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LAS FURIAS

Keith Roberts

Ttulo original: The Furies Traduccin: Rami 1966 by Keith Roberts 1977 Producciones Editoriales ISBN. 84-365-1001-1 Edicin digital: Umbriel R6 11/02

Prlogo Los podemos llamar los Guardianes. Lo que guardaban tan celosamente no era material, en la acepcin que los humanos damos a esta palabra. Tena volumen, aunque no forma; posea masa, aunque no dimensin. Un incomprensible conglomerado de recuerdos, un rayo cargado de ramales y nutrido saber, brot del espacio, impulsado por corrientes de gravitacin, y lamiendo las llamas de los soles de la constelacin. Y lleg a la Tierra... Tal vez los Guardianes estaban cansados. Para ellos, Vanderdecken era una criatura efmera, y los milenios de Ahasuerws no eran sino un lento abrir y cerrar de ojos. Su viaje duraba siempre, hacia el futuro y hacia el pasado, atrs, atrs, retrocediendo ms all de nuestro Tiempo, ms atrs tal vez de la Primera Creacin. Su lugar de procedencia, hasta los mismos Guardianes lo haban olvidado, al igual que nunca supieron cul haba sido su origen. No podan sangrar, del mismo modo que no podan experimentar ni la amargura del dolor ni el miedo. No posean clulas que pudieran morir, ni huesos que el Tiempo pudiera pulverizar. Estaban despellejados y desnudos, hasta el lmite, y an ms all de nuestro concepto de la desnudez. Tal vez lleg el momento en que sintieron hambre. Hambre de carne... Est dentro de lo posible que dieran con nosotros por pura coincidencia, pero tambin cabe que nos olfatearan, que nos presintieran, y entonces no dudaron en acercarse. Tambin es posible que el miedo a los latigazos de terror que azotaban los mundos les hiciera diseminarse por el espacio, hasta que al fin encontraron la retribucin a su esfuerzo. Tales cosas nunca las sabremos... Lo que s sabemos es que esas cosas del espacio descubrieron la Tierra. Que experimentaron el calor de nuestro sol. Que se congraciaron con, el verde de nuestros continentes y con las marejadillas de plata y azul de nuestros mares. Que cal en ellos la sensacin y el calor de vida hasta lo ms profundo de sus seres, y que para ellos todo cuanto encontraron les pareci bueno. Se abrieron camino como fugaces meteoritos a travs del aire, y cayeron sobre ciudades que hervan como casas de insectos. Fueron bajando, bajando, cada vez ms cerca, bajando... Despus quedaron suspendidos en el cielo, invisibles, como el ncleo en formacin de tormentas y angustias. Vigilaban, esquematizaban, planeaban y observaban; y lleg el momento en que se decidieron irrevocablemente. Dieron rienda suelta a aquello que haban protegido durante tanto tiempo, despreocupndose de todo, y haciendo de ello su esencia. Se emponzoaron de saber y confianza, y se aprestaron a su primera y nica transformacin; y sin saber cmo, ni de dnde, ocurri lo increble. El Verbo su Verbo se hizo carne... Primera aparicin de las avispas Las ltimas noticias recibidas hoy se refieren a un extrao accidente ocurrido a un hombre de Powerstock. James Langham, granjero, conduca un tractor en la propiedad de su dueo, mister Noel Paddington, cuando de pronto se ha visto atacado por lo que l ha descrito como una monstruosa avispa. El animal, segn ha manifestado Langham, meda tal vez ms de un metro de una ala a la otra, y apareci de repente sobre un altozano, arremetiendo inmediatamente contra el vehculo a toda velocidad. Langham consigui esquivar la primera acometida agachndose, el animal pas por encima de su cabeza y fue a estrellarse contra la rueda del tractor. El bicho cay al suelo, circunstancia que permiti a Langham matarlo de un certero golpe de azada. Los restos fueron transportados en un saco a un hrreo cercano y mister Paddington dio parte a las autoridades. Al efectuar la investigacin, dos horas ms tarde, no hallaron el menor rastro

del animal, aunque Langham insisti persistentemente en la verdad de su relato. El equilibrio nervioso de este hombre ha sufrido tal convulsin que durante todo el da de hoy ha permanecido encerrado en su casa. Describi el ataque! como el zumbido de un avin volando a baja altura| y asegur que, solamente el aguijn, desenvainado por completo en los momentos de agona mortal, meda ms de cuarenta centmetros de largo... Captulo I He mostrado esta introduccin a tres o cuatro amigos, y hasta ahora a ninguno le ha gustado. Dicen que es demasiada fantasa, y que adems no se podra demostrar. S que no se puede demostrar, eso ya lo s, pero en cuanto a lo de tener demasiada fantasa, pues... bueno!, este libro es mo y, por tanto, lo empezar como yo quiera. Despus de todo, me pidieron que lo escribiera; aclar bien, cuando me instaron a que me pusiera a teclear, que yo era un caricaturista y no un autor, pero nadie me quiso escuchar. Me llamo Bill Sampson y, como dije antes, sola hacer dibujos de caras graciosas para ganarme la vida. El ao que empez todo esto, que fue el ao de la Prueba Neptuno. yo viva en un pueblecito de Wiltshire, llamado Brockledean Creo que hasta entonces me haba defendido bastante bien; posea mi propia casa, un XK150 y un Oreat Dae, viva muy confortablemente en toda la extensin de la palabra y acababa de cumplir los treinta aos. Desde luego, la suerte tuvo muchsimo que ver en todo ello; haba hecho un sinfn de trabajos a lo largo de toda mi vida, desde conductor de camiones hasta cargar y descargar cajas en uno de los departamentos de unos grandes almacenes. En ninguno de aquellos empleos haba durado mucho tiempo, y nunca pude pasar de llevar una vida ms bien austera, y, a decir verdad, en ocasiones ni aun eso. Un buen da me encontr con un amigo, a quien haca muchos aos que no haba visto, y que logr ponerme en contacto y hacerme introducir en una de las editoriales ms importantes, dada la circunstancia de que necesitaban un dibujante de historietas. Por aquellos das trabajaba de vendedor en un tenducho maloliente. Lo dej cuando vi que la cosa de los dibujos empezaba a darme buenos resultados, y poco despus tena el dinero suficiente como para tener que preocuparme de invertir una parte de ese dinero de forma que pudiera burlar los impuestos. Cierta persona me sugiri que comprara alguna propiedad. Me pareci una buena idea; la situacin de los negocios en aquellos das era tal, que ni aun el ms miserable hombre de negocios poda perder dinero si se dedicaba a los ladrillos y al mortero. Empec a buscar. La eleccin no era fcil. Debo reconocer que nunca haba vivido en una casa nueva; y haba algo en el sistema de edificacin moderna que me pareca terriblemente deprimente. Por tanto me decid por ver otro tipo de viviendas; la mayora de ellas se hallaban en un proceso avanzado de derrumbamiento, y adems los precios venan a confirmar lo que yo en ocasiones defina corno un robo a la luz del da. Un da o hablar de un pico en Brockle-dean y me fui all para echar un vistazo. Me pareci un sitio ideal. La casa en otro tiempo haba sido un bar y se alzaba como a poco ms de un kilmetro de distancia del centro de la ciudad. Se poda considerar que estaba totalmente aislada de todo y de todos, a excepcin de unas cuantas granjas que se vean a lo lejos. Las tierras f que la circundaban no se poda decir que ofrecieran un atractivo inmenso, pero desde luego eran agradables. Haba una habitacin orientada hacia el norte, donde la luz entraba a raudales y que yo consider que sera la ideal para hacer de ella mi estudio; y haba tambin un garaje. El jardn era pequeo y casi todo l cubierto de hierba. por lo que el mantenerlo arreglado a buen seguro que no me ocupara mucho tiempo. En conjunto, la casa en s satisfaca mis necesidades. Hipotequ aquel rincn sin muchas dificultades y me traslad all para disfrutar de la simplicidad de la vida rural.

Hice de mi vida casi una rutina. Una vez a la semana iba a Londres a hacer entrega de mis trabajos y a recoger guiones. El resto del tiempo, sbados incluidos, trabajaba como un empleado de banca. Desde luego, no hay nada de romntico en el arte, es ni ms ni menos, que como otro trabajo cualquiera. Trabaje usted mismo un montn de horas seguidas, y despus trate de olvidar los problemas propios de ese trabajo cuando ya ha terminado la jornada; sintese esperando a que le llegue la inspiracin y no habr hecho ms que desperdiciar el tiempo. Al principio, mis das transcurran a una velocidad de vrtigo, cuanto ms que me lo tena que hacer todo yo; slo el hecho de tenerme que preparar la cena se converta la mayora de las veces en algo que me sacaba de mis casillas. Como es lgico, fui mejorando poco a poco, si bien he de admitir que nunca llegu a poderme considerar como un cocinero. Cuando el humo se haba por fin disipado, y tena los platos y toda la vajilla limpios, sola pasear un poco por los alrededores de la casa tratando de imaginarme lo que habra sido aquel lugar en los viejos das en que aquello haba sido un bar. No era muy difcil; era de esa clase de sitios que invitaban a forjarse imaginaciones. La estructura principal no era vieja, a juzgar por cmo eran las de la mayora de casas de aquella regin, pero los fundamentos y los stanos, eso ya era otra cosa. Los suelos eran macizos, soportados por pesadas vigas, y en la parte baja de las escaleras, haba dos arcadas, que nunca me dieron la impresin de ser posteriores al siglo xvi. Aqu haba habido en otros tiempos una taberna, donde se alzaban pletricas de alegra las copas del amor. Tal vez este lugar haba sido muy frecuentado; sin duda se pudo hallar en l toda clase de posibilidades de placer. Como probablemente habrn descubierto ya, soy un poco melanclico por naturaleza. Adoro las cosas antiguas; los viejos edificios y las viejas ideas. La casa conservaba todava muchas reliquias de sus tiempos de bar, haba una marca sobre el enladrillado del muro frontal. que revelaba sin lugar a dudas que all haba habido un cuadro o un rtulo; y en otro lugar del mismo muro se evidenciaba la presencia, antigua presencia de un enorme cartel. Ahora todas las paredes estaban desnudas, e incluso estaban inclinadas hacia delante de tal forma que pareca que iban a derrumbarse. El agente del Estado, a buen seguro que querra tirarlas para que fueran reconstruidas pero yo no estaba dispuesto a ello. Me hice a aquel estado de cosas, con mucha rapidez, pero al cabo de unos meses, tuve la sensacin de que me faltaba algo, de que echaba de menos algo, en todos; cada uno de los rincones de la casa. Me pas noches en teras despierto, y oyendo a la vez ciento de ruidos in identificables caractersticos de todas las casas viejas, y la verdad es que me sent muy solo. Me haba prometido que nunca entrara una mujer en aquel lugar; no haba podido encontrar nunca a nadie que quisiera compartir conmigo los tiempos difciles, y aunque no censuraba ni reprochaba a nadie por ello, no estaba dispuesto a compartir mis ganancias, ahora que me hallaba en mejor situacin, con una mujer, ni aun en el caso de que encontrara una. Por tanto, si necesitaba a alguien all que me hiciera compaa, no me quedaba ms que una alternativa; compr a Great Dae. Era una perra; hubiera preferido un perro, pero cuando la vi, dando vueltas incesantemente por la perrera, llegu a la conclusin de que no me iba a quedar ms remedio que comprarla. Era negra como el azabache, y desde su nacimiento, no haba conocido ms nombre que Sekhmet, diosa egipcia de la oscuridad, consorte del seor de las profundidades terrestres. Quizs era un nombre un poco altivo; pero de todos modos, pronto qued reducido a Sek, que desde luego, no tena tanta rimbombancia en su pronunciacin, pero era mucho ms fcil para todos. Una de las muchas, aunque no por ello ms importante, ventajas de Sek, era el gustarle extraordinariamente mi modo de cocinar. Nunca pude resistir a la tentacin de inventarme sobre la marcha recetas de cocina; como era de temer, la mayor parte de las veces, los resultados eran terribles, desastrosos, pero todava me era mucho ms horrible el ver hasta qu punto ella

disfrutaba con aquello; tal vez no era ms que una tctica de delicadeza; no lo s, porque desde luego, era educada por naturaleza. Cuando el batallar cotidiano haba terminado, acostumbraba a llevar a Sek de paseo, y caminbamos durante unos tres kilmetros. Y todas aquellas andanzas las terminbamos siempre en el Basketmakers Arms de Brockledean. All ella era la favorita; le guardaban siempre galletas y dulces detrs de la barra; alzaba el cuello, lo estiraba, pona la enorme cabeza negra sobre el mostrador, sacaba la lengua e iba cogiendo cuanto haba con una facilidad pasmosa. Se las coma sin dejar ni una migaja. La cerveza era tambin una cosa que le encantaba, aunque la verdad es que yo sola restringirle la racin a, en el mejor de los casos un plato lleno. Tena el convencimiento de que un borrachn en la familia ya haba suficiente. Se reuna un grupo de gentes muy simpticas en el Arras: granjeros, jardineros, y el viejo Diddy que era un trapero. La clase de individuo que me gustaba. All tena un amigo particular. Se llamaba Tod; todo un carcter y tan irlands como el primero Era un County Mayo, graduado en agricultura y cosechero. Los suyos, haba sido gentes dedicadas a los cultivos durante muchas generaciones, y aunque era director de una compaa, nunca llev su personalidad ms all de presentarla como algo distinto al humilde medio de que proceda. Sola recorrer toda la regin aconsejando a los labradores, lo ms oportuno para que pudieran resolver los problemas propios de la agricultura; era un reconocido especialista en cosechas, y un gran experto en pestes y plagas de las semillas. De vez en cuando, yo le haca algn trabajo, de escasa importancia en realidad; algn artculo sin importancia, dibujos para anuncios o cosas por el estilo. Nunca le quise cobrar nada por aquello, pero Tod me lo pagaba en especies; haba en el pueblo una especie de mercado, situado cerca de la carretera, y Tod era mi fuente de aprovisionamientos, de donde obtena huevos frescos, mantequilla de la granja, queso, y el Seor sabe cuntas cosas ms. Precisamente fue a Tod, a quien o hablar por primera vez de las Furias. Entr una noche a ltimos de junio en Arms, y recuerdo que por aquellas fechas Sek, acababa de cumplir los dieciocho meses. La concurrencia era escasa, pero Tod estaba sentado en su sitio de costumbre, en el extremo del bar, con las narices hundidas en el Daily Echo. Al llegar junto a l, me tendi el peridico, sealndome con el dedo unos titulares. Afortunadamente, me guard una copia de ese artculo; se titulaba Extrao ataque en Dorset y deca lo siguiente: De nuestro enviado especial: Las ltimas noticias recibidas hoy se refieren a un extrao accidente ocurrido a un hombre de Powerstock, cerca de Bridport, en Dorset. James Langham, granjero, conduca un tractor en la propiedad de su dueo, mister Noel Paddington, cuando de pronto se ha visto atacado por lo que l ha descrito como una monstruosa avispa. El animal, segn ha manifestado Langham, meda tal vez ms de un metro de un ala a la otra, y apareci de repente sobre un altozano, arremetiendo rpidamente contra el vehculo a toda velocidad. Langham consigui esquivar la primera acometida agachndose, el animal le pas por encima de la cabeza, y fue a estrellarse contra la rueda del tractor. El bicho cay al suelo, circunstancia que permiti a Langham matarlo de un certero golpe de azada. Los restos fueron transportados en un saco a un hrreo cercano, y mster Paddington dio parte a las autoridades. Al efectuar la investigacin dos horas ms tarde, no hallaron el menor rastro del animal, aunque Langham insisti persistentemente en la verdad de su relato. El equilibrio nervioso de este hombre ha sufrido tal convulsin, que durante todo el da de hoy ha permanecido encerrado en su casa. Describi el ataque como el zumbido de un avin volando a baja altura, y asegur que solamente el aguijn, desenvainado por completo en los momentos de agona mortal, meda ms de cuarenta centmetros de largo.

La polica local est investigando en estos momentos sobre la muerte de tres perros en la vecindad. En cada uno de los casos, los cuerpos aparecieron considerablemente inflamados, y cada animal pareca haber muerto a causa de un golpe seco con un arma muy afilada, que bien pudiera ser un estilete o una bayoneta. Habiendo preguntado a un polica que si era concebible que tales heridas hubieran sido causadas por algn insecto de desmesurado tamao, respondi que si se tratara de una avispa, no le importara encontrrsela. Se han recogido tejidos de los animales muertos, para ser sometidos a anlisis, con el fin de determinar la clase de veneno que puedan evidenciar. Todava no se ha recibido detalle de la conclusin. Haba una nota al pie: El Encargado Principal de la Casa de los Insectos del Zoo de Londres ha declarado hoy: "Que el mayor insecto viviente conocido por la ciencia, es un coleptero, escarabajo para ser ms preciso, Macrodonia Cervicornis que llega a alcanzar una dimensin de casi diecisis centmetros. La constitucin en s del cuerpo de un insecto es tal, que hace casi totalmente imposible la existencia de alguna especie de mayor tamao. Un animal de ms de un metro, se debe considerar fuera de toda posibilidad." Dej el peridico, y agit ligeramente la cabeza: He odo muchos cuentos e historietas en mi vida, pero nunca nada tan gracioso como esto. Usted lo ha credo, Tod? Dio una chupada a su enorme cigarro. No. Es imposible. Y Sonny Jim piensa igual que yo dijo con preocupacin. Y cmo es eso? brome . Cre que usted se debera alegrar de que fuera cierto. Imagnese el negocio que hara si tena que ponerse a matar animales tan grandes sacudindolos de los campos. Me mir pausadamente y respondi: No se reira de esa manera si fuera verdad Bill. Pinselo bien. Imagnese una avispa de esas dimensiones. Calcule usted la fuerza que debe tener un cuerpo as, hecho todo msculos y veneno. En realidad no sera un animal, sino ms bien una mquina. Con toda la parte exterior cubierta de quitina, que le debe constituir en algo ms duro que el acero. Se necesitara un tamao de bala capaz de atravesar una armadura y an as, avanzara constantemente hacia uno, siempre adelante, siempre adelante, sin que pudiramos encontrar medio alguno de huir. Y su aguijn, nos atravesara con toda facilidad, zas! de un lado a otro, igual que una bayoneta, como dice el peridico. Y no digamos nada de sus maxilares, abrindose como tenazas. No nos engaemos, si lo que se dice ah, fuera cierto, ese bicho sera capaz de arrancarle a cualquiera de un solo bocado un brazo o cualquier otra cosa. Encantador, desde luego, encantador... dije. Y a buen seguro que la cosa no terminara ah. Esos animales tendran su organizacin social. Eso es tan seguro como que nos hallamos aqu. Es usted un pozo de negras ideas esta noche, Tod intervine. Hizo una mueca antes de responder: Hay cosas que se meten en la cabeza de uno. y que es imposible desprenderse de ellas es como si el mstico Oirish estuviera dentro de m, se lo aseguro.. y siempre dije que la siguiente poca de mayor esplendor, sera la Edad de los Insectos. Si esas descomunales avispas, fueran reales, si todo eso de que se habla ah fuera verdad, habramos llegado mucho antes de sospecharlo a esa Edad. Esa teora falla por la base dije los insectos hace mucho tiempo que perdieron su oportunidad. Han estado zumbando y dando vueltas de un lado a otro, durante Dios sabe cuntos aos. Si hubieran tenido que ser los insectos los que dominaran la tierra, ya lo habran hecho mucho antes, no cree? Neg contundentemente con la cabeza:

Oh, no... Hubo pequeos dinosaurios que los desbarataban todo imponiendo su ley, antes de que llegaran los tiranosauros y dominaran la situacin. Y fjese en los mamferos, se pasaron cientos de aos corriendo de una parte a otra como ratas perdidas hasta que uno de ellos construy las Pirmides. Es mejor no discutir nunca con un irlands. No se consigue nada. Ponga una mosca en mbar continu insistiendo con ms calor todava en su tema . Contemple ese animal, con sus pelos, sus alas, y el parpadeo de sus ojos. Es bastante ms vieja que la raza humana, pero es la misma, igual idntica que cualquiera de las que hay fuera sobre el montn de basuras. Los insectos ya han esperado durante bastante tiempo, y la mayora de ellos poseen una estructura social que no se parece en nada a la nuestra y no han cambiado ni evolucionado, no han ido a ms ni a menos. Eso significa que en cuanto a mquinas vivientes, estn muy cerca de lo perfecto, de lo cual no podemos presumir nosotros. Perdemos las uas y los dientes, y necesitamos todo un montn de cosas para poder sobrevivir, teniendo en cuenta que adems perdemos con una rapidez inusitada nuestra adaptabilidad, lo cual fue precisamente el mal de los dinosaurios. Pero los insectos tampoco son adaptables respond. Abri desmesuradamente los ojos: Bueno, ya estamos!, ya est usted metindose otra vez en cosas de las que no entiende. Si se limitara usted simplemente a su arte de dibujar, y nos dejara a nosotros los profesionales que discutamos lo que funciona as o de la otra manera... Pues claro que el insecto es adaptable. Si no lo fuera, ya tendra que estar yo buscndome otro trabajo. Puede vivir en cianuro de potasio si quiere, y nosotros no. Mire, hay gente en los laboratorios con cabezas formidables, de verdadero valor, sobre los hombros y que se preocupan de una forma exhaustiva por llegar cada vez a proporcionar nuevos inventos. Pues bien, hay siempre por los alrededores pequeos insectos que se engordan con los desperdicios de experimentos del ao anterior. Como la inmunidad de la penicilina dije. Muy parecido...se oy un zumbido en el cielo muy oscuro, y se detuvo . Qu se cree que fue lo que el hombre vio entonces? No respond. El ruido se iba haciendo ms estridente. Despus ambos vimos un avin que cruzaba por delante de la ventana, y que desapareca despus. Tod se puso a rer: Debo confesar que ya estoy nervioso. Si a una avispa de especie desconocida, se le da la particularidad de poseer un tamao muy superior al normal, siempre parece que vaya a caer sobre nosotros por el aire. Como aquellas criaturas de que se habla en la historia, que atormentaban a las pobres almas por sus pecados, cmo se llamaban que no me acuerdo? Las Furias respond. Asinti lentamente, se qued contemplando el vaso, y se lo llev a la boca. Luego dijo como si hablara consigo mismo: S. Las Furias. Esto me hace pensar que sera un nombre muy acertado para el conjunto de cosas de que estbamos hablando... Durante los das que siguieron, estuve bien atento a todo cuanto se publicaba en los peridicos, pero ya no hubo ms noticias, ni en serio, ni en plan humorstico, ni de ninguna forma. Naturalmente, la mayor parte del ao, todas las informaciones de los peridicos giraban de un modo directo o no, alrededor de las series de pruebas nucleares que se llevaban a efecto, tanto por parte del Este como del Oeste. Los experimentos americanos tenan que culminar con el Proyecto Neptuno, cuya misin era la detonacin sobre el lecho del Pacfico, de una bomba de quinientos megatones. Sera la explosin ms importante, la de mayor contundencia, jams provocada por el hombre, y durante casi seis meses la prensa no haba dejado de formular toda serie de argumentos, tanto en favor como en contra. El Ministerio de Marina, se lamentaba, no sin cierta aspereza, de

que los efectos que tal explosin producira en las mareas y en las corrientes, seran acusados por todos los mares, y resultaran catastrficos, mientras que la gente marinera, se mostraba ms preocupada por la contaminacin; algunas autoridades en la materia aseguraban que pasaran aos antes de que se pudiera pescar normalmente cerca de las reas afectadas. Recuerdo tambin que incluso se llegaron a presentar algunas dudas, sobre si la corteza terrestre sera capaz de soportar una sacudida tan terrible pero a los que as haban hablado se les hizo callar inmediatamente tachndolos de alarmistas y reaccionarios a la ciencia. Naturalmente, para la mayora de nosotros no haba alternativa posible, nada podamos hacer; no nos quedaba otro remedio que quedarnos sentados como sapos, y esperar a que llegara el momento de la gran explosin. Poco despus de que quedara firmado el primer tratado de prohibicin de pruebas nucleares, qued como cosa evidente, a juzgar por las agitaciones polticas, que el acuerdo no iba a marcar una nueva era en el desarrollo de la humanidad. A mi entender la cosa qued perfectamente clara desde el momento en que un hombre de Estado americano declar que el haber firmado aquel tratado representaba un desafo a las fuerzas de la paz. Tenemos que estar alertas, dijo, as como preparados para llevar a cabo toda clase de pruebas, desde el primer momento en que el enemigo no respeta y rompa su palabra. Si Rusia hizo estallar algn artefacto termonuclear en la atmsfera es naturalmente, en estos momentos, una cuestin de mero inters acadmico. Algunos expertos americanos aseguraban haber detectado un agudo incremento del nivel de radiacin en el mundo; inmediatamente se produjo un intercambio de notas entre el Este y el Oeste; los Estados Unidos protestando porque consideraban que el tratado haba sido violado, y Rusia manifestando que todo aquello no era ms que un complot capitalista hbilmente concebido para hacer recaer sobre ellos la culpa de lo que en realidad haban sido experimentos del Oeste. Poco despus los sismgrafos, registraron la evidencia de fuertes convulsiones, que pudieron ser, y probablemente lo fueron, ensayos subterrneos en la vecindad del antiguo campo de pruebas Novaya Zemlya. Amrica, alarmada por todo aquello, advirti al Kremlin, de que no dudara en continuar sus propios experimentos en inters de la paz mundial. Gran Bretaa se solidarizaba a Amrica, anunciando su intencin de mantenerse firme, aunque el cmo, y con qu, fue una cosa que nunca qued en claro. Rusia por su parte se mantena tranquila. Poco despus, el Oeste anunciaba la rehabilitacin en gran escala de las pruebas atmosfricas. Se dio una eficiente notoriedad al hecho, y los rusos inmediatamente desencadenaron una nueva serie de pruebas a su modo y manera. Tales medidas parecan estar presididas por la ambicin y la ansiedad del que es habitual a una droga; tras una abstinencia temporal, ambos bandos volvieron a sus hbitos con redoblado vigor. Al principio del ao, los niveles de radiacin alcanzaron una importancia tal, que llegaron a ser un 50 por ciento ms elevados de lo que haban sido en los aos cincuenta, y an quedaba lo mejor por venir. En Gran Bretaa vimos un boicot de los granjeros de Welsh, y el Ministerio de la Salud Pblica trat por todos los medios de calmar a la poblacin llenando a cabo una revisin exhaustiva de todos los niveles de seguridad. La prensa comenz a publicar algunos artculos en los que se daba cuenta de extraas reacciones de la gente, motivadas sin duda por el estado de cosas; uno de los hechos ms significativos era que las iglesias empezaban a llenarse, como haba sucedido durante la guerra relmpago de Londres. Un par de noches despus de haber hablado con Tod tuve una visita. Seran aproximadamente las siete de la tarde, y me estaba preparando la cena. No recuerdo en este momento qu es lo que me estaba haciendo, pero desde luego creo que es mejor no preocuparse de ello. La puerta de la cocina estaba abierta y Sek se hallaba correteando por el exterior. La o cmo emita un ligero ladrido, despus otro ms fuerte, para quedarse tranquila unos segundos despus. Dej lo que estaba haciendo y la llam. Al ver que no vena, sal al exterior y comenc a dar la vuelta alrededor de la casa, hasta

que averig lo que suceda; un Dae nunca habla sin razn aparente. Cuando se alz ante mi vista la pelusa que cubra el suelo de la entrada principal, me detuve. Qued un tanto sorprendido. La muchacha haba franqueado ya la verja de entrada, y estaba con una rodilla apoyada en tierra, mientras que Sek alzaba la cabeza hacia ella. Estaba acariciando al animal en el lomo, y Sek se mantena quieta y al parecer complacida, mientras que su aspecto exterior denotaba que haba estado metida en algn riachuelo, a juzgar por lo mojada y sucia que estaba. La jovencita se detuvo y se puso en pie al verme; era alta y deba tener quince o diecisis aos. No lo hubiera podido decir con exactitud. Vesta con mucho aseo unos blue-jeans y una bonita camisa; su rostro era ms bien redondo y de aspecto serio, en el que destacaba su graciosa naricita y sus cndidos ojos azules. Tena una esplndida melena negra, suave y bien cepillada, sujeta por detrs de las orejas con una cinta blanca. En conjunto, una visin sorprendente. Yo le dije: Bueno... hola... quin eres? Y ella respondi: Jane Felicity Beddoes-Smythe. Cmo est usted? me tendi la mano. Bill Sampson, y me alegro de conocerte dije Pero no ha sido muy prudente lo que has hecho, sabes? Estaba de nuevo inclinada acariciando a la perra. El qu? El haber entrado de esta forma. Sek poda no haber reaccionado como lo ha hecho. Bah!, qu idea! Cmo ha dicho que se llama? Sek. Es la abreviatura de Sekhmet. Vamos, pequea, ya est bien eso se lo deca a Sek; ante mi presencia no le gustaba tanto que la acariciaran manos ajenas, y estaba tratando de evitar las de la muchacha. Pero ante mis palabras se acerc a ella inmediatamente y se dej acariciar. En qu puedo serte til Smythe? Me mir con cierta zalamera. Despus dijo: Beddoes-Smythe. A m no es que me importe mucho, pero a mam le gusta or las dos palabras juntas. De todos modos no hay problema alguno, pues siempre que me llaman Jane respondo igualmente. Inclin la cabeza ligeramente. La modulacin de su voz era maravillosa; me produjo la impresin de que aquella chica proceda de esa clase de familia que son tan ricos que se pueden permitir el lujo de ser educados. De acuerdo dije entonces, qu puedo hacer por Jane? Indic con el dedo pulgar de una mano el libro de ejercicios que llevaba en la otra: Estoy de vacaciones, vinimos la semana pasada. Me han puesto tantos deberes para que no pierda el ritmo en estos das que apenas s me dejan un minuto de sosiego. De modo que pens en acercarme hasta aqu para ver si consegua que el cientfico me ayudara en ellos. Qued sorprendido. Me temo que ests equivocada. Yo estoy solo aqu, y no soy cientfico. Se encogi de hombros, dej caer el libro a un lado, y se puso a juguetear con Sek, que por cierto no estaba deseando otra cosa. Al cabo de unos instantes dijo: No era ms que una coartada; me pareci que resultara bastante ingeniosa. Le dije al ama de llaves que usted era un cientfico y un viejo amigo de pap. La verdad es que lo nico que quera era venir a ver a la perra. Dnde vives, Jane? dije sin entender una palabra de todo aquello. Alz la mano un instante para indicar: Por all. Brockledean House. Pap y mam no estn en este momento y seguramente an tardarn en volver. Qu olor es se? Dios la cena...! grit , Corr inmediatamente hacia la cocina. El humo me envolvi por completo. No obstante, casi a tientas y a tropezones llegu hasta la sartn y

la quit del fuego. Al salir de nuevo de la cocina tropec violentamente con Jane. Ella empezaba a toser. Qu lo tan horrible. Siempre le ocurre esto cuando trata de cocinar algo? Termin arrojando los restos que quedaban en la sartn al jardn. Por regla general no se me da tan mal. Lo que ocurre es que de vez en cuando la gente siempre viene a llamar en el momento ms crucial. Despus me olvido, y las cosas van como van. Cielos, crame que lo siento. Le puedo ayudar en algo? No, no. No hace falta. Me puedo arreglar solo. Por favor, djeme que le ayude. Me sentira mucho mejor. Despus de todo la culpa ha sido ma. No se preocupe, yo me defiendo bastante bien en una cocina. Pues yo no s lo que es eso... Era la muchacha ms decidida y de ms disposicin que haba visto en mi vida. Media hora ms tarde, nos hallbamos los dos sentados ante una fritura de primersima calidad, infinitamente mejor que la que yo hubiera podido preparar en toda mi vida. Felicit vivamente a Jane y ella baj los ojos con falsa modestia. Hay un truco par hacerlo explic . Y en realidad es muy simple. Se pone primero en la sanen todo lo que usted sabe que va a tardar ms en hacerse. Y despus va aadiendo todo lo que haya de poner por orden del tiempo que necesitan para estar a punto. De este modo todo queda preparado a la vez. Insisti en ayudarme a fregar. Mientras apilamos los platos me pregunt: Cmo se gana usted la vida, Bill? Hago dibujos con ms o menos gracia. Ah tiene que echar un poco ms de jabn en polvo... debo interpretar que hace usted caricaturas? S... Escucha, Jane, te agradezco mucho lo que haces y lo considero muy encomiable, pero no estarn preocupados los tuyos por tu tardanza? Ella neg con la cabeza con decisin: No hay ms que los Carter. Viven en la casa. l se ocupa de los jardines y ella se cuida de la asistencia en general. No se preocupan mucho del resto, y dudo que me echen de menos hasta despus de que haya oscurecido. A veces estoy sola paseando hasta esas horas. De todas formas se est haciendo tarde. Quieres que te acompae? Eso estara bien! dijo riendo . Aceptar ser acompaada por hombres desconocidos. No, gracias, Bill. De todos modos, volver cruzando por los campos, que es el camino ms corto. Debera usted venir alguna vez a ver nuestra casa. Es muy bonita. Puedo venir a verle otra vez? Naturalmente! Es un placer tenerte aqu respond. Muy bien. Vendr maana temprano, y podremos llevar a Sek con nosotros. Le parece bien? Si t quieres, por m encantado. Me gustara tener un perro. Aunque para nosotros sera difcil podernos ocupar de l. La seora Carter se tendra que encargar, y la verdad es que no le gustan mucho los animales. Me tendi la mano de nuevo, aunque poniendo en la expresin ms formalidad que la vez anterior. Buenas noches, Bill me dijo y gracias por haberme aguantado tanto rato. Hasta la vista, Sek. Corri hacia la verja, la traspuso y continu la carrera por la senda. Lo ltimo que vi de ella en la penumbra fue el color blanco de la cinta del pelo y el vaivn de sus calcetines blancos. Me volv hacia la casa, encendiendo la pipa entretanto. La cocina pareca haber quedado muy tranquila. Me volv hacia Sek para decirle:

Bueno, muchachita, nosotros podemos decir que hemos visto la vida, no crees? Frot repetidas veces su enorme cabeza contra mi brazo, y entr en el hall. O el tintineo que produca su lazo al quererlo arrancar del mosquetn que lo sujetaba. Est bien, pequea, no hace falta que hagas tanto ruido. Ya sabes que nunca te dejo atada a estas horas de la noche. Ech a correr inmediatamente, atraves por en medio del jardn, y se detuvo como si quisiera estar alerta. Vamos! le dije. Salt por encima de la verja limpiamente lo cual constitua uno de sus goces favoritos y se alej a toda velocidad por la senda. Unos cuarenta metros ms all me esper y caminamos juntos hacia el bar. Casi me esperaba que no volvera a ver de nuevo a Jane, pero se present al da siguiente tal como habamos acordado. Anduvimos mucho; me hablaba mucho de sus padres y de sus amigos, de la escuela y de su vida en Brockledean. La mayor parte de las cosas que deca eran nuevas para m; nunca haba sabido mucho del lujo, porque todo lo que quera me lo tena que ganar primero. El padre de Jane era corredor de bolsa, y su madre ya era rica por sus propios bienes. La muchacha tena su pony, y posean una piscina enorme y magnfica en la casa. Acostumbraba a pasar el verano con unos amigos de la familia en Sussex, pero en este ao, no s porqu, le haba sido imposible. En cierto modo no era ms que una nia, y creo que en ausencia de sus padres se encontraba a gusto en mi compaa. Los paseos se convirtieron casi en una institucin. Recuerdo que a veces pensaba que sera una lstima que llegara el momento de la llegada de sus padres, porque a partir de aquel momento mi casa se iba a convertir en algo muy vaco sin ella. Desde luego, no haba razn alguna por la que le impidieran seguir viniendo, pero estaba seguro de que no le permitiran que tal cosa ocurriera. Una tarde, insisti en que quera venir al bar conmigo, pero le hice ver que sera tanto como buscarnos problemas. A cambio de ello me invit a tomar el t en Brockledean. Fue una cita a la que ninguno de los dos pudimos asistir; las Furias intervinieron. Jane fue la primera persona a quien o hablar de la masacre de Berryton. Una maana, me estaba afeitando, cuando de pronto son el telfono; atraves el recibidor bostezando, y cog el auricular. Albo? dije. Me preguntaba quin demonios poda ser a aquella hora. Hola, Bill dijo con voz precipitada . Apostara a que te he sacado de la cama... Estaba todava desorientado: Eh... con quin hablo? Soy yo... la pequea... Jane... Santo Dios... no poda imaginar que... qu ocurre encanto? Una pausa. Luego: An no lo s muy bien. Pero tena que llamar a alguien y no se me ocurri ms que marcar tu nmero. Ha ocurrido algo horrible, Bill. Fue en la radio hace unos momentos... El corazn me dio tal vuelco que pareca que me iba a saltar de su sitio. Haca tiempo que sospechaba que un da u otro tena que estallar la Tercera Guerra Mundial, pero nunca llegu a hacerme a la idea. De qu se trata? pregunt con avidez , le ha dado a algn loco por lanzar bombas hasta inundar el continente? No, no tanto como eso. Pero un montn de gente ha sido asesinada en Somerset. Un pueblo entero, han dicho. Nunca haba odo una cosa igual. Dicen que fueron unas enormes avispas... Pens en Tod y en las noticias que habamos ledo en el peridico. Pero eso era una locura. Oye, Jane, ests bromeando? Pero antes de que me contestara saba que no haba lugar a tal posibilidad. Mir mi reloj de pulsera. Las ocho menos cinco.

Vamos a hacer una cosa; dentro de cinco minutos hay una nueva emisin de noticias. Las voy a escuchar y despus te llamar o t me llamas a m. De acuerdo? Ya te llamar yo. A travs del telfono su voz tena un tono de cierta madurez . Tal vez tenga que salir hasta mediada la maana. Estars en casa? S, no me mover... Jane, todo va bien por ah? Pues claro... slo es que estoy preocupada por lo extrao que parece todo. Ya te llamar. Hasta luego.. Y se cort la comunicacin. Colgu el auricular, y frunc el entrecejo durante unos momentos. Entr en la cocina, y conect la radio. Estaba terminando de afeitarme cuando empezaron a dar las noticias. En el momento en que el speaker an no haba dicho media docena de frases, yo me olvid del jabn que todava me cubra el rostro. Instantes despus, estaba inclinado ante el aparato para no perderme ni una palabra. Captulo II Berryton, que est situado en los lmites de Dorset y Somerset es un poblado floreciente de unos dos mil habitantes. El nmero de insectos que llegaron a tomar parte en aquel ataque nunca se lleg a saber ni de una manera aproximativa, pero lo que s es cierto es que dieron buena cuenta de una gran parte de la poblacin. Cuando se dieron cuenta de su presencia por primera vez, fus a causa de un estridente zumbido que para muchos de los que lo oyeron fue como el paso de una escuadrilla de aviones. Rodearon el lugar a una altura considerable, que les haca apenas visibles desde el suelo. Las gentes salieron de sus casas para mirar hacia aquel punto; en ello se reflejaba la inquietud pero no una verdadera alarma. Pero de repente, aquellas criaturas se lanzaron en picado, y al cabo de unos minutos el pueblo entero se estremeca por los cuatro costados. Algunos de los atacantes se lanzaron hacia los bares, otros se dirigieron hacia la entrada del pueblo donde tena lugar en aquellos momentos una reunin de conciudadanos al aire libre. Otros se abrieron paso, no sin esfuerzo, hasta penetrar en la iglesia donde se haba refugiado un gran nmero de gente; y hubo otros que se limitaron a correr de un lado a otro de las calles estrujando cuanto se pona al alcance de sus horribles ojos. Slo se tuvo noticia de que hubiese muerto un insecto. Iba arrastrndose por la carretera, cuando un camin, conducido por el propietario de un garaje local lo alcanz y le aplast la cabeza. Un gran nmero de avispas se reunieron inmediatamente, y a juzgar por los testigos oculares del accidente, el infortunado conductor fue terriblemente asesinado y mutilado in situ. Aquel incidente pareci haber sealado el final de ataque. Los animales alzaron el vuelo y se perdieron en el cielo del atardecer llevando con ellos el desastre. Dejaron el poblado terriblemente diezmado y en ruinas. Los primeros auxilios no tardaron en llegar. Ambulancias y agrupaciones mdicas se trasladaron inmediatamente al lugar del suceso desde lugares tan distantes como Exeter, mientras que la polica y los militares trenzaron un cordn alrededor del rea afectada. Unidades de los Reales Cuerpos Armados, ayudados por los helicpteros de la Flota del Aire, registraron todos los alrededores de la regin, en un desesperado esfuerzo por encostrar los nidos de aquellos seres inimaginables; las escuelas permanecieron cerradas, y los transportes pblicos paralizados. Las noticias facilitadas por la radio terminaban advirtiendo a la gente que viviera en aquel pueblo, o en los prximos a l, que procuraran no salir de sus casa en tanto cuanto les fuera posible, y que se solidarizaran a los destacamentos militares, informndoles sin dilacin de ningn gnero, de cuanto pudieran ver y que consideraran de inters. Pero por encima de todo, les recomendaban que se mantuvieran tranquilos. Se estaban tomando, sin escatimar en lo ms mnimo todas las medidas aconsejables posibles; la amenaza era local, y se dara con ella.

