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ARTCULO

Ro Cambillas. Reserva del Saja (Cantabria). Foto: Roberto Anguita. Naturmedia

LAS CUENCAS HIDROGRFICAS:


REVISIN HISTRICA DE SOPORTE FSICO DE LA
Eduardo Martnez de Pisn

SU USO COMO REGIONALIZACIN

Los fluvialistas
insercin del fluvialismo o teora de la competencia de los cursos fluviales para generar formas propias en la superficie terrestre, formas de erosin y de sedimentacin caractersticas, incluso las formas capitales para algunos, tuvo tres momentos estelares. En su primer episodio, no parece dudoso que fue Leonardo de Vinci quien primero razon en Europa con datos empricos suficientes que los ros eran capaces de seccionar el relieve y, por tanto, de haber abierto en una larga evolucin los valles por cuyos fondos corren hoy sus aguas. Pero la construccin de una teora completa de esta erosin fluvial tard tiempo en pronunciarse, ms en establecerse y an ms en admitirse. El tiempo que pareca requerir un ro para abrir su valle era tal que desbordaba todos los calendarios

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terrestres oficialmente admitidos, por lo que tal teora fue considerada por ms de uno como poco recomendable. Para el segundo momento, hay que esperar al siglo XVIII. Adems del conocimiento emprico o tcnico de la hidrulica, que funcionaba al margen de estructuraciones geogrficas o geolgicas, fue DArcet, en un clebre discurso sobre los Pirineos, quien expuso acadmicamente la doctrina con rotundidad, basada en sus propias observaciones y experiencias, y otros autores de la Ilustracin como Soulavie incluso dieron pasos para generalizarla y justificarla con clculos. La tercera fase cientfica es reciente y la de mayor alcance terico. Andando el tiempo, ya a fines del siglo XIX y principios del XX, el gegrafo Davis bas su hiptesis fundamental de la geomorfologa en un sistema cclico de erosin fluvial, dando a sta un rango prioritario en la explicacin del relieve de la Tierra. Naci con ella la ciencia de los

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procesos y de las formas terrestres que, con abundantes correcciones y otros giros y prioridades, llega hasta hoy a caballo, por su complejidad real de interrelaciones, entre la geografa, la geologa, la ingeniera, la hidrologa, la climatologa y hasta la botnica. El hecho es que los ros o, mejor, su capacidad para generar sistemas de relieves, tanto tiempo subestimados, adquirieron verdadero protagonismo cientfico. Incluso en casos pasaron a ser sobreestimados, como sistema cerrado con elementos excluyentes, lo que dio lugar a respuestas desde razonamientos y pruebas de la diversidad de medios fsicos y de la influyente variedad en el tiempo y en el espacio geoclimtica y geoecolgica, enriqueciendo la diversificacin del modelado. Pero, si ste ha sido el proceso de entendimiento de su papel en las ciencias de la Tierra, tambin han tenido los ros y sus cuencas otros papeles en la geografa, derivados, primero, de su evidente entidad como ejes de culturas, de civilizaciones, de caminos; segundo, como soportes de clulas de comarcas funcionales; tercero, por la misma posibilidad del bsico uso del agua y, cuarto, por la adaptacin del sistema territorial humano a los sistemas mltiples interconectados como canales terrestres de sus redes de valles en cada cuenca hidrogrfica, dando lugar a entidades histricas asociadas a regiones fsicas. Y, adems, en quinto lugar, porque, debido a todo ello, el conocimiento geogrfico de las cuencas habitadas, aprovechadas y transitables, era notablemente superior al de las divisorias, con frecuencia vacas de poblacin, acaso boscosas o estriles, incluso ignoradas si eran altas montaas. Las divisorias eran repetidamente terrenos hostiles, incluso peligrosos, inestables polticamente, lmites fronterizos, lugares borrosos. El sentido centrpeto del territorio estribaba en el poder axial de los ros. A este esquema se superponan trazados de reinos, ducados, obispados, provincias, ms o menos persistentes o efmeros y en no pocos casos azarosos. Pero stos eran los que contaban en los intereses y

en la organizacin de los hombres y las divisiones geogrficas se establecan con prioridad absoluta en funcin de ellos. Y los mapas se hacan segn las mismas pautas. El mapa era el del territorio del zar. La geografa regional, en sentido estricto, estaba an por nacer.

