) Juiland Geoft'rey Bennett {Batsford) Coronel and the Falklands Geoft'rey Bennett (Batsford) The Germn Navy in World War II Edward von der Porten (Arthur Barker) The Drama of the Graf Spee and the Battle of the River Pate Sir Eugen Millington-Drake (Peter Davies) Action This Day Admiral of the Fleet Sir Philip Vian (Muller) The Ship Busters Ralph Barker (Chatio & Windus) The Russian Convoys Admiral B B Schofield (Batsford) Loss of the Scharnhorst A J Watts (lan Alian) The First and the Last Adolf Galland (Methuen) The Batleship Scheer Admiral Theodor Krancke and H J Brennecke (William Kimber) The Secret Raiders David Woodward (W W Norton & Company Inc, Nueva York) The Germc Raider Atlantis Wolfgang Frank and Bernhard Rogge (Ballantine Books) My Life Grand Admiral Erich Raeder (US Naval Institute, Annapolis) Memoirs: Ten Years and Tweny Days Grand Admiral Karl Dbnitz (Weidenfeld & Nicolson) Fiihrer Conferences on Naval Affairs - Brassey's Naval Annual, 1948 (William
Clowes & Sons Ltd)

Al publicar la coleccin Historia de la Segunda Guerra Mundial, la editorial San Martn emprende una empresa apasionante y sin precedentes en el mercado del libro de bolsillo: analizar minuciosamente urK acontecimiento de proporciones tan inmensas como la II Guerra Mundial y ofrecer al pblico el resultado de tal anlisis en la forma de amenos volmenes, imparcial y rigurosamente escritos y complementados con gran profusin de fotografas, mapas y diagramas. Cada aspecto de la guerra es sometido a un cuidadoso estudio y presentado de forma clara y lcida. La coleccin est formada por cinco series: Batallas, como Pearl Harbour, Stalingrado, Kursk...; Campaas, como las del Afrika Korps, Sicilia o Rusia; Armas, como submarinos, aviones, armas secretas alemanas, fuerzas acorazadas, etctera; Personajes, como Skorzeny y Patton; Polticos, como Conspiracin contra Hitler. Escritores y expertos de todas las nacionalidades han contribuido con sus obras a esta importantsima serie, utilizando las fuentes de informacin ms completas y al da. De igual importancia son las fotografas, cuya autenticidad histrica est avalada por instituciones como el Museo Imperial de Guerra ingls; la importantsima editorial Ullstein, de Alemania; Sado-Opera Mundi, de Bruselas; Novosti, de Mosc, Todos ellos han puesto sus archivos a disposicin de nuestro equipo editorial. Adems, se han examinado cientos de colecciones fotogrficas privadas de toda Europa, obtenindose as ilustraciones hasta ahora totalmente inditas. Librera Editorial San Martn se enorgullece de presentar al pblico de habla espaola esta serie, que edita conjuntamente con grandes firmas norteamericanas, inglesas, francesas, alemanas e italianas.

BATALLAS

Rojo

Pearl Harbour, por A. J. Barker La Batalla de Inglaterra, por Edward Blshop Kursk, por Geoffrey Jukes Golfo de Leyte, por Donald Macintyre Stalingrado, por Geoffrey Jukes Midway, por A.J. Barker Dia-D, por'R. W. Thompson ARMAS Azul

Paracaidistas en Accin, por Charles Macdonald Armas Secretas Aliadas, por Brian Ford PERSONAJES Morado

Patton, por Charles Whiting Otto Skorzeny, por Charles Whiting CAMPAAS Verde

Dreadnought: A History of the Modern Batleship Richard Hough (Alien & Unwin) Germn Warships of World War II J C Taylor (lan Alian) The War At Sea Captain S W Roskill (Her Majesty's Stationary Office) History of the First World War (Purnell) History of the Second World War (Purnell)
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Armas Secretas Alemanas, por Brian Ford Gestapo SS, por Roger Manvell Comando, por Peter Young Luftwaffe, por Alfred Pnce Armas Suicidas, por A.J. Barker Lanchas Rpidas, por Bryan Cooper La Flota de Alta Mar de Hitler, por Richard Humble

Afrika Korps, por Kenneth Macksey Bombardeo de Europa, por Noble Frankland Fuerzas de Choque del Desierto, por Arthur Swinson. POLTICOS Negro

Conspiracin contra Hitler, por R. Manvell

y Alemania no poda equiparar su capacidad de construccin naval con HISTORIA DE SEGUNDA la de Gran Bretaa y sus aliados. Nunca podra alcanzar la GUERRA DA superioridad britnica en buques de lnea. Por eso, la Marina alemana confi desde el principio en los planes de guerra ofensivos; y desde el principio estos planes fueron eficaces...