Comunicaron despus, que a medida que los centros emisores fueran teniendo nuevas informaciones, las pondran inmediatamente en antena. Lo que no sabamos en aquellos momentos era que esos animales se haban organizado de forma que cubran casi todos los pases del mundo. En Francia, un pueblo de la Normanda haba sido casi totalmente barrido, y lo mismo haba ocurrido en Blgica en Holanda y en algunos pueblos de Espaa. En Amrica, la noticia de su primera aparicin vino de lugares tan distantes como New England y Mjico. El bloque Este, tambin estaba atravesando sus momentos difciles; Checoslovaquia y Polonia haban sido invadidas, y escuadrillas de aviones rusos haban bombardeado algunos sectores donde se haban encontrado nidos, causando probablemente ms bajas humanas que de insectos. Nosotros ramos ms lentos para recurrir a medidas extremas, e Inglaterra fue quizs una de las primeras naciones en quedar invadida e infesta. Dichos comenzaron a propagarse desde Wessex, aquel viejo rincn donde se entremezclan las ms extraas culturas, extendiendo desde all su ataque hacia cada ciudad de territorio. Jane me volvi a llamar, tal como habamos convenido, y conversamos durante largo rato sobre el asunto. Nos hallbamos a mucha distancia de los lugares afectados, pero crey que lo ms oportuno sera quedarse en casa la mayor parte del tiempo posible, al menos de momento. Dijo que de todos modos, esperaba que su madre llamara de un momento a otro, y que tal vez fuera mejor que esperara en casa la conferencia. Cuando Jane colg el auricular, entr en mi estudio e hice cuanto pude por trabajar un poco, pero no consegua concentrarme. Me alegr cuando la tarde empez a declinar y se hizo la hora de ir al Arms. Haban colocado un televisor en el bar, y la gente se apiaba en mayor nmero que de costumbre a su alrededor para ver las noticias. Los equipos de difusin de la BBC haban tenido un da agotador; vimos un reportaje de ms de una hora de duracin en el que se detallaba minuciosamente cada uno de los aspectos del asunto Berryton. Haban instalado todo un complejo de equipos mviles a la entrada del pueblo y las cmaras mostraban desde su inmejorable situacin los terribles daos causados a lo largo y lo ancho de la calle principal, casi la nica del pueblo. Daba la impresin de que todo el lugar hubiera sido bombardeado sin piedad. El asfalto de la calle estaba salpicado de ripios y cascotes, y la mayor parte de las casas se haban quedado sin ventanas. Por tanto, el quedarse encerrado en las viviendas no significaba proteccin alguna; en muchos casos, los insectos se haban lanzado en su vuelo directamente hacia las ventanas, atravesando los vidrios sin hacerse el menor dao. Una de las escenas ms conmovedoras captada por las cmaras haba sido tomada en el interior de la pequea iglesia. La recuerdo perfectamente; la cmara fue adentrndose en la nave y despus se fij en uno de los lados para captar algunos detalles de lo que all dentro haba ocurrido: el extremo de uno de los bancos haba desaparecido, adivinndose perfectamente la huella dejada por la mandbula de aquellas bestias, una estatua arrancada de su nicho yaca en el suelo ferozmente mutilada. La cmara se alz hacia las escaleras del altar, todava cubiertas de vidrios y flores, pasando despus a mostrar el agujero que haba en una ventana por donde haban entrado uno o varios de los atacantes despus de hacer estallar los cristales. La gente debi pensar que eran arrojados de all por los demonios, pues desde luego la Casa de Dios no recordaba en nada a un santuario. Era fcil imaginar la escena de los vidrios resquebrajndose por todas partes y a aquellos horribles animales lanzndose en picado... La bsqueda de los nidos se mantena incesante. Las cmaras mostraron formaciones inmensas de hombres movindose entre los campos, y enormes tanques avanzando por estrechos senderos y vericuetos. Se pona en funcionamiento todo lo concebible; incluso se lleg a hacer uso de perros rastreadores, y de unidades mviles de radar que trataban intilmente de detectar aunque fuera de un modo casi inapreciable la presencia de objetivos voladores.

El programa termin con la toma de algunas vistas areas del poblado. En aquella ocasin fue cuando o por primera vez el nombre con que Tod y yo les habamos bautizado. Esto es, pues, Berryton deca el comentador con voz velada por la emocin y estas son las escenas del mayor desastre sin precedentes de los tiempos modernos. Un ataque tan mortfero como extrao, un ataque llevado a cabo por una nueva forma de vida que literalmente cay del cielo hasta este lugar tranquilo. Llegaron como las Furias de la leyenda; y al igual que las Furias, destruyeron... Pens en Jane, sentada en Brockledean House, y me la imagin mirando el reportaje en unin de personas mayores. Me hubiera gustado verla, pero haba dicho que no, y deba tener sus razones. Encontraron los nidos en el amanecer de la maana siguiente, en una regin boscosa situada a nueve o diez kilmetros de Berryton, y en las noticias de medio da, la BBC anunci oficialmente que la amenaza se poda dar como eliminada. Uno o dos das despus, fui a Londres, y cuando volv Jane me dijo que al da siguiente por la tarde no tena que pensar en trabajar. Me dijo que el descansar aquella tarde me sentara bien, que ella preparara algo de comida, y que podramos salir a dar un paseo con si coche. Cuando poco despus mir el calendario sent una extraa sensacin de pesar. Era la fecha fijada para la Prueba Neptuno; toda la emocin y alegra que sintiera unos minutos antes desaparecieron de repente. La explosin deba tener lugar a las dos en punto de la tarde, hora local. Recuerdo que estuve sentado en la cocina contemplando cmo las manecillas del reloj se acercaban lenta pero irremisiblemente a la hora. Haca un da esplndido, con pequeos cmulos de nubes que se perseguan entre s. No s que es lo que yo estara esperando, pero, naturalmente, no ocurri nada. El reloj toc las dos con su ritmo acostumbrado, una ligera brisa agit las cortinas de la ventana y los trinos de un pjaro en el jardn llegaron hasta m con nitidez. Unos minutos ms tarde o a Jane que se acercaba por el sendero. Llevaba un nuevo vestido blanco; se haba peinado con el pelo recogido hacia arriba, y todo ello le daba una apariencia de ms mayor. Creo que el propsito de aquella tarde de asueto encerraba en algo la intencin de una despedida; me dijo que sus padres volveran en avin desde el Continente a finales de aquella semana. Aunque para m era una noticia deprimente, hice cuanto pude para no estropear las horas de aquella tarde. Fuimos con el coche hacia Downs, que estaba situado a diez o doce kilmetros de Brockledean. Anduvimos a pie bastante rato, casi siempre describiendo un crculo que nos llevaba hacia el lugar donde habamos dejado el coche, y despus desempaquetamos las cosas que habamos trado. No s lo que hubiera hecho si hubiera sabido que en aquellos momentos terribles temblores de tierra estaban resquebrajando, agrietando todo el globo terrestre, a Dios sabe cuntos kilmetros por minuto. De todos modos, debo confesar que aun de haberlo sabido, me parece que hubiera continuado con mi excursin... Despus de comer, nos fuimos a un pequeo bar. Nos sentamos y estuvimos charlando hasta que se hizo la hora de volver. Conduje muy despacio; no tena ninguna prisa por que terminara el da. Media hora ms tarde atravesaba con el Jag la puerta de entrada al jardn, y par el motor. Jane baj del coche. Bueno, pues ya estamos dijo . Gracias por todo Bill, ha sido magnfico. Mir mi reloj. Pasaba unos minutos de las ocho. Te gustara tomarte un caf antes de marchar, encanto? No es muy tarde. No debera hacerlo. Tendra que volver a casa... Hizo despus una mueca y aadi : De acuerdo, no tardaremos mucho, verdad? Estar preparado en un momento le asegur. Me adelant hacia la casa. Toda ella estaba sumida en el silencio y tranquilidad; desde algn lugar llegaba hasta nosotros

el ronroneo de un avin; pero era el nico ruido; a mitad de camino de la puerta principal me detuve. Jane continuaba de pie, inmvil junto al coche. Qu ocurre? le pregunt. No... lo s su voz pareca muy apagada. De pronto me pareci que ocurra algo raro... El aire pareca estar cargado de electricidad. Sent como una especie de comezn en el cuello. Mirar a ver si no ha quedado nada tuyo por aqu, y te llevar a casa. Busqu en mis bolsillos el juego de llaves. El ronroneo que apreciara antes se intensificaba constantemente. Abr la puerta. Me volv otra vez hacia ella, y un vistazo fue suficiente. Grit con todas mis fuerzas: Jane... por lo que ms quieras... corre... Ella se gir un instante, e inmediatamente se abalanz hacia m, seguida de cerca por Sek. Abr la puerta de par en par, y ambas entraron juntas, Sek se tendi sobre el suelo, y comenz a ladrar. Para ella, hasta entonces, todo aquello resultaba un juego; no haba visto lo que vena tras de nosotros. Ech un vistazo y las vi avanzar por el lado opuesto de la carretera. Seis u ocho enormes insectos que convergan en su marcha hacia la casa. Vi las manchas de las alas, que eran como corazas negras y amarillas. Cerr la puerta de golpe, y algo se estrell contra ella con tal violencia que casi hizo saltar de su sitio los goznes. La madera que era recia y resistente salv nuestras vidas. Se repiti un nuevo golpe; se astill un trozo de la puerta, y unas patas amarillas asomaron por el resquicio movindose angustiosamente, como queriendo lograr el contacto de nuestros cuerpos, al mismo tiempo que aparecan dos negras antenas, ms gruesas que la base de mi dedo pulgar. Sek se lanz contra aquello, y o a Jane proferir un grito de terror. Se desarroll una especie de combate indescriptible, en el que el perro saltaba, zarpeaba y babeaba, y la avispa, pona todo su empeo en conseguir franquear el hueco, arqueando el abdomen para introducir menos el aguijn. Retroced lleno de angustia, buscando en mil sitios la vez un arma, algo que me pudiera ser til. Se oy otro impacto por detrs de m, y un tintinear de vidrios rotos. Algo cay como un peso muerto sobre el suelo la cocina. Di media vuelta, y all tuve por primera y mi primera visin autntica de una Furia. Haba irrumpido por la ventana, arrastrando con ella los vidrios y los barrotes que la constituan. El choque pareci haberla aturdido momentneamente. Qued tendida en el suelo, entre espasmdicas convulsiones. Su cabeza perrezna, con enormes y salientes ojos combados, pareca mirar directamente hacia m. An tuve tiempo de contemplar la modulacin de su cuerpo, las venas que sobresalan en las alas, recias como agujas de hacer punto. Despus el contorno de la boca se agit, las alas voltearon con violencia, y perdiendo el contacto con el suelo, se abalanz hacia mi rostro. En el hall, haba una pequea mesita supletoria, muy pesada. No recuerdo cmo la cog, ni cmo la lanc, pero vi que le haba dado de lleno en la cabeza. La avispa cay al suelo entre un nudo de patas, y luego o un ruido seco en una de las contraventanas de la habitacin, luego otro. Sek continuaba ladrando y chillando en la entrada principal; la casa era una autntica babel de ruidos. Jane se apretaba horrorizada contra la pared. Tena los ojos desmesuradamente abiertos, y una mano cubrindose la garganta. La cog por la cintura y la conduje hacia el stano. Abr la puerta y encend la luz para q no tropezara en los escalones. Se me adelant unos pasos dando unos traspis. Sek se lanz contra algo que se arrastraba por el hueco de la escalera del hall. La llam a voz de grito y vino hacia m. Cerr la puerta tras ella y ech la llave. Qued jadeante con las manos apoyadas sobre la madera de la puerta. O un martilleo seco y constante en el exterior, despus otro ruido, como si estuvieran aserrando o araando la madera. No me cupo la menor duda de lo que

estaban haciendo; haba visto avispas bastantes veces en viejos cercados, y pude observar cmo deshacan y desmoronaban la madera. Si aquellas bestias se haban propuesto caer sobre nosotros, lo conseguiran dentro de pocos minutos. Retroced y baj las escaleras. Una grieta enorme apareci en la puerta, y despus un agujero. Se fue alargando poco a poco hasta que pude apreciar las partes amarillas circundantes a la boca, que se movan como los picos de las cotorras. Pas mi brazo por encima de los hombros de Jane. sta se gir levemente; estruj mi mano entre las suyas casi sin darse cuenta, y luego sus ojos se volvieron hacia la puerta. Ambos contemplamos la muerte increble que se abra paso hacia nosotros. Sek se adelant renqueando un poco hasta que qued a mitad de camino entre nosotros y las escaleras. Se haba percatado sin duda de la enorme amenaza que caa sobre todos nosotros, y el pelo del cuello se le haba encrespado de tal forma, que pareca que llevara un chal alrededor. Vi cmo los msculos de sus patas delanteras se arqueaban. La primera de las avispas que consiguiera entrar, era casi seguro que quedara reducida a migajas, pero las dems caeran irremisiblemente sobre nosotros. El agujero, era ya los suficientemente grande como para que pudiramos ver la cabeza de una de las Furias asomndose. Yo me gir para mirar a Jane. Estaba terriblemente plida, pero no lloraba ni chillaba. Quise hablar, pero las palabras no afluyeron a mi garganta. Ella se esforz en hablar, y al fin, con voz apenas perceptible dijo: No podramos herirla en los ojos...? Era una dbil esperanza, pero lo suficiente como para ponerme de nuevo en movimiento. Apoyado contra la pared del stano haba un viejo mango de rastrillo. La cabeza del instrumento se haba perdido, pero el palo conservaba todava el engarce cnico de hierro. Lo tom por el extremo y sub las escaleras lentamente. La puerta continuaba produciendo ruidos y crujidos y nuevas grietas haban aparecido. Me inclin un poco y met el arma en el agujero; la cabeza de la Furia desapareci, y luego, volvi a asomarse. Volv a atacar, y not como una fuerza terrible tiraba desde el otro extremo del mango, Quise obligar a que lo soltaran, pero los msculos enemigos eran ms fuertes que los mos. Tir hacia un lado con todas mis fuerzas, pero el palo se parti de pronto, atravesando de parte a parte por una de aquellas horribles mandbulas. Perd el equilibrio y ca de espaldas, yendo a parar sobre Sek. Ambos rodamos juntos por el suelo. Qued medio aturdido; por encima de m la luz del stano empez a moverse. Me qued mirando la bombilla embobado. El balanceo iba en aumento. La bombilla haba alcanzado casi el lmite de su arco, y suba y bajaba chocando casi contra el techo. Una danza rtmica de sombras y luz, cubra las paredes. Me di cuenta de que el suelo temblaba; se oa un ruido, lejano al principio, pero que poco a poco iba en aumento; una especie de zumbido sordo, como el de un tren al salir de un tnel. La luz se apag de pronto. En la oscuridad, el ruido pareca diez veces ms endiablado. Sin poderlo evitar, vi cmo yo mismo, me iba tan pronto en una direccin como en otra. No poda reagrupar mis pensamientos; no lograba darme cuenta de que nos hallbamos en el rea de reflexin ssmica de un temblor de tierra, y no tena ni la menor idea de lo que estaba sucediendo O a Sek que empezaba a gruir, pero incluso su voz pareci quedar absorbida por otros ruidos. La llam pero tampoco debi orme. Y Sekhmet grua muy cerca de m... Me olvid de las Furias. Todo cuanto deseaba era salir de all antes de que quedramos enterrados vivos. Me quise dirigir hacia las escaleras avanzando con las manos y las rodillas apoyadas sobre el suelo y tropec contra la pared. Sin dejar de orientarme, con las manos puestas sobre el muro, trat de ponerme en pie. Se derrumb una parte de la pared, y algunos ladrillos me cayeron sobre el pecho. Fui a parar contra una pila de cajas, y despus ya no supe dnde estaba. Me sent, y un nuevo temblor de tierra me arrastr hacia un rincn. Algo muy pesado cay sobre mis piernas, y ni pude

hacer nada por librarme. Grit: Jane.... O cmo ella se mova a tientas; su pelo me cubri el rostro. Me apoy en ella, y grit cosas que sin duda no lleg a entender. Sent como si la tierra abriera sus entraas, y nosotros cayramos en un abismo de cientos de kilmetros de profundidad, en medio de un ruido infernal. No s cunto tiempo debi durar, aquello que pareca ser el fin del mundo. Mientras nosotros estbamos all, la faz del planeta pareci partirse en mil pedazos. La prueba nuclear haba fracasado; haba resquebrajado el lecho del mar, levantando un volcn de la altura del Vesubio, donde antes haba habido cinco kilmetros de profundidad. La destruccin no hubiera sido tan total, de no haber sido que Rusia haba hecho explotar un artefacto de igual potencia, con cinco minutos de dilacin entre una nacin y otra. Algunos cientficos aseguraron que la tierra se haba literalmente tambaleado sobre su eje bajo aquella doble explosin. Ciudades y naciones enteras fueron las ms afectadas; Lisboa qued reducida a escombros; Japn, prcticamente desapareci. Italia, China y Per, se partieron y quedaron aisladas; el Chedrang Fault, que haba destruido ssam a finales de la ltima centuria, se convirti en el centro de un enorme disturbio mientras que en Amrica, el San Andreas Rift se abri en un desfiladero de quinientos kilmetros de largo, y ms ancho que el Gran Can. San Francisco, qued absorbido por la tierra; el Pacfico se parti, cambiando para toda la vida la forma del continente. En Inglaterra, el Gran Glen, sufri una terrible convulsin a lo largo de su curso, desde Inverness hasta Fort William; Loch Lomond desapareci del da a la noche, y la mayor parte del Herefordshire, se convirti en un mar interior; el valle del Tmesis se redujo a una llanura cubierta por las aguas; Londres qued totalmente sumergido... El ruido se acall. Permanec inmvil durante mucho rato. Muy lentamente, los sonido normales volvieron a dejarse sentir. Algo soplaba con fuerza junto a m, y ms lejos oa el ruido que produce el agua al caer. Extend la mano, y al cabo de unos segundos tropec con una Piel recia y fuerte. Sek... dije. Jane se estremeci y se acerc ms a m. Trat de reanimarla. Vamos, encanto, todo ha terminado. No tengas miedo... Murmur algo. Tena la cabeza materialmente enterrada contra mi pecho, y no entend lo que dijo. Puse la mano sobre su hombro: Todo ha terminado. El calor y el peso que ejerca sobre mi pecho desaparecieron, dejando un vaco. De un modo ausente, dijo: Oh, Dios...! Bill... Todo va bien. Ests herida? No... lo creo. Y t? Yo estoy bien. Quise mover las piernas, pero me di cuenta de que no poda. Hice cuanto pude por mantenerme sereno, y no dejarme llevar por el pnico. Estoy como agarrotado, no me puedo mover dije. Sek quiso apoyar la cabeza sobre mi pecho, pero la apart con la mano. Hice toda la fuerza posible; o el ruido de algo que chirriaba, y el peso que tena sobre los tobillos aument considerablemente . Cerillas En el bolsillo debo tener cerillas. Mira a ver si puedes cogerlas, yo no puedo cruzar el brazo... El aire estaba completamente cubierto de polvo, y lo notaba perfectamente en la sequedad que me produca en la garganta. Jane empez a toser. Sus manos resbalaron por mis costados, buscando rpidamente. Estas encima de tu chaqueta... me dijo. Consegu reincorporarme un poco. Se produjo una chispa y un rayo de luz amarilla. Vi su rostro. Dos enormes ojos negros. Sek fue hacia ella, y al no divisar ms que el brillo de sus ojos pareca un fantasma de cuentos infantiles. Bill, ests herido? me pregunt de nuevo.

No, entumecido...; acerca la luz. El polvo flotaba en el aire, movindose lentamente, haciendo muy difcil el ver nada. Pareca que hubiera una viga atravesada sobre mis piernas. Uno de los extremos descansaba sobre un montn de escombros, y el otro, a mi lado, directamente sobre el suelo. Inclinando los pies hacia un lado u otro, era muy posible que lograra liberarme. La cerilla se apag y no pude reprimir una maldicin; Jane encendi otra. No quedan muchas, Bill; no nos durarn mucho. Logr llegar a tocar la viga con las manos. Intenta encontrar algo que pueda hacer de palanca y trelo. Algo que puedas meter debajo de esto. Pero por lo que ms quieras ten mucho cuidado con lo que haces, no vaya a producirse un nuevo derrumbamiento que nos deje aqu enterrados. La segunda cerilla se apag, y Jane me habl en la oscuridad. Fue un temblor de tierra, verdad? Ha tenido que ser la gran bomba que anunciaban... S, eso creo..., has encontrado algo? Tal vez esto pueda servir... respondi. O vagos movimientos y el peso de mis piernas se aliger un poco. O un crujido seco. Permanec rgido de nuevo, temiendo hacer el menor movimiento, y not que me asa primero un tobillo y luego el otro. Qu ests haciendo? Quitarte los zapatos respondi. Reconoc que podra ser muy buena su idea... Tir con mucho cuidado, aunque con decisin, y al fin me liber de un pie. El otro continuaba atrapado. Jane, haciendo palanca, levant un tanto la viga otra vez. Cruji y cay de nuevo sobre el lugar que ocupaba anteriormente, pero tuve el tiempo suficiente de sacar el pie de all. Se acerc a m al instante, y me puso los zapatos en la mano. Pntelos. Quiz hay vidrios rotos... Me mantuve en pie con torpeza; Sek frotaba su cabeza contra m y me inclin para acariciarla. Puedo usar otra cerilla? me dijo Jane . No me atrevo a moverme mucho sin saber la situacin exacta de esa maldita viga. Hazlo, pero ten cuidado... Se adelant un poco. Dnde est el agua? No lo s. Levanta la luz. Alz la cerilla por encima de su cabeza. Vi una grieta en la pared de enfrente. El agua bajaba por entre los ladrillos; sin darnos cuenta se haba formado una buena charca a nuestro alrededor. Lo peor de todo... empec a decir. Exacto dijo Jane con disgusto . Ahora nos ahogaremos. No lo creo... Dame las cerillas un momento. Las puso en mi mano. No te muevas. Voy a buscar unas velas. Tienes? Haba algunas en una caja cerca de la escalera. Ah tena las cosas ms raras... No hace muchos das las vi. Tuve suerte; abr la caja, revolv un poco y encontr la buja. Estaba rota por varios sitios pero poda utilizarse perfectamente. Encend el cabo y lo alc sobre mi cabeza. Por fin podamos saber cmo y dnde nos hallbamos. Habamos tenido mucha suerte; yo no tena ms que un pequeo corte en una mano, y un par de restregones sin importancia. Jane haba sufrido algunos rasguos en momento, haba pensado en el desastre, desde un punto de vista, puramente local; sin embargo, no podamos saber a ciencia cierta, hasta qu punto se extenda el dao; poda, y probablemente sera as, cubrir toda la regin. Sent unas ganas terribles de fumar. Afortunadamente tena un paquete de cigarrillos en la chaqueta. Tom uno. Estaba un tanto torcido y arrugado, pero se poda fumar. Fui a encenderlo a la vela.

Podras darme uno? me dijo. T fumas? respond, sorprendido. No acostumbro a nacerlo, pero ahora me apetece uno. Aqu tienes... se lo encend. Aspir el humo varias veces seguidas sin tragarlo; despus alz la cabeza para apoyarla contra el muro y cerr los ojos. Terminamos los cigarrillos en silencio; despus nos propusimos descansar. Creo que fue la noche ms incmoda que haya pasado en mi vida. A medida que el agua en el stano iba adquiriendo mayores proporciones, Iris chasquidos que produca eran cada vez ms violentos. Me reincorpor unas cuantas veces convencido de que haba odo ruido de pisadas. Creamos que las Furias habran sido aniquiladas, lo cual era un buen alivio en aquel momento. Pens en cuantas de ellas habra, y en la razn por la cual iban a la caza del hombre de un modo tan voraz. Por comida? Intent recordar lo que coman las avispas. Tena una ligera idea de que les gustaba la carne... Cuando qued traspuesto, vi entre sueos unas caras horribles, negras y amarillas, que volaban hacia m, haciendo chasquear las mandbulas. Las tres o cuatro veces que so tal cosa, me despert sobresaltado. La vela se haba terminado; la oscuridad era absoluta. Avanc hacia la caja con todas precauciones, tom otro cabo y lo encend. Aunque pequeo, el resplandor de la llama reconfortaba. En la oscuridad, poda ocurrir cualquier cosa. Mir el reloj. Segua marcando las nueve y cuarto. Me lo quit de la mueca y lo met en el bolsillo. Si hay alguna cosa que odie en este mundo es un reloj que no funcione. Me senta mejor sin l. Jane suspir, y vi que tena los ojos abiertos. Qu te ocurre, encanto? No puedes dormir? No. Tengo fro... El agujero que las Furias haban abierto. Haba luz en el exterior, azul y difusa. Era imposible distinguir nada con claridad. Volv a escuchar nuevamente, pero aparte del agua que continuaba cayendo, no se oa el menor ruido. Puse la llave, abr suavemente y me dispuse a abrir la puerta. Avanz unas seis pulgadas, tropez con algo, y se detuvo. Evidentemente, algo haba cado y se haba cruzado ante ella. Respir profundamente y empuj la puerta con el hombro. Se produjo caracterstico de algo que se arrastra, y avanz unos tres centmetros ms. A continuacin ya ni hubo forma de moverla. Jane se mantena en pie tras de m. Djame probar. Soy mucho ms pequea que t, y quiz pueda pasar por el hueco. Espera, espera, todava no sabemos con seguridad si se han ido ya esas bestias. De acuerdo. Echar un vistazo solamente. Se inclin hacia delante, sujetndose en el mismo borde de la puerta. Por un momento se mantuvo tranquila, despus: Hay una viga que sujeta la puerta, y un montn de ladrillos y otras cosas. Creo que si quitara algunas de ellas, t podras salir tambin. No hay avispas. De todos modos aqu hay un lo terrible. Me lo esperaba. Adelante, pues le dije , pero ten mucho cu: dado tras no pocos esfuerzos consigui sacar medio cuerpo al otro lado, y al momento o cmo se pona a quitar escombros. A medida que iba trabajando, su cuerpo consegua abrirse mayor camino por el estrecho hueco de la puerta, hasta que al fin no me quedaban ms que las piernas a la vista. Se debata con todas sus fuerzas para tratar de apartar algn obstculo ms o menos grande, cuando de repente not cmo se quedaba rgida. En el mismo momento o un ruido que empezaba a serme ya caracterstico. El aleteo escalofriante de las grandes alas... Grit y Jane intent echarse hacia atrs. El vestido le qued enganchado en una astilla. La cog por la cintura, y tir con fuerza. Ella salt; la ropa se rasg y ambos rodamos por el suelo escaleras abajo. Por encima de nosotros la puerta se haba cerrado con un golpe violento.

Malditos, malditos, malditos... gema Jane con los puos cerrados por el desconsuelo y la rabia . Estn todava ah. Lo vi volar. Yo estaba sudando. Al fin dije: Te has hecho dao, encanto? No, un ligero araazo, un coscorrn y muy mal humor. Tenas razn, Bill, nos tendremos que quedar aqu toda la noche. La Furia pareca haber abandonado sus propsitos en la puerta. Tal vez se iban a dormir antes de que oscureciera totalmente. De cualquier forma, sub las escaleras y cerr con llave de nuevo. Despus apilamos algunas cajas junto a la puerta. No es que fuera una barrera muy contundente, pero no tenamos otra cosa. Tratamos, dentro del stano, de encontrar algn sitio donde nos encontrramos lo ms confortablemente posible. No fue fcil. La pared resquebrajada continuaba arrojando agua en nuestro escondite; ya haba alcanzado ocho o diez centmetros de profundidad en la parte ms baja del suelo. Junto a una de las paredes haba una especie de banquillo, redondo, de piedra, que sobresala del suelo unos veinte centmetros. Nos subimos encima; al menos tendramos los pies secos. Sek, se nos qued mirando unos momentos, termin subiendo tambin, casi se enrosc sobre s misma, y qued inmvil delante de nosotros, de cara a la oscuridad. Me alegr; no es que hubiera mucho sitio para los tres, pero pens que era lo mejor. Antes del amanecer el fro se dejara sentir. Jane se sent con las piernas recogidas ante s, y apoy la barbilla tiznada entre las manos. Llevaba el cabello bastante revuelto; una parte le colgaba sobre la mejilla. No te preocupes; probablemente no tardar en venir alguien a sacarnos de aqu de un modo u otro. No lo harn; al menos en mucho tiempo respondi negando con la cabeza. Pues claro que vendrn; en cuanto vean la casa. No van a quedarse con los brazos cruzados. Organizarn equipos de rescate. Tendrn otras muchas cosas por qu ocuparse. Sus propias casas tambin se habrn derrumbado. La respuesta me sent como un puetazo en pleno estmago. Tuve que reconocer que tena razn; hasta aquel una rodilla; pero aparte de eso, no estbamos heridos. Ambos estbamos terriblemente sucios, como es lgico, y Sek, estaba totalmente cubierta de un polvo amarillento. Nos sacudimos las ropas lo mejor que pudimos, y comenzamos a mirar por todos los rincones del stano. Dej la buja en una de las hendiduras de la pared, en posicin horizontal. Haba algunos objetos tirados en uno de los rincones. Al cabo de un momento, me di cuenta de que lo que estaba viendo era la parte posterior de un gran armario que haba en la cocina. Mi cerebro empez a funcionar de nuevo: Me temo que la casa se haya derrumbado totalmente. Debemos estar bajo un montn de escombros, pues de lo contrario, algn rayo de luz llegara hasta nosotros. Tal vez se haya hecho ya de noche. Qu hora es? Mir mi reloj. Se haba parado a las nueve y cuarto. Habamos estado en el stano ms tiempo del que yo crea. Quiz tengas razn... pero ahora de lo que se trata es de saber qu es lo que vamos a hacer. No podemos quedarnos aqu toda la vida. Abri la boca para contestar, pero se contuvo. Apoy la mano sobre mi brazo. Chitsss... Puse atencin. Entonces o el ruido que ella haba apercibido primero. Un suave pero contundente ruido de algo que era araado o mordido. El ruido pas por encima de nuestras cabezas, dirigindose hacia donde, por la orientacin, comprend que deba estar la puerta de la cocina. Despus el ruido no se oy, Sek empez a gruir, y la sujet por el collar.

Estn todava ah dijo Jane con amargura. Permanecimos escuchando durante bastante rato, desde la parte baja de las escaleras. No se oy nada ms. Creo que se han ido todas. Tal vez murieron en el temblor de tierra, y sta era la nica que haba quedado con vida y que no poda abrirse camino al exterior. De todos modos las avispas duermen por la noche, no? No estaba seguro de ello, y desde luego no tena ningunas ganas de ir a comprobarlo. Dudaba entre abrir o no la puerta. De todas formas una vez u otra haba que hacerlo. Fui hacia ella muy lentamente, y me asom. Le puse mi chaqueta por encima. Era todo cuanto poda hacer en aquel momento. Cog un cigarrillo y lo acerqu a la llama de la buja. Quieres fumar ms? No hizo una pausa. Aadi : Ya amanece? No lo s. Creo que no debe faltar mucho. A muchas millas por encima de nosotros, la tierra ruga. Era un ruido sordo, que en cierto modo pareca transido de dolor. Not cmo Jane se estremeca. Oh, no...! Por favor, no permitas que empiece de nuevo...! Tranquilzate que no volver a ocurrir. Eso son los ltimos coletazos de la convulsin. No volver a ocurrir rogu en silencio por estar en lo cierto. Pas las manos por su cara con aire cansado. Creo que he exagerado la nota, al tener tanto miedo por ese ruido. Normalmente no soy as. No te preocupes. Pero es que pareca que me retumbaba en la cabeza. No importa, a m tambin me ha sucedido igual. Me alegro de que estuviramos juntos, Bill. De haber estado sola, creo que me hubiera vuelto loca. Yo hubiera podido decir lo mismo. Estaba rezando para que no se repitieran las convulsiones. El ruido se oy nuevamente, como el ronquido de un animal. La llama de la buja temblaba; despus el ruido muri. El dios de los estremecimientos de tierra se recrea. Quin? Creo que es Poseidn. Homero. Sabes mucha poesa? dijo Jane tratando de derivar la conversacin. Un poco. A m me encanta. Me hubiera gustado hacer Literatura Inglesa en el colegio, caso de haber podido. Shakespeare y dems. An puedes hacerlo. No respondi. Empec a recitar algn pasaje que an recordaba del Sueo de una Noche de Verano. Al cabo de un poco, ella continu en donde yo lo dejara. Despus pasamos de Shakespeare a Keats y a Tennyson. Al menos eso nos hizo pasar el tiempo con ms rapidez. Estaba a mitad de una de las estrofas de La muerte de Arturo, cuando not cmo su cabeza caa pesadamente sobre mi hombro. Poco despus yo tambin me qued dormido. Cuando volv a despertar, apenas vea las cosas que haba a mi alrededor en el stano. Un tenue rayo de luz, penetraba por una grieta del techo, yendo a incidir sobre el suelo. El ngulo que describa me reflejaba dos cosas: Primera, que no faltaba mucho para que amaneciera por completo, y segundo, que la casa no conservaba el muro este. Quise escuchar, pero no o el menor ruido. Slo una especie de respiracin sosegada. El verso de una poesa cruz rpido por mi pensamiento: Y sin canto de pparos... Me estremec, y con ello despert a Jane. Dispusimos que debamos prepararnos para salir de all.

Captulo III Me not la barba muy espesa, y me dola todo el cuerpo como si hubiera dormido sobre un lecho de espinos. Me hallaba totalmente dispuesto a enfrentarme con todas las Furias que fuera necesario con tal de no tener que permanecer por ms tiempo en aquel maldito stano. Tuvimos que caminar sobre unos diez centmetros de agua helada, para poder llegar hasta las escaleras; abr la puerta hasta el mismo lmite que lo haba hecho antes, y Jane se asom. Ni el menor atisbo de vida. Creo que todo va bien. Saldr a echar un vistazo dijo Jane. No, t no. Pero alguien tiene que salir primero. S, pero sa no sers t. Aqu, Sek. Subi las escaleras, y se me qued mirando. Seal el canto de la puerta. Vamos, chica. Dud unos instantes, y despus se escurri al exterior. No se oy el menor ruido. Poco despus se oy el estrpito de cascotes que caan. Esperamos or los ladridos o el fragor de un combate. Pero todo continu en calma. Al cabo de unos minutos hice un gesto de asentimiento a Jane. De acuerdo. Supongo que todo debe ir bien. Antes de nada quita lo que haya detrs de la puerta para que yo pueda salir. Se desliz al exterior, y empez a remover todo lo que haba cado al otro lado de la puerta. Cuando la hubo despejado bastante forc un poco y consegu salir. No s qu es lo que esperaba ver, pero s s que qued terriblemente sorprendido. Qued paralizado. La casa no tena tejado, dos muros haban cado totalmente, y de un tercero no quedaba ms que la mitad. Todo haba quedado reducido a un caos, desde el que no se divisaba ms que rboles y campos. Mi tablero de dibujo, un perchero con una chaqueta colgada de uno de los extremos, y la puerta de la cocina, yacan en el suelo. El aire era reposado y dulce, y el sol del amanecer cubra los campos, tindolo todo de oro. Bueno, fue una buena casa mientras se mantuvo en pie dije. Me sent sobre un montn de ruinas, y encend un cigarrillo. Jane vino junto a m y apoy una mano en mi hombro, mirando hacia el suelo con el ceo fruncido. Hubo un momento en que tuve la impresin de que haba perdido el habla. Termin el cigarrillo y lo tir lejos. Hubiera querido quedarme sin moverme, en donde estaba, pero eso no servira de nada. Tenamos que tomar una determinacin, decidir qu bamos a hacer. Hice cuanto pude por recordar que al fin y al cabo habamos tenido suerte; sin lugar a dudas, el temblor de tierra nos haba salvado la vida. Cambiamos impresiones sobre nuestra situacin tranquilamente. El silencio era total y aplastante; ni coches ni aviones. Daba la sensacin de que toda la regin, o al menos los alrededores hubiesen sido gravemente afectados. Y era totalmente indeterminado el nmero de Furias que afilaban sus insaciables aguijones, para matar en cuanto hallaran un ser humano a su alcance. Jane me propuso que podramos trasladarnos a Brockledean, y all escondernos durante algunos das, teniendo en cuenta, sobre todo, que su casa estara bastante bien provista de alimentos que cubriran de largo nuestras necesidades y que adems haba stanos que a buen seguro seran virtualmente inexpugnables. Pero al fin decidimos que lo mejor sera quedarnos por all, al menos durante aquel da, y esperar los acontecimientos, si los haba; si todo continuaba en calma y veamos que el peligro se haba alejado, podamos arriesgarnos, ms tarde, a cruzar los campos. Jane vigilaba, mientras que yo excavaba entre los restos de la despensa. Consegu desenterrar unas rebanadas de pan y un par de latas de carne, con la gran ventaja de que en ellas haba abrelatas acoplados. Las abr, le di una a Sek y nosotros comimos la otra, rocindola con cerveza. No es que fuera un desayuno

extraordinario, pero era lo mejor que tenamos. Despus, nos dirigimos hacia la parte posterior de la casa en busca del coche. Cualquier esperanza que hubiera podido concebir de sacarlo de aqu para hacer uso de l, se disip de inmediato. El parabrisas se haba roto en mil fragmentos y no caba la menor duda de qu era!o que le haba sucedido. Las Furias, evidentemente, haban hecho uso de sus tcticas devastadoras, igual contra los coches que contra los edificios. Estbamos todava de pie junto al coche, cuando omos un ruido sordo en la distancia. Corrimos hacia la relativa seguridad que nos pudiera dar el stano. Antes que entrramos en l vimos tres Furias; pero comprendimos inmediatamente que no tenan ningn inters puesto en nosotros. Se estaban lanzando sobre algo que corra bajo ellas; al acercarse ms vi que su presa era un par de aterrorizadas ovejas. Las fueron persiguiendo hasta que llegaron a unos doscientos metros de donde estbamos, en el campo que se extenda tras la casa. Contemplamos la escena con toda precaucin; Jane se mantuvo con ambos puos cerrados sobre la boca, reprimiendo un grito de angustia, hasta que las ovejas dejaron de patear en sus estertores de agona. Las avispas, como si de un rito se tratara, dieron varias vueltas alrededor de los flcidos cuerpos pinchndolas repetidas veces con las antenas. Despus comenzaron a descuartizar los animales. Cumplieron con su cometido de prisa y con eficiencia. Al cabo de poco rato, llegaron cuatro bestias ms, cogieron enormes trozos de carne sangrienta entre sus mandbulas y se lanzaron hacia el oeste. Media hora despus, se haban ido todas, no habiendo quedado sobre la hierba ms que los pellejos. Hasta entonces no haba podido tragar saliva; al menos, lo que haba visto, me resolva algunas dudas sobre sus exigencias alimenticias. Si por mi mente haba pasado alguna vez la idea de que solamente acechaban a las ciudades, la desech de plano. En aquellos momentos no podamos hacer otra cosa que esperar. Las Furias raramente dejaban de estar al acecho; era raro no orlas casi constantemente, produciendo un ruido parecido al de los coches en un circuito de carreras. Menos mal que los temblores de tierra no se repitieron. A medioda volvimos a recorrer juntos las ruinas; la estufa funcionaba todava, de manera que pusimos agua a hervir para hacer caf, convencidos de que con ello no corramos ningn riesgo. Por la tarde un escuadrn de insectos, en el que deba haber ms de una docena, vol en lnea recta por encima de la casa; nos dispusimos a cobijarnos, pero comprendimos antes que no importbamos lo ms mnimo en aquella ocasin y no tardaron mucho en desaparecer de nuestra vista. De vez en cuando intent captar alguna noticia por la radio; localic una emisora francesa, otra espaola y lo que me pareci ser una alemana, pero absolutamente nada en ingls. Las emisoras de la BBC haban quedado en el ms profundo silencio. Omos algunos disparos que me parecieron proceder de armas automticas. El ruido lleg hasta nosotros claramente, lo cual nos dio un leve atisbo de esperanza; reconfortaba el saber que alguien, desde algn sitio, tomaba una actitud ofensiva. Continuamos a la escucha hasta bastante despus de que hubieran cesado los disparos, pero no se oy ningn otro ruido. Creo que seran aproximadamente las cuatro de la tarde cuando Jane volvi la cabeza rpidamente y alz la mano. Sek se levant y vino junto a nosotros y se qued mirando fijamente hacia el camino. Permanecimos inmviles durante unos momentos, despus nos miramos el uno al otro sin mediar palabra y despus me levant y corr hacia la verja de entrada. Creo que nunca me haba i alegrado tanto de ver a alguien como en aquella ocasin. Un coche blindado descenda por el sendero. Se acercaba pausadamente, a una velocidad que no creo que sobrepasara los diez o quince kilmetros por hora. Distingu el morro impresionante del can de largo alcance, la trrela de mandos y en ella el ametrallador. Los dos hombres que asomaban por la trrela me pareci en un principio que llevaban fusiles ametralladores, pero luego me di cuenta de que eran lanzallamas. No

es que hubiera manejado uno solo en mi vida, pero eran perfectamente reconocibles por las asas y los artefactos que llevaban los dos hombres al hombro. Me dio la impresin de que el Ejrcito hubiera tomado la determinacin de hacerse cargo de un modo absoluto de la situacin. Jane se puso a correr por delante de m, con Sek pegada a sus talones. El vehculo se detuvo frente a la verja, cubriendo con su envergadura casi todo el camino. El de mayor graduacin de los dos pareca muy joven; no llevaba gorro y su pelo lacio le cubra casi por completo la frente. Para hacerse entender, a causa del ruido del motor, tuvo que gritar: Son muchos ustedes ah? Nosotros dos solos. Hace mucho que estn aqu? Desde que empez el temblor de tierra. Esta es mi tasa. O era, mejor dicho. Ha sido mala suerte dijo con cortesa . Han visto avispas? Unas cuantas. No se han acercado mucho. Habl a travs del intercomunicador y el motor se detuvo. Sali de su posicin y salt a tierra. Mantngase en constante vigilancia no quiero sorpresas. Entendido, seor. Se enjug el rostro con el dorso de la mano, meti la mano en el bolsillo y sac un paquete de cigarrillos. Tienen agua? Necesitamos agua y gasolina con toda urgencia. Pues tenemos un stano completamente lleno de agua dije , de manera que pueden servirse a su comodidad. El garaje ms prximo est a unos dos kilmetros de aqu, en Brockledean. A propsito, me llamo Bill Sampson, y sta es la seorita BeddoesSmythe. Jane dijo continuando el formulismo: Encantada de conocerle, teniente. Y doy gracias a Dios de que el Ejrcito est aqu. Se la qued mirando por un momento. Despus dijo: Mi nombre es Connor, Neil Connor. Encantado de conocerles se volvi hacia el vehculo y continu : Alan, traiga un par de latas, quiere? Lo primero de todo, vamos a ocuparnos del agua. El conductor salt de la trampilla. Querra indicarnos dnde est el agua, seor? En el stano se apresur a decir Jane . Es bastante difcil entrar, porque la puerta est bloqueada. Le acompao? Pues claro que s, encanto asent. Por aqu, por favor le dijo al conductor, poniendo en la inflexin de voz y en los modales la misma severidad que si se hubiera tratado de acompaar a un invitado en una reunin de alto raigambre. Se alejaron y los perdimos de vista al dar la vuelta en una de las esquinas de la casa. Teniente dije , podra darme usted una idea de cmo van las cosas? Bien me gustara, muchacho respondi . Si le he de decir la verdad, yo soy el primero a quien le gustara saberlo. Ustedes son los primeros a quienes hemos visto hoy. Vivos, me refiero. Pas por mi mente una idea horrible: No estn ustedes solos, verdad? Un cigarrillo? me dijo. Gracias... Lo encendimos. Lamento desalentarle me respondi . pero no estamos ms que nosotros solos. Y creo que an podemos considerarnos muy afortunados al poder contar con medios operacionales. De dnde vienen?