La armazn
Pero a mediados del siglo XVIII, siguiendo una tradicin geogrfica antigua, Philipe Buache, el ms clebre gegrafo francs de su centuria y Gegrafo Real -por lo que sus ideas tuvieron influencia y difusin- dividi sistemticamente las regiones continentales naturales por cuencas hidrogrficas y supuso que tales divisorias son alineaciones montaosas, lo que desfigura, por un desconocimiento propio de los gabinetes de la poca, la realidad geogrfica. En 1752 estableci as un sistema hidrogrfico-orogrfico mundial, detallado para Francia, en el que asent la armazn o charpente as lo llam- de los continentes y los ocanos y sus unidades naturales. El sistema se hizo clebre como teora de las cuencas fluviales. Tales cuencas definan para Buache las unidades naturales del Globo, de modo que los continentes no seran sino conjuntos de cuencas. Las cuencas, pues, quedaran delimitadas por las divisorias de aguas, que supuso conformando alineaciones continuas de montaas en enlaces mltiples. Como consecuencia, Buache seal en ellas montaas ficticias (montaas fantasmas, decan los gegrafos del siglo XIX, alguna vigente hasta 1860), donde tales divisorias no correspondan a interfluvios elevados. Pero pareca como si se siguiera en los gabinetes el precepto clsico de minimis non curat praetor. Tomado este planteamiento de las divisoras como doctrina poltica y administrativa, incluido su severo error topogrfico, la pauta de delimitacin estaba establecida. An hoy se practica en poltica internacional, pese a las frecuentes complicaciones geogrficas de detalle que acarrea en el trazado real, pues las divisorias no siempre son relieves ni son lineales ni se

A mediados del siglo XVIII, el gegrafo francs, Philipe Buache, dividi sistemticamente las regiones continentales naturales por cuencas hidrogrficas

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dejan captar con las necesarias sencillez y rotundidad fsicas que esos casos requieren. No obstante, como decimos, este sistema tuvo un gran xito, que se prolong hasta casi la mitad del siglo XIX. La consagracin de sus tesis se deriv de la influencia cortesana de Buache, de su carcter generalizante, de su divulgacin en manuales, de su aceptacin en la Enciclopedia Francesa, de su aplicacin para la delimitacin de los Departamentos de Francia por las Constituyentes de 1790 y, cientficamente, por la renovacin que supuso de la caduca geografa tradicional, al superar la reduccin regional, constreida a los lmites polticos, renovndola con una posible delimitacin de soporte natural. Y tambin por la debilidad que muestran siempre los cientficos hacia los sistemas, sea cual sea su validez. slo toma fuerza tal rechazo hacia mediados del XIX y no es cambiado este sistema por otro hasta que el concepto de cuenca hidrogrfica no es sustituido, muy avanzado dicho siglo, por el de regin natural, ms complejo, integrador y basado en el relieve. Uno de los principales fundadores de la Geografa moderna, vacin, lo que violenta la naturaleza y acarrea errores geogrficos. En concreto, escribe que la divisin en divortia aquarum no puede pretender dar cuenta de la esencia de la forma geogrfica... La esencia de esta forma reside en el resalte, la elevacin de las masas terrestres globales, que, independientemente de la escorrenta fluvial actual -que no ha modelado las formas de la tierra ms que superficialmente- slo es perceptible por el contraste entre las elevaciones y desniveles de la tierra... La red actual de lneas divisorias de aguas no representa, en consecuencia, ms que una modificacin terciaria muy reciente de las superficies terrestres. Por ello, afirmaba que fue una deduccin precipitada de Buache suponer que las lneas de divisoria de aguas coinciden siempre con las montaas. Y aada: Opinin demasiado seductora que ha contaminado la Geografa y, as, en vez de una imagen fiel de la naturaleza se ha dibujado una caricatura. L g i c amente, otros reconocidos gegrafos del XIX tambin rechazaron la homologacin de divisorias con montaas, como en el caso de E. Reclus. Una de las figuras claves del inicio de la Geografa Fsica europea a fines del XIX, el francs A. de Lapparent, critica igualmente el valor de delimitacin natural de las lneas de divisoria de aguas, rebate las viejas ideas sobre su papel geogrfico y propone, como Ritter,