Nos hallbamos de maniobras me respondi evasivamente . Un par de Saladins, media docena de APC y unos cuantos aparato de artillera ligera. Dud unos instantes y continu. Estbamos en el Llano, a unos doce kilmetros de aqu, cuando empez el temblor de tierra. Notamos una sacudida. Y antes de que pudiramos darnos cuenta, ya tenamos las avispas encima de nosotros. Casi se salieron con la suya. No haba forma de combatirlas; estaban en todas partes al mismo tiempo. Y qu ocurri? tard en decir a causa de la sequedad que sent de pronto en la garganta. Volvi a hacer una pausa, pero daba la impresin de que una vez lanzado a hablar no pudiera detenerse: Mi aparato fue el nico que sali bien. Conseguimos sacarlo de aquel maldito infierno. Pero al cabo de un momento nos dimos cuenta de que no habamos ganado nada. En primer lugar nos habamos metido en una lucha desesperada contra aquellos bichos, y al ver que no sacbamos nada en limpio, quisimos alejarnos, cuando nos pareci que ya los habamos esquivado, volvieron a caer sobre todos nosotros. Por fin salimos de all, no s cmo. Esas bestias han causado unos daos inmensos. No hay ni una sola ciudad intacta a diez kilmetros a la redonda. Fue una suerte que llevramos con nosotros los lanzallamas. Es lo nico que los detiene. No pudieron aguantar nuestro ataque mucho rato. Cayeron a cientos. No he podido ponerme en contacto con nuestra base desde la noche pasada. Dios sabe lo que habr ocurrido all. Un escalofro me atraves la espalda. La llegada del Ejrcito nos pareci en un principio que sera el fin de nuestras preocupaciones, pero la verdad era que no estbamos mejor que antes. Jane y el chfer volvieron cuando todava estbamos hablando. Les gustara a ustedes tomar un t, teniente? Creo que no les ira mal un rato de descanso. Mir su reloj de pulsera y se encogi de hombros: Ahora ya da lo mismo. Ya no llegaremos a Swyreford antes de que oscurezca. Qu le parece, Alan? Como usted guste, seor. Nos encantara que se quedaran insist. Continuamos la conversacin en lo que antes fuera la cocina. Me sent sobre un montn de escombros, con Sek a mis pies. Neil lo hizo sobre un cajn resquebrajado y el chfer se recost sobre lo que quedaba de un muro. Entonces, los prejuicios son considerables? Neil encendi su segundo cigarrillo: Hemos pasado casi todo el da para recorrer diez kilmetros. No hemos encontrado ms que grietas inmensas por todas partes. Si no queramos exponer nuestro vehculo, y a nosotros mismos, a graves riesgos, tuvimos que retroceder infinidad de veces para dar un rodeo. Las avispas, como es lgico, estuvieron a nuestro acecho la mayor parte del tiempo. Al principio nos defendimos bastante bien con los lanzallamas, pero hubo un momento en que nos atacaron a ras de suelo y tuvimos que defendernos disparando hacia abajo. Quedamos inmovilizados, ya que esas bestias se lanzaron en grupo tan nutrido contra nosotros, que en modo alguno pudimos hacer uso de las mirillas de observacin. Ni siquiera podamos conducir. De no haber renunciado a su ataque todava estaramos all. Y por qu se fueron? No me lo pregunte. No tengo ni la menor idea de lo que bulle en sus asquerosos cerebros. De momento estaban todas sobre nosotros de un modo feroz, y un instante despus alzaron el vuelo y se alejaron. Pero se fueron todas, todas de una vez, como si atendieran a una orden dada desde algn sitio. Slo dejaron a uno de los suyos encima del vehculo, presto a caer sobre nosotros en cuanto saliramos al exterior. Muy inteligentes. Desgraciadamente para ellas omos sus pisadas; abrimos con todo cuidado y

sigilo y la abrasamos a quemarropa antes de que pudiera reaccionar. Los lanzallamas es lo nico que parece causar efectos sobre esas bestias, aunque en realidad no parecen importarles mucho. Subrayando sus palabras, lleg a nuestros odos un ruido estremecedor. La casa se estremeci; por algn rincn de ella algo haba cado al suelo. Todo pareci temblar. Sek, que continuaba a mi lado, entreabri el hocico. Lo sostuve por el collar; el temblor de tierra se disip sin mayores consecuencias. Respir profundamente y dije: De manera que se dirigen ustedes ahora a Swyreford? S. No nos queda otro recurso. En esta situacin nos hallamos completamente impotentes e indefensos. Santo Dios! Creamos que nos hallbamos en una situacin desesperada. Pero ustedes tienen un carro blindado. Sonri a Jane plcidamente y se volvi hacia m para decir: Y ustedes, qu es lo que van a hacer? Estaba tratando de dominar la intensa sensacin de pnico que me haba invadido. Era imposible hacerse cargo de la situacin de un modo rpido, y estaba empezando a percatarme de la magnitud del desastre, No lo s, teniente respond . Francamente, no s qu es lo que ms nos conviene hacer. Jane se puso en pie con la taza en una mano: No podran llevarnos con ustedes? Ah no hay ni el menor resquicio til para pasajeros sonri de un modo que pareca querer disculparse . Lo siento. Me mir fijamente un instante, y se volvi de nuevo hacia l: Y es el suyo el nico carro? No hay otros? Dud unos instantes antes de responder. De acuerdo, creo que a usted ya se puede hablar con sinceridad. No, Jane, no hay ms blindados. Las avispas cayeron sobre ellos anoche. Jane, ya nos ha explicado el teniente lo ocurrido intervine. Ya sabes que fueron ellos los nicos en salir bien librados. La estricta misin del teniente es volver a su base. Y dnde estn, pues, todos los dems? Diseminados por el Llano. No hay conduc... Una idea asalt mi mente e hice una pausa . No hay conductores. Jane pareci haber captado mi pensamiento: Podran ustedes llevar a Bill hasta all y l conducira uno. Condujo tanques en el Ejrcito, verdad. Bill? Neil me mir con severidad: Es verdad eso, seor? Pues, s. En el servicio militar. No querra usted verme fusilado, verdad? me dijo . Ya se han puesto suficientemente mal las cosas como para que ahora las empeore llevndoles con nosotros. Yo bien quisiera, pero ni las ordenanzas, ni la situacin actual me lo permiten. Tendra que pagar con mi vida una decisin parecida. Gracias, pequea Se lo dijo a Jane cuando sta le entreg una taza de t. Ella volvi al sitio que ocupara antes y se ech hacia atrs su pelo negro. Siento que no haya una cucharilla, pero nos ha desaparecido toda la cubertera. Si nos deja aqu, nos matarn. Empezaba a ver un medio de salir de all, aunque no saba a ciencia cierta cmo. No insistas, Jane dije. No me importa insistir dada la situacin en que nos hallamos su voz era sobria, pero un tanto temblorosa.

Termnate el t, quieres, encanto? No nos ocurrir nada. Se levant y se alej malhumorada. Volv a mirar a Neil: Y de dnde demonios proceden esas bestias? Cre que ya haban sido totalmente barridas. No haba dejado de mirar a Jane. Despus se volvi hacia m un tanto sorprendido por mi pregunta: No lo s. Las que nos atacaron aparecieron ayer de repente, y no hicimos ms que avanzar un poco, y se lanzaron contra nosotros. Nos pusimos en pie y caminamos juntos hacia el Saladin. En el momento en que iba a meterse en su puesto en la trrela, se detuvo para volverse hacia m y decir: Quin es esa chica? Es la hija de los dueos de la casa grande que hay al otro lado del pueblo. Pero all no estn ms que el ama de llaves y su marido. A juzgar por lo que me han dicho ustedes, creo que ser mejor que se quede conmigo. Y sus padres, dnde estn? En el extranjero. Humm... Mucha responsabilidad. Es una jovencita que vale mucho. Cudela bien. As lo har. Se mordi el labio inferior, mientras permaneca pensativo: Mire, no sabe hasta qu punto me es enojoso el tenerme que marchar as, pero no me queda ms remedio. Ser mejor que permanezca cubierto el mayor tiempo posible, y si ven acercarse a alguna de esas bestias, no hagan el menor movimiento. Le garantizo que a la menor oportunidad que tenga mandar a alguien para hacerse cargo de ustedes. Sin embargo, tampoco deben contar firmemente en ello. Es imposible predecir lo que ocurrir a partir de ahora. Hice un gesto con la cabeza para sealar el lanzallamas: No era de maniobras donde iban ustedes, verdad? Frunci el ceo para responder: Creo que tiene usted derecho a estar al corriente de la situacin tanto como nosotros. Evidentemente no trajimos esto con nosotros para calentar los calderos de campaa. Se dispuso que debamos ponernos en movimiento tan pronto como empez el temblor de tierra. Desgraciadamente fu irnos atrozmente derrotados. Si a las otras unidades que salieron en idntica misin no les ha ido mejor que a nosotros, debo confesar que nos hallamos metidos en el peor de los conflictos. Sabemos que hay un buen nmero de nidos que han tomado como centro operacional el Llano, y tambin se han localizado algunos en New Forest y otros en Somerset. En New Forest apenas si queda un solo pony. En el oeste, ya no hay ovejas. y ayer tuvimos noticias de que se haban localizado tres ciudades desiertas extendi las manos . Desiertas totalmente vacas. Las ltimas noticias que tuve decan que algunas unidades mviles las estaban ocupando. Se nos orden que procurramos mantener la situacin lo ms apaciblemente posible, pero la verdad es que en las circunstancias en que nos hallamos, tales ordenanzas parecen un poco fuera de lugar. Cualquier decisin que se adopte ya es suficiente para mantenerle a uno inquiete por algo. Lamento no poderle describir un cuadro mejor y ms agradable extendi la mano . Adis y buena suerte. Unos minutos despus, el Saladin produjo un ruido infernal al ponerse en marcha y se puso en movimiento hacia Brockledean. Continu en la puerta hasta que lo perd de vista, y despus me volv hacia la casa. Estaba sudando; no me caba la menor duda de qu era lo que haba ocurrido a los animales de las granjas. Se poda ver con bastante profusin los campos sembrados de pellejos, en los lugares exactos donde las Furias haban hecho su aparicin. Tena la horrible sensacin de que les hubiera ocurrido lo mismo a las gentes que se haban echado de menos en los poblados. Lo que me haba contado el teniente, haca todava ms imperativa la necesidad de salir de all. Nos hallbamos justo en el centro de una

situacin muy comprometida y horrible, y tena que sacar de all a Jane conmigo, en tanto fuera humanamente posible. Ya haca demasiado tiempo que estbamos all sin tomar una decisin definitiva. Jane se me acerc. Qu es lo que dijo antes de marchar? me pregunt . Daba la impresin de estar terriblemente serio. As era confes . Vamos adentro un momento. Quiero hablar contigo. Me llegu a hacer la ilusin de que todo estaba solucionado. Cuando vi el vehculo acercarse... S tambin me ocurri eso a m. Pero creo que podemos hacer algo para mejorar nuestra situacin. Le expliqu a grandes rasgos lo que Neil me haba contado. Me escuch sin interrumpirme ni un solo momento. Cuando termin, dijo: Mi opinin es que tenemos que salir de aqu lo antes posible. Pero antes de nada tendr que ir a Brockledean a casa de los Carter. Eso ya lo haremos asent . Pero ahora no. Lo primero de todo debo ir a apoderarme de uno de esos malditos carros de combate de que hablaba el teniente. Eso en el caso de que sepa encontrar el campamento. Me mir con viveza y contest: Estaba segura de que lo haras y por eso me call y no quise hablar ms de ello. De todas formas creo que se armara un buen lo si nos cogen. Al fin y al cabo esos aparatos son propiedad del Gobierno. Dijo que podran fusilarle a uno por ello, y probablemente no estaba bromeando. Ya nos ocuparemos de eso ms adelante la interrump . Ahora lo que quiero es que te quedes aqu. Tan pronto como vuelva... Ir contigo se apresur a decir. No. Lo siento, encanto. No tendra sentido el que arriesgramos el cuello los dos. Pero... No hay peros. Est decidido. No hagas las cosas ms difciles, Jane. Empez a discutir nuevamente y la hice callar. Consider que haba llegado el momento de que me escuchara con toda atencin: Espero que no me ocurrir nada y te dir por qu. Las avispas no sienten inters alguno por una zona determinada de la regin. Han descuartizado prcticamente todas las ciudades y han asestado un golpe terrible al Ejrcito, y por consiguiente estarn muy ocupadas sobrevolando las zonas donde hayan efectuado mayores escarnios para ver si todava queda alguien con vida. Ya has visto que nosotros no hemos visto ni odo a ninguna avispa durante muchas horas. Lo que voy a hacer ahora es sacar el coche, ir hasta Brockledean y averiguar qu es lo que ha ocurrido. Me imagino que las cosas no habrn ido demasiado mal por all, en cuyo caso volver inmediatamente. De haber ocurrido un desastre, llenar los depsitos del coche y me ir a dar una vuelta por el campamento de que nos han hablado. Creo que no ser difcil encontrarlo. Tomar uno de esos carros de combate y volver aqu. Despus podremos ir a ver qu ha sido de los Carter. De acuerdo, Bill dijo reprimiendo sus propios sentimientos . Y qu quieres que haga si no vuelves? Volver. Pero si tardara, espera a que se haga de noche y trata de regresar a tu casa, y entonces ya ir yo a buscarte a Brockledean. Haz lo que quieras, pero no te muevas de aqu hasta que oscurezca. Llegado el momento, no te vayas antes de las once, entendido? Asinti con la cabeza. Una de las cosas que quera evitar a todo trance, era encontrarme con el Saladin del teniente Neil otra vez. Dej transcurrir cuarenta minutos; a partir de aquel instante, mis nervios no pudieron soportar por ms tiempo aquella espera. Decid dejarme a Sek en

casa; si me vea atacado, su presencia no resolvera nada, ni en un sentido ni en otro. Me cost encontrar la tralla; se la puse y le di el otro cabo a Jane. sta no pareci convencida, pero yo estaba seguro de que la perra se quedara con ella. Sal en busca del coche, lo puse en marcha y fui marcha atrs hasta el camino. Jane se acerc a la ventanilla. Me dio la impresin de que estuviera a punto de echarse a llorar. Saqu la mano y apret la suya con fuerza. Vuelve pronto me dijo. Despus fue a esconderse en la casa, llevando a Sek tras ella. Pis el acelerador y empec a alejarme preguntndome si volvera a verla de nuevo. Se me haca extrao el verme conduciendo de nuevo. El parabrisas roto me daba una sensacin terrible de falta de seguridad; al principio no hice ms que mirar hacia el cielo en todas direcciones, tratando de divisar posibles atacantes. Tom la determinacin de no hacer el menor caso. No serva de nada aquella incertidumbre, puesto que de haber Furias en los contornos, tendra noticias de ellas inmediatamente. Llegu hasta la alineacin de rboles que haba al final del camino, tom la carretera principal y aceler un poco. Brockledean se alz ante m en la distancia. Desde all las casas parecan no haber sufrido el menor dao, pero todava estaba muy lejos. El coche, al franquear una grieta del suelo, dio un salto impresionante. Por el retrovisor pude apreciar que en aquel lugar se haba producido un desplazamiento de casi medio metro. Haba una confusin indecible entre las ruinas, tal grado de devastacin que me produjo un escalofro intenso, de tal amplitud que me hizo estremecer. Los cuatro muros de una masa haban quedado totalmente hundidos; en una casa de al lado, lo nico que quedaba en pie era el espejo de una coqueta. El Royal Oak, a mitad de la calle a la derecha, se haba derrumbado totalmente. La cosa ms alta que quedaba de entre todas las ruinas, era un piano. Se vea que las cerraduras de todas las puertas haban saltado, y por todas partes se distinguan restos de algo que me hicieron concebir la idea de sangre seca. A medida que me acercaba al centro de la ciudad empec a ver cuerpos. Se hallaban diseminados por todas partes, con brazos y piernas mutilados o tendidos hacia el cielo. Distingu a un hombre a quien haba visto muchas veces en el bar. Estaba sentado contra el muro de la casa, con las manos tratando de cubrir por completo su garganta. Nunca podr olvidar la expresin de su rostro, mirando horrorizado hacia el cielo. El garaje era un sitio muy espacioso y bastante bien aislado de las casas limtrofes. En un letrero medio cado se lea el nombre de Virginia, y debajo mismo se alzaba una bomba de aprovisionamiento. Asom la cabeza por la ventanilla, par el motor y baj del coche. No se oa ni el menor ruido; el nico, el zumbido de las moscas. Vi que alguien se haba servido de la bomba porque el candado de seguridad haba sido violentado y porque el que haba estado cargando su depsito lo haba llenado hasta que el lquido qued desparramado por el suelo. Se vea el reguero por donde haba discurrido la gasolina. En mitad de la carretera haba una Furia muerta, repugnantemente aplastada. No s por qu, pero tuve la impresin de que el Saladin haba sido atacado, pero que haba conseguido salir adelante. Eso ya era algo. Al otro lado de la calle se alzaba el edificio de correos, donde sin duda se haba reunido toda una avalancha de gente. Estaba lleno de muertos. Me acerqu y me fij en uno de ellos. No s por qu no tuve sensacin de rabia ni de disgusto, slo una especie de desfallecimiento. Quera verlo todo, asimilarlo por completo. Haba algo raro en aquel cuerpo, y quise discernir lo que era. Al fin lo hall. No era un experto, pero hubiera podido asegurar que en l haba heridas de bala... Me aproxim de nuevo al surtidor de gasolina, puse la boca del tubo en el depsito del coche y comenc a bombear, arriba y abajo, sobre la maneta del aparato. A unos cuantos metros de all haba un Land Rover aparcado. Tendra a mitad de llenar el depsito de mi coche cuando me di cuenta de que estaba perdiendo el tiempo. El Land Rover era

mucho ms asequible para mis propsitos. Me fui acercando a l con cierta precaucin. Caminaba al acecho del menor ruido que me previniera de la presencia de una Furia en el claro cielo. Tena las llaves puestas en el contacto y el depsito de gasolina estaba casi lleno. Puse el motor en marcha; el trepidar de los pistones me pareci ms estridente que nunca. Dej mi coche con la manga de la gasolina todava puesta sobre la boca del depsito y me alej. No s por qu, senta una necesidad apremiante de salir de aquel lugar. Aceler, menospreciando las irregularidades del terreno que llenaban la carretera. Deshice el camino andado anteriormente, y dije adis con la mano a Jane cuando pas ante la casa. No me detuve. A un kilmetro y medio de all encontr el primer obstculo serio en el terreno, debido a fisuras abiertas en l. Me pareci una cosa sin precedentes en una carretera inglesa; debera tener unos tres metros o tres y medio de ancho. Pude observar que el Saladin haba dado media vuelta all, y aun pude distinguir las huellas que haba dejado. Llegu a la conclusin de que deban ser fciles de seguir; mantuve una velocidad apreciable, haciendo uso de la doble traccin en los dos o tres sitios que encontr ms peligrosos para el rodamiento de un vehculo. Me alegr de haber optado por coger el Land Rover, pues mi coche nunca hubiera podido atravesar por aquellos parajes. Atraves otro tramo de carretera y al poco encontr el Llano ante m, totalmente rido, despoblado, enorme. Entr en l de un modo casi automtico y despus me detuve. Nunca cre que pudiera un ser humano sentir tanta soledad y sensacin de impotencia. En Brockledean mismo daba la impresin de que en un caso extremo se podra llegar a encontrar, mejor o peor, algn sitio donde refugiarse llegado el caso, pero de ser atacado all era totalmente imposible llegar a esconderse. Y no tena ni la menor idea de dnde se haba levantado el campamento. Frente a m haba huellas en la hierba que parecan haber sido producidas por vehculos de gran peso, pero, a juzgar por su aspecto, bien podran tener ms de una semana. Pareca completamente intil el empezar a buscar de un lado a otro, pero tena que intentarlo. Me dirig hacia el oeste, por donde el sol empezaba a declinar, con la boca muy seca. Encontr el campamento. O un campamento. Creo que tuve una suerte inaudita. Haba estado conduciendo durante ms de media hora y me hallaba casi perdido, cuando al llegar a la cima de un pequeo altozano divis un grupo de vehculos en la distancia y los plidos colores de las tiendas de campaa. El sol reverberaba sobre los carros blindados de color gris plomizo. Par el Land Rover a unos trescientos metros y estudi el lugar. Me hubiera gustado tener un buen par de prismticos. Permanec en aquel lugar durante unos veinte minutos aproximadamente, puse el motor en marcha de nuevo y me fui acercando paulatinamente. Como me hallaba sobre una pendiente, cuando estuve ms cerca par el motor otra vez y dej que el vehculo se deslizara sigilosamente hacia all, patinando de vez en cuando sobre la hierba. El corazn me lata con tal fuerza que pareca que me iba a saltar de su sitio. No me hallaba ms que a un centenar de metros de lo que podra ser mi salvacin y la de Jane y, sin embargo, me hallaba remiso en llegar. Pensaba que tena grandes probabilidades de llegar sano y salvo hasta all, pero que con ello tal vez no hiciera ms que meterme en mayores problemas, pues en el caso de que las avispas estuvieran todava en posesin de aquel lugar mi vida no valdra un comino. Vi que all tambin se haba producido otra masacre. Los cuerpos yacan desparramados por todas partes, y algunos de ellos tan hinchados, que a cierta distancia parecan balones blancos y negros. Los vehculos estaban al otro lado de las tiendas; haba otro Saladin aparcado frente a m y media docena de APC Saracens perfectamente alineados. Detuve el Land Rover, y la fuerza de la costumbre me hizo poner el freno de mano. Salt del vehculo y comenc a caminar hacia el carro blindado avanzando en silencio y presto a retroceder sobre mi:: pasos al menor ruido que me

anunciara el aleteo de aquellas bestias. Haba una suave brisa omnipresente en el Llano. Frente a m las lonas de las tiendas se agitaban ligeramente. Todo lo dems permaneca en absoluta calma. Llegu hasta la parte delantera del Saladin paso a paso, tomando todas las precauciones posibles, y despus me detuve para mirar. El conductor tena el cuerpo medio asomado por la trampilla de acceso; tena el cuerpo tan hinchado que casi la ocupaba toda. Tena una mano asida a la brazola, y los ojos en el rostro descompuesto parecan buscar algo en la distancia. Pareca un dolo grotesco oteando el Llano. Tal escena me sobrecogi. No pude impedir el volverme de espaldas y sent nuseas de repente. No lo pude remediar. Ca al suelo y me qued apoyado, jadeante, sobre las manos y las rodillas. Cuando pas el espasmo me alej sin volver el rostro. Me acerqu a uno de los Saracens. Haba seis carros enormes que parecan estar esperando. Me acerqu al ms prximo. Su trampilla de emergencia estaba abierta, todo lo dems perfectamente cerrado. Me asom, recordando lo que Neil me haba dicho acerca de las bestias que quedaban a la retaguardia. Estaba preparado para cualquier sorpresa. Pero fue igual. En el momento de penetrar un poco ms pareci que el carro tomaba vida de pronto, haciendo un ruido impresionante. Dej caer rpidamente la puerta de la trampilla y cerr inmediatamente con el seguro exterior. Qued aturdido, por la sorpresa y el miedo junto al aparato, mientras continuaba oyendo ruidos escalofriantes en el interior. Pareca que aquel bicho intentara abrirse camino a travs de la chapa de acero del carro. Dese con toda mi alma que no lo consiguiera. El segundo carro no ofreca peligro. Las puertas traseras estaban abiertas y vi perfectamente todo el interior a su travs. Haba tres o cuatro rifles y un lanzallamas apiados en un rincn de la parte de atrs. Me era suficiente; ya no quera arriesgarme ms. Cerr las puertas, anduve hasta el sitio que deba ocupar el conductor, entr y cerr la trampilla. Respir profundamente al saborear la sensacin de seguridad que aquello me daba. Desde haca veinticuatro horas ya que estaba viviendo con el temor de que algo iba a caer sobre m por la espalda, lo cual era suficiente para hacer perder los estribos a los nervios ms templados. De todos modos no me recre mucho en aquella sensacin; tena demasiadas ganas de volver junto a Jane. Puse el contacto y accion el botn del starter. El motor se puso en funcionamiento y todo el aparato comenz a trepidar. Los APC no eran tan ruidosos en el interior como yo me haba imaginado. Ech un vistazo a los aparatos de control. Me parecieron bastante accesibles al manejo de un novato; vlvula reguladora, traccin simple o doble, freno de pie, acelerador, freno de mano abajo y a la izquierda, cuadrante preselector... Lo sabra conducir. El indicador de la cantidad de combustible existente en los tanques marcaba un cuarto de su capacidad, lo cual me daba fuel suficiente para ir ms all incluso de Brockledean... Me coloqu las correas de seguridad y puse la primera. Solt el freno de mano, aceler un poco y me puse en marcha. Se manejaba bastante bien, a pesar de la mole que era. En cuanto me habitu al sistema de eje mvil empec a disfrutar en el manejo. Me lanc por el Llano. El motor vibraba normalmente y el sol haba empezado a declinar, rayando ya el horizonte, mientras que la larga sombra del carro corra delante de m. Condujo a la mayor velocidad posible, siguiendo las huellas anteriores. Captulo IV

La luz del da empezaba a dejar paso a las sombras de la noche cuando me detuve frente a mi casa. Jane saltaba de alegra junto a la verja. Sal del carro e inmediatamente vino corriendo hacia m y me abraz: No ha hecho ms que decirme que no te ocurrira nada. Y yo tambin lo crea as, pero de todos modos no poda evitar el estar preocupada me dijo rebosante de alegra. Vi que no estaba sola. Un soldado apareci por el camino tras ella, un hombre fornido con galones de sargento en las hombreras y la insignia de un regimiento de infantera. Llevaba un rifle en la mano. ste es Ted, o sea el sargento Willis dijo Jane . Ha pasado un da muy malo. Ha estado todo el da caminando, y viene de Yatley. Yatley era una pequea ciudad situada a unos quince kilmetros. Bill Simpson dije . Encantado de conocerle. Me senta como cogido a contrapi; el Saracen se alzaba tras de m, mostrando algo as como unas diez toneladas de culpabilidad. Tend la mano y el soldado la estrech con brevedad. Tena un rostro muy colorado, con enormes ojos azules. Su voz posea el acento de las regiones del oeste. Es un placer conocerle, seor respondi . Qu tal aspecto presentaba el campamento? Indescriptiblemente horroroso no dud en contestar. Ya se lo explicar ms tarde. Se vendr con nosotros, verdad? Si a usted no le importa... Al contrario, me alegro mucho de poder contar con usted. Ese aparato es un mastodonte que requiere una mano experta. Pens que con un militar a bordo la cosa tomara un aspecto un poco ms legal al menos. Y hacia dnde nos dirigiremos? pregunt. Jane continuaba colgada de mi brazo, La mir a ella antes de responder: Primero a Brockledean. Y despus... me encog de hombros . Creo que tendremos que ir a algn sitio donde no llame mucho la atencin este artefacto. No podemos pasearnos por toda la regin con l; al fin y al cabo soy un pirata. Sonri ligeramente antes de responder: Creo que no tendremos muchos problemas. El Ejrcito tiene muchas ms cosas y ms importantes que ocuparse en este momento. Retroced hacia el carro y abr las puertas traseras. Jane y Sek se metieron dentro. Este carro no es como el otro dijo Jane . Aqu hay mucho espacio. El sargento lanz un silbido de sorpresa al ver el lanzallamas. Sabe usted hacer uso de este cacharro, Ted? inquir. Ms o menos asinti. Formidable; tal vez tengamos que hacer uso de l en algn momento. Le gustara ir en la torreta? Hay un aparato de radio, y quiz pudiramos entrar en contacto con alguien o con algo, si es que hay alguna radio que funcione. Se dispuso a subir a ella. Cerr las puertas, ech una ltima mirada a la casa, y despus me at en el sitio del conductor. De pronto nos habamos convertido en refugiados mecanizados. Accion los mandos y nos pusimos en marcha. La voz de Ted me lleg a travs del intercomunicador casi inmediatamente despus. Qu distancia hay de aqu a Brockledean? Un kilmetro y medio aproximadamente. Le cont algo Jane? Me dijo que tena a alguien all. Tendremos que ir a echar un vistazo, aunque no creo que sirva de nada. Han ido muy mal las cosas por aqu? Todo hundido. Completamente barrido. Y todo el mundo muerto. Volvi a silbar. Y ya no habl ms.

Me encamin hacia la carretera principal, y una vez all aceler la marcha. Slo reduje la velocidad cuando llegamos a la desviacin que conduca a Brockledean House. El camino era estrecho para el Saracen y en su marcha iba aplastando arbustos y matojos por ambos lados. La casa era mucho ms grande de la idea que yo me haba hecho, bordeada de jardincitos llenos de flores y parterres. Desde fuera no pareca haber sufrido muchos desperfectos; la mayor parte del tejado se mantena intacta, y algunas ventanas no haban sufrido el menor dao. Sin embargo, haba otras que tenan los cristales rotos Y los marcos arrancados. Detuve el carro y sal de mi asiento. Ya hemos llegado? me dijo Jane desde atrs. S. Un momento despus o ruido y me di cuenta de que estaba intentando abrir las puertas. Qudate ah, encanto le orden . Yo ir a echar un vistazo. Viene conmigo, Ted? Tiene balas para estos rifles? me dijo. Pues no pens en mirarlo. No hay en las taquillas? O cmo buscaba. Aqu hay, s. De un rifle, quiere? le ped. Dud unos instantes, pero al fin accedi a entregarme uno. Cuando guste, vamos. Saltamos fuera y cerramos las trampillas tras de nosotros. Caminamos hacia la casa vigilando estrechamente a nuestro alrededor. Yo me senta mucho mejor con un arma entre mis manos. La puerta principal estaba ligeramente abierta. Ted la empuj con la punta del pie y se abri de par en par. Reinaba la oscuridad en el interior. Entramos, caminando lentamente. Yo iba tras l. Debi ser una casa preciosa, pero por dentro estaba totalmente en ruinas. Los techos se haban desplomado, y tanto los muebles como la vajilla y objetos de adorno se haban aplastado contra el suelo. Fuimos de una habitacin a otra, llamando de vez en cuando, pero nadie respondi. En la parte trasera de la casa haba un cenador cubierto de vidrio, y sobre l algunas hierbas ornamentales. Mesitas y sillas esparcidas alrededor. Caminbamos en silencio, y Ted me seal hacia la derecha con la punta del rifle. Haba manchas negras de sangre seca huellas de alguien que haba cado all mismo vctima de las Furias. A unos quince metros distinguimos la carcasa medio desmembrada de un animal. Record que Jane me haba explicado que tena un pony. De nada serva el quedarnos all. Era casi totalmente de noche, y si nos atacaban no veramos a aquellas bestias hasta que estuvieran encima de nosotros. Volvimos al Saracen y abr las puertas traseras. Jane se asom. Les encontraste? me pregunt con angustia. No hay nadie ah. Jane. Absolutamente nadie. Tal vez continan escondidos... No, no estn escondidos... Viste a Brandy? me pregunt con voz que pareca esperar lo peor . No pudo alejarse mucho. Lo siento, Jane. Ya te lo dije. Ah no hay nadie. Qued callada por un momento. Despus continu: Ya comprendo... Hizo una pausa . Creo que en cierto modo me lo esperaba... Voy a entrar, Bill, y coger algunas cosas para comer... El sargento me hizo un leve gesto negativo con la cabeza.

No te iba a gustar, encanto le dije . Y se est haciendo de noche. Mejor ser que nos vayamos. Volvi a subir en el APC sin poner la menor objecin. Puse el aparato en marcha y retrocedimos. Ted me habl a travs del intercomunicador: Hacia donde nos dirigimos ahora? Me alegr de or su voz. Slo Cristo lo sabe. Se le ocurre algo? Lo nico que se me ocurre es que de nada nos servira el encaminarnos hacia Yatley, eso se lo aseguro. Qued pensativo unos instantes. Creo que lo mejor que podramos hacer es dirigirnos hacia la costa dije al fin y esperar que las cosas vayan mejor para cuando lleguemos all. Mi base era Colton Forum, de manera que es la mejor direccin para m tambin accedi a mi propuesta. Tom nuevamente la carretera principal y me dirig hacia Brockledean. Ponga en marcha la radio, quiere? Algo se debera captar. Tendr un buen... aunque no pareca muy optimista, qued cortado. Al cabo de unos segundos se haba puesto en contacto con alguien por pura suerte. Sub a la trrela cuando l estaba hablando. Me senta complacido de que Neil hubiera puesto alguna distancia entre nosotros; probablemente a estas horas ya habra llegado al otro campamento. Lo que me dijo el sargento me dej desanimado por completo. Estoy hablando con un Saladin. Est aproximadamente a unos dos kilmetros de Brockledean. El teniente pregunta si el vehculo civil lleva a un hombre, a una muchacha y a un perro. Lo siento, pero dice que se llama Connor. Cree que usted le conoce... Oh, Dios mo!... dije involuntariamente. Me enjugu el rostro perlado de sudor . Ya tiene usted noticias de ese carro, verdad, Ted? S, Jane me lo explic todo. Bien, y qu vamos a hacer ahora? Lo que l dice no dud en responder . Acaso tenemos otra alternativa? La radio no funcionaba en aquel momento y Ted continu : Tenemos que estar en contacto. En cuanto lleguemos al pueblo tome la primera calle a la izquierda, y a unos doscientos metros hallaremos un camin volcado en la carretera. Despus hay que girar a la derecha hasta que lleguemos al Llano. Dice el teniente que all encontraremos una especie de colina con los matorrales secos, y que l est por all. Dice tambin que vayamos con mucho cuidado porque el terreno est muy mal. Por eso se detuvieron ellos. Es muy arriesgado moverse por la noche con esas resquebrajaduras. Dgale que nos ponemos en camino inmediatamente, quiere? Estoy seguro de que el resto ya nos lo oiremos cuando lleguemos all... Dirig el carro hacia Brockledean. Por la noche no era tan desagradable conducir. No vea los cuerpos, o cuando ms, una confusin de sombras. Tom la izquierda, como me haban ordenado, y al cabo de un par de minutos llegu ante el camin volcado. Segu adelante, y casi sin darme cuenta me vi metido de lleno en el campo abierto. La luna hizo su aparicin, dibujando la sombra del carro por un lado. La colina se divisaba a lo lejos, recordando su configuracin el oscuro lomo de una ballena, salpicado de brotes irregulares de rboles. Me encamin hacia all. Not cmo el carro daba bandazos, y un momento despus consegu dominarlo y sacarlo del peligro. Por el suelo haba bastante maleza, que disimulaba las hendiduras del terreno. En el aire la luz de los faros y la de la luna se confundan. Reduje la velocidad al mximo para asegurarme bien del terreno que pisbamos. El sargento me ayudaba, hacindome indicaciones desde la trrela. Llevaramos rodando casi un kilmetro cuando distingu una luz al frente un poco a la izquierda. Vir ligeramente hacia aquel lugar. Nos metimos entre un pequeo grupo de rboles; los faros los inundaban de luz, cubrindolos de color amarillo. O cmo alguien nos gritaba. Divis la silueta del

Saladin, y cuando estbamos a escasa distancia me detuve y apagu las luces y el contacto del motor. La noche era tibia y tena la camisa completamente empapada en sudor. Sal del carro. Neil se acerc a m. Era una sombra todava ms oscura para m que la noche en aquel instante. Y bien... joven... cul es su juego? Qu es lo que se propone? Me... acerqu al pueblo. Y despus de lo que vi all tena que llevarme a Jane hacia un sitio u otro. Continu hablando con voz pausada, pero no poda disimular la ira que le invada: Y ahora me imagino que querr que le pongan una medalla. Qu se cree que llevaba ah, el arca de No mecanizada? Tras de m o las botas de Ted que araaban el acero del carro de combate. Despus o el ruido de las puertas traseras al abrirse y el tintineo del collar de Sek. Ante las circunstancias actuales... dije. Sargento, quiere venir aqu, por favor orden alzando la voz. Seor... Se alej una media docena de pasos y luego volvi. Puesto que no tengo otro conductor, dejar a Mr. Sampson con el vehculo. Al alba nos dirigiremos hacia Swyreford. Probablemente podamos recoger a gentes rezagadas o perdidas; si tal cosa ocurriera la muchacha se quedar, pero la perra no; le encargo a usted de disparar sobre el animal. Eh!, espere un momento. Eso no tiene... Se volvi rpidamente hacia m: En lo que a m respecta, debo decirle que le considero bajo mis rdenes, de manera que no intente replicarme en lo ms mnimo. Por si hace falta que se lo recuerde, le dir que nos hallamos en estado de emergencia que estos carros son propiedad del Gobierno y que esto es el Ejrcito y no la Asociacin de Defensa Canina. Comprendido? S respond. Qu otra cosa poda decir. Muy bien, entonces ser mejor que lo primero de todo se haga a la idea de la situacin. Despus puede retirarse para descansar. Miren de combinarse las cosas entre usted y el sargento, para evitar a todo trance que esos animalitos caigan sobre nosotros. De todos modos, yo me retirar dentro de unos minutos. Maana me gustara que me explicaran con ms detalle todo lo que hayan visto hoy en sus idas y venidas. Insospechadamente me dio unas palmaditas en el hombro . En circunstancias normales le aseguro que se hubiera metido usted en un buen lo con lo que ha hecho, pero, dada la situacin en que nos hallamos har todos los posibles para que no le ocurra nada. Muy bien, gracias respond. Pues nada, nada, cada uno a sus puestos se alej diciendo. Alrededor de la medianoche dejamos a Jane instalada lo mejor que pudimos y volvimos a subir a la trrela. Convinimos en que yo hara la primera guardia. Abr la trampilla y permanec sentado sobre el techo del carro. La luna ya estaba muy alta. Los rboles, muy quietos; no se perciba el menor sntoma de vida alrededor del Saladin. En la noche reinaba el mayor de los silencios, y ni siquiera se oa el chillido de alguna ave nocturna. Tena la sensacin de hallarme metido en una burbuja de tranquilidad, como el ojo de la fbula, en el centro de un huracn. Transcurri media hora, y despus una hora. Se produjo un resplandor de luz cerca de m en el momento en que el sargento encenda una cerilla. Todava no se ha dormido, Ted? dije en voz baja. No. Quiere un cigarrillo? Me deslic hasta el fondo de la trrela y lo encend. Desde luego es una situacin muy extraa esta en que nos hallamos. Duerme la pequea? Jane? Todo continu en silencio . Eso parece, por qu?

Nos hallamos metidos en una situacin horrible. Esas avispas son terriblemente crueles. Bueno, peor podramos encontrarnos en este momento, de manera que no podemos quejarnos. Y tambin podramos encontrarnos mucho mejor. Aqu sentados metidos en esta especie de cajn blindado y esperando que esos bichos se lancen contra nosotros. No s si no llegaramos ms lejos a pie. Estos aparatos atraen a las avispas. En cuanto divisan un aparato de estos caen a su alrededor como las moscas en cuanto ven mermelada. Volvern, se lo aseguro. Y cuando lo hagan lo pasaremos mal. Tuve que contenerme para disimular el mal humor que me producan sus palabras. Bien se vea que el que hablaba era un hombre acostumbrado a andar, y que prefera ese sistema, para trasladarse de un lado a otro, antes que cualquier medio de transporte. No veo la razn por la que no podamos continuar aqu indefinidamente y por la que podamos tener mayores riesgos. Pues es la vieja historia... los carros armados estn muy bien, hasta que tiene uno que salir de ellos. Lo cual, antes o despus, se tiene que hacer. Ms o menos pronto hay que salir de ellos. Y esos demonios saben lo que estn haciendo. Se est librando una batalla entre ellos y nosotros, pero ellos no tienen que salir de su blindaje. Se pueden permitir el lujo de esperar. Sacudi malhumorado la ceniza de su cigarrillo . Sabe usted si se reproducen muy de prisa los bichos esos? No s nada de ellos, ya que nunca he tenido la ocasin de estudiar a las avispas tan de cerca. Si es que son avispas... Todo lo que s es que se parecen mucho a las abejas, pero que su organizacin no es tan perfecta como la de stas. Pero estn lo suficientemente bien organizados como para saber qu es lo que estn haciendo. Pareca inclinado a concederles cierto grado de inteligencia. Pues yo no veo eso muy claro, Ted. Son malignas. y Dios sabe bien que son muy peligrosas, pero creo que no estn haciendo otra cosa que apusturar. Necesitan mucha comida para abastecerse a s mismas y a sus nidos, que me imagino que deben ser colosales. Y qu fue lo que ocurri, pues, en ese campamento que no pudieron escapar? Por un momento no supe qu responder. Debo admitir dije al fin que no daba la impresin de haber ocurrido accidente alguno. Pero tambin pudo ser. Entonces tuvieron que ocurrir veinte accidente iguales. Ya le dije que este sector est plagado de armamento y hombres del Ejrcito. Pero ahora me gustara saber dnde se han metido los hombres. Barridos, han desaparecido. Seguro. Encontramos un nido continu diciendo y el carro en que yo iba se acerc y le lanz un buen fogonazo con el lanzallamas. Pero esas bestias prefirieron no esperar a que se produjera la segunda descarga y se lanzaron contra nosotros. Como algunos soldados iban asomados por la trampilla lo pagaron con sus vidas. No quera convencerme de la voracidad maligna y grado de inteligencia de aquellos bichos, pero Ted me iba poco a poco llevando a su terreno. Poseen exploradores en el cielo prosigui , pero a tanta altura, que es imposible alcanzarlos con nada. Estuvimos disparando contra ellos durante unos minutos, pero lo nico que hicimos fue malgastar municiones; de no darles de lleno en la cabeza con bala de rifle no hay nada que hacer. Nos estuvieron vigilando durante todo el da y corregan la posicin de sus tropas a medida que nosotros avanzbamos, retrocedamos o nos parbamos Y a nosotros no nos quedaba ms remedio que dejarles hacer. Despus, en cuanto amaneci, zas! Se dio la orden: De acuerdo, muchachos, en marcha y dejaros caer sobre ellos. Se ech a rer . Por los clavos de Cristo, crame! La avispa Alto Mando, Imbcil, no? Eso me hace pensar que si...

Qued cortado. Se oy un zumbido. Pequeos ruidos y el batir de unas alas. Era un ruido como no lo haba odo antes igual. Slo se pareca al que produjo el temblor de tierra. Pareca que se acercaba a nosotros, cruzando a gran velocidad el Llano. Esperamos, inmviles, cogidos a las abrazaderas de hierro. Era imposible no creer que uno de aquellos animales, uno de los ms grandes, no estara cargando contra nosotros a la luz de la luna. Miramos en todas direcciones, pero no vimos nada. Slo la hierba plateada y los rboles. El ruido alcanz su punto culminante y el carro se estremeci en el momento en que pareca que el ruido pasaba bajo las ruedas. Despus el sonido fue muriendo en la distancia; de pronto Jane lanz un chillido. Baj de la trrela y me acerqu a ella. Tranquilzate, cario, ya ha pasado todo. No ha sido nada. No me contest. Jane?... Est dormida me dijo el sargento en voz baja . Lanz ese grito entre sueos. Djela descansar. Volv a sentarme. Hubo una lucha terrible en Brockledean. Creo que algunos de sus compaeros entraron en la ciudad antes de que las avispas decidieran lanzarse sobre ellos. No puedo borrar la impresin que me produjo. Le expliqu lo que haba visto. No dijo ni una sola palabra hasta que termin, y entonces emiti uno de sus caractersticos silbidos, largos y no muy estridentes. Cristo, debi ser terrible! dijo al fin. Prefer cambiar el tema de la conversacin. Y cmo consigui escapar despus del temblor de tierra? Bueno, yo estaba en Yatley, en un bar, cuando empez todo. Aparentemente no caus muchos daos al principio, pero la gente civil se vio desbordada por el pnico. Haba media docena de muchachos en el bar de al lado, me fui hacia all y asom la cabeza. Vamos, chicos les dije , mejor ser que vayamos pronto a nuestros puestos por si hacemos falta. Y entonces llegaron las avispas. Cristo! Not cmo le dola el recuerdo . Las ventanas saltaron casi a la vez por los aires, sabe? Y se produjo una convulsin terrible. Cre que era un nuevo temblor de tierra, pero eran los bichos esos. Las avispas. Dos de ellas entraron por las ventanas que tenan los cristales rotos, arrancando los marcos y todo. Una fue a parar sobre el felpudo, y la otra sobre la barra del bar. Y all se quedaron, sentadas mirndonos, con sus cabezas que recuerdan las de los perros, girando en todas direcciones. Un momento despus las luces se apagaron. Cristo... Y cmo sali usted? Que me aspen si me acuerdo, al menos de todo. La puerta era pequea, pero no s cmo de pronto estuvimos todos en la calle. Distingu algunas antorchas encendidas y gente que corra por todas partes. Y esos malditos bichos les caan despiadadamente por la espalda. Haba un soldado de la P.M. con un jeep. Lo tomamos al asalto y nos apiamos sobre l como pudimos. An no habramos recorrido dos kilmetros por la carretera cuando de pronto una d esas fieras se lanz de frente hacia nosotros, viniendo directamente sobre el parabrisas. El conductor hizo un viraje rpido y desesperado para esquivar aquel ataque y fuimos a parar a la cuneta. Lo nico que recuerdo a continuacin es que me despert y que all estaban los muchachos. Haban hecho un buen trabajo esas malditas bestias sobre ellos; a ms de la mitad les haban arrancado la cabeza... Estoy seguro de que a m me hubieran hecho lo mismo de no haber sido porque creyeron que estaba muerto. Bueno, pues me reincorpor, me fui arrastrando hasta situarme debajo de unos matorrales, y cuando me encontr mejor empec a caminar. Me estuve preguntando cunto tiempo tardaran en verme y caer sobre m. Anduve todo el da, de una parte a otra, sin rumbo fijo, hasta que por fin divis su casa. Me hallaba terriblemente sediento y necesitaba comer algo. Despus, de lo nico que me acuerdo es de que estaba tendido boca arriba en el suelo, que el rifle me haba escapado de entre las manos

y que el perro estaba con las patas delanteras apoyadas sobre mi pecho como desafindome a hacer el menor movimiento. Creo que no hubiera tenido... Bueno, el resto ya lo conoce. Si al menos supiramos dnde estn los nidos dije . Podramos ir a por ellos, y abrasarlos antes de que se reproduzcan ms. Podramos terminar con ellos de una vez, aplastarlos. Cog una de las descargas de humo . Aunque fuera con esto. Alzaramos una cortina de humo, y no nos veran. Con el dedo pulgar hizo un gesto en direccin del Saladin: Ellos lo intentaron esta maana. Me lo dijo el ametrallador. Lanzaron todas las bombas de humo que tenan, alrededor de Yatley. Y dice que no sirvi de nada. Que a la vista del humo vuelan casi a ras de suelo, y no llega darse cuenta uno de cuando le caen encima. No se ve nada. Me explic que cuando abrieron las trampillas y salieron al exterior, las avispas cayeron sobre ellos como confeti. Les cost ms de dos horas el repeler el ataque, y escapar. Desde aquel momento no han hecho ms que correr. No hemos hecho ms que correr todos. Y Dios sabe cundo nos podremos parar. Pero yo creo que Neil sabe lo que se lleva entre manos me apresur a comentar. Ese hombre no es ms que un bastardo de sangre fra. Fro como el hielo. Lo nico que sabe es lo que l quiere. Es de esa clase de individuos que no me terminan de convencer. No le importa usted, ni yo, ni l mismo. Ni tan siquiera la pequea. No le importa nadie en absoluto. Lo nico que quiere es que el Ejrcito gane, nada ms que eso. Quiere que gane el Ejrcito para gloria del Ejrcito. No le importa cmo gane. El fin justifica los medios. No es que tuvieran ustedes mucha suerte, se lo aseguro. Ha asumido la responsabilidad de cuanto est a su alcance, y a su manera est empeado en una guerra de guerrillas, que es lo mismo que estaremos haciendo dentro de mucho tiempo si no nos despabilamos. No le ha explicado que esta maana hizo uso del Browning sobre algunos civiles? Santo Dios! No puede ser! Dispar sobre ellos? Sobre ellos, sobre ellos, no. Pero muy cerca por encima de sus cabezas. Tremendamente cerca. Y cmo lo sabe, Ted? Porque lo vi yo mismo. Fue cerca de Yatley. Todava me hallaba yo, bastante aturdido, y caminando por el bosque a escasa distancia de la carretera. Vi un grupo de individuos. Habra unos veinte. La verdad es que no me fij mucho en ellos, aunque s recuerdo que tenan un aspecto bastante desastrado, lo cual encuentro muy normal despus de los temblores de tierra y todo lo dems. Me acerqu un poco a la carretera, y entonces vi llegar al teniente Neil en sentido contrario. Debo reconocer que marchaba nervioso y preocupado buscando esos malditos nidos. Los civiles llegaron a sus alcances y l les grit desairadamente para que se apartaran y le dejaran pasar. Bueno, entonces ellos empezaron a gritar y yo estaba a punto de salir al camino para hacerle seas, cuando de pronto, sin saber cmo apareci un rifle entre sus manos, y dispar. Se detuvo unos instantes reflexionando: Los civiles continu corrieron en todas direcciones. Algunos se tiraron a las cunetas, y otros se tiraron al suelo boca abajo, con las caras pegadas al suelo. No s por qu razn yo tambin me ocult un tanto. Haba quedado terriblemente sorprendido. Cuando quise reaccionar y salir de nuevo a la carretera el carro de Neil ya se haba alejado, y las avispas se tiraban sobre el grupo. Los civiles apenas tuvieron tiempo de defenderse. Me volv a ocultar. Cuando volv a salir vi lo que haban hecho. Cristo, esos bastardos... Fue una buena cacera... Y no le dijo a Connor que estaba enterado de ello? No. No lo hice. Ojos que no ven... no termin la frase. Pero eso podra tener consecuencias muy... Tal como estn las cosas no creo que tenga que preocuparle mucho.

Qu quiere decir, Ted? Entiende usted algo de temblores de tierra? No mucho. Por qu? Me estaba preguntando el alcance que podra tener todo esto. Se habr hecho extensivo tal vez a toda la nacin? Podra darse un temblor de tierra de tal importancia? No es que sea imposible respond . Hubo una sacudida terrible en Assam hace de esto cincuenta o sesenta aos que devast una superficie dos veces mayor que la de Gran Bretaa: Pero aquello creo que fue un caso excepcional. Fue tan violento que las piedras volaban por los aires. Y Assam estaba metida en el cinturn del temblor de tierra. Y Gran Bretaa no lo est. Pues eso no lo s. Pero las piedras volaron por los aires esta noche pasada, ya lo creo; yo mismo lo vi... No puede ser... S que puede ser. Preferira estar bromeando, pero le aseguro que lo vi... Durante casi un minuto no supe qu decir ni qu hacer. Qu iba a decir, condolerme por lo mal que iban las cosas? No tena palabras para expresarme. Haba estado pensando en salir de esta regin tan castigada, para dirigirme hacia otro lugar, en comparacin ms a salvo. Pero y si all no haba refugio? Pero eso era un temor ridculo. Siempre hay algn sitio donde ir, todo depende de encontrarlo, y de moverse con la rapidez suficiente para llegar all cuanto antes. Y si no hubiera sitio? Entonces viviramos una autntica pesadilla. Esa especie de pesadilla de la que uno no puede despertar... Creo que ser mejor que descanse usted un poco dijo el sargento . No ganamos nada con estar aqu los dos sentados. Ya le llamar despus para que me tome el relevo. Gracias, s que creo que voy a tratar de descansar dije bostezando. Me senta verdaderamente cansado, y los prpados me pesaban horriblemente, pero estaba seguro de que el sueo no me vendra fcilmente. Me met en la trrela. Para gran sorpresa ma, me qued traspuesto. Me despert con las primeras luces a causa de un zumbido lejano. Me reincorpor pensando en un nuevo temblor de tierra, pero en realidad eran las Furias. Venan en nutrido grupo, volando muy alto y muy rpido. Las vi a travs de la copa del rbol que haba encima de nosotros, tomando un color grisceo contra la palidez del cielo. Ted estaba sentado, rgido, mirndolas, con una mano sobre la abrazadera de la trampilla, presto para cerrarla si se lanzaban sobre nosotros. Pero aquel escuadrn continu su rumbo, bien porque no nos vieron, o tal vez porque prefirieron ignorarnos. Se fueron perdiendo, siempre a la misma velocidad hacia el oeste. Nos pusimos en camino, poco despus de las seis. Antes de partir Neil se acerc a nosotros, para indicarme la ruta que quera seguir. Tenamos que describa un gran semicrculo, dirigindonos primero hacia el oeste, y dando despus media vuelta hacia el sur. De este modo, podramos quizs evitar las grietas ms grandes que se han abierto por aquel sector. A unos diez o doce kilmetros de all, tendramos que cruzar la carretera M-15, por el trozo en que sta atravesaba el Llano, y continuar en sentido totalmente paralelo a la antigua A-30 Una vez all tenamos que derivar hacia el oeste y continuar hasta Summerton. De all dirigirnos al sudoeste de nuevo en direccin a Dorset, desde donde nos encontraramos a unos cincuenta kilmetros solamente de Swyreford.. Asent ante el mapa; me pareca la mejor ruta. Puedo hacer una pregunta? inquir. Hgala, pero rpido. Qu ocurrir en el caso de que su base haya sido derruida y totalmente vencida? Se podra dar el caso de que la hallramos en un estado semejante a Brockledean o Yatley. Ha pensado qu har en ese caso? Estrech los ojos un momento antes de responder:

Partiendo de la premisa de que toda la nacin haya sido tan terriblemente azotada como el sur, me dirigira hacia la costa. Creo que todas las columnas del Ejrcito en la regin harn lo mismo. El mar ser sin duda, nuestra mejor esperanza, all podramos reagruparnos, y aun incluso entrar en contacto con la Marina. Ellos no han debido sufrir tantos destrozos como nosotros. Adems poseo una teora respecto a esos malditos insectos; no es ms que una idea, pero no creo que le parezca muy descabellada. La capacidad de duracin de su vuelo, es bastante restringida. Unos cuantos kilmetros, muy pocos en el mejor de los casos. No se podra esperar mucho ms para un animal de esa envergadura. Creo que algn da se llegar a demostrar que esos bichos carecen en grado sumo de autnticas posibilidades aerodinmicas. En el caso de que ocurriera lo peor, o sea que la base estuviera destruida, y que los barcos no pudieran hacerse cargo de todos nosotros, creo que todava quedara el recurso de sobrevivir en pequeas islas o en bases flotantes lejos del alcance del enemigo. No creo que fueran capaces de montar todo un ataque a ms de cuatro kilmetros de la costa. Qued un momento pensando en el alcance de cuanto me haba dicho. Se apresur a continuar: Esto es desde luego, mirando la situacin desde un punto de vista muy pesimista, y llevando la cosa a un ltimo extremo. Por el momento es imposible hacer planes con demasiada antelacin. No me inquieta el silencio de la radio, ni el no haber visto ni un solo avin en ms de veinticuatro horas, pero tampoco creo que podamos sacar conclusiones reconfortantes de lo que todava est por llegar. Tal vez, nuestros hombres se han reagrupado ya y estn hacindose fuertes en otro sector, ya que por aqu esas bestias parece que han hecho una buena limpieza. De todos modos, en lo que al viaje que vamos a emprender se refiere, en el momento en que nos ataquen, si es que lo hacen, mantnganse bien encerrados y no den la menor oportunidad a que entren en el carro. Estn cerca el uno del otro, pero no demasiado. Asegrense bien de que los lanzallamas funcionan bien en todo momento, y cuando los disparen hagan que el fuego describa un arco, pero de forma que vaya a parar como mnimo a cuarenta metros del carro. Y esperen rdenes. Aparte de eso, depende de ustedes el estar siempre bien a la expectativa y resolver sin mi ayuda todos los los en que se puedan meter. Queda mucho viaje por delante; si se meten en algn embrollo del que les sea difcil salir, probablemente yo continuar solo hacia mi base. Ya llevamos bastante tiempo perdido. De acuerdo? Ted le quiso hacer un par de preguntas. Se acord que el sargento vendra con nosotros hasta Swyreford, y de all intentaran ponerse en contacto con los suyos en Colton Forum. Cuando Neil volviendo al Saladin, me recost en la parte delantera del APC y me fum un cigarrillo. Nos esperaba otro da rebosante de incertidumbre y peligros; no muy lejos de donde estbamos cantaba un pajarillo, y el aire rebosaba del perfume fresco del amanecer. Ted cogi uno de los lanzallamas de la parte trasera del carro, se lo colg de la espalda y subi a la trrela. Yo sub tras l, y me coloqu en el asiento del conductor. Dos motores se pusieron en marcha rompiendo el silencio de los campos. Nos situamos detrs del carro gua, guardando entre uno y otro una separacin de unos quince metros. Todava no habramos recorridos dos kilmetros cuando tropezamos con la primera de las grietas; Neil vir noventa grados a la derecha, y continu avanzando hacia el oeste. En nuestra marcha, el sol que ya haba aparecido nos caa por la popa. El cielo ya haba perdido por completo su color grisceo del amanecer. Una suave mancha azulada cubra todo el horizonte. Continuamos nuestro viaje durante media hora, y los montes que rodeaban Summerton, dejaron de ser vagas siluetas grises para ir adquiriendo formas ms definidas poco a poco. Divis un punto que reconoc como Brad Beacon, una llanura suave apenas salpicada de diminutos rboles. En una ocasin haba llegado hasta all mismo, poco despus de estar en Brockledean, y cont doce de los dieciocho chapiteles que se deca se podan contar desde la cima de una de las colinas, y vi tambin las

montaas de Somerset, perdidas en el horizonte, flotando como una nube. Me pareca en aquellos momentos que todo ello hubiera ocurrido haca mucho tiempo. La barrera que se haba alzado ante nosotros, continuaba todava a nuestra izquierda. Era evidente, que al fin tendramos que decidirnos por tratar de hallar un medio de atravesar la grieta, ya que estbamos sobrepasando con mucho nuestro objetivo. Neil, desde luego, opinaba lo mismo; se hallaba sobre la trrela, y de pronto me hizo seas para que fuera en aquella direccin. Me dirig hacia la izquierda, siguindole, y vi cmo el Saladin se meta en el terreno quebrado. Captulo V Estbamos metidos en un lo, desde el principio. Las grietas abiertas por todas partes, le daban a la tierra la apariencia de un gigantesco pavimento mal construido. Y cuanto ms nos adentrbamos, ms difcil era avanzar y ms inconvenientes hallbamos; haba sitios, donde la fuerza de la comprensin haba levantado lastras de tierra que recordaban campos de icebergs flotantes, de ms de un metro de altura. El conducir era una autntica prueba de nervios. Como es lgico fuimos buscando los sitios ms susceptibles de poder franquear. No podamos arriesgarnos, a causa del enorme peso de los carros, a dar ni un solo paso en falso. Algunas de las grietas daban pavor; las haba que alcanzaban los seis y ocho metros de ancho, y de una profundidad tal que era imposible de estimar. Anduvimos siguiendo el curso de una de las mayores durante algn tiempo. Hubo momentos en que llegu a calcular unos veinte metros de profundidad, y aunque la vista se perda en la oscuridad, no apreci en ningn momento el menor sntoma de estrechamiento. Ted vea mucho mejor desde la trrela; me dijo conspicuo, a travs del intercomunicador que aquella maldita cosa, pareca tener varios kilmetros de profundidad. Una vez tras otra, los carros recorrieron el camino sobre pennsulas de tierra firme que resultaban en la mayora de casos estar limitadas por fisuras, no quedndonos ms remedio que volver hacia atrs o buscar otra salida. Al cabo de dos horas, no creo que hubiramos avanzado ms de dos kilmetros hacia el sur. Cuando el sol lleg a su cnit la temperatura en el APC empez a aumentar considerablemente. De haber mantenido cierta velocidad, las trampillas nos hubieran proporcionado cierta cantidad de ventilacin, pero al paso que llevbamos, haba poca o nada. Jane se lament del calor. Quiso que abriramos las puertas traseras, pero no lo permit. Haba visto la velocidad con que las Furias se lanzaban en picado hacia su presa, y prefer no arriesgarme. A las nueve de la maana, empez a preocuparme la cantidad de carburante que me quedaba en el depsito. Estaba a punto de preguntarle a Ted para que me dijera los litros que indicaba la aguja que quedaban, cuando vi que el Saladin haba hallado un camino de tierra firme. Neil aceler y le segu, manteniendo siempre la misma separacin entre ambos. Al cabo de unos cuantos kilmetros de marcha continua, tuvimos que hacer un poco de zigzag y retroceso, pero por fin logramos atravesar la grieta que se haba abierto ante nosotros. Ted expres el alivio que le produjo esta situacin con las siguientes palabras: Este maldito tanque es el mejor que he visto mi vida... Y poco despus aadi: Pero contino pensando que hubiramos hecho el viaje ms rpidamente a pie... Las Furias atacaron cuando estbamos a un ciento de metros de la carretera. Vi a Neil que nos haca seas, indicndonos un punto negro Iras de nosotros, despus o una exclamacin a travs del intercomunicador, y por fin una maldicin. Poco a poco, el cielo se fue cubriendo de insectos, que destellaban como gallinas de Guinea bajo la luz del sol. En esta ocasin, s que no caba la menor duda de que ramos nosotros el objetivo. El

Saladin se detuvo de repente, y describi un semicrculo, situndose a unos veintes metros de donde estbamos nosotros. Cerr la trampilla y pas los cerrojos. Ser mejor que cierre, Ted. Le o lanzar una nueva maldicin y aadi: Al demonio con eso...! Haba una nube de humo que cubra el campo visual del periscopio. No llegu a ver los efectos del disparo, pero al cabo de pocos segundos el lanzallamas se pona en accin nuevamente, y entonces s que vi cmo el chorro de fuel ardiendo alcanzaba de lleno a una Furia. El insecto se revolvi con un aleteo de muerte, y desapareci de mi vista. Los periscopios me daban una visin panormica, bastante irreal de la lucha que se desarrollaba alrededor del Saladin. El carro estaba en el centro mismo del alcance visual de mis lentes. A su alrededor las Furias parecan una nube negra, que lo cubra por entero, convulsionndose y apretujndose, procurando mantenerse fuera del alcance del lanzallamas. De vez en cuando, media docena de insectos se desprendan de la nube que acechaba el carro, se alejaban a unos cincuenta metros, para lanzarse de nuevo sobre l, en perfecta formacin. Su propsito pareca ser el romper el fuego de los lanzallamas que por el momento consegua mantener alejados a otros gran nmero de Furias que nos sobrevolaban. Pero su tctica no surti efecto; uno u otro de los lanzallamas cazaba de lleno a las avispas, cuyos cuerpos iban cayendo pesadamente junto a los carros. El primer ataque dur una media hora, al cabo de la cual la hierba arda por una docena de sitios y un velo de humo dificultaba ver a las Furias cuando se lanzaban contra nosotros. Cambiaron de sistema; en un momento se alejaron formando una masa tan compacta como siempre, y poco despus desaparecieron. Por un momento cre que habran desistido de sus propsitos; pero de pronto, vi que algo se mova junto a las ruedas del Saladin, y al prestar ms atencin vi que la hierba herva de avispas, al parecer heridas, que se arrastraban en direccin del carro de Neil. Vi a una que se aferraba a una llanta y se suba al techo, pero de repente la visin a travs de los periscopios qued cortada, no vi ms que el brillo horripilante de un cuerpo negro, y una garra enorme. A nosotros tambin nos estaban asaltando. Pas unos momentos terribles. Llam a Ted, de un modo que recuerdo que fue ms bien un chillido de desesperacin y un instante despus o cmo la trampilla se cerraba. Vino ante m de un salto sosteniendo entre sus manos el lanzallamas. Se oa el ruido de los araazos y raspaduras que producan las garras de las Furias sobre el blindaje?.! inundarlo con sus cuerpos. Sek, nerviosa, empez a ladrar, pero yo le grit para que se callara. El bicho que haba bloqueado mi periscopio se apart; la vista qued inmediatamente oscurecida por otra Furia que como las dems dejaba el suelo para subir arrastrndose, sobre nosotros. Ted dijo algo as, como se arrastran como ratas malditas. Los insectos haban conseguido su primer objetivo; acercarse a nosotros hasta obligarnos a cerrar las trampillas, y sin que pudiramos hacer nada ya para remediarlo. Mir hacia el fondo del carro para llamar a Jane. Ests bien, encanto? Sss... s dijo incierta. No tengas miedo. Aqu no podrn entrar. Si no es eso. Es que me estoy asando... respondi. No podamos hacer nada contra el calor. La ventilacin no estaba designada para paliar este tipo de emergencia. El sol estaba muy alto y descargaba toda su fuerza sobre el carro. El sudor corra por mi rostro a raudales. Me pas la mano por la frente, y me qued oyendo el discurso que Ted se dedicaba a s mismo, quiz para contener los nervios: Encerrados aqu, en esta maldita estufa, asndonos... Y no s cuntas cosas ms deca. Quiso ponerse en contacto por la radio con el Saladin. Yo le dije que le hablara a Neil del carburante que nos quedaba. No hubo respuesta.

El querer ponernos en marcha, estaba fuera de toda posibilidad, ya que estbamos asediados por tantas Furias que nos hubiera sido imposible apreciar las estribaciones del terreno, y aun eso a travs de los periscopios de costado. Nos dispusimos a aguantar el sitio a que nos sometan. Se me hizo extrao que no hubieran hecho uso de aquella tcnica de infiltracin antes. Los ataques de frente les haban costado muy caro. Despus de lo que haba visto era imposible no concederles el crdito de un alto grado de inteligencia; se me ocurri pensar que tal vez estaban aprendiendo de nosotros. Trat de imaginarme cmo trabajaran sus mentes, pero naturalmente, no pude. Saba muy poco de los insectos, pero record algunos pasajes de lecturas de mi juventud, en los que se deca que el sistema nervioso de los insectos era muy distinto al nuestro. Tenan una especie de cerebro, pero apenas se le poda conceder importancia alguna, ya que la mayor parte de sus actos, estaban gobernados por centros motores, y por ganglios que estaban repartidos por todo el cuerpo. El volumen de la fibra nerviosa en estos animales tan enormes probablemente era igual al del cerebro humano; significara sa que potencialmente eran tan fuertes como nosotros? Hice un esfuerzo por recordar ms detalles de mis lecturas. Haba alguna relacin entre el peso del cerebro y la inteligencia? Me pareca tener una ligera idea de algo por el estilo. Saba, por ejemplo, que el cerebro del delfn era mayor que el del hombre. Y haba gente especializada que estaba intentando ensear a hablar a los delfines... Pens de nuevo en los que haba dicho Neil. Presagi una situacin alarmante, cuando unos cuantos miles de insectos de enorme tamao nos obligaron a ir hacia la derecha, tierra adentro. Me pareca absurdo hasta que me acord de Brockledean, y Yatley. Pues cosas por el estilo pudieron haber ocurrido por toda la nacin. Pero no haba forma de saberlo, ya que las bestias cortaron con gran efectividad todas las comunicaciones. Eso me llev de nuevo a pensar en el grado de inteligencia que pudieran tener. Despus de todo haban hecho del temblor de tierra su aliado. Tal vez saban qu era lo que iba a ocurrir; tal vez, al mismo tiempo que la inteligencia, posean un gran nivel instintivo del que no tenamos noticia. Era esa clase de presciencia que hace que las moscas, presintiendo la tormenta, dancen antes de la lluvia... Pareca imposible, pero era cierto sin embargo que las cosas no tomaban un cariz que nos pudiera hacer albergar muchas esperanzas. Deba haber avispas en casi todas las naciones del mundo. El cmulo de mis ideas fue aumentando. Creo que fue entonces cuando por primera vez empec a pensar en la relacin que pudiera guardar la llegada de las Furias con la explosin de las pruebas nucleares. Sera quizs una simple coincidencia? Algo me deca que era imposible, tan imposible como la nocin de que de algn modo, en algn sitio, una avispa haba ido agigantndose, creciendo, aumentando el volumen de todo su cuerpo hasta llegar a hacerse unas cien mil veces mayor. Yo no era bilogo, pero estaba seguro de que tal posibilidad estaba fuera de toda duda. Poda imaginarme la transformacin de un insecto hasta duplicar su tamao, o triplicarlo, si fuera posible, pero nada ms. De manera que esos... seres, no eran avispas. Se parecan mucho a ellas, es cierto, actuaban como ellas, pero nada ms. Entonces, qu demonios eran? Las bombas. Una gran fuerza dando rienda suelta a la energa. La energa no puede de ningn modo perderse, slo puede transformarse o disiparse como el calor. Y si esos seres, fueran lo que fueran, hubieran estado esperando a que tal cantidad de energa hiciese irrupcin en la atmsfera, para con ella poder completar su metamorfosis en nuestro mundo? Haba ledo en alguna parte algo acerca de una gran tormenta que haba generado ms energa que todos los explosivos arrojados en la Segunda Guerra Mundial. Pero esa energa en esta ocasin haba sido concentrada en las entraas de dos artefactos de una bomba H, derribaba a un ngel. No habra ocurrido ahora algo as? El instinto me dijo que estaba en lo cierto; slo que nosotros habamos hecho peor. Habamos hecho caer demonios y no ngeles, para que inundaran nuestros campos. O el

ruido que producan las garras al arrastrarse sobre la chapa que nos protega. Bsicamente, era intil especular; tal vez nunca llegara a estar seguro de nada de lo que pensara en aquel aspecto. Tal vez las avispas no saban ni ellas mismas... El encierro dur dos horas; despus, increblemente, los atacantes se fueron. Estaba recostado en el asiento, con los ojos cerrados, haciendo todos los posibles por no pensar en la temperatura que haca en el interior del carro, cuando de pronto o por encima de mi cabeza un ruido seco, y comprob que la luz brillaba de nuevo a travs del periscopio. Me reincorpor, y an estuve a tiempo de ver cmo las Furias abandonaban el Saladin. Un momento antes, cubran el carro por completo, hasta el extremo de que lo ocultaban totalmente, y al cabo de un segundo, alzaron el vuelo y se alejaron, zumbando por encima de la hierba en todas direcciones a medida que iban ganando altura. Grit pictrico de alivio: Se van! Ted subi inmediatamente a la trrela, siguindolas con la mirada a travs de los periscopios. Dijo que se reagruparon todas cuando estaban a unos cien metros de altura, y despus se alejaron otra vez hacia el oeste. Las perdi de vista al cabo de pocos, minutos. Resistimos a la tentacin de abrir las trampillas. Reestablecimos el contacto con el carro de Neil, y ste con buen criterio nos dijo que disemos una vuelta a su alrededor, muy despacio, para asegurarnos de que no quedaba ningn bicho agazapado en ninguno de los dos carros. No haba el menor peligro. Abr la trampilla, corr al exterior, y dando la vuelta hasta la parte posterior del Saracen, abr las puertas. Jane se desplom prcticamente sobre m. Estaba plida, y llevaba las ropas completamente empapadas de sudor. Ests bien, encanto? me apresur a preguntar. S, pequea continu las vencimos, ya no hay ningn peligro. Me asom al interior del Saracen y acarici a Sek; tena la boca enormemente abierta y agitaba la lengua sin descanso. El interior del APC era un autntico horno. El Saladin se puso en movimiento. Neil nos grit desde la trrela: Todo bien por ah? Ms o menos s, gracias. De acuerdo, pues todo el mundo a bordo. No podemos quedarnos por aqu, no es saludable. No por favor, esperen aunque slo sea un minuto suplic Jane . La levant en brazos y la met en el interior . Lo siento, Jane, tenemos que continuar la marcha. En cuanto nos hayamos puesto en movimiento, te encontrars bien. Habr corriente de aire, ya lo vers. La carretera pareca que haba escapado a grandes daos. En cuanto llegamos all, apretamos el acelerador hasta que el aparato alcanz su velocidad mxima. Unos minutos ms tarde, los carros entraban en Summerton. El pueblecito, estaba casi totalmente en ruinas. Media docena de edificios a ambos lados de la calle principal ardan vivamente. Haba un coche de bomberos cerca, y mangas de riego cruzadas en la calle, pero nadie que hiciera el menor intento de luchar contra las llamas. Atravesamos aquel lugar, con gran precaucin mantenindonos constantemente en el centro de la calle. A unos cien metros de all, divis a un grupo de gente reunidos en una acera. Me dio la impresin de que estaban saqueando una tienda; echaron a correr cuando se percataron de la presencia de los carros; me pregunt que por qu habran reaccionado as y llegu a la conclusin de que lo haban hecho bien por lo que estaban haciendo cuando fueron sorprendidos, o bien porque consideraron que al ir armados y blindados, ramos ms susceptibles de atraer a las Furias. Vi que alguna especie de tanques haban atravesado la ciudad; sus ruedas haban dejado profunda huella en la superficie de la calle.