La crtica geogrfica y poltica


La crtica al sistema naci ya a fines del XVIII, con la exploracin y observacin directa de las montaas, especialmente europeas, que di lugar a una revisin geogrfica de estas construcciones tericas. As Ramond en los Alpes y en el Pirineo censur la identidad entre montaa y divisoria principal, y de Saussure en los Alpes critic la continuidad de los cordones montaosos. Las crticas de naturalistas como Humboldt y Willkom siguen ese proceso de revisin. Es el inicio del fin de un dogma geogrfico. Pero

Ro Esperabn. Foto: Javier Rico. Naturmedia

Carl Ritter, se opuso en 1852 al planteamiento de Buache, escribiendo a favor de la trama configurada por el relieve. Ritter indica que Buache no tena pruebas de obser-

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su matizacin o sustitucin por el papel del relieve. Sus trminos son igualmente duros: Nada es ms artificial que esta nocin de grandes lneas de divisoria de aguas, sobre las que antes reposaba todo el edificio de la geografa fsica... Sera un error mayor imaginar que deben estar acusadas en la topografa y que los principales accidentes del relieve coincidirn de un modo constante con los lmites de las grandes cuencas hidrogrficas. Por tanto, rechaza que formen la osamenta de la tierra tales divisorias-montaas, como una idea arcaica y artificial. Y concluye: los continentes no responden de ninguna manera a la concepcin de una osamenta coordenada a su contorno y marcada por una cadena de divisoria de primer orden de donde se desprenderan, como miembros unidos al tronco, aristas separadoras de cuencas secundarias y adems, las lneas de divisoria no tienen nunca ms que una situacin provisional y estn expuestas a desplazarse con el tiempo. El reconocido gegrafo Camena dAlmeida escriba an en 1893 en su renombrada tesis sobre el Pirineo que, an en 1823, lo que se consideraba ante todo en una cadena era su papel hidrogrfico, buscando fijar en ella la lnea continua ideal de la divisoria de aguas, por lo que los mapas habituales dividan Europa en dos grandes vertientes, Atlntica y Mediterrnea, sacrificando al trazado de la divisoria continental las particularidades del relieve. Califica Camena a esta concepcin de estrecha (se haca -escribe-, si era necesario, violencia a la realidad para salvar la teora... se obstinaba en querer encontrar el relieve ms elevado en los puntos donde divergan las aguas). El espritu de sistema es tenaz. Es decir, los nuevos conceptos de relieve sustituyen en la segunda mitad del XIX a los de divisoria simple en la organizacin geogrfica de los territorios, aunque la idea de divisorias y cuencas como claves de definicin regional persiste en lo jurdico, en lo administrativo, en lo poltico y en alguna geografa arcaizante. Otra cosa

es, evidentemente, la validez de la cuenca como sistema fsico, que nadie cuestiona. Entre los autores clsicos que pueden reflejar la integracin de la idea de relieve en la de divisoria, hay que destacar en especial a Philippson, en 1886. Sus ideas, en consonancia con las de la poca, le hacen afirmar que a menudo encontramos montaas que, a pesar de contarse entre las ms poderosas de la tierra por superficie y altura, no llevan consigo una divisoria de aguas de importancia Hacia dnde se dirigen los ros despus de salir de la montaa, eso est en ninguna o slo alguna relacin originaria con la montaa misma. Por eso, la realidad le lleva a diferenciar morfolgicamente entre divisorias de valle, apenas perceptibles, y de cima. En esta misma lnea, los escritos de L. V. Varela, publicados en Buenos Aires en 1901, sostienen la desigualdad entre los trazados de la cordillera andina y de la divisoria continental, siendo para l la orografa de los cordones que conforman la cadena de cumbres el principal hecho geogrfico que configura esos territorios. O, tal como escribe, el asiento de la lnea en la arista de la montaa. Ms recientemente, el gegrafo argentino F. A. Daus menciona tambin estas cuestiones (1975), aludiendo expresamente a ellas y a las tesis de Buache. Califica de concepcin primitiva a la que construye la armazn y la reparticin natural de los territorios y de lmites naturales para los pases segn las cuencas, mientras un relieve de tanta entidad como el andino puede no coincidir con esa divisin. Estas cuestiones han venido siendo all muy importantes en la prctica, pues la aplicacin alternativa o conjunta de las tesis de divisorias o de relieves ha dado lugar no slo a diversos criterios sino tambin a numerosas complicaciones en el trazado de la frontera andina. Puede ser tambin un ejemplo expresivo que, incluso, en un estudio de inters expresamente hidrogrfico, como el Plan Nacional de Obras Hidrulicas de Espaa de 1933, se concepte como previo

A finales del XIX los ros o, mejor, su capacidad para generar sistemas de relieves, tanto tiempo subestimados, adquirieron verdadero protagonismo cientfico

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el estudio geolgico especfico. Esto permite al autor del informe (eminente cientfico en aquellos aos) ponderar, como algo bsico, las relaciones y divergencias entre la Hidrografa y la Morfologa espaolas, dado que -tambin para l- los conceptos de divisoria y de cadena orogrfica no son siempre coincidentes. Pero adems, como ha sealado Nicols Ortega en el Seminario de 2004 del Instituto del Paisaje de la Fundacin Duques de Soria, la reaccin tuvo tambin caracteres ms intelectuales y polticos 1 . Ortega reproduce un fragmento elocuente en este sentido de una conferencia de Renan en 1882, titulada Qu es una nacin?, donde este autor rechaza las concepciones basadas en la raza, la lengua o la religin e incluso en preceptos geogrficos fsicos simplistas, que pueden abocar a determinismos peligrosos, abogando por considerar, en cambio, la voluntad de los hombres, en lo histrico y en un consentimiento cotidiano de adhesin, de vida en comn. Y, claro est, en el asunto de las divisiones fronterizas inevitablemente alude al marco terico an vigente entonces que hemos venido sealando: los ros escribe- han conducido las razas; las montaas las han detenido Es incuestionable que las montaas separan, pero los ros ms bien unen. Pero no todas las montaas podran delimitar los Estados Cules son las que separan y cules las que no separan? Si los lmites naturales fueran impositivos, algunas naciones los esgrimiran para redondearlos, para alcanzar tal montaa. Y remataba su crtica y su alarma diciendo con rotundidad: No conozco doctrina ms arbitraria ni ms funesta. Como advierte Nicols Ortega, Renan, al rechazar estas concepciones dejaba implcita una aplicacin concreta, pues estaba cerrando la posibilidad de utilizarlas, como poda hacer Alemania, para justificar y mantener la anexin de los territorios de Alsacia y Lorena. A fines del siglo XIX, las salidas de la ciencia geogrfica al atasco y al riesgo de cristalizacin de las cuencas-regiones eran, por tanto, dos: una fsica, hacia la opcin dada por el entonces nuevo estudio de los relieves en conexin con las redes hidrogrficas, y otra humana, tambin naciente, hacia una concepcin radicada en los hechos y las voluntades colectivas decantados por el fluir de la historia. Conocer este proceso terico y entenderlo incluso desde nuestro propio punto de vista, marcado por el peso regionalizador, particularmente fuerte, de la trama natural de compartimentacin orogrfica de las cuencas hidrogrficas de la Pennsula Ibrica y por el obvio aislamiento de los archipilagos, puede proporcionar al menos una perspectiva cultural relativista que nunca es inoportuna.
1 Trabajo indito, en prensa en 2004, del que reproducimos las siguientes citas con permiso de su autor. Paisaje, historia y nacin. Fundacin Duques de Soria

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