Nos encontramos con una barrera que formaba un paso a nivel que cercaba una lnea de ferrocarril que cortaba la calle. Estaba alzada solamente a mitad, y pasamos justo por debajo con gran precaucin. Al otro lado la calle se ensanchaba, mostrando a ambos lados un pueblecito pequeo y feo de deficiente urbanizacin a juzgar por los recovecos y callejuelas estrechas y cortas que se apreciaba en todas direcciones. A la izquierda divisamos una gasolinera. Neil se dirigi hacia all, se situ debajo de la marquesina, y se detuvo. Yo avanc hasta situarme tras l. No hubiera podido ir mucho ms lejos, ya que la aguja del depsito estaba a cero. Apagu el motor y salt del carro. No se oa otro ruido que el chisporroteo de las llamas. El humo danzaba lentamente por encima de todo el poblado, tiendo el cielo de negro y cubriendo el suelo de sombras. Alc la mirada hacia la casa consistorial, que estaba cerca de la gasolinera. Estaba llena la fachada de bandos y de papeles que me pareci, anunciaban una fiesta. El reloj de su torre funcionaba todava. Me pregunt cunto tiempo tardara en pararse. Evidentemente, no ramos los primeros visitantes del garaje. Los candados de las bombas haban sido forzados. Dese por mi propio bien, que los tanques no hubieran quedado a seco. Neil y el ametrallador, tomaron posiciones a cada lado de los carros, mientras yo me ocupaba de las operaciones de llenar el tanque del Saracen. Me ayud Ted en el manejo de la maneta de aprovisionamiento y la gasolina empez a rellenar el depsito. Me asom a la cabina para ver cmo la aguja volva a su posicin de lleno completo; not en la nuca cmo el sol calentaba sin miramientos. O el ruido de unas alas. Me volv rpidamente. Tres Furias se acercaban hacia el Saracen, a toda velocidad, como si salieran de entre la nube de humo. Me dio la impresin de que fueran descomunalmente grandes, rayando casi en lo absurdo. Qued como petrificado donde estaba, sin nimo para moverme. Neil avanz, preparndose para poner en accin el lanzallamas; le estaba diciendo algo en voz alta al ametrallador que no llegu a entender. Las Furias cambiaron de direccin, lanzndose hacia l. Por un momento cre que haba reaccionado demasiado tarde y que no le dara tiempo a defenderse, pero inmediatamente o un ruido seco que ya me era familiar y vi una llama blanca con tintes rojos que poco a poco fueron convirtindose en fuego normal. Las avispas se alejaron un poco, y se posaron sobre la carretera. Dos de ellas se quedaron all, pero la tercera alz de nuevo el vuelo, lanzndose sobre l. Neil se tir a un lado; el ametrallador fue en su ayuda, y la avispa renunci de momento al ataque. Neil se volvi hacia nosotros con el rostro completamente cubierto de sudor. Dense prisa grit. Entonces fue cuando me di cuenta de que el sargento no haba dejado de hacer funcionar la bomba. Todo ocurri en un momento. La gasolina haba llenado el depsito e incluso se sala resbalando por el motor hasta cubrir el suelo. Lanc un grito de advertencia a Ted, y en el mismo momento Jane abri la puerta trasera del APC. Bill, qu ocurre? Todo va bien? Saquen a esa maldita chiquilla de ah!... grit Neil. Yo volva a sentirme incapaz de reaccionar. Contemplaba la escena con la boca abierta de par en par, y vi cmo el bicho se situaba inmediatamente detrs de Ted. Quise gritar pero las palabras no salieron a mis labios. Alc la mano para ponerme frente a m, de un modo estpido, como alguien que quisiera resguardarse de un espritu maligno. Ted dio un paso hacia delante, vio mi gesto y mi rostro, y se detuvo. Quiso dar media vuelta pero no fue lo suficientemente rpido. La Furia salt por encima de la bomba de la gasolinera que acababa de abandonar Ted, y fue a caer con una garra sobre cada uno de sus hombros. El choque le hizo caer de rodillas. Nunca llegamos a saber, si el insecto haca mucho rato que estaba all, o si algn ruido que hicimos le atrajo, hacindole salir de algn lugar escondido. Lo que s pude comprobar, es que aquella avispa, no era ninguna de las tres que haban merodeado

momentos antes a nuestro alrededor. En un instante, vi cmo la cabeza le caa hacia delante, y cmo agitaba las manos de un modo horrible sobre el suelo. La sangre manaba abundantemente por ambos lados de su cabeza. Sek salt del carro; a pesar de que Jane llevaba la correa sujeta a su mueca, la perra corri hacia la Furia, y Jane no tuvo ms remedio que soltarla. Yo ui en busca de un rifle, aunque saba de sobra que ya era demasiado tarde. Cuando me volv, vi que algo rodaba a mis pies. Era la cabeza de la Furia, batiendo todava las mandbulas. Sek continuaba debatindose contra el cuerpo, que prosegua aferrado al cadver del sargento Jane chillaba, mientras que habiendo recuperado el extremo de la correa, intentaba sacar de all a Sek. Quit el seguro del rifle, y al tercer o cuarto disparo, los restos de la avispa rodaron por el suelo. Continu disparando sin poder evitar el hacerlo hasta que descargu por completo el arma. Vi carne destrozada por todas partes. Haba una pierna a cuatro o cinco metros. Al agotar las municiones, no pude reprimir el deseo de descargar cuantos golpes pude con el rifle sobre los restos de la Furia. Hubiera querido golpearla hasta que no quedara de ella ni una migaja. Recuerdo muy bien a Jane tratando de sujetarme por un brazo; y al mismo tiempo sujetaba a Sek, que no haca ms que ladrar inquieta. Distingu a Neil un instante y tras l al ametrallador que corra tomo un loco hacia el Saladin. No s cmo en un momento, la calle qued totalmente inundada de avispas. Mi primera intencin fue de ir a esconderme tras las bombas de gasolina, pero hubiera sido un suicidio, ya que era lo que precisamente queran aquellos bichos. Prefer correr, aunque estaba ms lejos, hacia el APC, llevando casi a rastras tras de m a Jane; no s cmo fue, que en la carrera perd el rifle. Vi e! cuerpo de Ted tendido en un charco horrible de sangre. La parte trasera del carro estaba abierta; entramos y cerr la puerta de golpe. Cinco segundos despus la primera de las avispas se estrellaba contra la chapa blindada. El choque imprimi un movimiento de vaivn al Saracen. Mi mayor preocupacin era llegar cuanto antes a la trrela. Por el momento lo nico que quera era cerrar las trampillas, situadas, una en la trrela, y otra junto al asiento del conductor. Cerr la primera y me alej rpidamente en sentido contrario. Sek no haca ms que ladrar; notamos otro impacto terrible. Mir hacia el exterior a travs de la trampilla que haba frente a m. El Saladin se hallaba ya a unos cincuenta metros, y corra a toda velocidad un buen chorro de fuego. Continu arrastrndome para pasar de la trrela al asiento del conductor, y en cuanto llegu cerr la trampilla. A travs del periscopio vi al Saladin que giraba hacia la derecha y desapareca de mi vista. Accion el starter, aceler a fondo y salimos a toda velocidad. Me di cuenta de que fuera como fuera, tenamos que alcanzar al Saladin. Sin el lanzallamas, estbamos totalmente indefensos, pues si las Furias caan nuevamente sobre nosotros nos podran tener sitiados durante muchas horas. Gir yo tambin hacia la derecha por donde Neil haba desaparecido, y ante nosotros se abri una carretera amplia y completamente despejada. Cinco minutos despus estbamos lejos de Summerton y el otro carro era visible a lo lejos como un punto negro. La carretera se fue haciendo cada vez menos accesible. El asfalto haba saltado por muchos sities, produciendo unos desniveles y baches que dificultaban en grado sumo nuestra marcha. Pero yo mantena el APC a toda velocidad. El ruido que imperaba en el interior, era terrible; de!a parte posterior llegaban hasta m tal cantidad de ruidos que pareca que hubiera media docena de bateras de cocina dispersas por detrs de m. Confi en que a Jane se le ocurriera tirarse al suelo boca abajo para evitar que pudiera hacerse dao. Ya casi haba dado alcance al Saladin; no s por qu pas por mi imaginacin que en el ataque de que nos hicieron objeto por la maana las Furias, debieron pensar antes de abandonarnos que los carros estaban muertos. Pero ahora se habran dado cuenta de

su error; si las dejbamos acercarse ahora, quiz fueran nuestros huspedes durante una semana. Creo que Neil debi tener la misma idea; trataba de distanciar a aquellos bichos, cansndolos y perdiendo contacto con ellos poco a poco. Pero era casi imposible; eran casi cinco o seis veces ms rpidas que nosotros. Tenan rodeado al Saladin a medida que avanzaba, procurando mantenerse como es lgico, fuera del contacto de la llama. Me imagin que nosotros tambin debamos ser el centro de una nube de asedio similar. La velocidad a que bamos les impeda posarse en el suelo pero nada ms. Estara yo a unos seis cuerpos de Saladin cuando el camino qued corlado por una grieta. Vi el carro de Neil que giraba hacia un lado de repente, y fren en seco. Los segundos que siguieron a ste fueron de una angustia tenaz; diez o doce toneladas de carro APC parndose en el acto, era mucho pedir; vi el peligro que se cerna sobre nosotros, y puse a tope el volante. Por un momento llegu a pensar que an escaparamos a aqulla; el carro alz las dos ruedas de un lado al aire, y cuando volvi a sentarse sobre las cuatro nos dio una sacudida como no haba experimentado en mi vida. Despus continuamos la marcha tratando de orientarme a travs de la visin restringida de los periscopios. Para nosotros, aquella huida termin poco antes de las tres. Y me imaginaba que tena que ocurrir; slo era una cuestin de tiempo. El Saladin se haba alejado nuevamente y yo estaba tenazmente empeado en darle alcance, cuando de pronto las ruedas de un lado se metieron en una grieta. Accion cuanto pude sobre el volante, aceler el motor, e hice cuanto estaba en mi mano para volver el carro a tierra firme. Por fin lo consegu, con el motor acelerado a fondo, y antes de que lograra hacerle perder velocidad ya vi otro peligro inminente frente a nosotros. Pis a fondo el freno, pero no sirvi de nada. No s cmo la parte delantera del carro se hunda hacia delante, y vi cmo el periscopio vena directamente hacia mi rostro, por efecto de que en realidad era mi rostro el que iba a l. Alc las manos, y no vi ms que el resplandor y el ruido producidos por el brutal accidente final que debi tomar las dimensiones del desenlace de algunas carreras en las pelculas. Despus vino una sensacin de cada, una fantasmagrica sensacin de malestar... y nada ms, durante bastante rato. Volv en m poco a poco, y en diferentes etapas. Lo primero que recuerdo, fue la sensacin de que me pasaban por la cara una toalla hmeda y caliente. Me qued quieto, deseando que quienquiera que fuere quien lo haca terminara pronto y se fuera. Sin embargo, prosegua, y con un gran esfuerzo me reincorpor y abr los ojos. Aquel simple movimiento fue como si me hubieran dado cien martillazos en la cabeza. Emit un quejido, y el tratamiento de la toalla caliente recomenz. Tend la mano y toqu una piel fuerte y peluda, que inmediatamente reconoc como la de Sek, que se haba abierto camino hasta donde yo yaca. Me estaba lamiendo el rostro. Ya est bien, pequea murmur. Abr los ojos de nuevo e hice cuanto pude por orientarme. Nos hallbamos sumidos en una oscuridad casi total, y haba un olor fuerte que no llegaba a distinguir. Me agarr al volante que estaba junto a m, y distingu algo que se cerna sobre mi cabeza. Los periscopios. An no comprendo cmo no me abr la cabeza contra ellos en el momento del accidente. Tena la mano herida; por lo visto me haba cortado. Record la carrera delante de las Furias, y al Saladin saltando ante el periscopio, y la loca carrera a travs de las grietas. Me sent de repente, y grit: Jane? Silencio. Jane! Al no obtener respuesta, reaccion convulsivamente, y sacando fuerzas de flaqueza, consegu abrirme camino para salir de donde estaba. Me pareca que me estuvieran estallando en la cabeza bombas de varios megatones, y no pude por menos de volver a quedarme quieto y tendido como estaba. Cuando me encontr un poco mejor, volv a

intentarlo poniendo ms cuidado esta vez en mis movimientos. No era fcil. El Saracen se haba quedado empotrado formando un ngulo de casi cuarenta y cinco grados, y estaba decantado hacia un lado. Cuando baj al fondo del vehculo, mis pies tropezaron con toda una coleccin de objetos; una botella de agua, algunas latas de comida en conserva, y la pieza de uno de los lanzallamas. Instantneamente, daba la impresin de que el ruido de metal sobre metal se amplificaba en el interior del carro. Se oa el ruido de araazos y pisadas fuertes que recorran la parte superior del carro como si se tratara de ecos etreos. El sonido era indescriptible, un maremgnum de ruidos secos y crispantes que me hicieron sentir un escalofro en la espalda. Mi capacidad pensante, funcionaba mejor ya; comprend que debamos estar completamente cubiertos de Furias. Y el olor tan fuerte que ya haba advertido antes, deba proceder de los insectos. Hasta entonces no me haba dado cuenta del calor que haca. El solo hecho de haberme movido un poco me haba dejado transido de sudor. Dej que el ruido se apaciguara y volv a llamar ms despacio. Tuve el silencio por respuesta. Casi a tientas me acerqu a la torreta. Sek vino tras de m. Le hice seas para que se alejara, y anduve buscando hasta que por fin encontr una linterna. A travs del periscopio se apreciaba luz, pero el cuerpo del carro se vea completamente negro. Encend la linterna, vi una mano y luego una mata de pelo. Me acerqu a Jane y la puse boca arriba. Tena una herida en la frente y haba sangrado por la nariz, lo cual le haba dejado manchas en el vestido. Era difcil de apreciar con la linterna, pero al parecer no estaba herida en ningn otro sitio. Se hallaba desvanecida; la saqu de all sin saber, en realidad qu hacer. La dej de nuevo sobre el suelo con todo el cuidado que pude, y anduve buscando hasta que encontr una botella de agua. Humedec un pauelo y se lo pas por el cuello y la garganta. Me pareci una eternidad el tiempo que tard en hacer un movimiento. Se llev una mano a la cara y despus trat de reincorporarse. Murmur unas palabras y cre entender algo as como: conejos negros... Tranquilzate, estamos bien, no te preocupes... le dije. Me mir fijamente, parpade como si no me reconociera, y de pronto dio rienda suelta al pnico. No pasa nada le dije sujetndola por las muecas. Empez a tranquilizarse y creo que por fin comprendi dnde estbamos. Bill... tuvimos un accidente y camos, verdad? Se volvi a sentar. Yo la ayud. Ests herida? Dime si ests herida... No lo creo dijo vagamente , slo me duele la cabeza... Oh..., dnde est Neil? No lo s. Ni siquiera haba pensado en ello. Yo tambin perd el conocimiento. Tenemos que decirle que estamos bien. No vaya a creer que hemos muerto... Bill, qu calor hace... No podemos salir, encanto; estamos rodeados de avispas. Levant la cabeza para mirar hacia el techo. El ruido que producan con las garras haban comenzado de nuevo a orse. Me pregunt si aquellas bestias oiran quiz nuestras voces. Oh, no! exclam Jane. Vamos, qudate ah tranquila un momento y no te muevas. Te debiste dar un golpe terrible, cmo ocurri? Te acuerdas? Yo... no puedo... S, me acuerdo de que bamos en el carro y que de pronto empez a dar saltos, y luego ca hacia delante junto con Sek... Me sent aliviado. Debi haber sufrido algn golpe, pero s recordaba los ltimos instantes de nuestro accidente, es que la lesin no era muy importante. De todas formas, qudate ah sentada, y descansa un poco. Pero si estoy bien... protest. No, no ests bien. Hace un minuto o dos estabas diciendo no s qu de conejos.

Yo no pude haber... empez a protestar de nuevo, pero termin diciendo . Bill, qu ests haciendo? No es nada, espera un poco. Voy a ver si puedo echar una ojeada y enterarme de lo que ocurre ah fuera. Los periscopios haban quedado bastante maltrechos. Quise girar la trrela para aumentar el ngulo de observacin pero tan pronto como lo hice, el ruido del exterior redobl en intensidad. Oa picotazos y araazos a escasos centmetros de la cabeza. Sent una rabia inmensa pero no poda hacer nada en contra. Vi el horizonte. Despus, un trozo de cielo azul abrasado por el sol. Luego hierba. Pens que tal vez Neil estara por all cerca. Aunque estuviera probablemente no le pudiera ver debido a la posicin que yo ocupaba. Quise conectar la radio. Me puse los auriculares, y esper. No se oa absolutamente nada. Me pas diez minutos manipulando en los aparatos antes de que me diera por vencido. Tal vez se haba estropeado; y en tal caso no poda hacer nada para arreglarlo. La radio nunca haba sido mi punto fuerte. Tuve mis dudas respecto a si Neil se habra preocupado por esperarnos. Pareca lo ms lgico; pero de todos modos, aunque hubiera sabido que estbamos vivos, no hubiera podido hacer nada por ayudarnos. Si hubiera conseguido, an en el mejor de los casos, alejar a las avispas, sin abrasarnos a nosotros, tampoco hubiera podido llevarnos con l. Era mucho mejor continuar hacia la base. Tal vez tratara de mandar a alguien a por nosotros; o tal vez se limitara a lavarse las manos, para limpiarlas de un pequeo problema moral, y se olvidara hasta de que nos haba conocido. Hice girar nuevamente la trrela, no queriendo enfrentarme a la realidad de que estbamos solos. Jane me miraba, sujetndose con una mano a uno de los lados del carro. Ves algo? dijo sin poder reprimir la angustia. Me limpi la cara del sudor que la baaba. Creo que senta el calor como una presin fsica, como si algo me estrujara el cerebro. Aquel malestar me dificultaba hasta la capacidad de reflexionar. No creo que est por ah, pero vamos a asegurarnos. Jane, voy a disparar el Browning y si no est muy lejos al menos sabr que estamos bien. Mejor ser que te tapes los odos con los dedos, cuando yo te lo diga, porque esto arma un ruido espantoso. Un ruido espantoso repiti en voz baja. Pens que la cabeza que ya me dola entonces, en cuanto me pusiera a disparar, me estallara. De todos modos, vaci un cargador. Por un impulso incomprensible, arroj tambin las descargas de humo. El estallido que produjeron fue ensordecedor. Nos sentamos con los odos todava silbando y esperamos or algo procedente del exterior. No ocurri nada. Al cabo de unos minutos, vi las nubes de humo que haba producido a travs de los periscopios, espesas, de un color blanco grisceo, que se extendan perezosamente por el Llano. Las avispas se agitaron en el aire por unos momentos, pero luego volvieron a posarse sobre nosotros. Era evidente que no haba nadie cerca de nosotros. De nada sirve que nos preocupemos, se ha ido dijo Jane con amargura. Vuelve aqu, Bill, ya lo hemos intentado todo. Nos sentamos en la casi completa oscuridad. Por encima de nosotros continuaban los ruidos casi espasmdicos. Me cambi de sitio tratando de hallar una posicin, donde no tuviera que recostarme contra la chapa del carro. Aquel lado del carro, arda. El sudor me bajaba incesantemente por la espalda; tena la camisa totalmente empapada. Si hubiera querido encontrarnos, creo que ya lo hubiera hecho dijo Jane. Y luego aadi en voz baja : Crees que volver, Bill? Pues claro que s. O enviar a alguien. Ya vers como todo va formidablemente. Vi la palidez que la invada cuando su rostro se volvi hacia m.

Me estoy poniendo nerviosa y empiezo a tener miedo otra vez. No creo que vuelva. Me parece que ya no le volveremos a ver nunca ms. Me acerqu a ella y le acarici la mano. Tena la palma hmeda. No seas pesimista. Intenta descansar y no te preocupes. Ya vers como salimos bien de sta. La temperatura en el interior del coche continuaba elevndose. Captulo VI El menor movimiento significaba un autntico esfuerzo. El aire que respirbamos pareca que nos llegara directamente desde un horno. No hubiera sabido decir hasta qu punto se haba elevado la temperatura, pero lo que s s es que era infernal. Las cosas no haban ido muy bien por la maana, pero por la tarde era peor. Escuch los ruidos que producan las avispas al tratar de vencer la resistencia que les separaba de nosotros. Se me ocurri pensar en algo que despus me pareci bastante estrafalario. Antes, su persistencia, nos pareca aterrorizadora. Pero ahora ya no lo vea as. Haba algo que me mova a la lstima en ellas; eran mquinas mudas, que se lanzaban desesperadamente hacia cosas que no podan llegar a entender. Me pregunt una vez ms de dnde demonios procederan y qu era lo que perseguan. No podan eliminarnos totalmente, derrotar a todos nuestros tanques y aviones y armas de fuego. La raza humana se haba pasado un milln de aos hasta descubrir la forma de contrarrestar el ataque, por ms inesperado que fuera, de cualquier cosa, incluyndose ella misma, y la verdad es que no haba perdido el tiempo. Empec a pensar en las armas que podramos emplear para luchar contra ellas. Metralletas, bombas, aviones... aunque algunos de esos sistemas de defensa eran un tanto limitados, pues no podamos tampoco defendernos sembrando toda la nacin de H. E. Sera tanto como escupir al aire para que nos cayera a la cara. Estaba seguro de que en el caso de utilizar tales medios, por cada avispa que matramos, eliminaramos a cien seres humanos. Inglaterra en estos momentos se hallaba en total consternacin, las gentes eran autnticos refugiados que recorran los cuatro puntos cardinales de la nacin, sin rumbo fijo, tratando slo de alejarse de los nidos donde se escondan las avispas. No se poda, por tanto, bombardear un mare mgnum semejante... Consider la enorme dificultad que supona dar de Heno en una diana como las avispas. Durante los ltimos cuarenta o cincuenta aos, nuestra tcnica se haba concentrado, sobre todo y cada vez ms, en los medios de alcanzar la destruccin de la masa; poseamos bombas A y H, pero no se podan utilizar a modo de armas estratgicas. Qu se poda usar, por ejemplo, contra un ejrcito desplegado en el campo, sino era las armas que desde siempre se haban usado contra los ejrcitos? Y las Furias eran el objetivo ms difuso que se hubiera ofrecido nunca a ejrcito en toda la historia de la guerra. Su dispersin era tridimensional. El atacarlas con morteros, tendra los mismos resultados que lanzarles granadas de mano cargadas de confeti... El ametrallador haba dicho que sus madrigueras estaban muy profundas. Cuntos metros de profundidad haba en la palabra profundo? Y aun as no haba nada que nos asegura de que lanzando descargas de profundidad diramos en el blanco. Y si se hacan explosiones a flor de tierra, sera tanto como asegurar la ruina de la nacin para muchos aos. Con estos razonamientos volv a dejar la menor lstima por las avispas. Me pareca que llevaban el mejor juego; hiciramos lo que hiciramos, siempre seramos nosotros los que saldramos perdiendo. Y una hora ms tarde, por quien sent lstima fue por m mismo. El calor era increble, insoportable. Llegu a la conclusin de que tena que hacer algo. No saba qu, pero algo. Pens en la posibilidad de sacar el carro de all; pero tena muchas dudas y muy pocas

esperanzas de poderlo conseguir; el Saracen haba cado tan en picado que estaba seguro de que por la parte trasera slo se sostena con el parachoques apoyado a la pared de la grieta y por lo tanto las ruedas posteriores estaban en el aire, y aproximadamente deba ocurrir lo mismo con las delanteras. Seguro que haba enterrado el morro en el extremo opuesto de la grieta. Por tanto deba estar sostenindose con las ruedas de en medio solamente. Cuando lo pusiera en marcha, araaran la tierra y con ello slo podran ocurrir dos cosas: o bien que se hundira ms todava, hasta que se hiciera fuerte en algn saliente, en cuyo caso an tendramos alguna esperanza de volver a la superficie de nuevo, o bien que se hundira hasta el fondo. Y eso sera el fin... Me sent en el asiento del conductor con mucho cuidado, tratando de no hacer ms que los movimientos ms imprescindibles. Al verme, Jane pregunt: Bill, qu ests haciendo? Qudate donde ests, encanto. No hagas ms que los movimientos imprescindibles. Voy a ver si podemos salir afuera. Crees que podrs? me pregunt animando la voz. No lo s. Quiz. Creo que vale la pena probar. Ten cuidado, Bill. Si resbalamos... Todo ir bien. Ir muy despacio. T qudate ah. En un principio tem que el motor no se pusiera en marcha, pero al segundo intento sobre la llave de contacto lo consegu. Puse la marcha atrs y aceler un poco. No ocurri nada. Aceler ms a fondo y el carro empez a dar sacudidas. Subi un poco, pero inmediatamente despus se produjo una sacudida mucho mayor a las anteriores y la impresin de que resbalbamos. Instintivamente me agarr al volante. El morro del carro comenz a bajar. Continu bajando, bajando, lentamente... Resbal un metro, despus casi otro tanto, despus menos... y por fin se detuvo. Solt el volante. Necesitaba aire fresco ms que nunca; unos centmetros ms, el ms ligero movimiento, y llegaramos hasta el fondo del agujero. Lo notaba; no s cmo, pero lo presenta. Cort el circuito del motor y esper a que cesara el estremecimiento natural del carro producido por el motor en marcha. Haba tenido siempre tanto miedo a verme absorbido por un precipicio, un miedo innato, que aquellos minutos fueron realmente horribles. El carro cedi an un par de veces hasta que por lo visto qued bien asentado, y despus todo qued en silencio. El que acababa de hacer era un juego en el que no me poda permitir el lujo de volver a arriesgar. Volv a la trrela, que sin duda me ofrecera una mejor impresin del panorama exterior. El Saracen haba aumentado su ngulo sobre la horizontal en unos quince grados, y casi se poda decir que se mantena completamente apoyado sobre el morro. El recuerdo que tengo de las horas siguientes es bastante vago. Nos quedamos en el interior del carro, sintiendo cmo e! calor nos oprima y aplastaba como si se tratara de un peso insoportable. Jane se desabroch el vestido; no s si realmente era consciente de lo que haca. Ms tarde cay en una especie de sopor, en el que no haca ms que moverse de un lado a otro, murmurando cosas ininteligibles y estirando y encogiendo sus largas Piernas, en el limitado espacio que tenamos. Le tir agua por la cara, e incluso la obligu a abrir la boca para que resbalara por su garganta. No sirvi de nada, pero no se me ocurri otra cosa. Y las avispas continuaban sobre nosotros. Si lo que haban decidido era desafiarnos a una guerra de nervios, no podan haber escogido mejor arma. El ruido de sus pisadas y picotazos era incesante. Aparte de algn ladrido que otro de Sek, eran los nicos ruidos perceptibles. A fuerza de escuchar empec a distinguir los ruidos, e incluso a identificarlos con el acto que los haba ocasionado. Los ms agudos eran indudablemente producidos por las garras al correr de un lado a otro por el techo, y los ms pesados y sonoros, los ms secos, posiblemente procedan de los insectos que de refresco venan a relevar a los que haca mucho rato que nos acechaban. Los ms suaves, casi imperceptibles, los hacan con la antena negra

pardusca, cuando golpeaban inquietos sobre el acero. Y los ms horripilantes y estremecedores, los hacan con las mandbulas en un desesperado intento de abrirse paso hasta nosotros. Destrozar y matar, destrozar y matar, insaciablemente. Eran mquinas especialmente constituidas para destruirnos. Posean la paciencia y la capacidad de espera de autnticas mquinas. Estaran siempre a nuestro acecho, esperndonos... Comenc a tener alucinaciones. So que estaba sentado en la barra del Basketmakers Arms hablando con Tod. Lo vea con una claridad absoluta; los tiestos de flores a la entrada, junto a la puerta que estaba abierta, el mostrador largo, los brazos para bombear la cerveza hasta las jarras... En la mesa que haba enfrente de m haba una jarra de cerveza fra recin servida. No tena ms que estirar el brazo y beber, beber... Y lo hice varias veces, pero la jarra se converta en una botella semivaca de agua como caldo, y el bar desapareca; volvamos a encontrarnos en una mquina, dentro de un recipiente oscuro donde no haba ms que Furias y nuestro propio sudor. En otro sueo vi que estbamos en un arroyo y que el agua serpenteaba a nuestro lado, y que no tenamos ms que inclinarnos un poco para poder disfrutar de su frescor; pero cuando lo bamos a hacer, Ted apareci flotando entre las aguas, con el cuello completamente abierto por la nuca e inundndolo todo de sangre. Al ocurrir esto, lanc un grito de desesperacin... Creo que de no haber sido por Jane, hubiera abierto las puertas de atrs aquella misma tarde y hubiera salido a ponerme a merced de las Furias. Pero no s cmo, ella estaba directamente o indirectamente presente en mis sueos y consideraba que no poda disponer de su vida como de la ma. Me despert y me encontr baando su rostro con mi sudor, y en otra ocasin, al terminar otro sueo, tirndole de los cabellos hmedos, murmurando una frase estpida tras otra. Una de las veces empez a gritar y yo hice cuanto pude para contenerla. Le pregunt qu le ocurra y que si la poda ayudar; neg desesperadamente con la cabeza, mientras que por su rostro resbalaban lgrimas calientes: No eres t, no eres t, es Ted...! No recuerdo exactamente el grado de amargura y desesperacin que entonces nos invada; todo lo que recuerdo es un momento en que me pareci respirar mejor, con ms facilidad, y que el calor no me pareca tan insoportable. Creo que mi cerebro estaba incluso en condiciones de pensar, o al menos de iniciar un pensamiento y terminarlo. En aquel momento o el ruido de motores. Me mantuve a la escucha. Debido a la situacin en que me hallaba, me pareca que la sangre se me iba a desbordar por los odos y por tanto no poda estar seguro de nada. Al cabo de unos segundos me dirig lentamente hacia la trrela. Extrem el cuidado en los movimientos. Tena la impresin de que las avispas lo que esperaban precisamente era or el menor ruido en el interior del corro. Si pudiramos estar quietos durante un largo rato, llegaran, quizs, al convencimiento de que habamos muerto. Me situ ante el periscopio y mir a su travs. La tierra me pareca un espejismo, pero cre ver formas que se movan. Tanques. Me restregu la cara y, volv a mirar, pero ya haban desaparecido de mi campo visual. Poco despus los ruidos se fueron disipando hasta quedar en el silencio anterior. Los volv a or una hora ms tarde, y en esta ocasin me pareci ms seguro que la vez anterior. Los vi pasar, con ms nitidez incluso; aparatos enormes con largos caones en las trrelas. O cmo disparaban, e incluso vi como giraban algunas trrelas. Todos los aparatos estaban rodeados por las Furias, dando la impresin de ser grandes criaturas prehistricas asediadas por las moscas. Pronto desaparecieron de mi vista y prefer no hacer girar la trrela para volverlos a ver. Lament no tener ahora las descargas de humos que desperdici antes, pero no haba manera de descargar los tubos sin salir al exterior. Volv junio a Jane. Estaba sentada cuando llegu a su lado.

Hola, encanto, cmo te encuentras? le dije en voz baja. Se llev las manos a la cabeza: Terriblemente mal. Bill, no podramos... Chisstt... Qu pasa? dijo sorprendida. Habla bajo. Las avispas estn ah encima. Espero que lleguen a la conclusin de que estamos muertos. Si nos oyen no hay nada a hacer... Y no podramos salir? No habra algn medio? me dijo casi en tono suplicante. Negu en silencio. Haba estado pensando en cmo desembarazarnos de aquellas bestias, pero la nica respuesta era un lanzallamas. Tenamos un par de ellos en el carro, pero nunca haba manejado ninguno y no era el mejor momento para hacer ensayos. Pens en que quizs era una buena ocasin para aprender su manejo, mxime teniendo en cuenta que me pareca que deba ser bastante fcil, pero necesitaba estar mucho ms seguro de lo que iba a hacer. Si abra las puertas no tendra ms que un segundo para ponerlo en funcionamiento... No nos queda ms remedio que esperar. Jane dije . Ahora ya ha pasado lo peor. Ya no estarn mucho ms tiempo ah, ya lo vers. Rogu para mis adentros que fuera verdad. Las Furias se fueron una hora ms tarde. Nunca lo hubiera credo. Se oy un ruido ms intenso y un zumbido de alas. Nos miramos el uno al otro, sin querer d crdito a nuestros odos, y me fui hacia la trrela. A llegu a tiempo de ver una nube negra que desapareca en el Llano. Lanc un grito de alegra que en realidad fue ms bien un ronquido. Era como resucitar a una muerte segura. Jane estaba ya en pie, tratando de arrastrarse hacia las puertas. Me interpuse. Espera un momento, tenemos que obrar con mucho cuidado le advert . Acurdate de que siempre dejan a una al acecho. No me importa... de prisa, por favor, Bill... No seas loca dije adelantndome a su accin. Abr las puertas apenas unos centmetros, a punto para cerrarlas de golpe al menor ruido de alas. Todo estaba en calma; el aire fresco me azot gloriosamente la cara. Abr un poco ms. Nada se mova. Saque afuera a Sek. No es que lo hiciera de buen grado, pero no me quedaba otro remedio; si haba quedado alguien en Ja retaguardia, era mejor que se entendiera con ella que con cualquiera de nosotros. Subi hasta la cima de la vertiente que formaba la grieta, se irgui y empez a corretear de un lado a otro. La vi pasar varias veces cerca de nosotros, husmeando la hierba. Esper un minuto. Al no or ruido de ningn gnero, salt yo tambin a tierra. Mir a ambos lados del carro. No haba avispas. Volv a la parte de atrs y tend mis brazos a Jane. Nos tiramos sobre la hierba, bebiendo materialmente su frescura. Por espacio de unos minutos hubiramos sido un juego fcil para cualquiera de las avispas que hubiera acertado a pasar por all, pero afortunadamente no fue as. Despus me sent y encend un cigarrillo. Dej a Jane sola y fui hasta el carro para percatarme exactamente de qu era lo que haba ocurrido. Era poco ms o menos lo que haba imaginado. Haba cado primero de morro en la grieta y las dos ruedas grandes traseras haban quedado suspendidas en el aire. Las dos ruedas de en medio eran las nicas que descansaban sobre la tierra. Apoyndome en el carro, mir hacia el fondo de la grieta. Me ech hacia atrs rpidamente; no se vea el fondo, y las paredes se mantenan en perfecta vertical, hasta confundirse en la oscuridad. Jane vino junto a m. Se haba echado el pelo hacia atrs sujetndolo con un trozo de cinta, y se haba abrochado el vestido. Se la vea completamente mojada y llena de suciedad y sangre. Mis ropas no es que estuvieran en mejor estado que las suyas.

Dara todo lo que me pidieran por poder baarme y cambiarme de ropa: Crees que podremos poner en marcha nuevamente el carro? No, no. Es imposible. Tal como est, si lo quisiera sacar de ah, lo nico que hara sera caer al vaco con l. Y te aseguro que el fondo no est cerca. Hara falta algo que lo remolcara. Si se pudiera tirar de l hacia atrs, no habra problema, pero as no puede ser. Jane quiso mirar hacia el fondo de la grieta y se ech hacia atrs tal como yo haba hecho. Bueno, pues tendremos que andar y nada ms dijo tranquilamente . Mejor ser que nos vayamos cuanto antes, por si hay avispas que ven el carro y bajan de nuevo a por nosotros. Tena razn; el Llano era como la palma de la mano y la mole del APC deba apreciarse formidablemente desde la altura. Recogimos todo lo que creamos que podramos llevar: una mochila, algunas latas de comida y un par de botellas de agua. Estuve en la duda de llevarme un rifle, pero al fin me decid por lo contrario. Por lo que haba podido deducir, era virtualmente ineficaz y por el contrario un peso ms a soportar. Cog uno de los lanzallamas y una carga de fuel. Antes de marcharnos quise probar el arma; tal como haba pensado era muy sencilla. Slo haba un tope a presin en el cargador que se llevaba a la espalda y un gatillo. Al apretarlo abra una vlvula y haca saltar una chispa que encenda el fuel al pasar sobre ella. Apret el gatillo slo un momento, y tuvimos que ir apagando hierba que se incendiaba a nuestro alrededor. Despus de ver que podamos hacer uso del lanzallamas si llegaba la ocasin, me sent ms a gusto. Las Furias respetaban el lanzallamas ms que ninguna otra cosa; si nos atacaban tenamos la probabilidad de mantenerlas a distancia hasta que encontrramos un refugio. Volv a echar una ojeada al Saracen por si vea algo que nos pudiera ser de utilidad, pero no encontr nada. Salt al exterior y cerr las puertas. No serva de nada dejar el carro abierto a la inclemencia del tiempo y, sin embargo, quizs alguien pudiera encontrar refugio en l en un momento determinado. Jane carg con la mochila. Por dnde vamos? dijo tranquilamente. Levant los ojos al sol y despus mir hacia el sur. En aquella direccin haba una cadena de montaas que se vean azules en la distancia. Detrs de nosotros no quedaba ms que un horizonte desnudo. Una columna de humo se alzaba al aire, dando evidencia de que Summerton estaba todava ardiendo. Avanc unos pasos y despus me gir. El carro daba una impresin de desolacin, mostrando al aire solamente un trozo de la proa, como un barquito medio hundido. Estaba lleno de porqueras de las avispas, y la chapa estaba araada y raspada por todas partes. Haba sido mi primer carro de combate y no me haba durado mucho. Pues no s por dnde, Jane respond . No s qu es lo mejor. Me tena cogido por un codo, esperando pacientemente: Qu ocurre, Bill? No s, pero todo parece carecer de finalidad alguna. El pobre Ted, muerto, y ahora esto. No s hasta qu punto habr tenido yo la culpa. No debes pensar as. Nadie lo hubiera podido hacer mejor que t. Cuando menos an estamos vivos. Impulsivamente pas mi brazo por encima de su hombro. Se dej recostar sobre m suavemente, y nada ms As qued durante unos segundos, pero se separ de repente. Parece un Quijote del siglo XX. Terriblemente serio y cargado de armas y cosas raras. Me puse a rer: Pues l tampoco tuvo mucha suerte con los molinos de viento. Tena que haber tenido a su alcance alguna bomba de mano. Bueno, vmonos dijo tirndome del brazo . Vamos. Empezamos a caminar hacia las colinas.

Tena la vaga esperanza de encontrar las huellas del Saladin, aunque reconoca que era muy difcil. El terreno era duro, y la hierba, corta y seca. Una o dos veces cre distinguir la presin de las llantas sobre el suelo, pero no llegu a estar seguro. Al cabo de un rato, dej de mirar, concentrndome solamente en llegar cuanto antes lo ms lejos que pudiera y hacia el sudoeste. Dej a Sek que corriera libremente. Pero no se alejaba mucho; al cabo de unos minutos se puso detrs de nosotros y continu casi pegada a nuestros talones. Se daba perfecta cuenta de que las cosas iban muy mal. La gran grieta que haba sido la sepultura del Saracen se inclinaba hacia la derecha y pronto la perdimos de vista. La tierra por all no haba sufrido mucho dao. Era el colmo de la irona; estbamos casi completamente fuera de peligro y fuimos a hundirnos en el ltimo momento. Continuamos caminando hasta que llegamos a un pequeo altozano, desde donde an volvimos a ver el carro, y al bajar la otra ladera lo perdimos de vista. No bamos hacia ningn sitio determinado y Dios slo saba lo que tendramos que caminar. El sol empezaba a declinar sus rayos. En los arreboles del ocaso llegamos a una carretera. Cerca se vean arbustos muy altos; nos acercamos a uno de ellos y descansamos el tiempo suficiente para que yo fumara un cigarrillo. Discutimos sobre qu sera lo mejor que podamos hacer. No estaba muy seguro de dnde nos hallbamos; me pregunt si no sera mejor que continuramos caminando a campo traviesa. Jane quera seguir la carretera hasta que llegramos a algn sitio habitado o donde al menos hubiera casas. Acced a ello. En el fondo los dos tenamos la misma idea: salir del rea afectada lo antes posible y llegar a algn lugar ms saludable. Creo que nunca como entonces comprend lo grande que era Inglaterra. Como el resto de nosotros, me haba habituado a pensar que era una nacin superpoblada, con ciudades ms o menos grandes llenas de suburbios y problemas de trfico, y con gente disputndose unos metros cuadrados de terreno para convertirlos en vivienda. Pero aun as, esta pequea carretera pareca interminable; caminamos durante una hora sin ver una luz o el menor indicio de cualquier otro ser humano. El silencio se haca opresivo. La noche haba cado sobre los campos y el nico sonido, el de nuestros zapatos al caminar. A cuatro o cinco kilmetros de all llegamos a un matorral. Apenas se distingua en la noche como una masa oscura a escasos metros de la carretera. Jane me puso una mano en el brazo y se detuvo. Un ruiseor cantaba. Nunca haba sentido un placer desmesurado por su canto, pero en aquel momento me pareci el sonido ms bonito que haba odo en mi vida. Los trinos eran dulces y lnguidos. Pronto a su canto se sum el de otro ruiseor y el de otro ms. El bosquecillo estaba en vida. Era el primer canto de pjaro que oa desde haca dos das. Creo que debimos estar ms de un cuarto de hora escuchando. En cierto modo comprend entonces la razn por la que la raza humana luchaba por su existencia. Pero me pregunt de pronto si merecamos la victoria. En conjunto, nuestra especie no haba hecho ms que un puado de cosas. Quiz fuera mejor dejarle la Tierra a los ruiseores. Aquel momento de desmoralizacin me pas en seguida. La idea poda ser grandiosa, pero no puede aferrarse uno a cosas como esa durante mucho tiempo. La raza humana no era una estadstica, sino gente. Individuos como Neil, Ted y Jane. Y que estaba haciendo yo, desearles que murieran por una cnica abstraccin? No quera que murieran. Y muy particularmente, no quera que muriera Jane. Me acerqu ms a ella, instintivamente. Creo que ella se dio cuenta de lo que yo senta en aquellos momentos. Pas su brazo alrededor del mo. Mejor ser que continuemos, Bill, y que encontremos algn sitio donde dormir. Continuamos no de muy buen grado a lo largo de la carretera. El aspecto de la regin haba cambiado mucho a lo largo de los dos ltimos kilmetros. La configuracin del terreno tena ms altibajos, pero las colinas eran ms pequeas y ms frondosas. Era ste un terreno donde los lmites con el Llano quedaban

perfectamente definidos. Me alegraba de ello; si nos atacaban haba muchas probabilidades de escondernos. Un poco ms adelante encontramos un panel indicador. Me acord de que haba cogido la linterna del carro; vemos con la ayuda de su luz que si nos dirigamos hacia la izquierda nos encontraramos con una carretera bordeada de rboles que conduca a Burln Middlemarsh. El nombre invitaba a seguir por aquel camino. As lo hicimos y llegamos a un lugar en donde se divisaban varias masas esparcidas. Desde all me dio la impresin de que no haban sufrido el menor dao. Anduvimos por los alrededores cautelosamente durante un buen rato. El pueblecito pareca estar desierto, pero preferamos no correr riesgos innecesarios. Al azar me acerqu a la puerta principal de una de las casas y llam. No sali nadie. Levant el pestillo; estaba cerrado. E igual ocurri con la segunda y la tercera casa. Para gran sorpresa nuestra, en la cuarta a que nos acercamos divisamos una rendija de luz. Llam; tuvimos que esperar bastante, pero al fin lleg hasta nosotros ruido de pasos en el interior. Una voz dbil dijo: Quin hay ah? Estamos perdidos respondi Jane . Queramos ir hacia la costa, pero nuestro... coche se averi. Querra ayudarnos, por favor? O el ruido de cerrojos que se descorran. Se abri la puerta unos centmetros y apareci una mujer mayor, con un mandil y zapatillas y una chaqueta por los hombros. Van los dos solos? Sek estaba conmigo. La sujetaba por el collar. Tambin llevamos un perro. La mujer apercibi el animal e hizo accin de retirarse, diciendo: Oh, Dios mo!... Le aseguro que somos gente de bien se apresur a mediar Jane . Yo soy Jane Smythe y ste es Bill Sampson. bamos con unos soldados, pero nos dejaron. Queramos ir hasta Swyreford. La mujer dud unos instantes y por fin dijo: Ser mejor que entren... abri la puerta y nos cedi el paso. Me despoj de la impedimenta del lanzallamas, lo dej en el suelo y me fui tras los dems hacia la nica habitacin donde haba luz. Era una habitacin muy pequea, pero donde se apreciaba una intensa vida de hogar. En un rincn haba un aparato de televisin muy antiguo, una jaula con un canario y una parrilla muy pasada de moda. Las cortinas de la ventana estaban medio cadas. En una de las paredes haba una puerta que sin lugar a dudas deba conducir a la cocina. El panel de la puerta estaba rajado de arriba abajo. Se apreciaba una raya de madera blanca y grandes astillas. Mir rpidamente a Jane. Aquello era para nosotros horriblemente sugestivo. No es que la casa est como para recibir a nadie... tantos trastos por aqu... De todos modos, sintense. La mujer empez a acercar algunas sillas . No es peligroso el perro? Sek haba merodeado ya por todos los rincones de la habitacin. Despus, como si supiera que hablaban de ella, se me qued mirando tranquilamente. Es una perra muy obediente que no le causar el menor dao, no se preocupe. Es que tengo un gato por ah dijo la mujer . O al menos lo tena. No lo he visto desde esta maana. Con tantas idas y venidas... les aseguro que nunca haba visto una cosa igual. Me han echado a perder la pintura... En fin, no s... Cambi de conversacin de repente . Quieren una taza de t? La normalidad con que nos hizo la pregunta me dej sorprendido. Por un momento no supe qu responder. Fue Jane quien dijo: Pues la verdad es que s que nos gustara tomar un t si no fuera mucha molestia. Pero, por favor, no se moleste por nosotros, Mrs...

Stilwell se apresur a aadir la seora . Y les aseguro que no es ninguna molestia. Y se fue hacia la cocina . Todava tenemos gas, pero el agua hay que bombearla... Menos mal que tenemos un pozo. O el chirriar de la clsica bomba . Despus de hervida es muy buena dijo al volver . Ha sido un agua fresca y bastante buena. Hizo una pausa y aadi : Cal, bastante cal explic contradictoriamente. La pusimos un poco ms al corriente sobre nosotros mismos. Por su parte, nos explic que era viuda y que haba estado viviendo sola. Un par de noches atrs se despert a causa de los crujidos que estremecieron la casa. Pero el temblor de tierra pas sin producir el menor dao. Fue un milagro que el villorrio no hubiera quedado destruido, ya que en realidad formaba casi el epicentro del rea afectada por el sesmo. La vieja Mrs. Stilwell se haba levantado para explicar el estremecimiento que producan tales temblores. Como trenes expresos dijo la mujer . Igual que trenes expresos durante toda la noche. Al amanecer lleg el Ejrcito e inst a las gentes de los alrededores para que evacuaran el lugar. Iban en los camiones esos... detall como los que usan en la guerra, y metan a toda la gente dentro. Nunca haba visto una cosa igual... Nos explic que haban escogido un cierto porcentaje de hombres tiles para que se quedaran all y pudieran guardar sus propiedades y que Mrs. Stilwell se haba negado a abandonarlo todo para evacuar. Le dije al jovenzuelo continuaba diciendo : Soy demasiado vieja para estas cosas. Yo me quedar. Tengo a mi hijo John, que vendr pronto, y ya veremos lo que dice l. Marchamos de esta manera... le dije yo . Nunca haba visto una cosa igual... Por lo visto, el oficial no tena tiempo para discusiones. Le aconsej que no saliera fuera de la casa y que no encendiera luces por la noche. Le dijo que un camin vendra a medioda para recoger ms gente. Pero el camin no lleg ni su hijo tampoco. Y en cambio vinieron las Furias. Apestosos bichos peludos dijo la mujer con desagrado . Iban arrastrndose por todas partes; me gustara que hubiera visto el lo que me armaron arriba. Los guardarropas me los tiraron al suelo y me lo revolvieron todo de mala manera. Se comportaban como si fueran los amos... Que las avispas estuvieron aqu? dije sin atreverme a dar crdito a lo que oa. Tendi la mano hacia la puerta resquebrajada. Y quin cree que hizo esto? me pregunt con cierta amargura . Dos de ellas estuvieron aqu, enormes bichos peludos que armaban un ruido infernal, y que eran ms grandes que perros. Tal vez no eran tan grandes como el suyo dijo sealando hacia el lugar donde se hallaba Sek. Jane me miraba fijamente, poniendo en su rostro la sorpresa que la embargaba. Me hubiera gustado preguntarle a la vieja seora cmo era que continuaba viviendo, pero no saba cmo decrselo. Lo que dije fue: Y qu hizo usted cuando entraron las avispas? Mrs. Stilwell apret los labios con fuerza al recordarlo. Cree usted que poda hacer gran cosa? Enormes bichos horribles, que lo tiraban todo al suelo con las alas, y que lo revolvan todo yendo de un lado a otro como si fueran los dueos de la casa... Me tiraron al suelo todos los estantes... Ech fuera a una o dos, pero volvieron a entrar, y no me sirvi de nada. Corran de una parte a otra y tena que haber visto usted el desbarajuste que me armaron. Entonces fue cuando me hicieron eso en la puerta, y cuando les atic de lo lindo. Que usted les peg? Se puede saber con qu? Con el batidor de las alfombras dijo la mujer con cierto orgullo . Se me acerc el primer bicho y... Volv a mirar a Jane y sacud la cabeza consternado. Aquellas palabras me ofrecan el conjuro de una imagen, de una escena increble. Las Furias, ms mortales que las

vboras, y ms giles y rpidas que los gatos, arrojadas de la casa por una mujer de edad avanzada que les corra detrs con un simple batidor de alfombras. Era la primera vez que oa decir que las avispas no atacaran en el acto. Y ni siquiera se haban vengado despus de la mujer. Haban llegado a aquel lugar rpidamente y con ambicin destructiva, pero qu buscaban? Vctimas? Haban tenido una a merced de sus garras. Desde luego aquel asunto era un autntico misterio. Quisimos convencer a Mrs. Stilwell de que si le surga otra oportunidad se mostrara menos beligerante, pero la mujer se mantena en sus trece. No consentir que entren en mi casa declar . No, mientras yo pueda evitarlo. No voy a quedarme ah sentada de brazos cruzados, permitindoles que hagan lo que les d la gana. No tendra sentido... Desistimos. Insisti para que nos quedramos aquella noche. Nos mostramos un tanto disconformes, y le pusimos algunas objeciones; estbamos convencidos de que nuestra presencia constituira un peligro adicional. Pero Mrs. Stilwell se mostr inflexible; si nos tenan que matar sera en el momento en que lo dispusiera el Seor. Apoy su argumentacin sealando el vestido de Jane. Mrela a ella dijo . Ese vestido est hecho jirones... Lo que necesitas, pequea, es un buen bao y que te cambies de ropa. Coge lo que quieras de las cosas que la pequea Ellen se dej aqu; es mi nieta, la hija de mi hijo. No s cundo volver a buscar la ropa que tiene aqu... Para baarte puedes usar el agua que tengo en cubos y trastos de la cocina; cuando me haga falta, en el pozo no se acaba nunca... En aquellos momentos nada poda satisfacer tanto a Jane, que se mostr complacida. Una hora ms tarde estbamos sentados de nuevo juntos, con la sensacin de que volvamos a ser seres humanos. Jane vesta una camisa blanca y unos blue-jeans. Muy limpios ambos; se haba cepillado el pelo, y yo me haba lavado y afeitado. La mujer nos aliment con sopa; era todo lo que tena en casa. Hasta que no me puso el plato ante m no me haba dado cuenta del hambre que tena. Mientras comamos nos dio su opinin sobre los recientes acontecimientos. Como en la guerra volvi a decir . Siempre pensando en si vendran los alemanes. Acostumbrbamos a sentarnos ah, y nos quedbamos oyendo los aviones, que pasaban zumbando, zumbando... Como en la guerra, pues entonces tambin los bichos aquellos iban volando por todas partes... Quisimos hacerle un pequeo bosquejo de lo que estaba ocurriendo, pero no creo que lo llegara a comprender bien o a percatarse de la importancia que tena. Daba la impresin de que lo que ms le preocupaba era su puerta rota. En cuanto venga John tengo que hacer que la arregle deca . Yo ya lo intent, ya, pero mis manos ya no valen para estas cosas. Hubo un tiempo en que lo hubiera hecho con la mayor facilidad. Las rosas mismo; de haber conservado las fuerzas que tuve en otros tiempos no las hubieran tocado, no. Pero las arrancaron de cuajo. Por qu lo hicieron no lo s. Pero la verdad es que ya estoy demasiado vieja para estas cosas... Volvi a la cocina y omos cmo llamaba al gato. Jane movi la cabeza en un signo de comprensin y de impotencia. Era difcil acertar a decir algo; despus de todo, la muerte tambin se haba vestido de gala en aquel poblado... Aquella noche volv a deslizarme entre sbanas limpias. Sek vino al piso superior conmigo. Normalmente no dejo entrar a los perros empez a decir la mujer de un modo incongruente . Dan ms trabajo del que valen. Pero tal como estn las cosas ahora, qu ms da. Nada ocurre de un modo normal; no se puede decir que nada sea normal... Mi ltimo pensamiento fue para las Furias. Dej el lanzallamas abajo; de nada me servira en el interior de la casa, y si entraban irrumpiendo por las ventanas estara muerto antes de que pudiera moverme. Me encontraba demasiado cansado para pensar u obrar

de otro modo que no fuera pesimista; me di media vuelta y me qued dormido de inmediato. Captulo VII Me despert al alba, pero alguien lo haba hecho antes que yo. Desde el piso inferior llegaba hasta m el ruido de martillazos. Cuando baj, Jane haba arreglado la puerta. Haba hecho un trabajo impecable. La mujer estaba agradecida casi hasta el absurdo; se neg rotundamente a aceptarnos nada a cambio de nuestra estancia. El dinero ya no sirve para nada deca . Ayer me acerqu a la tienda y no haba nadie all. Podra haber cogido todo lo que quisiera... Le prometimos hacer los posibles para traerle algo de comida. Nos fuimos de la casa a las seis y media poco ms o menos. No tena una idea muy concreta de lo que sera ms conveniente que hiciramos. Cargu de nuevo con el lanzallamas; ya empezaba a habituarme a su peso. Casi lo primero que vimos fue un pequeo garaje. Entr con mucho cuidado. Estaba oscuro y fro, con el olor caracterstico de gasolina, aceite y paos grasientos. Haba varios coches dentro; uno de ellos atrajo mi atencin de inmediato. Nada ms entrar se vea una gran furgoneta, decorada con bastante ostentacin por los lados con pintura al fuego, aunque sta dejara bastante que desear. Di la vuelta a su alrededor. Tanto por la parte de la cabina como del chasis pareca poseer recia estructura. No tena cristales y las puertas pareca que las hubieran soldado. Comprend que alguien haba reforzado la estructura con lo que me parecieron trozos de ral de ferrocarriles. No apareci nadie por all. Puse la llave de contacto y accion sobre el starter. El motor se puso en marcha con un ronroneo pesado e irregular. Lo apagu de nuevo. Era una tentacin. Era la cosa ms parecida a un tanque que hubiera podido encontrar y daba la impresin de que deba alcanzar tambin una velocidad considerable. Pero de nada serva el pensar en llevarlo; el conducir un vehculo por la carretera era la cosa ms segura y ms rpida de pasar al otro mundo; no me caba la menor duda. Jane no se mostraba de acuerdo. Haba estado rebuscando por todos los rincones, y en uno de ellos encontr unas barras de acero de casi dos centmetros de dimetro y unos dos metros de largo; sin lugar a dudas los empleados del garaje haban pretendido hacer uso de ellas para cubrir las ventanas de los otros vehculos tal como haban hecho con ste. Jane me dijo pensativamente: Yo creo que esto sera formidable, Bill. No son barras muy grandes y las avispas nunca conseguiran arrancarlas o abrirse paso a su travs. Podramos llegar a Swyreford en un par de horas si pudiramos ir en un vehculo aun con mnimas garantas. Tal idea tambin haba pasado por mi imaginacin, pero la haba desechado. Nos costara ms tiempo, y adems no estaramos muy seguros an a pesar de los barrotes. Acurdate de lo que hicieron con el Saracen. Si nos caan encima, no conseguiramos nunca que se alejaran. Pero tenemos el lanzallamas, que est demostrado que temen. Y si condujramos con rapidez suficiente no podran agarrarse a ningn sitio y podran descansar. Si se agarraran a los barrotes podramos dar buena cuenta de ellas. Adems podramos viajar por la noche. Probablemente no nos veran a esa hora. En cierto modo quiz tena razn. Ya. pensaremos ms detenidamente en ello, encanto. De momento vamos a buscar comida para esa buena mujer. Y al mismo tiempo veremos si encontramos a alguien por los alrededores.

Rebuscamos por todo el poblado; no nos cost mucho. Era un pueblecito quiz ms pequeo de lo que habamos imaginado, donde slo haba un grupito de casas. Una o dos de las puertas de las masas haban quedado abiertas; record que haba habido gente que haba decidido quedarse y entramos en las casas, esperando tener que enfrentarnos a autnticos horrores, pero todo estaba vaco. Me rasqu la cabeza; haba algo raro en todo esto. La ltima casa en que estuvimos era una mayor que las dems y un tanto apartada de la calle principal. Tambin estaba desierta, pero hallamos en ella un buen stock de alimentos en lata. Llevbamos con nosotros la mochila; la cargu sin dudarlo mucho. Los escrpulos que hubiera podido tener antes respecto a este tipo de actos se haban ido por la borda. Tambin encontr otra cosa: un montn de armas de fuego. Cog una prestada del calibre doce y municin suficiente para iniciar mi guerra particular. Me encontraba ms a gusto con ello. Adems empezaba a preocuparme la reserva de fuel que tenamos para los lanzallamas. No saba cunto duraran las cargas que llevbamos al hombro, pero estaba seguro de que no poda ser mucho tiempo, bamos muy cargados cuando volvimos de nuevo a la carretera. Nos encontramos, casi a boca de jarro, con tres Furias. Volaban por encima del poblado, a baja altura y rpidamente, muy cerca una de otra. Bajaban por la calle principal, se metieron hacia la derecha y desaparecieron; haba transcurrido muy poco tiempo cuando volvieron a aparecer. Apenas nos dio lugar para ponernos a cubierto y observarlas. Al cabo de unos segundos se lanzaron en la misma direccin por donde haban venido; me qued mirndolas; tenan toda la apariencia de lo que eran en realidad: una patrulla sobrevolando el territorio capturado para descubrir y sofocar, si lo hubiera, algn foco de resistencia. Sin darme cuenta comenc a lanzar maldiciones en voz baja; en poco ms de un par de das haba pasado de un ser humano racional y libre, a ser algo as corno un conejo asustado que no haca ms que correr de una parte a otra, olfateando el aire, cada vez que soplaba, para tratar de adivinar la presencia del enemigo. El ruido de las alas de aquellos bichos fue muriendo en la distancia, y entonces Jane aprovech la circunstancia para indicarme: Nunca conseguiramos nuestro propsito a pie, Bill. Tenemos que coger el coche. S, eso parece respond. El corazn me subi a la garganta por el simple hecho de pensarlo, pero tena que reconocer que muy posiblemente tena razn . Vamos, dejemos la comida, e iremos a echarle un vistazo otra vez al aparato ese. No creo recordar ningn momento de mi vida en que tuviera que trabajar tanto y tan pesadamente como tuve que hacerlo sobre aquel aparato; acondicion nuevas barras metlicas que aumentaran las posibilidades de seguridad en el interior; consegu entendrmelas con el soplete de acetileno para acoplar algunas barras en sentido transversal que aseguraran y dieran mayor resistencia a las restantes. Me retir unos pasos para estudiar y contemplar el trabajo que acababa de hacer. Su aspecto exterior era de lo ms feo, pero ya no poda ofrecer mayores garantas de seguridad. Tir con las manos de los barrotes que cruzaban el hueco del parabrisas; eran resistentes como el Pen de Gibraltar. Comprend que el punto dbil seran las soldaduras que tenan el techo y las puertas. Pero si las cosas salan tal como planeaba no llegaran a ser sometidas a prueba; mi nica esperanza era que no furamos la atraccin de la mitad de las avispas que inundaban la regin oeste; si se lanzaban sobre nosotros en masa, sera el final. Mir la hora en el reloj de la pared de la Casa Consistorial. Las diez menos veinte; la ltima patrulla haba hecho su aparicin a las ocho, y teniendo en cuenta que se acercaban al poblado a intervalos de dos horas durante todo el da, lo mejor sera marcharnos cuanto antes para no encontrarnos con la prxima ronda. Subimos al coche; me cost bastante hacerle comprender a Sek lo que quera, pero al fin hacerla entrar

por la nica ventana que haba dejado acondicionada para el acceso. El lanzallamas y la reserva de fuel para el mismo ocuparon el asiento de delante entre Jane y yo; cargu el arma que haba cogido en el almacn y la dej apoyada con el can hacia fuera entre los barrotes. No era muy seguro, pero no me quedaba ms remedio que hacerlo as; estaba seguro de que si tenamos que hacer uso de l tendra que ser a toda prisa. Despus puse el motor en marcha y salimos hacia la carretera. Nuestra suerte nos fue adversa desde el principio. Fuimos directos hacia la patrulla; no s por qu razn habran cambiado su rutina, pero no deban haber pasado por all ms que diez minutos ms tarde cuando menos. No dudaron lo ms mnimo al vernos; se lanzaron en picado hacia nosotros. Quise esquivarlas con un golpe de volante, pero no fui lo suficiente rpido. Iba todava a bastante velocidad cuando la que abra la marcha cay sobre nosotros. La tctica que empleaban era evidente; si el coche hubiera sido uno normal, el bicho hubiera atravesado limpiamente el parabrisas, decapitando probablemente al conductor en el acto. Pero, desde luego, y para su mal, no era as; la avispa choc contra el protector de barras con un estruendo colosal, rebot, pas por encima del tejado y fue a quedar tendida sobre el suelo tras de nosotros. El impacto hizo zigzaguear al Ford sobre la carretera, pero las barras aguantaron. Las otras Furias se alejaron por unos instantes; antes de que detuviera el Ford las Furias ya se haban lanzado de nuevo al ataque. Como las Furias necesitaban una buena carrerilla antes de lanzarse en picado, me dio tiempo de sobra para coger el arma y esperar a que se acercaran. Jane se puso a chillar, pero yo dej que los bichos se acercaran a escasos metros antes de disparar. Me hallaba sentado en postura dificultosa; los retrocesos del arma casi me destrozaron el hombro, pero mereci la pena. Una de las Furias cay hacia un lado, con espasmos de carne negra y amarilla. La otra cay tambin al suelo; vi cmo se arrastraba con dificultad hacia nosotros. Puse el coche en marcha y fui hacia ella. Una de las ruedas delanteras se subi sobre su trax, pero el bicho lo aguant sin aplastarse. Retorci la cabeza en una mueca impresionante Para morder y tratar de hacer estallar el neumtico. Jane gritaba: La cabeza! La cabeza!... Hice marcha atrs, dirigiendo pausadamente el sentido de las ruedas. Se oy un eras! estremecedor, y ese fue el final de la lucha. Nos pusimos en marcha de nuevo. No s por qu se me ocurri pensar que tal vez aquellos bichos tendran capacidad teleptica, pero de cualquier modo, de lo que no me caba la menor duda era de que las tres avispas que habamos matado habran estado solicitando refuerzos con todas sus fuerzas. Mir hacia el cielo con ansiedad, esperando ver ms avispas, pero no ocurri nada. El camino estaba despejado. Unas cuantas millas ms all me sal de la carretera para ponernos al cobijo de unos rboles. Encend un cigarrillo, el ltimo que me quedaba del paquete. Aqul haba sido el primer golpe positivo y verdaderamente efectivo que habamos dado a aquellos repugnantes bichos, pues habamos logrado cargarnos a tres de los bastardos sin mayores problemas. Jane saltaba como un mono de alegra. Muy bien, Bill. Esto funciona! Lo conseguiremos. Ahora nos dejarn tranquilos! Busqu madera que tocar. Todava estbamos muy lejos de la costa. Ahora estaba ms orientado y pareca que el mar no ofrecera dificultades para abrirse ante nosotros. Si pudiramos llegar hasta l tendramos tres campamentos del Ejrcito entre nosotros y las avispas. Y nos hallaramos situados entre las grandes bases navales de Portsmouth y Portland, que a buen seguro las avispas no habran conseguido abatir. Me imaginaba que muchsima gente habra tenido la misma idea y que toda aquella rea estara plagada de refugiados, pero eso ya era algo de lo que tendramos que preocuparnos cuando estuviramos all.

No me mov hasta que apareci la luna. Era radiante, en su situacin de luna llena, que todava durara un par de das. Esto nos ayudaba mucho, ya que el coche no tena faros. Hicimos un buen promedio durante una media hora, pero despus el cielo se cubri de nubes. Casi al mismo tiempo llegamos a un terreno cubierto de grietas por todas partes. Continuamos la marcha, aunque ms lentamente, pero de pronto nos dimos cuenta de que hubiramos ido ms de prisa a pie. Era difcil tomar una determinacin; no queramos abandonar el Ford, pero todo daba la impresin de que nos bamos a ver forzados a ello. Jane me dio la respuesta. Yo iba muy despacio, tratando por todos los medios de que las ruedas no se metieran en una de las fisuras, apenas visibles por la escasa luz de la luna que llegaba hasta nosotros, cuando me dijo de pronto: Si sirviera de algo, yo podra conducir. Qu? Pens que si estabas cansado yo podra tomarte el relevo... No saba que tuvieras la edad para haber aprendido a conducir... Ya conduca el coche de pap cuando tena diez aos y sola dar vueltas y ms vueltas por entre los macizos de flores del jardn cuando nadie me vea. Te atreveras a conducir ste? Creo que s. Bueno, pues para averiguarlo no hay ms que probar... Detuve el motor, saqu el lanzallamas por la ventana y despus sal ye. Salir era mucho ms penoso que entrar. Me puse delante del coche y fui alumbrando el camino con una linterna. De este modo podra indicar el camino a Jane, y con ello ganaramos tiempo. Creo que llegamos a hacer entre cinco y diez kilmetros por hora en el mejor de los casos. Pero no era bastante. A las cuatro y media la luna empez a brillar de nuevo, lo cual hizo innecesaria la linterna, y Swyreford estaba an a unos diez kilmetros, volv a coger el volante. Todo cuanto necesitbamos ahora era un poco de suerte. Estbamos a uno.; cinco kilmetros del campamento cuando el camino nos qued cortado por un gran rbol cado; haba ramas rotas y enormes races negras que se alzaban hacia el cielo. Jane se estremeci y yo hice marcha atrs el coche. No haba modo de sortear aquella barrera. A unos cien metros antes de llegar all haba un mino que derivaba hacia la derecha. Seguimos por l. Al cabo de unos minutos fuimos avistados por las Furias. Divis un bosquecillo a medio kilmetro aproximadamente que nos ofrecera tal vez la oportunidad de escondernos. Media docena de insectos aparecieron ante nosotros por el frente; detuve el coche inmediatamente, pero no atacaron. Al cabo de unos minutos comprend el motivo. El cielo apareci plagado de bestias que revoloteaban y describan crculos incesantemente sobre nuestras cabezas. Pens que despus del incidente del da anterior habran pensado que el coche era un vehculo blindado y que tenan que proceder en consecuencia. Iban a aplastarnos. No estoy seguro de lo que sent en aquellos momentos. Mir a Jane; haba un sinfn de cosas que le hubiera querido decir, pero no tena tiempo para decirle ninguna; las Furias se acercaban ya. Recuerdo que dispar sobre la primera oleada de atacantes y sobre la segunda y la tercera. Algunas avispas haban conseguido posarse en el suelo para ir acechndonos; no podamos mirar en todas direcciones, y de todos modos yo slo poda disparar hacia delante. Dos Furias se debatan contra la ventana posterior y Sek ladraba y se lanzaba contra los barrotes, tratando de hacer presa en alguno de los atacantes. La cabina estaba inundada de humo y los ojos empezaban a escocernos y lloriquear. Entre gritos le hice comprender a Jane que me diera el lanzallamas; cuando lo hubo hecho saqu cuanto pude el morro del arma a travs del parabrisas de barrotes y oprim el gatillo. Los efectos

fueron inmediatos. Las avispas empezaron a alejarse en todas direcciones; apenas poda dar crdito a mis ojos. Puse en marcha el motor y arrancamos en primera. Las Furias, entretanto, se haban decidido por adoptar el plan B: posarse sobre el suelo en cuanto fuera posible y asediar el vehculo hasta hacer salir a sus ocupantes. Pero tan pronto como cayeron sobre nosotros y se posaron sobre el techo resbalaban y caan al suelo. Mantuvimos la mayor velocidad posible y afortunadamente el terreno no empeoraba. Yo iba consiguiendo que las avispas no se acercaran demasiado, pero tambin me daba cuenta de que nos iban forzando a seguir un camino que nos llevaba hacia el oeste, y por tanto que nos alejaban de nuestro punto de destino. Me met por dos o tres caminos que llevaban hacia la izquierda, tratando de no alejarme demasiado de Swyreford, pero no nos sirvi de nada. Qued perdido en un sinfn de pequeos caminos que se entrecruzaban. La inquietud fue en aumento de nuevo; las Furias continuaban tras de nosotros, formando una nube negra de repugnantes manchas amarillas. A las seis de la maana habamos conseguido alejarnos bastante, pero la situacin era desesperada. Ya haba abandonado la idea de llegar a Swyreford; me preguntaba si podramos llegar a la costa o a algn lugar prximo a Weymouth. Al echar una ojeada a la aguja que indicaba la cantidad de gasolina que quedaba en el depsito vimos que apenas tenamos combustible para unos diez kilmetros, despus de los cuales nadie podra predecir lo que nos iba a ocurrir. Al salir de una curva se ampli el radio visual. Jane empez a hacerme seas, llena de sorpresa y agitacin. A nuestra izquierda la tierra se vea cubierta de enormes cuencos que ocupaban un kilmetro o ms de extensin. Comprend inmediatamente lo que se alzaba a nuestros ojos. Eran nidos; toda una ciudad de ellos, y por encima, a modo de tela, lminas de acero galvanizado, trozos de lino, restos de muebles y hasta incluso llantas y cubiertas de coches. Por encima de todos aquellos despojos, miles de alas se batan con tal fuerza que me record el murmullo del agua al caer en enorme cascada. No tuve tiempo de contemplarlo con detenimiento. Cuando se dieron cuenta de nuestra presencia, una inmensa nube de avispas sobrevol muy cerca de nosotros. Se lanzaban repetidamente contra el coche con fuerza musitada. Uno de los animales consigui asirse a una de las barras; Jane, con la barra del lanzallamas le dio un golpe tal que el bicho cay a un lado. Las avispas se apiaban sobre nosotros, vidas de sangre y muerte. Entretanto yo no dejaba de correr, aunque desesperaba de toda salvacin. El coche iba de un lado a otro de la jarretera a impulsos de los ataques de que ramos objeto. An no comprendo cmo no volcamos. Vi cmo las barras que haba frente a m empezaban a ceder ante los continuados ataques. Unos cuantos golpes ms y toda la estructura del coche se vendra abajo. La lluvia nos salv. Mientras atravesbamos aquella marabunta de nidos vi cmo enormes nubes negras se formaban sobre nosotros. Un par de kilmetros ms all las primeras gotas entraron por la abertura del parabrisas. Unos segundos ms tarde nos abramos paso sobre un autntico charco, que apenas nos dejaba ver la carretera. Fren y vi por primera vez desde haca ms de una hora que nos habamos liberado de las avispas. Con la lluvia que caa no podan mantener el vuelo en su constante persecucin. Volv a poner el coche en marcha, forzndolo al mximo. Cada minuto que pudiera ganar ahora nos sera precioso. Ambos estbamos empapados en agua. Otro cuarto de hora, veinte minutos a lo sumo, y habramos alcanzado la costa. De pronto el mar apareci ante nosotros, verde azulado e inmenso, salpicado de blanco en el rizo de las olas. Al tomar una curva lo perdimos de vista nuevamente, pero yo saba donde estbamos: nos hallbamos por encima de Barford Regs, a seis u ocho kilmetros de Weymouth. Me acordaba de aquel lugar por otros tiempos ms felices; era un pueblecito de pescadores que se haba convertido en un centro turstico, en cuyo puerto haba siempre toda clase de embarcaciones.

Bajamos la colina hacia Barford con el motor haciendo ruidos extraos y la aguja indicadora del contenido del depsito rozando el cero. Ocurriera lo que ocurriera, el coche estaba acabado. Dobl hacia la izquierda, despus hacia la derecha, todava medio cegado por la lluvia, aceler y fuimos hasta el muelle. Los botes estaban all todava; yates y embarcaciones de crucero de todo gnero. Vi vehculos blindados y entre ellos un Saladin que me record el de Neil, pero ni el menor signo de vida humana. Aquello era otra ciudad fantasma. Sal por la ventana y despus ayud a Jane a hacer lo propio. Empec a correr, llevndola cogida por un brazo y gritando a Sek para que nos siguiera. La lluvia arreciaba cada vez ms. Descendimos las escaleras del embarcadero, y saltando de bote en bote, con Sek tras de nosotros, llegamos hasta la cabina de un crucero. Estaba cerrada. Di media vuelta, buscando algo que me pudiera ser til para abrirla o forzarla. Jane me haba cogido por un brazo y gritaba: Por all... Volvimos sobre nuestros pasos y llegamos a un bote de aspecto de gran potencia. No s por qu me fij en el nombre: Enchantress... La puerta de la cabina estaba entreabierta. Entr en ella y me encontr con un cuadro de mandos totalmente desconocido para m. Jane se acerc y exclam llena de jbilo: Yo s conducirlo, tuvimos uno idntico a ste el ao pasado... Accion sobre un conmutador y despus oprimi algo que me pareci un starter. O cmo el motor se pona en marcha; burbujas blancas aparecieron alrededor del bote. Sek... Jane, dnde est el perro? Alc la vista e hizo un gesto de extraeza. Sal de la cabina y empec a buscar alrededor. Lo primero que vi fue cmo se acercaban las avispas; una larga fila de ellas que batan el agua con sus alas... O ladrar a Sek, y Jane que me llamaba con desesperacin: Vamos, oh, Bill! Vamos!... Pero de nada servira; nunca conseguiramos distanciarlas con el bote. Lo vea con toda claridad; para nosotros de nada servira si su capacidad de vuelo era de diez kilmetros, de cinco o de tres. Yo saba qu era lo que haba que hacer en aquel momento, pero lo difcil era hacrselo comprender a Jane. Quera que se alejara, pero ella no estaba dispuesta a hacerlo sola. Mtete en la cabina! Escndete! Dirgete hacia la isla de Wigth... Estaba seguro de que a quien perseguiran sera el coche. Podra hacer que me siguieran a m y despus quiz Perderlos entre la lluvia... Apoyando los pies en la barandilla de cubierta y asindome por una mueca, trataba por todos los medios de impedir que me fuera. No cesaba de gritar: No puedo, no puedo! Jane, por lo que ms quieras!... No puedo! No puedo! No puedo! Lanc una maldicin con todas mis fuerzas y tir de ella sin contemplaciones. Vi cmo caa de espaldas y ya no esper ms. Volv otra vez al muelle y empec a correr. Esta vez s que haba pocas esperanzas para m. Los bichos se hallaban demasiado cerca y caan en picado... Me haba olvidado de Sek. Pas corriendo por delante de m, dispuesta a hacerles frente. Se enfrent a la primera avispa y la derrib; ni siquiera se detuvo para asegurarse de su muerte. Atrap la segunda, se le lanz a la cabeza y la estruj entre los dientes. Resbal y ca, me revolv sobre el suelo y vi cmo un tercer insecto le caa por k espalda. Se quiso revolver, pero el aguijn del bicho ya haba hecho diana en su costado. Se agit convulsivamente y lanz un aullido profundo y desgarrador.

Me di de lleno contra la puerta del coche, jadeante. No poda ayudar a mi perro, ya no poda hacer nada por Sek, que estaba amenazada de una muerte segura... Entr como pude en el coche y me apresur a ponerlo en marcha. Aceler y an tuve tiempo de ver a Sek con la cabeza cubierta de espumarajos, asediada por las avispas. Despus vi cmo ella y una de sus enemigas caan al agua. Atraves las calles de la pequea ciudad y poco despus me qued sin gasolina. Sal del coche. Estara aproximadamente a unos cinco kilmetros de Barford; la lluvia haba amainado, y de las Furias no haba quedado el menor rastro. Continu caminando durante unos cien metros y luego me escond. Me qued all a la expectativa, con los puos contrados de tal forma, que las uas llegaron a herir las pahuas de las manos. Si no venan tras de m, era tanto como indicar que haban dado media vuelta y se haban ido en persecucin de Jane... Empec a rezar: Hazlas venir, Seor; haz que vengan tras de m... Y vinieron formando una nube de asesinos. Se lanzaron sobre el coche y lo cubrieron completamente con sus cuerpos. Estuve mirndolas y an no s por cunto tiempo, ni el que estuvieron all. Haba oscurecido antes de que me encaminara hacia Barford. Toda aquella regin estaba plagada de insectos. Tuve que esconderme repetidas veces. Poco ms tarde fueron alejndose, y cuando llegu al poblado todo estaba en la calma ms absoluta. Cuando llegu hasta el muelle, pude comprobar que el Enchantress se haba ido. Anduve hasta el lugar donde se haba desarrollado la lucha. No haba quedado ni el menor rastro. La lluvia haba barrido todas las seales de sangre y de Sek no haba quedado ni un pelo. Me sent y escond la cabeza entre mis manos. Despus la levant para mirar de nuevo hacia el agua. Hacia el sudeste en la oscuridad que cada vez se haca ms intensa, distingu una mancha griscea. La isla de Wigth. Delante se vea una mancha oscura; quise hacerme a la idea de que era el Enchantress, que me estaba esperando. Pero no era ms que una locura, una alucinacin, pues estaba seguro de que no era ms que una boya. Me dispuse a tomar un bote. El que escog tena los tanques llenos de gasolina, y aun haba un bidn en la cabina. Sin prdida de tiempo, acert a ponerlo en marcha y me intern en el mar. Cuando llegu a la boya que haba visto antes, volv la cabeza y de la costa no vi ms que una sombra. Al frente la isla haba desaparecido. La noche se haca cada vez ms oscura. Todo mi empeo estaba en encontrar el Enchantress, entre la lluvia que haba comenzado a caer de nuevo, pero no vi ni el menor rastro. No vea ms que la lluvia y la oscuridad. Empec a perder toda esperanza. A media noche el motor se par. Quise reparar la avera pero no me senta con fuerzas suficientes. Al amanecer, despus de estar toda la noche a la merced de las olas, el viento amain, y yo tumbado en la cabina, aterido de fro, me qued dormido. Cuando despert el sol estaba alto y el mar en calma. Mir a mi alrededor y me hall cerca de unos arrecifes, de color parduzco. Rem hacia ellos. Cuando el bote toc tierra, salt a ella llevando conmigo el lanzallamas. Quise hacerlo funcionar para comprobar que no se Haba averiado, y lo consegu, pero al cabo de unos instantes, se termin la carga de fuel. El depsito de reserva me lo haba dejado en el coche. Por tanto de nada me serva; volv a meterlo todo en el bote. Mirando hacia arriba, los arrecifes parecan amenazadores. Fui abrindome camino entre los bloques de piedra, hasta que llegu a una baha. Vi una alineacin de masas de tejas negruzcas. Me pregunt en dnde demonios me poda hallar. Anduve un par de kilmetros antes de llegar a un panel indicador. Lo mir fijamente durante unos momentos, y despus me sent. No saba si rer o llorar. A Dorcherter, nueve kilmetros, a Poole diecisis. Haba vuelto otra vez tierra adentro...

Tena que coger otro bote, volver a empezar, y encontrar a Jane. Continu caminando hasta casi el medioda, dirigindome hacia el oeste, paralelo a la costa. El sol empezaba a calentar. Casi sin darme cuenta llegu a un poblado. An no he llegado a saber su nombre. A mitad de la calle principal haba un bar. La puerta estaba abierta; entr y llam en voz alta. Nadie respondi. Me dej caer de espaldas contra un muro, y fui resbalando hasta quedar sentado. Cuando me sent mejor, fue tras del mostrador, accion el manguito de la cerveza y me serv una jarra. Despus cog una botella de Scotch, la alc hacia el cielo, y beb. En cierto modo hice de ello un funeral, el nico rito de adis pstumo que poda dedicar a Sek. Despus de esto ya no s lo que ocurri. Tengo una vaga idea de que quise continuar mi camino, para ir en busca de otro bote. Pero estaba demasiado agotado, los pies me sangraban, y ya me haba pasado toda la noche anterior buscando a una muchacha en medio de un ocano tan grande como el universo. S que recuerdo que me dije a m mismo que tena que descansar, que me sent y que beb otra cerveza, que me qued adormecido y despus nada. La segunda cerveza tena un sabor amargo. Y la tercera tambin. Creo que deb beberme cuatro o cinco, y aunque hubiera querido no hubiera podido beber ms. Haca mucho que no haba comido nada; trat de razonar conmigo mismo pero era demasiado tarde. El alcohol se haba apoderado de mi y saba que nunca en mi vida hara nada bien, y por lo tanto de nada servira intentarlo. Haba matado a mi muchacha, y haba matado a mi perra; me senta derrotado; las avispas lo cubran todo. De todos modos, si para lo nico que vala yo era para emborracharme, procurara, hacer de ello un oficio. Logr acercarme nuevamente al mostrador y me serv una jarra doble. Por la tarde Jane, entr en el bar; la llam pero no vino hasta m. Estaba preciosa; Sek tambin estaba por all, pero no consegu hacerla entrar en el bar; les supliqu a arabas, y al fin perd la paciencia y las maldije. Aquello afortunadamente, me pas pronto, y perd el conocimiento. Cuando volv en m, la tarde estaba avanzada. Los rayos del sol cubran los tejados de oro. Me sent; el silencio que haba en aquel lugar era casi un reproche; quise ponerme en pie, y un dolor terrible me invadi la cabeza. Lanc una maldicin, y me restregu los ojos. Mi gula me haba hecho perder un da casi completo, pero an no era demasiado tarde. Nunca era demasiado tarde. Trat de pensar. Donde encontrar un bote... ir hacia la costa... encontrar un bote... encontrar a Jane... O el ruido de un motor, y la estridencia de unos cantos. Me acerqu a la puerta del bar, balancendome ligeramente como consecuencia de los efectos de lo que haba tomado. Estaba todava paseando la mirada vagamente a mi alrededor, apareci un camin por una esquina de la calle. La caja estaba cargada de gente. Todos rean y gritaban, y cada uno de ellos pareca llevar una botella en la mano. Vi a un hombre diminuto, con una camisa medio rasgada y sin cuello, tres o cuatro individuos con aspecto de granjeros, y un grupo de muchachas con pelos lacios y tendidos, un muchacho barbudo con jersey de marinero, y la guitarra pendiendo de su espalda. Me recordaron a una troupe d artistas en su continuo divagar de un lado a otro. Me acerqu a la parte trasera del camin. Qu demonios pasa aqu...? dije con voz vacilante. Antes de darme cuenta de lo que ocurra unos brazos y dedos fuertes me rodearon los mos. Uno de los del camin lanz alaridos de risa. Vamos, ya chico, nete a nosotros... grit alguien. Antes de darme cuenta me encontr tendido sobre la caja del camin, y transportado a lo largo de la calle. Alguien me coloc una botella entre las manos. Puedes bebera de un trago, vamos!, la guerra ha terminado! Qu sucedi? Han muerto todas las avispas? dije queriendo hacerme cargo de la situacin.

Una oleada de risas se levant a mi alrededor. Una rubia, al querer quitarme la botella cay sobre mis rodillas. Alz el pulgar sealndome hacia la cabina, con aire beneplcito. Alc la mirada, y por vez primera vi a una Furia aferrndose a la chapa de la cabina, con las patas entreabiertas, y mirando desinteresadamente al cargamento humano. Captulo VIII No creo que haya nada que alivie tanto los efectos de una borrachera, como el verse metido involuntariamente entre un grupo de gentes desconocidas que estn todava ms borrachos que uno mismo. Al cabo de unos minutos de que el camin se hubiera puesto en marcha, mi cabeza empez a despejarse, y entonces me di cuenta de la clase de idiota que haba sido. A mi alrededor la diversin y la alegra parecan no tener fin ni precedentes. No haca ms que ver botellas llenas y vacas que eran arrojadas por ambos lados a la carretera. Trat de conversar nuevamente con una de las muchachas; lleg a decirme una o dos frases coherentes, y despus sus ojos parecieron sumidos en el vaco, hasta que por fin fue a derrumbarse sobre el individuo que tena al lado, el cual no perdi tiempo en sacar un frasco que llevaba en el bolsillo y hacerle beber a la fuerza gran parte de su contenido. Al cabo de unos minutos vi cmo se inclinaba sobre el lateral del camin dando seas acsticas de estar devolviendo hasta la ltima gota. Me fui arrastrando a gatas sobre las manos y las rodillas, y abrindome paso hasta llegar junto al hombrecito de la camisa sin cuello para gritar: Pero qu es lo que pasa aqu? Estn todos locos? Estaba y continu mirando la avispa que haba sobre el techo de la cabina y murmur: Ahora, no, ms tarde, eh, amigo? Ahora no... le dej solo y volv a donde estaba antes. l continu : Ahora no... y lo repiti unas cuantas veces ms con aire abstrado, como si estuviera encantado, con los ojos fijos en la Furia. El camin se fue deteniendo de vez en cuando, para recoger a vagabundos a lo largo de la carretera, que no ofrecan resistencia alguna en cuanto vean a la avispa, y suban a la caja, junto a nosotros, sin rechistar. Atravesamos los lugares ms inhspitos y al mismo tiempo los ms desiertos, como por ejemplo, Barton Middlemarsh. Recuerdo que en un momento determinado, vi a un hombre viejo en la puerta de una masa, sorprendido por lo extrao del cargamento del camin. No nos detuvimos, y la Furia sobre el techo de la cabina no mostr inters alguno en l. Entonces comprend la razn de que mistress Stilwell saliera tan formidablemente del paso al ser husped de las avispas. Por razones particulares las avispas slo atrapaban a sobrevivientes fsicamente capacitados. El viaje pareca interminable. Slo el hecho de pensar que cada vez me iba alejando ms y ms de la costa, y por consiguiente cada vez se me haca difcil encontrar de nuevo a Jane, se me haca insoportable. Alimentaba la esperanza de dejarme caer por el lateral del camin y escapar a la cada de la noche, pero antes de que el sol se ocultara, mi idea se vino abajo con el refuerzo de una docena ms de avispas. Formaban un cordn que rodeaba el camin a una distancia prudencial. Se hablaba de cosas intranscendentes entre los que no estaban preocupados ni lo ms mnimo por lo que la suerte les deparara. No haba razn alguna para que el camin se detuviera; se estaba haciendo de noche y no haba edificio alguno a la vista., Una de las Furias se acerc, y fue a posarse sobre el techo de la cabina. Se miraron mutuamente con el guardin que hasta entonces habamos tenido durante todo el camino, y ambos dieron unos golpes con la antena sobre la chapa. El recin llegado, adopto la postura que el otro bicho tuviera antes, y el primero sali volando, dirigindose hacia el este. Unos minutos ms tarde vi unas luces en la carretera, y poco despus otro camin se una a nuestra marcha. Vi la palidez del rostro del conductor. Junto a l vi algo que me record la cabeza de un perro; despus distingu una Furia con la cabeza junto al parabrisas.

Unos kilmetros ms adelante, nos detuvimos para llenar de gasolina los depsitos. Poco despus de ponernos nuevamente en marcha, otro camin se uni a nosotros, y despus otro, y cuando llegamos a nuestro destino, formbamos una columna de siete u ocho. Nos veamos cada vez ms rodeados de Furias. Por fin vi una alineacin de cabaas que me dieron la impresin de que despus de todos mis esfuerzos haba llegado al campamento de Neil. Nuestro camin se detuvo, e inmediatamente despus toda la flota hizo lo propio. Media docena de avispas se posaron sobre el suelo y formaron un estrecho crculo a nuestro alrededor. Era tan evidente lo que queran que no caba la menor duda. Alguien baj por la parte trasera del camin y los dems le imitamos. Cuando los insectos nos tuvieron bien agrupados y protegidos, se pusieron en marcha conducindonos como si fueran autnticos perros amaestrados para rebaos. Caminbamos inseguros, temerosos de un ataque repentino. Nadie hablaba. Nos unimos a los grupos de los otros camiones, pero con la oscuridad reinante, era imposible hacerse una idea, aun aproximada de cunta gente estbamos all. Yo llevaba medio a rastro a una de las chicas; el que haba sido el chfer de nuestro camin la llevaba por el otro brazo. Nos conducan hacia la barraca ms prxima. Fui el primero en llegar hasta la puerta, y accion el pestillo. Estaba abierta. Entr sin dejar de arrastrar a la vctima de Baco. Los otros continuaron tras de m, apresurados por los impacientes empujones que les llegaban desde atrs. Cuando haban entrado unos veinte aproximadamente, las avispas cortaron el grupo y los fueron empujando hacia la cabaa siguiente. No haba luz. Fui a tientas hacia delante, y cuando toqu lo que me pareci los pies de una cama, hice un ltimo esfuerzo y deposit el fardo que llevaba conmigo sobre ella. Despus me sent sobre la de al lado. Me hallaba tembloroso por lo sorprendente e improcedente de la situacin. Lo ltimo que se me hubiera ocurrido imaginar en el mundo, era encontrarme de nuevo sobre las barracas del Ejrcito. A mi lado, o unos sollozos. Continuaron, aunque se notaba que el que los produca, trataba de contenerlos o disimularlos. La cabeza me dola terriblemente, y no haca ms que ver imgenes de Jane, pero por encima de todo pens que tena que procurar hacer callar aquellos hipidos, antes de que el pnico cundiera entre los que all estbamos. La chica que est llorando. Que procure callar ya, porque de nada le sirve. No me hizo caso, y al cabo de unos segundos se oyeron unos golpes secos en la puerta, seguidos de lo que me pareci ser araazos sobre la madera. Esper a que el otro ruido cesara: Si no quieres que las avispas entren aqu con nosotros, tranquilzate. Quin eres? Qu? Tu nombre. Que como te llamas. La oscuridad respondi: Jill Sanders despus elev la voz para decir . Quiero ir a casa... y volvi a llorar de nuevo. A continuacin una voz recia y serena dijo: Veamos, pues... y el del rincn, t quin eres? Bill Sampson respond . Creo que haramos mejor en conocer al menos nuestros nombres, Estamos aqu como payasos. Quin es el conductor del camin? S que vino con nosotros. Importa eso mucho ahora, amigo? la voz me lleg del otro extremo de la barraca. La voz profunda que haba hablado antes, intervino: Pues yo creo que s. Importa mucho. Yo soy Greg Douglas, de Bristol. Vamos, los dems, hablad. Quin es el que est al lado de la cama de Bill? Silencio. Despus desde el otro lado de la cabaa: Jillie McGifford. Creo que se ha dormido. El hombre habl con acento de las llanuras del norte . Yo soy Len Dilks. De Bradford, si es que eso tiene importancia. Yo soy el chfer del camin.

Muy bien dijo Greg continuad, el de la cama de al lado. Owen Jones, del maldito Merioneh. Qu os parece si escapramos de aqu? Inmediatamente despus un murmullo y un ruido seco en la puerta ms fuerte que el anterior. Greg alz la voz para que apaciguramos las nuestras: Han puesto centinelas en cada una de estas malditas barracas, as que a tranquilizarse todos. Nadie va a salir de aqu esta noche... Se alz otra voz desde otro ngulo de la barraca: Prosigamos, compaeros. Yo soy Fred Mitchell, de Veston. John Castleton, de Dorchester despus aadi en un fallido intento de humor amigo de los albailes. Harry West, de Bristol esa voz la localic. Era la del hombrecillo que haba sido tan parco en palabras. Margaret Ellis. Sin lugar fijo... Dave Kemp. De un conjunto de guitarras... Cuando todo aquel proceso de presentaciones termin, la paz volvi a reinar. Incluso Julie, que hasta entonces haba quedado postrada, se despert preguntando qu era lo que ocurra. Pero lo que era ms importante, era. que nadie tena ya ni una sola botella. Poco despus Greg y el que deca llamarse Dilks, sacaron unos paquetes de cigarrillos y los compartieron con los que no tenan. Los encendimos cautelosamente y empezamos a contar todos la historia de nuestros ltimos das. Poco ms o menos eran todas iguales, llenas de pesadumbres, temores y angustias. La charla haba conseguido alejar de mi mente a Jane, temporalmente al menos. Le pregunt a Len cmo se las arreglaban las avispas para orientar la direccin de los camiones. Sonri levemente: A fuerza de golpes principalmente. Si quieren que te inclines hacia un lado o hacia el otro, o que te pares, dan unos golpes. Si dicen que vayas hacia la izquierda, y vas a la derecha, pongamos por caso, golpean ms fuerte, comprendes? o s lo que ocurrira si hicieras caso omiso a sus indicaciones. Algo as como que te encontraras de pronto sin cabeza... Ten en cuenta que saben mucho de camiones, Len. Saben que necesitan fuel y se detienen en los garajes... No tienen ni puetera idea de camiones se apresur a responder Len . Saben que los camiones se paran ante las gasolineras, pero no saben por qu. Yo tambin les expliqu grosso modo lo que me haba ocurrido. No habl mucho de Jane. Cuando termin, tratamos entre todos de sacar alguna consecuencia de nuestra situacin. Era evidente que los invasores se haban hecho fuertes en sudoeste; aunque no sabamos hasta qu punto llegaba aquella fuerza. Despus de algunas divagaciones me dorm hasta el amanecer, y me despert con la cabeza muy pesada y un mal sabor de boca. Haba soado otra vez con Jane y la realidad era muy difcil de afrontar. Susurr algo, di media vuelta y me di cuenta de que alguien me estaba zarandeando el hombro. Abr los ojos. La luz entraba por las ventanas de la barraca y vi que la mayor parte de las camas estaban vacas; al inclinarse vi a un hombre barbudo rubio, de anchas espaldas, y fornido sin llegar a ser grueso. Cmo te encuentras, Bill? me dijo. Le reconoc cr, seguida por la voz. Era Greg Douglas. Medio muerto. Qu ocurre? An no lo sabemos. Las avispas no han vuelto a meterse con nosotros. Qu te parece si vamos a echar un vistazo? Me levant tambaleando. Not en aquellos momentos el esfuerzo realizado en los ltimos das. Tena las piernas medio dormidas, y una sed rabiosa. Le segu al aire libre. Haba media docena de campamentos aislados unos de otros en Swyreford. Nosotros estbamos apiados en uno de los ms pequeos. Al mirar hacia atrs, comprend la

razn por la que las avispas haban escogido aquel lugar y era por el agua. Todos los campamentos estaban vigilados por Furias que se hallaban situadas a unos diez metros escasos unas de otras. Vi que no haba hombres uniformados en los alrededores, o que me hizo pensar que las avispas haban matado a todos los soldados que antes ocuparan aquellos lugares. Calcul que habra unos doscientos ciudadanos civiles errando de un lado a otro sin direccin definida, vigilados por Furias que estaban colgadas del techo de las barracas. Era evidente que no se haba llegado nunca a un intento de organizacin. Greg hizo un gesto de decisin con la cabeza: Bueno, pues alguien tendr que empezar alguna vez... Detrs de nuestra cabaa haba un montn de canastos y cajas vacas, apilados de cualquier forma; se acerc all, se subi encima y empez a gritar para que la gente se acercara a su alrededor. Dos Furias despegaron a la vez desde el techo de sus respectivos camiones; empezaron a dar vueltas y aletear a escasos centmetros por encima de su cabeza, hasta que qued bien demostrado que aquel nuevo rgimen era totalmente opuesto a cualquier cosa que significara un meeting pblico. No le qued ms remedio que bajar de all. Hubo algunos individuos que se volvieron para mirar hacia all; rpidamente desviaron la mirada como si temieran las represalias. Nos fuimos hacia la cantina. All tambin reinaba el mayor de los desrdenes. Haba sacos de harina y de patatas repartidos por todas partes, unos empezados y otros perdiendo su contenido. Nos propusimos arreglar aquella situacin. All encontramos a Owen Jones. Record que haba dicho que era cocinero. Pero nosotros solos no ramos suficientes para hacernos cargo de la cocina. Fui en busca de los otros compaeros de barraca. No es que se mostraran muy decididos, pero cuando lo hicieron fueron los primeros en ponerse a trabajar. Al cabo de una hora, habamos puesto la cocina ms o menos en orden y dos de las estufas estaban encendidas. Len Dilks se puso a limpiar patatas, lo cual hizo con cierto aire de melancola. Miraba y remiraba cada una de las que coga, como si le hubieran hecho una ofensa personal. Las muchachas se encargaron de las cacerolas y los platos, mientras que Owen Jones Jones Cocinas le llamaban ya iba de un lado a otro, con la energa de una hormiga incansable. A media maana ya estbamos guisando y la gente empezaba a acercarse a la cantina con aspecto de sorpresa. Tres o cuatro avispas se aproximaron, tomaron posiciones en puntos estratgicos, pero no interfirieron nuestro trabajo. Cuando concluyeron los preparativos result que la comida estaba sorprendentemente buena; el ex cocinero haba hecho maravillas con cecina, tomates y poca cosa ms. Yo, en realidad, necesitaba comer lo que fuera, no haba probado bocado desde haca ms de cuarenta y ocho horas. El resto del da qued para hacer lo que quisiramos. Las avispas no se metan en absoluto con nosotros, a menos que nos aproximramos mucho a los camiones que circundaban el campamento. Me qued en la cocina ayudando a hacer la limpieza. La tarde era calurosa y muy tranquila. Hacia las cuatro de la tarde, vi a Len Dilks que era materialmente arrastrado por un par de avispas hacia uno de los camiones. Volvi a ltima hora de la tarde, trayendo consigo una docena ms de bocas que alimentar. Cuando caa la tarde nos encerraron otra vez en las cabaas. Los guardianes, saban perfectamente, a qu barraca pertenecamos cada uno de nosotros. Hubo quien se quiso reunir con antiguos compaeros suyos, pero las avispas se lo impidieron. Tales acontecimientos se repitieron delicadamente, al siguiente da, y al otro y al otro. Al quinto da, ya ramos ms de doscientos cincuenta y la comida empezaba a escasear. Greg se mostraba inquieto por lo que sucedera cuando los stocks del campamento quedaran exhaustos. Por una especie de seleccin natural, se convirti en un lder de nuestra barraca. En realidad nadie en todo el campamento puso objecin alguna a su autoridad. Cambiaba impresiones acerca de la situacin presente conmigo. En casi todas sus intervenciones las avispas haban mostrado un alto grado de inteligencia, y debieron

darse cuenta de un modo u otro de que para nosotros era primordial el comer. Greg pens que incluso deba haber algn medio de comunicarse con ellas pero una simple ojeada a aquellos rostros sin expresin me convenci de que la idea era absurda. Jones Cocinas, era ms optimista. No son tontas, no deca . Haba una en la cocina esta maana que no haca ms que meter su morro asqueroso en todo. Creo que saben ya... Result ser cierto lo que pensbamos. A ltima hora de aquel da, Greg, Len Dilks y yo, fuimos atajados por un par de Furias y conducidos hacia uno de los camiones. El ser empujados por aquellas bestias ya no nos causaba impresin alguna, pues era evidente que no significaba un peligro inmediato. El camin que escogieron era grande, un Diesel casi nuevo y mucho mejor que aqul en que nos haban trado. Subimos a la cabina, y Len puso el motor en marcha y se encamin hacia la salida. Afortunadamente, los bichos, decidieron que no mereca la pena venir con nosotros dentro de la cabina; uno se situ en el techo, y otro volaba cerca y delante de nosotros, como si quisiera mostrarnos el camino a seguir. Nos dirigamos hacia Swyreford. Sent un alivio inmenso al dejar atrs el campamento. Greg se apresur a decir: T que has estado bastante con ellas, Len, crees que hay alguna posibilidad de dejar atrs a esos dos bastardas? Dilks, hizo una mueca sarcstica, y neg con la cabeza: Ni la ms remota. Al menor movimiento que hagas que parezca que te vas en direccin contraria a la indicada, el que va delante, ataca de inmediato. Hizo un gesto hacia el techo con el pulgar . Y si aceleras, el de ah arriba empieza a dar porrazos en seguida sobre la chapa. Decidi hacer la prueba para demostrrnoslo; casi en el mismo momento en que aceler, la Furia empez a dar golpes con las alas. La avispa que iba al frente, dio media vuelta y se lanz sobre el parabrisas. Por un momento, cre que iba a atravesarlo de parte a parte; Len fren, en seco y esquiv al animal. Haba sido una seria advertencia; despus el cuenta velocidad, no pas de treinta. Unos cuantos kilmetros ms adelante, llegamos a un poblado. No es que fuera ni siquiera grande, pero haba un gran letrero en la entrada de la calle principal que anunciaba un establecimiento de autoservicio, a escasa distancia. La Furia empez a aletear y a dar golpes. Ello nos hizo pensar en que tal vez nos haban llevado a buscar comida. Len acerc el camin a un lado de la calle y par el motor. Descendimos. Entrames en los almacenes a travs de las ventanas destrozadas. Todo el local herva de moscas. Los costados del mostrador haban cado, y la carne que haba tras las largas vitrinas de vidrio llenas de gusanos. Hice cuanto pude por no verlo. Una de las Furias se haba quedado con el camin, y la otra aunque no la veamos, oamos, sin embargo, el zumbido de sus alas. Comprend que estaba sobrevolando el local. No tenamos esperanza alguna de poder echar a correr, pues dondequiera que pudiramos dirigirnos, seramos advertidos en seguida. Fuimos hacia la trastienda, y encontramos montones de cajas que casi llegaban hasta el techo. Empezamos a cargar el camin. Greg haca la seleccin, yo lo transportaba hasta la puerta de la tienda, y Len lo cargaba en el camin. Hubiera sido ms cmodo acercar el camin, pero no sabamos si el hecho de efectuar algunas maniobras con el camin sera comprendido en su justa medida por las avispas, y un malentendido en aquellos momentos nos podra ser fatal. Al cabo de una hora aproximadamente la trastienda daba la impresin de estar vaca, y casi lo estaba en realidad, y el camin llevaba un buen cargamento. Ayudamos a Len a asegurar la carga. Poco antes de partir aadimos a lo que ya llevbamos una o dos cosas que se nos haban olvidado y que eran esenciales, como cerillas y sal. Nuestros guardianes parecan satisfechos; subimos otra vez en el camin y nos fuimos en direccin opuesta de donde habamos venido. A poco ms de dos kilmetros de all, nos alcanzaron tres Furias y fueron a posarse sobre la carga. Cuando llegamos al campamento, llevbamos una docena de pasajeros

que no haban pagado por el viaje. Fuimos directamente hacia la cocina y las avispas se encargaron de que alguien nos ayudara para la descarga. Seleccionaron a una docena de individuos que acertaban a pasar por all, y los acercaron a nosotros. Cost poco descargar y nos fuimos a nuestras barracas. Puesto que todos sabamos lo que tenamos que hacer en todo momento, las avispas no tenan que darnos tantos empujones y cercarnos tan estrechamente. A ese viaje, siguieron oros con cierta regularidad. El local que habamos asignado para almacenes estaba rebosante. Me preocupaba, no obstante, el pensar lo que ocurrira cuando se terminaran las provisiones en todos los poblados limtrofes. Era evidente que no podamos con todas las ciudades indefinidamente. Len era siempre el chfer en todos los viajes de aprovisionamiento, aunque las avispas no consentan nunca que alguien fuera con l dos veces para acompaarle. Me dijo que en varias ocasiones se haba encontrado con equipos que iban en busca de alimentos, conducidos tambin por las Furias, pero que nunca le permitieron acercarse para hablar con ellos. Habra transcurrido una semana, desde nuestro primer viaje, cuando un da el camin volvi ms tarde que de costumbre, y en lugar de ir directamente hacia la cantina se detuvo en la puerta de nuestra barraca. Greg y yo ramos los nicos que estbamos dentro, tumbados sobre nuestros petates, y fumando unos cigarrillos que Len nos haba trado el da anterior. El hecho en s no me llam mucho la atencin hasta que no o algunas voces desabridas. Dave y Harry West haban sido los acompaantes de aquella jornada y discutan ferozmente. O que Dave deca: Bueno, pues haz lo que quieras, yo ya estoy cansado y aburrido de orte... Despus dieron un golpe en la puerta. La abr: Qu demonios...? Cristo! Qu ha ocurrido? No eres ms que un jeringuero, amigo, ya lo sabes, un jeringuero imbcil... Llevaba una muchacha entre sus bracos. Al mismo tiempo se esforzaba en llevar el cajetn de primeros auxilios del camin. West iba tras l con la cara sumida en la angustia. Dave dijo: Por lo que ms queris, echadnos una mano, sujeten esa maldita caja antes de que se me caiga...! El camin se alej. Yo estaba intentando ayudar a Dave. Dej caer la carga que llevaba sobre la cama, y se revolvi furioso contra Harry West. ste se apart. De pronto se hizo el silencio. Greg se acerc a la cama, y permaneci unos instantes mudo, contemplando lo que haba sobre ella. Dnde diantres encontrasteis esto, Dave? En Westrincham. Es un pueblecito a unos diez kilmetros de aqu respondi con la respiracin todava jadeante . Haban matado a toda su familia. No podamos dejarla as. El objeto de aquel revuelo, era una rubia delgadita, con pantalones vaqueros y una camisa. Se hallaba inconsciente; tena el rostro inclinado de un lado. Tena la mitad de la cara en un estado horrible. Tanto el pelo como la camisa estaban cubiertos de sangre seca. Greg le alz un poco el vendaje que provisionalmente le haban puesto, y acerc a Greg y le tendi medio vaso de whisky. Se lo bebi de un trago y luego dijo: Por la maana estar muerta, desde luego se fue hacia su cama y se sent mirando fijamente hacia la pared. Margaret y Julie terminaron el trabajo, limpiando a la muchacha y lavndola. No recobr el conocimiento. Tena el rostro color ceniza, casi tan plido como la camisa que llevaba. La dejamos donde estaba, y yo me fui hacia una cama que sobresala en el otro extremo de la barraca. No me caba la menor duda de que Greg tena razn. Cuando nos levantramos por la maana la encontraramos fra. Pero por una razn y otra, el caso es que no muri.

Captulo IX Dave me explic al da siguiente lo que haba ocurrido. An estaba conmovido. Al parecer, haban ido a Westrincham, siguiendo el vuelo de las avispas, como de costumbre, slo que en esta ocasin encontraron el lugar convertido en una autntica carnicera. All, no se haba llevado a efecto evacuacin alguna, y todo haba quedado reducido a una verdadera masacre donde los cuerpos continuaban apilados unos sobre otros en las mismas calles. Las avispas haban obligado a la tripulacin del camin a efectuar la acostumbrada rutina de cargar el camin; afortunadamente encontraron un lugar de la ciudad no afectado por las avispas. Estaban a punto de emprender el camino de regreso, cuando oyeron ladrar un perro. Las Furias parecieron quedar sobrecogidas por el ruido. Una de ellas alz el vuelo para ir a ver lo que ocurra, y Len le sigui con el camin. Dave dijo que haban tenido la idea de llevar el animal con ellos al campamento, pero cuando llegaron all era demasiado tarde. Doblaron hacia la derecha, siguiendo la direccin tomada por la avispa, y localizaron al perro, a unos cien metros de donde estaban, en mitad de la calle. An estaba retorcindose dolorosamente por la herida que le haba producido el aguijn; la Furia estaba tranquilamente posada sobre el suelo, contemplando su obra, con el acostumbrado desinters. Muy cerca de all, haba una pequea tabacalera. La ventana haba sido arrancada, y la puerta estaba entreabierta. Era posible que el perro hubiera salido de all. Dave salt de la cabina. Vio manchas de sangre seca sobre el marco de la puerta y sobre la entrada. Haba varios muertos alrededor, y entre ellos la mayora eran nios. De este detalle, no hizo una descripcin muy detenida. Crey haber odo un ruido en una habitacin interior. Y as fue cmo encontr a la muchacha. Dijo que estaba consciente cuando entr. Al principio no la vio; la habitacin estaba bastante oscura, y adems ella se hallaba refugiada en un rincn en medio de un charco apestoso de sangre y orines. Sus ojos se oscurecieron con el recuerdo de la escena: Qu situacin ms comprometida! dijo con amargura . No se puede explicar! Habra que encontrarse en esa situacin para comprenderlo! Me fue imposible dejarla all! No he vivido mucho aadi inconsecuentemente. En mi vida haba visto una cosa semejante. No poda dejarla all... En la carretera, las Furias empezaren a zumbar impacientes. Intent hablarle a la muchacha, pero no saba si ella haba llegado a comprenderle. Estaba armada con un cuchillo de cocina, y tuvo que quitrselo antes de levantarla. La sac fuera, sin saber apenas lo que estaba haciendo. En su camino de regreso hacia el camin, las avispas se lanzaron repetidas veces hacia l. intentando conseguir que la dejara: Prosegu caminando dijo todo aquello me produca unas nuseas y un malestar indecibles. Hubo un momento en que cre que no conseguira llegar al camin. Lo nico que peda era que cuando se lanzaran definitivamente hacia m, que todo fuera rpido. Sin saber por qu continuaba en mi desafo a las Furias. Al cabo de un rato, las furias parecieron aceptar aquel estado de cosas, y no mostraron mayor inters en el asunto. Traje a la muchacha en la cabina, asediado la mayor parte del tiempo. por las quejas de Harry West: Pacfica coexistencia, es lo que necesitamos deca Greg. A partir de entonces, el estilo musical que acostumbraba a arrancar de las cuerdas de su guitarra, cambi por completo. Acostumbraba a tocar indefinidamente por las tardes, tumbado sobre su cama; compuso una meloda que l llamaba las Furias Azules, y que hablaba de una muchacha yacente sobre una casa muerta, de lo que las avispas haban hecho con ella y de la gente, Harry West entre ellos, que slo queran trabajar bajo el dominio de las avispas, para proteger de momento su propia existencia. Greg un da le

llev aparte, y le dijo que cejara ya en aquel estribillo, pues bastantes problemas tenamos todos, sin que hiciera falta desencadenar luchas y desavenencias internas. A partir de entonces, la letra de la cancin no volvi a orse, pero continu lanzando al aire las notas de su guitarra, siempre con la misma meloda, hasta que termin convirtindose aquella cancin en un smbolo para todas las miserias y horrores que habamos visto. Julie y Maggie fueron muy buenas con la muchacha herida. La mayor parte del tiempo, la pasaban una o las dos a la vez, a su lado, limpindole el rostro o cambindola de ropas, o simplemente hacindole compaa. Estuvo medio inconsciente al segundo da y todo hizo predecir que la cosa iba mejor. Despus tuvo una subida de fiebre, y no hizo ms que agitarse y quejarse durante toda la noche. La crisis dur hasta el tercer da, pero aquella misma noche pareci dormir con naturalidad. Las accidentales enfermeras se tomaron un descanso; Julie se fue hacia no s dnde, y Maggie se acost. No haba dormido mucho durante las dos noches anteriores. Me hallaba yo sentado junto a la muchacha cuando volv en s. No me di cuenta de que estaba despierta hasta que me cogi por la mueca. Fue una sorpresa el ver sus ojos abiertos. Eran plidos, de un color gris indefinido. Su rostro posea unas formas delicadas, y posea una naricilla respingona. Julie continuaba durmiendo. La llam sin levantar mucho la voz, pero no me oy. Cerca de la cama, en el suelo, haba una bandeja con vasos. Llen uno de ellos con agua, y se lo llev a la muchacha. Hizo mencin de sentarse, mirando hacia un lado y otro de la barraca. La tom por los hombros y la impuls suavemente hacia atrs: Ya estn bien, descansa. Has estado muy enferma... Dnde estoy? susurr. En un campamento del Ejrcito. Aqu... le levant la cabeza tan suavemente como pude, y le llev el vaso a la boca. Bebi medio sorbo, y volvi la cabeza. T eres uno de esos bastardos que trajeron las avispas... me dijo. Ellos no trajeron las avispas. No pudieron evitarlo... Te recogieron y te trajeron aqu. Cmo te encuentras? Se humedeci los labios con la lengua y mir el cigarrillo que yo haba dejado sobre la silla. Tienes un pitillo, amigo? De pronto reconoc su acento. Era Cockney. Era lo ltimo que me hubiera podido imaginar. No creo que deberas fumar, has estado muy enferma. Bahh... me respondi dbilmente. Cog el cigarrillo y lo puse en su boca mientras ella aspiraba. As que cazaron al perro. Pobre perro... cerr los ojos. Se qued quieta y cuando le habl no respondi. Se haba dormido. Met su brazo bajo las sbanas. Julie se haba reincorporado sobre su cama. Estuvo despierta, no hace ni un minuto. Te llam pero no me oste. Habl algo. Santo Cristo... respondi. Se levant y se acerc a la cama. Nunca lo hubiera podido creer. Mira que ponerse mejor... La muchacha se recuper bastante rpidamente. Se apreciaba ya que le iba a quedar una cicatriz que le suba desde la boca, y que le confera un rictus de media sonrisa perpetua. Por lo que explic Dave, era evidente que su familia se haba visto barrida por las Furias, pero ni ella habl de ello, ni nadie se atrevi a preguntarle. Todo lo que dijo de ella era que se llamaba Jeanette Peterson, pero que no le gustaba. Pero eso a partir de entonces siempre la llam Pete. Julie encontr para ella un viejo sweater, y una falda en no s dnde; las muchachas la levantaron y la vistieron al cabo de una semana de estar all. Lo primero que hizo fue r hada la Puerta de la barraca. Maggie quiso ayudarla Pero no lo consinti. En un lado de la barraca haba un lavabo con varios espejos alrededor; fue hacia all con paso incierto, se apoy sobre uno de los lavabos y se quit el vendaje. Permaneci mirndose el rostro

durante un buen momento, se inclin un poco para verse mejor la herida, y despus se ech a rer de un modo doloroso. Ahora s que podra encontrar trabajo de corista. La seorita de la cicatriz original. Siempre me ha sonredo la suerte... Le fallaron las piernas, y Julie la sostuvo antes de que cayera. La llevaron a la cama. A los pocos das le quitaron los puntos, no sin grandes penas, y en seguida sali a pasear por el campamento con todos nosotros. Bajo el mandato de los insectos, cada da era como el anterior y ste igual que los venideros. Nos despertbamos, comamos, dormamos y nos volvamos a despertar como mquinas. En la primera semana, despus de nuestra llegada, hubo media docena de intentos de escapada. Ni uno solo de ellos, lleg a los lmites del campamento. A partir de entonces, ya no hubo ms conatos de fuga. No haba ni la ms remota posibilidad de huir, el solo hecho de intentarlo, no era ms que una pintoresca forma de suicidio. Greg estaba ms cabizbajo que nunca. Se le vea por todas partes, pero solo, pensativo, y muchas veces sentado con los brazos apoyados sobre las rodillas. Ni saba lo que pensaba ni me hizo confidente de sus problemas. Las avispas, quiz ms confiadas, nos dejaron entrar de vez en cuando en los talleres. Un da pas con Len arreglando un generador, y cuando lo conseguimos pudimos tener luz en las barracas, instalando una bombilla en cada una, de las que encontramos en una caja. A partir de aquellos das, Greg se pasaba muchos ratos en los talleres; siempre pareca estar recomponiendo una cosa u otra en los camiones. l lograba hacer a veces cosas, que a los dems se nos hacan casi imposibles; si yo mismo por ejemplo, intentaba entrar en los talleres, las avispas, salvo en raras excepciones, como en el caso del generador, me alejaban invariablemente de all. Habamos perdido toda esperanza de tener ayuda exterior alguna. No haba aviones, ni ninguna clase de ruidos del mundo exterior. Una maana, Greg iba buscndome. Tengo trabajo con uno de esos camiones, Bill. Querras echarme una mano? Me fui con l sin hacerle pregunta alguna. Cualquier cosa era mejor que aquella inaccin permanente. Fuimos a uno de los talleres, y abrimos las puertas de par en par. Fuera quedaba un camin de tres toneladas, adornado, como de costumbre, por una Furia sobre el techo de la cabina. Greg pas sin hacerle el menor caso, y el insecto se levant amenazador. arqueando el cuerpo y sin dejar de batir las alas. Greg se llev las manos a las caderas y se qued mirando al bicho con displicencia. Despus le habl al animal: Voy a arreglar un motor. As que qutate de mi camino. Contempl la escena, sin querer dar crdito a mis ojos. De momento no ocurri nada. Despus la Furia se elev y fue a posarse sobre el techo de una cabaa. A veces da resultado, y a veces no, pero siempre merece la pena el probar. Greg apunt sorprendido no me digas que saben lo que ests haciendo. Se meti en el camin, lo puso en marcha y lo situ sobre el foso. No, no lo saben dijo cuando baj, mientras pareca buscar algo alrededor del garaje , pero algunas veces se consigue confundirlas y hasta engaarlas. Ya lo has visto. Puso el gato bajo el eje posterior del camin y empez a accionar sobre la manivela. Pon un par de calas, quieres? Ponas debajo del cuerpo del camin, y despus ven aqu y deja bajar un poco el gato. ;Qu ests haciendo? pregunt mientras haca lo que me haba indicado. Quitarle las ballestas traseras. Frunc el ceo, mientras pona una de las calas bajo el chasis. Pero sino estn estropeadas.

Pero ser mejor que las quitemos cuanto antes, pues dentro de poco no estaremos solos. Mir entre las ruedas traseras. Haba aparecido una furia de no se donde. Estaba junto a las puertas abiertas, moviendo la cabeza incesantemente de un lado a otro como una mariposa para mirarlos a los dos. Contina trabajando y no pasar nada me dijo Greg . No te preocupes por si lo que ests haciendo no tiene sentido. Esos bastardos no tienen ni el ms remoto conocimiento de mecnica. sa, en parte, es la razn por la que continuamos en vida. Es una de sus mayores desventajas. Quin te ha dicho eso? Pete. Y por lo que se ve, tiene razn. Dio unos golpecitos en la corona de la rueda con un martillo . Quita la rueda y despus vamos al banco, quieres? Hazlo todo con la mayor naturalidad y despacio... Cog una herramienta, saqu la rueda y la dej apoyada contra el costado del camin. Despus me fui junto a Greg. Tena una ballesta de recambio sobre el banco y no haca ms que mirarla y remirarla por todas partes. Empez a hablar de nuevo; lo haca en voz ms bien baja, sealando grandes pausas entre una frase y otra. Ya me he cansado de esto, Bill. Voy a escapar de aqu. Quieres venirte conmigo? El corazn me dio un vuelco; hice cuanto pude por hablar con la mayor naturalidad. No me importara, pero cmo pretendes conseguirlo? La Furia se adelant, y se sent tras de nosotros. La presenta a mis espaldas. Cog un trozo de metal del banco, lo puse en el tornillo y empec a limarlo. Por la noche evidentemente es el mejor momento. Y el mejor medio creo que sera el camin que emplea Len para sus viajes de aprovisionamiento. Si l no quiere venir, querrs hacerlo t? Por qu no lo haces t? Porque no s. Es una cosa que nunca me ha llamado la atencin. Yo lo har. Pero no creo que tengamos necesidad de ello. Len tiene tantas ganas de salir de aqu como nosotros. Todos tenemos ganas de escapar. Ponte en contacto con l, quieres? A poder ser convendra que lo dejara de cara a la entrada, y lo ms cerca posible de nuestra barraca. Dile que por lo que ms quiera que no haga el menor comentario. Cuando llegue el momento yo les hablar a los dems. Hasta entonces no quiero que corra la voz. Har cuanto pueda. La avispa, sobre el suelo, pareca haber vuelto a perder su inters en nosotros; apenas nos prestaba atencin: Y qu te propones hacer con nuestras amiguitas? Sac los cigarrillos, encendi uno y me tendi el paquete. Ahora no hay ms que un guardia por cada barraca. Matar al bastardo de tumo. La tentacin de hacerle toda una salva de preguntas era muy fuerte, pero tuve que aguantarme. Me acerqu de nuevo al camin y empec a desmantelar la brida del muelle. Vino junto a m e inmediatamente le pregunt: Y cmo la matars? Disparar sobre ella. Con qu? No hay ni un solo rifle en el campamento. Ya lo he buscado yo tambin. Nunca hiciste un arco, Bill? Esta vez s que apenas pude ocultar mi reaccin. Ahora comprenda, porque se haba mostrado tan preocupado con los talleres. No haba estado perdiendo el tiempo. Al cabo de unos segundos le vi con el trozo de hierro entre sus manos sacando la ballesta. Llevaba un taladro en cada extremo para atar la cuerda. La Furia se acerc a nosotros y se pas unos momentos dndole golpecitos con la antena. A m aquello me puso nervioso, pero Greg se rea:

No pueden reconocerlo dijo tranquilamente . Reconocen las armas de fuego, y por lo que me has dicho los lanzallamas. Pero esto no se parece en nada a ellos, porque es una parte del camin. Sac el arma de entre las garras del animal . Coge un punzn, quieres? y haz una seal aqu. Mientras ultimbamos todos los detalles del arco, me explic lo que quera hacer: Cuando hayamos derribado al guardin, nos quedar aproximadamente un minuto para poner el camin en marcha, o tal vez menos. Con un poco de suerte podramos tomarles la delantera; Len siempre dice que es un camin muy rpido. Ya has tenido en cuenta las grietas del suelo? dije. No las hay. Por donde tengo pensado ir, no las hay. Todo derecho hasta Westrincham; Len dijo que era una buena carretera. Despus ya veremos. Pero al menos habremos empezado la huida. Quiz lo mejor ser que cada uno tome la direccin que crea ms conveniente. Hacia dnde irs t? Hacia Somerset. Los Mendips. Solamos hacer muchas cuevas por all. Estoy seguro de poder encontrar algunas donde esos bastardos no nos encontraran nunca. De acuerdo? No. Yo me voy hacia la costa. La Isla de Wight. Por qu? No es probable que lleguen hasta all. Por la duracin del vuelo. Desde luego no estoy de acuerdo. Se te ha ocurrido pensar en cmo llegaron a Inglaterra? Qued paralizado ante la irrefutabilidad de su pregunta. Ya est terminando el arco? dije al fin. S. Lo tengo todo en piezas desmontables sobre el banco. Ya las he probado. Parece formidable. Yo estoy de tu lado. Al menos hasta que veamos lo que ocurre. Buen chico. T te encargars de Len. Pero ni una palabra a nadie ms. No quiero que se arme un motn. Me encontr con Len en la cantina a la hora de comer. Fue difcil aislarle del resto de la pandilla pero al fin lo consegu. Le expuse el plan tal como Greg haba hecho conmigo, con tranquilidad y detalle. Len no ces de comer, ni dijo una sola palabra, de momento. Y cundo quieres que deje all el camin? se interes al fin. En la primera salida que hagas. Hoy mismo, si te envan. Dej aparte el plato, y se limpi la boca con la manga. El camin con el depsito lleno en la barraca. As se har se levant y se fue. Por la tarde volvimos a sacar el camin fuera, y cerramos el taller. Empez a llover sin mucha fuerza, pero por el aspecto que tomaba el cielo pareca que iba a llover mucho ms. Esperaba y deseaba que Len hubiera sido enviado fuera, pues daba la impresin de que la noche iba a ser ideal para nuestros planes. Al cabo de un rato fui a inspeccionar y vi que el camin no estaba. La barraca estaba vaca; ltimamente se haba propagado la costumbre de congregarse casi todo el mundo en uno u otro de los edificios principales. Haba algunos juegos de saln, que aunque no se hallaban en muy buen estado, siempre eran mejor que las barracas. Montamos el arco. Era un asunto bastante complejo. La cuerda, era un trozo de cable de freno y haba un mecanismo que terminaba funcionando a base de un gatillo. El arco no se hubiera podido nunca flexionar a mano. Yo lo miraba y remiraba, y dispar dos veces aunque sin flecha. Greg se acerc y me lo quit de entre las manos: Mejor no jugar ahora, Bill. Me explic que en sus tiempos de estudiante, el primero de la clase haba mostrado una habilidad excepcional para todos los tipos de arquera, y entonces los compaeros de Greg y l mismo se haban visto atrados tambin por ello:

Por eso supe cmo hacer uno dijo . De no haber sido as no hubiera sabido ni cmo empezar. Al cabo de un rato, omos que llegaba el camin, que iba a la cantina y que descargaba. Despus estuvimos a la expectativa mientras Len suba de nuevo en l, y vena hacia nosotros. Aparc a unos quince metros de la puerta de la barraca. A las nueve, cuando las avispas conducan al rebao de individuos hacia las barracas, la lluvia haba arreciado un poco y repiqueteaba sobre el techo. Greg se sent tranquilamente sobre su petate durante una media hora ms. Me hubiera gustado tener el aguante de sus nervios. Yo me fum medio paquete mientras esperbamos. A las nueve y media se puso en pie y fue hacia el centro de la barraca. Con voz pausada dijo: Bill, ves hacia la puerta de aquel lado, quieres? Len, t a la otra. Y los dems quedaros en vuestras camas. No quiero voces, ni discusiones. Slo quiero que me escuchis con atencin. Explic brevemente lo que nos proponamos, y les dijo que estbamos armados, y que tenamos un tanto por ciento elevado de probabilidades de xito. Admiti que el resto del campamento no haba sido advertido, y pregunt cuntos de los de aquella barraca estaban dispuestos a ir con l. Rein el silencio ms absoluto cuando termin de hablar. Al fin, Dave, tumbado sobre su cama con las manos cogidas tras la cabeza, dijo tranquilamente: Dices que estis armados, Greg. Con qu? No he visto ningn arma. Greg me hizo un gesto. Fui hacia donde habamos escondido el arco, lo mont y puse una de las flechas. Tendra sta unos sesenta centmetros de largo, y ms de uno de dimetro. Lo alc para que lo vieran todos, y despus lo baj dejndolo apoyado sobre la pared. Pete se acerc y lo cogi mirndolo con curiosidad. Despus dio media vuelta, se nos qued mirando y dijo: Yo tambin voy. Alguien ms? me volvi a llamar la atencin su acento Cockney. Julie se levant, instantneamente se acerc a ella. La rode por el talle y dijo: Ya somos dos... Tres... fue Maggie quien habl. Y despus se acerc tambin a ellas. Y yo cuatro dijo Greg , Bill cinco..., t vienes, Len? Hizo un gesto de extraeza y respondi: Por eso dej el camin ah fuera. Ya he visto bastantes bastardos de insectos tras de m. Seis dijo tranquilamente Greg . Nadie ms? El hecho de que est loco dijo tranquilamente Dave no quiere decir que no piense... Conmigo siete. Greg mir lentamente, uno tras otro. Luego dijo: Od la lluvia. Escuchad el ruido que produce. Las avispas no podrn desplegar su fuerza tras de nosotros, al menos normalmente en estas condiciones. Pero la lluvia no va a durar siempre, de manera que no nos queda mucho tiempo. He estado pensando en una cosa, Greg dijo Freddy Mitchell precavido. Qu le ocurrir al resto del campamento si nos vamos nosotros? Me refiero a que nosotros tal vez tengamos la oportunidad de huir de esta barraca, pero y los doscientos que se quedan aqu? Se levant un murmullo de voces. Pete avanz unos pasos con el arco todava entre sus manos. Sus ojos miraron a todos, uno por uno con inquietud. Greg avanz unos pasos, apoy una mano en la pared y dijo: Creo que algunos de vosotros no os habis dado cuenta todava de lo que esta... invasin ha significado para nosotros y para nuestra sociedad en general hizo una pausa poniendo los ojos fijos en el suelo, y luego continu alzndolos de nuevo . No soy ningn profeta, ni me gusta jugar a hacerme el sabedor de todas las cosas como un Dios. Todos me conocis y todos sabis lo que soy... Pero he tenido tiempo para pensar.

Igual que vosotros. Y creo que de los doscientos hombres que hay aqu, la mayora morirn, por no decir todos. No hay medicamentos prosigui . Y pronto este lugar carecer de toda condicin Sanitaria. No habr agua, ni comida. Comemos juntos y dormimos juntos. Y pronto estaremos todos enfermos a la vez. De tifus, de disentera o de peste. No acecharn las enfermedades bubnicas y las neumonas. Eso es lo nico que podemos esperar para ms adelante, para dentro de poco. Si las avispas murieran maana continu , aun as, esta regin sufrira el mayor desastre que haya podido registrar la histeria. A mi manera de ver, el resto del mundo se halla en las mismas condiciones. Aunque tuviramos medios, dudo que pudiramos atajar ahora las epidemias que estn a punto de propagarse, o que quin sabe si no se han propagado ya, por algn sitio. Tendrn una probabilidad a mi juicio, las pequeas comunidades aisladas, que resistan hasta que haya pasado lo peor. se es mi propsito. Y respondiendo as a tu pregunta, Freddy, me voy de este campamento para morir, porque en realidad, tenemos que morir, tanto si nos vamos como si nos quedamos. Se produjo un nuevo murmullo, que se acall al ver que segua hablando Greg: Ah fuera hay seres extraos dijo sealando hacia la puerta . Monstruos. Seres enemigos nuestros que se han apoderado en cuerpo y alma de nosotros para satisfacer sus propsitos. Pensad en ello. No s lo que son ni cmo vinieron hasta aqu. Ni me importa. No me puedo permitir el lujo ni de que me importe, ni vosotros tampoco... John Castleton, mostraba preocupacin en su rostro rojizo. Dijo cachazudamente: Yo, no es que sea muy hablador. Y reconozco que necesito mucho tiempo para pensar las cosas. Pero digo lo siguiente: aqu no puede haber mucha vida. Lo ms probable es que caigamos enfermos y que muramos. Pero la solucin que dais, tampoco se aleja mucho de esto, no? Vivir en cuevas, asaltando los almacenes que podamos encontrar para poder vivir... y siempre perseguidos por esos bichos que no os dejarn en paz hasta que no os apresen... Greg reaccion rpidamente: Paz? Acaso tienes mucha paz aqu? T tienes paz? Y t y t, y cualquiera de vosotros, tenis paz? Las vacas tienen paz en los campos hasta que llega el momento de sacrificarlas, y eso es paz? Castleton empez a decir algo, pero Greg alzando ms la voz le hizo callar: O tal vez te crees que eres algo ms aqu que un simple carnero a la espera del momento del sacrificio? O tal vez te imaginas que somos los pocos elegidos? O crees probable que las avispas hayan sentido de pronto un impulso de simpata hacia la humanidad? Se hizo el silencio. De acuerdo, pues. Antes de que os arrastris sobre vuestros vientres, os dir la vida que os espera. Ya os habl Bill de lo que vio en la costa. Os explic el incremento que estaban tomando las colonias de avispas. Entre ahora y el otoo se multiplicarn por cien o por mil. Y al ao prximo ser ms y al siguiente ms todava. Y su poblacin necesitar un tremendo y constante esfuerzo para alimentarse. Necesitan carne. Y la tendrn en nosotros por toneladas. Lo nico que quiero es que pensis en ello. Pero adems necesitarn otras cosas. Azcar para sus cras en las primeras semanas de sus vidas. Y tal vez frutos en sazn. No os queris engaar a vosotros mismos, esos bichos son lo suficientemente listos como para adaptar nuestra tcnica a sus conveniencias. Y todo eso requiere transporte. Transporte y trabajo. Gente que haga funcionar los camiones, gente para trabajar la tierra; por eso nos tienen aqu; y eso es lo que haris, los que sobrevivis a las plagas. Trabajaris para ellos. No haris ms que plantar y cosechar y construir; y cuando estis acabados, cuando estis cansados, cuando estis agotados, cuando ya no podis trabajar... ellos seguirn necesitando carne. Carne para alimentar... Harry West se puso en pie con los ojos resplandecientes por el furor que le atenazaba:

Ests loco. Estis todos locos... chill . Yo os dir lo que ste quiere hacer. Quiere asustarnos; s, eso es; asustarnos para que os vayis con l. A se no le importa lo que le pase a l ni a vosotros. l mismo lo ha dicho. Quiere llevar las cosas adelante para convertirse en un hroe; conozco bien a los tipos como ste y eso es lo que quiere. No le importa nada de ninguno de nosotros... Cierra el pico, maldito imbcil grit Castleton . Greg tiene razn. El rostro del hombrecillo reflejaba bien a las claras la tensin nerviosa que le invada: Est bien, pero yo no me lo trago. No, yo no. Yo no voy a aguantar adems... T no tienes que aguantar nada, grun. No tienes ms que quedarte aqu, y cuidarte mucho... Y qu nos ocurrir a nosotros? pregunt West , eh? Respndeme slo a eso. Qu les pasar a los que se queden? Qu creis que fiarn entonces los bichos esos? Qu creis que nos harn cuando hayis huido? Pues ven con nosotros volvi a intervenir Greg . Tienes la prioridad de la eleccin. Ah es donde estis equivocados. Yo no tengo eleccin. Eso est bien para vosotros. Sois todos jvenes. Podris soportar esa clase de vida. Pero yo no. Ya no puedo. Sera matarme... Santo Dios, terminad ya de una vez... apremi Julie. Greg se mostr contemporizador: No habr represalias. Son seres sin pasin, igual que mquinas. Adems la venganza no les beneficiara en nada... Ah, eso est bien! Eso est muy bien! Sabes hasta lo que ocurrir a tu espalda... Mitchell se movi decidido: Abrid la puerta. Ya me estoy cansando de esto. Vmonos fuera pronto. He estado esperando durante muchas semanas que llegara el momento de arrancar aunque fuera con mis propias manos una de esas malditas cabezas... Y usted mejor que se siente, West, donde nadie le haga dao. De todos modos, no podr detenernos... Hubo un murmullo general de pasos hacia la puerta. Harry West elev la voz triunfalmente: Que no podr? Que no podr impedroslo? Sera la ltima cosa que hiciera en este mundo... Dave, cgelo... decidi Greg. Dave Kemp se lanz hacia l con todas sus fuerzas. Pero no fue lo suficiente rpido. El hombrecillo esquiv la llegada de Kemp. Inmediatamente se puso a gritar para atraer la atencin de las avispas. Greg fue alcanzado de lleno en el pecho por el hombrecillo y perdi el equilibrio. West continuaba corriendo hacia el otro extremo de la barraca gritando desaforadamente. Yo quise atraparlo. Y Freddy Mitchell tuvo la misma idea. Tropezamos el uno con el otro, y camos al suelo. El resto slo fue confusin. Alguien me pis una mano. Desde el suelo vi la silueta del hombrecillo cerca de la puerta. La nica persona que haba frente a l era Pete. Vi la cicatriz de su rostro; alz el arco, se oy un ruido seco, y un grito ahogado. Todos los de la cabaa nos quedamos helados por la sorpresa. En el suelo, entre un par de camas estaba tendido Harry West. Pete estaba inmvil frente a l, con los nudillos blancos a causa de la fuerza con que atenazaba el arco. En el silencio. Pete, tendi el arma hasta ponerla a la altura del brazo de Greg. Su rostro era indescriptible, pero cuando habl, la voz no mostr expresin alguna. Arreglado, amigo dijo. Se oyeron unos araazos en la puerta. Greg se movi rpidamente. Cogi la colchoneta de su cama. Una bayoneta resbal hasta el suelo desde su interior, y Freddy Mitchell se apoder de ella. Greg dijo:

Hacia la puerta, rpido. Si fallo yo, atcala con eso. Trata de alcanzarla en el cuello... recogi nuevamente el arco y se adelant . De los dems si alguno quiere ir hacia el camin, que se apresure carg el arco y puso una rodilla en tierra frente a la puerta. Se volvi a or el ruido, con imperiosidad. Yo cog la maneta de la puerta y Greg grit : Ahora, abre...! Dej la puerta abierta de par en par, y salt hacia el lado contrario. Todo fue relativamente fcil. La avispa se qued sorprendida al ver a Greg; ste alz el arco a escasos metros de ella y apret el gatillo; la flecha la alcanz de lleno traspasndole el trax la fuerza del disparo la hizo retroceder unos pasos y al fin cay sobre el suelo entre agnicas convulsiones. Greg emiti un grito y sali corriendo hacia el camin. Yo iba tras sus talones sin lograr darle alcance. La Furia que haba sobre el techo del camin pareca medio adormecida. Freddy Mitchell salt sobre ella con la bayoneta alzada. De un solo tajo le cort la cabeza; la avispa dio un respingo, y la cabeza rod por un lado y el cuerpo cay por delante del radiador. Tend la mano para ayudar a Pete; abr la puerta de la cabina y la ayud a entrar. Len ya haba subido por el otro lado. Greg subi tras de nosotros. Pasamos unos momentos de angustia al ver que el motor no llegaba a ponerse en marcha. Cuando por fin arranc volv el rostro para mirar hacia la barraca; vi como una nube de gente que corra hacia nosotros. Len aceler, volvi el rostro hacia atrs y lanz una maldicin. Vimos la silueta de Dave recortada sobre el umbral de la barraca, y despus corriendo desesperadamente con la guitarra en una mano. Len redujo la velocidad, le vimos saltar entre la caja del camin y ya no esperamos ms. Cuando al cabo de un minuto volv a mirar hacia atrs, el campamento se haba sumido en la oscuridad. Nunca olvidar aquella noche. La lluvia caa con fuerza sobre el arco que describan los limpia parabrisas. Rodeamos la ciudad de Westrincham, y cruzamos la de Blackmoor Vale dirigindonos hacia Wincanton. Haba mapas en la cabina, y tratamos de guiarnos por ellos a la dbil luz de una linterna, mientras Len sudaba y maldeca, sin dejar de debatirse con el volante. Al amanecer la lluvia amain; el da nos encontr cruzando una llanura perfilada al fonda por estribaciones rocosas. Len dej el camin en punto muerto y arrimndose un poco al borde de la carretera se detuvo; nos frotamos los ojos, tratando de dar gracias por estar todava en vida. Despus o un ruido tras de nosotros; me volv para mirar por la ventanilla trasera. Parecan hallarse a bordo todos los componentes de la barraca. Estaban transidos hasta los huesos de agua, temblorosos, pero alborozados de puro contento. Captulo X Greg nos condujo hacia una cordillera que derivaba hacia el sudoeste, desde la llanura principal. Era de da completamente cuando llegamos a un cruce de carreteras. Pronto dejamos la carretera para meternos con el camin en la falda de las colinas. Al cabo de unos kilmetros, Greg alz la voz para decir: Hacia all Len, aquello es dijo sealando con la mano. Al principio, no vi nada. Despus siguiendo la direccin de su dedo, vi una abertura sobre el amontonamiento de rocas. Estaba casi totalmente oculto por arbustos y hierba. Aquello? dije incrdulo . Pero si no es ms que una grieta. Greg afirm con la cabeza al mismo tiempo que deca: Aqulla es la boca de entrada, Bill. Aquello es Chill Leer. Descendimos entumecidos. Los que haban viajado en la caja del camin haban pasado mucho fro, y apenas podan moverse. Len alej el camin hacia un lugar donde haba arbustos y poda quedar un tanto disimulado, y cuando volvi empezamos a subir. Greg iba delante. Yo le segua con Pete. Los dems iban detrs. La entrada de la boca apenas tena un metro de altura. Entr detrs de Pete y qued sorprendido al ver que una

vez dentro me poda poner de pie. Cuando mis ojos se acostumbraron a la semioscuridad, vi que la caverna tena unos diez metros de larga y una anchura proporcional. El suelo apareca en declive, y a ambos lados se abran tres o cuatro tneles de tenebrosa apariencia. Greg me dijo que tras ellos, se abran simas, a las cuales era imposible bajar sin la ayuda de escaleras. Cuando todos estuvimos dentro, Greg dijo: Ahora estamos bajo tierra, y todava vamos a ir ms abajo. Alguien ha hecho alguna vez espeleologa? Nadie contest. Muy bien. El hacer uso de las cuevas tiene sus propias reglas. Algunas las aprenderis sobre la marcha. Las principales os las dir ahora mismo. No las olvidis. No andar nunca por la cueva sin una luz y otra de repuesto. No entrar en ningn pasadizo que no conocis. Bajo ningn concepto, deambular solos de un lado a otro. Si se tiene alguna duda respecto a algo, por pequea que sea, no hacer nada. Nada en absoluto. Y ahora, vamos a ver cuntos somos... Creo que todos tenemos un aspecto que damos pena. Y veo que hay quien parece tener miedo; ya se os quitar... Y tena razn; todo el grupo estaba sentado con aire apesadumbrado, temblando bajo sus ropas mojadas. Uno o dos, y Jill Sanders entre ellos, lanzaban miradas aprensivas hacia las negras gargantas que se abran tras de nosotros. Estbamos quince en total. Lo primero a hacer, evidentemente, era secar las ropas antes de que tuviramos tres o cuatro casos de pulmona. Greg organiz grupos que fueran en busca de lea y cualquier cosa que pudiera arder. Al fin hicimos fuego, y ocho o nueve personas, ms o menos desnudas exponan sus ropas empapadas al calor. Haba algo de primitivo en aquella escena. Len los mir a todos sarcsticamente, y despus se volvi hacia la boca del tnel que se abra tras de nosotros: Cmo dijo que se llamaba este lugar? Dunno, Chill Leer, creo que dijo. Greg nos llev aparte. Se haca imperativo encontrar agua y comida. Haba un manantial a unos doscientos metros abajo en el valle y podramos beber de all, pero para la comida tenamos que esperar hasta la noche. l camin tendra que salir de nuevo. Haba pueblos alrededor y todos ellos de fcil acceso; Wells hacia el sur, Weston-SuperMare hacia la costa, y Bristol y Bath hacia el norte y noroeste. Con un poco de suerte no pasaramos hambre. Me ofrec para llevar el camin, pero Greg me neg con la cabeza. En mi lugar, escogi a Len. con John Castleton de compaero. Se acord que saldran por la noche, y que iran en la direccin que les pareciera la ms oportuna una vez se hallaran en la carretera. Les dejamos con Jones Cocinas haciendo una lista de todos los alimentos y utensilios necesarios; Greg al parecer tena otro trabajo para m. Al parecer, a un par de kilmetros de all, haba unos almacenes donde podramos encontrar escaleras, cuerdas, y toda clase de adminculos necesarios para ese tipo de deportes. La intencin era trasladar cuanto antes el campamento a otra caverna ms profunda, que ofrecera mayores inconvenientes a las avispas si queran acercarse hasta nosotros, ya que la entrada era muy estrecha, y en caso de que nos quisieran atacar, tendran que venir all de una en una, y an con inconvenientes para atacarnos. Greg determin que yo fuera con l para ayudarle a traer todas las cosas, y tambin escogi a Dave y Freddy Mitchell. Nos fuimos hacia el medioda y no vimos ni una sola avispa. El da era fro, con un viento cortante, y el cielo cubierto de nubes. Tal como seal Dave, quiz no fuera un da apropiado para volar. Llegamos al almacn sin incidente alguno. Cogimos todo lo necesario, volvimos a la caverna y lo dejamos todo amontonado en un rincn.

Greg nos anunci su inmediata intencin de hacer un reconocimiento ms abajo, y pregunt si haba alguien que quisiera unirse a l. Mitchell no mostr inters. Mir alrededor y vi a Pete, sentada en un rincn con las manos cruzadas por delante de las rodillas. Apenas haba hablado unas palabras desde el incidente de la noche anterior, y Julie y Maggie, incluso, la haban dejado sola. Era difcil saber qu decir. Me acerqu a ella y le pregunt si quera venir con nosotros. Frunci el ceo por un momento y luego murmur: Me da lo mismo, amigo. Algo habr que hacer, no? se levant y me sigui hacia el tnel. Greg iba delante con una linterna encendida. Pronto llegamos a la sima: Me asom y no vi ms que oscuridad. Greg tir una de las escaleras, despus sujet los garfios a la roca, y tras una breve pausa se oy un ruido seco pero sonoro en el fondo. Se apoy sobre los primeros peldaos y yo le segu. Llegu a tocar suelo cuando habra descendido unos veinte metros y las piernas me dolan a causa del ejercicio al que no estaba acostumbrado. Ante nosotros se abran nuevos tneles y simas preados de oscuridad. Me acerqu a una de ellas y o el murmullo lejano de lo que me pareci una corriente de agua. El aire me daba de lleno en el rostro. Era fresco y fro. Greg vino tras de m: Ya que estamos aqu, voy a bajar a una de las simas principales. Tenis miedo? No respondimos. Si tenis miedo es mejor que lo digis. El meterse con miedo en un laberinto como ste de cuevas, es tanto como tener un tanto por ciento muy elevado de probabilidades de no volver a salir. Pete se puso a rer y dijo con voz tranquila: Estoy segura de que no encontraremos nada peor que nosotros, amigo Greg no esper ms. Se puso en marcha. Yo le segu; yo no es que me encontrara muy a gusto, pero haba algo fascinante en aquellos tneles serpenteando por las entraas de la tierra. Nunca hubiera podido imaginar que existiera una cosa semejante. Mientras caminbamos, Greg nos habl. Nos explic cmo haban sido descubiertos aquellos laberintos, un par de aos atrs, por un grupo de estudiantes de geologa de Bristol. El nombre de Leer, era seguramente una variante de lair. Nos dijo tambin que el lugar no estaba explorado todava en su totalidad, y que en algunos sitios se haban localizado corrientes de agua, a los que Greg dio la denominacin de sifones. Fuimos a la segunda sima. Al andar por el estrecho sendero que la bordeaba y que nos obligaba a caminar en fila india. Pete tropez con una piedra. Fue, en su cada, como un proyectil emanador de metlicos ecos. El impacto que produjo al llegar al fondo, pareci retumbar de un kilmetro de profundidad. Greg se volvi hacia ella. Por esta vez pase. Pero no lo vuelvas a hacer nunca. Lo siento, querido. Es que hay alguien ah abajo? Pero la prxima vez podra haberlo. Limtate a no tirar piedras a las simas. Cuando llegamos a otro sitio donde poder asegurar la escalera de cuerda, nos dispusimos a bajar a la sima. Era mucho ms profunda que la anterior. Cuando llegamos al fondo, me pareci haber aterrizado en el pas de las maravillas. A nuestro alrededor haba extraordinarias formaciones de estalactitas que unan en muchos casos el techo y el suelo. Pete fue la primera en romper el silencio. Su voz no fue ms que un susurro, pero aquel extrao lugar lo recogi, y lo lanz al aire en sibilinos ecos. Santo Cristo... dijo sorprendida . Si esto parece la Abada de Westminster, verdad? Al cabo de un rato, fuimos ascendiendo lentamente, y al final salimos al aire libre. A medioda, despus de que Jones Cocinas y su grupo hubieron trado un cordero, que encontraron por los campos, y lo hubieron descuartizado, an no haba el menor indicio del regreso del camin. Ya casi lo haba dado por perdido cuando o un motor. Nos

quedamos mirando los unos a los otros, reviviendo nuestras esperanzas, y Greg fue el primero en reaccionar y salir corriendo hacia la entrada de la cueva. Vi la cabina roja, el cargamento que traa, pero de pronto Greg salt sobre m, y ambos quedamos tendidos inmviles sobre el suelo. De pie, sobre el techo del camin, haba una Furia, mirando fijamente hacia delante... Nos arrastramos rpidamente hacia la entrada de la cueva. Yo transpiraba, y Greg maldeca incesantemente. Me pasaron por la cabeza cientos de ideas. El Diesel se detuvo, y o la puerta de la cabina que se abra y se cerraba de golpe. O unos gritos. Me asom con precaucin. Greg vino junto a m. Len deca: Parecis un nido de bichos raros desde aqu. Venid a conocer a Charlie... Vi cmo retroceda unos pasos, y coga con afecto a la Furia bajo el brazo. Cogi la cabeza del animal, separndolo del cuerpo nos hizo gestos con ella en la mano, y la restituy al cuerpo. Entonces bajamos a su encuentro; entonces comprend que la Furia haba sido producto de la imaginacin y artesana de Len, que la haba hecho con trapos, maderas, trozos de cable, y la haba atado al techo para que no se cayera. En la distancia daba la sensacin de ser verdica, y con ello haba engaado al resto de las avispas. Descargamos el camin, lo cual fue un trabajo agotador. Haba en l todos los artilugios imaginables, desde utensilios de cocina, estufas de campaa, fuel y comida, hasta incluso fardos de lea y carbn. Las muchachas y Jones Cocinas se dispusieron a preparar una buena comida, con el cordero y lo que Len haba trado, y cuando ste fue a escor, el camin, yo fui con l, para llenar entre los dos una docena de cantimploras de agua. Comimos esplndidamente y nadie dijo ni una palabra hasta que no terminamos con todo; despus Len sac, para nuestra sorpresa y regocijo unas latas de cerveza y unos paquetes de cigarrillos. Mientras fumbamos plcidamente, nos explic el viaje. Al principio las cosas no haban ido muy bien. Haban visto avispas por diferentes sitios, y despus de muchas dificultades consiguieron cargar el camin, aunque en lugar distinto y mucho ms lejos del que haban previsto. Cuando ya volvan, una Furia apareci en el cielo y fue acercndose a ellos hasta colocarse sobre el techo del camin. As anduvieron durante varios kilmetros, hasta que por fin, a la avispa se le ocurri asomarse por la ventanilla, momento que aprovecharon para rebanarle el cuello con el machete. Esto les dio la idea de confeccionar la Furia que despus ataron sobre el camin, Les cost mucho trabajo, pero mereci la pena. De vuelta, aunque encontraron Furias, ninguna les molest. Len no quera ni imaginarse lo que habra ocurrido si a una de ellas se le hubiera ocurrido acercarse para ponerse en contacto con la compaera confeccionada por ellos y hubieran descubierto la argucia. Pero el truco sali bien, al da siguiente, y al otro y al otro. Slo tuvimos un incidente. Fue cuando entre unos cuantos, bajbamos a la sima en que nos habamos instalado a Jill Sanders. Se detuvo a mitad de camino y empez a temblar. Yo estaba sujetando la escalera desde abajo. Greg que mantena Una cuerda tensa cerca de m, alz la voz para preguntar: Qu ocurre ah? O que hablaban arriba, y despus Julie que dijo tranquilamente: Tiene claustrofobia... Greg subi inmediatamente por la escalera, y cuando lleg a su altura la fue hablado incesantemente mientras bajaban. Cuando llegaron al fondo, yo cog a Jill; estaba blanca como un trozo de tiza y por sus mejillas corra un sudor fro. La llevamos a una galera, por donde desde unas grietas se llegaba a ver el cielo. Aquello la alivi, pero nunca pudo sobreponerse al terror que le produca Chill Leer. Despus de esta experiencia, durmi siempre en la curva de arriba cerca de la entrada, hasta que una noche desapareci al cabo de una semana o dos de que nos hubiramos trasladado a la sima de abajo. A

veces me pregunto dnde pudo ir. Tal vez volvi con las avispas; o quiz se perdi en las colinas, y anduvo errante hasta que se perdi en cualquier sitio. La echamos de menos. Todos nos llevbamos bien. Nunca haba discusiones a no ser las propias de la convivencia. Una noche, Julie me ofreci sus labios. Haba algo innegablemente atractivo en aquella mujer, rubia, y bien formada, pero rehus la oferta. No s exactamente por qu; pero creo que fue por Jane. Pensaba mucho en ella. Estaba seguro de que tarde o temprano ira en su busca, pero de momento no me decida a marchar. En las cuevas yo era aceptado como parte de una unidad, de un equipo; si me iba me encontrara solo otra vez. sin nadie que me respaldara. No saba a qu le tena ms miedo, si a morir a manos de las avispas o a verme encerrado otra vez en uno de sus malditos campamentos. Habl del asunto con Greg. Le cont una noche, de un modo impulsivo, toda la historia acerca de Jane y de nuestro viaje por la costa. l me escuch con mucha atencin hasta que termin y despus me dijo: T eres tu propio dueo, Bill, y por tanto puedes hacer lo que quieras. No quiero inducirte a tomar una determinacin u otra en un asunto tan grave como ste. Pero s que te dir que seras un loco de remate si te fueras ahora. No creo que consiguieras nada; son muchos kilmetros de regin los que tendras que atravesar, y a juzgar por las palabras de Len, todos los caminos y colinas estn plagados de avispas. Yo en tu lugar, creo que esperara una semana o dos, y dejara que llegara el otoo. Quizs entonces podamos salir todos de aqu. Por qu? Las avispas siempre mueren al final del verano... Hasta entonces, no se me haba ocurrido nunca un hecho tan elemental. Me sent frunciendo el ceo, y dando vueltas a la idea en mi cabeza. Crees entonces que estas bestias desaparecern? Y qu ocurrir si consiguen sobrevivir al invierno? Nunca lograron tal cosa las avispas. Tampoco nunca lograron tener la talla que tienen ahora. De cualquier forma, dime lo que hayas decidido, si quedarte o marchar. Le dir en ese caso a una de las chicas que te prepare algunas cosas. Tom la decisin: No, no es necesario. Me quedo. Me quedar una semana o dos ms. Pero me va a ser muy difcil pasarlas aqu sentado limitndome a esperar. Y quin habla de estar sentado esperando? Creo que las avispas irn muriendo por s solas, pero como t dijiste, tambin es posible que no. No merece por tanto la pena de arriesgarse. Voy a hacerles la guerra a esos bastardos. Qued sorprendido: Y cmo demonios te propones llevarla a cabo? Desliz los dedos por su largo cabello: An no estoy muy seguro. Tengo un par de ideas y lo que me has dicho me ha dado alguna ms. Pero no quiero hablar de ello todava. Greg debi estar pensando en el modo de llevar a cabo una ofensiva pero fue Pete quien aceler las cosas y las encamin. Una tarde dos das despus, habamos terminado de cenar, y en el silencio del grupo, no creo que nadie estuviera con ganas de empezar una guerra. Una de las seis lmparas que tenamos, estaba encendida al fondo de la caverna; bajo ella, se hallaba sentado Dave con su guitarra, tocando suavemente, y cantando estrofas de aqu y all. Julie se estaba zurciendo un roto en la falda; para ello se la haba quitado, pero a estas alturas ya estbamos ms o menos acostumbrados. Jones Cocinas, se afanaba a la entrada de la caverna, en leer un peridico a la luz de los ltimos rayos del sol. Me acerqu para ver lo que estaba leyendo. Era un ejemplar del Financial Times de haca seis meses.

Cmo van las inversiones, Owen? brome. Las obligaciones estn bajando mucho. Creo que vender... Pete se unt de buena gana al coro de risas; despus acerc una mochila hasta sus pies, la abri y sac algo que dej en el centro de la cueva. La cabeza de una Furia con las mandbulas entreabiertas. Maggie emiti un chillido, salt corriendo hacia atrs; Dave qued paralizado, con los dedos agarrotados entre las cuerdas de la guitarra. De pronto, la atmsfera reinante cambi totalmente. Vi a Jones Cocinas plegar el peridico y dejarlo a un lado. Julie se puso la falda con consumada dignidad y se qued mirando el trofeo que haba sobre la roca. Gracias por el regalo, querida dijo Julie framente pero an no han llegado los Reyes Magos... Greg dijo malhumorado: Arroja eso ahora mismo..., pero de dnde demonios lo has sacado? Pete se qued sonrindonos a todos: Encontr al pobre animalito esta tarde a primera hora en las colinas, en el momento en que estaba arrancndole las entraas a un cordero. Tuvo una muerte feliz... Cogi la cabeza y empez a jugar con ella, abriendo y cerrndole las mandbulas: Todava quedan unas cuantas por los alrededores. Pens que os gustara saberlo... Te dije que arrojaras esa maldita cabeza...! dijo Greg junto con una imprecacin. No respondi Pete sin perder la alegra . Es bonita... La levant y la puso ante su propia cabeza, ocultndola, y emitiendo chillidos y gritos indefinidos, como los de un nio. Greg de dos zancadas se puso junto a ella, y lanz un manotazo que alcanz a Pete y la cabeza juntas; el golpe hizo rodar la cabeza sobre la roca. Pete se qued envarada, con la cabeza baja, y las manos tendidas a lo largo de su cuerpo. Estaba temblando. De repente, sent ganas de ir junto a ella para reconfortarla, pero me abstuve; Greg creo que tuvo la misma intencin, pero se limit a decir: Por qu haces estas cosas yendo sola? despus se volvi para enfrentarse a una docena de pares de ojos. Dijo pausadamente: Creo que todos habris comprendido cul fue su intencin, verdad? Nadie respondi. Greg interpret el silencio como un asentimiento: Desgraciadamente, es ella la que tiene razn. Se acerc a Pete y le puso una mano sobre el hombro . Vamos, no ha sido nada. Ella alz la mirada, radiante, hacia l: Yo estoy bien, querido dijo suavemente . Qu es lo que ibas a decir...? Greg continu con rudeza: Nadie hemos hecho nada respecto a las avispas, por lo que veo. No es suficiente quedarnos aqu sentados rascndonos el vientre como Epicuro. Tenemos que caer sobre los nidos y ponerlos en jaque. Esos bichos ya se han extendido suficientemente por toda la regin. Dave dej la guitarra a un lado: Ya s que para eso vinimos aqu, pero, con qu los vamos a atacar, Greg? Greg sali de la caverna hacia un pasadizo lateral. Volvi casi inmediatamente llevando consigo una botella. Estaba llena de un lquido incoloro, y llevaba una mecha tosca colgando del gollete. Lo dej donde todos lo pudiramos ver. Con esto sobre todo respondi al fin . El prototipo contiene agua. Para una produccin de resultados eficientes, lo llenaramos con gasolina. Se oy una profunda aspiracin; despus Len dijo con monotona en la voz: Ccteles Molotov...

Pete se acerc hasta que pudo tocar la botella, y despus de mirarla con curiosidad pregunt: Pero podremos acercarnos suficientemente a los nidos? El que quiera ir puede hacerlo, y si nadie est interesado en el proyecto, borrn y cuenta nueva. Pero aqu est de todos modos... Dorm mal aquella noche. Me despert sudando. Una tenue luz griscea se filtraba hasta las cavernas rocosas; deba haber amanecido. Sent ganas de salir al aire libre. Sub la sima. Arriba la luz era ms fuerte. Y cuando sal fuera la hierba estaba hmeda a causa del fro de la noche. Me qued recostado contra una roca y cerr los ojos. O un canto. Me reincorpor y vi a Pete que vena con un cubo de agua en cada mano. Me qued donde estaba y dej que ella se acercara: Qu ocurre, querido me dijo , has dormido mal esta noche? Asent. Parece que hayas estado debatindote con la muerte... hizo una pausa . Subes a la colina? Por qu? Oh, vamos...! me dijo con impaciencia hace una maana esplndida . La segu. Cuando llegamos arriba, Pete se qued con las manos apoyadas sobre las caderas y mirando hacia el cielo; haba tinieblas y el sol estaba luchando contra ellas, salpicndolas con perlas de luz. Lejos, un pjaro cantaba, y aparte de ello no haba ningn otro ruido; Pete se volvi hacia m, y me dijo: Es curioso, verdad? Como si no hubiera gente, ni avispas. No tendra que haberlos nunca... Me gusta estar as... No respond. Y qu, no vamos a ir contra las avispas? Pues creo que es una cosa que deberamos hacer. Pero tambin creo que es una manera muy bonita de hacer que nos corten el cuello. Todo ir bien. Ya vers cmo ser igual que quitarle el dinero a un ciego. Pete... Qu? De dnde sacaste aquello..., la cabeza? Mataste una avispa? S. Con un rifle. La mat al primer disparo. No hubo problemas de ningn gnero. Pues fue un buen disparo. Se mir las manos: S. Matando no lo hago mal del todo... Me interrumpi: No importa. Ya est hecho, no? Las cosas no pueden cambiar. Pero pienso mucho en aquel individuo. No se me borra el gesto de sus ojos. Era como si no quisiera creerse lo que le ocurra. Pobre desgraciado... Fue un accidente. No puedes culparte de ello... No fue un accidente, Bill. Lo hice a conciencia. Fue un buen disparo... Quise encender un cigarrillo pero me haba dejado el paquete en la cueva. Hace mucho que ests fuera de Londres? Un par de aos. Vaya un folln que se arm cuando el viejo nos dijo que nos bamos a marchar. He comparado esta tienda, nos dijo, y viviremos todos en el campo donde todo es mucho ms sano. Y vosotros, chavales, tendris caballos, eso fue lo que nos dijo. Todo ir bien, nos aseguraba. As era el viejo. Nunca deca una palabra de nada, hasta que todo estaba zanjado y ms que acordado. Y la verdad es que las cosas no nos iban mal. La tienda era bonita y estaba... De pronto dej de hablar. Haba entrado en el terreno prohibido; el rostro se le contrajo, y los dedos se deslizaron suavemente por la cicatriz que le cruzaba el rostro. Estir los brazos y bostez. Se me qued mirando unos instantes y despus avanz unos pasos diciendo: Bueno, creo que ser mejor que nos vayamos, y despertemos a esos perezosos...

Tres noches despus nos ponamos en marcha contra las Furias. Captulo XI El plan de Greg era muy sencillo. El punto de accin escogido resida al noroeste de donde estbamos nosotros, en direccin de Gristol Channel y a unos diez kilmetros. El proyecto estaba en que Len tena que salir con el camin a la cada de la noche, y dando un rodeo ir a situarse a un kilmetro de la fortaleza de las avispas. Entre tanto, un equipo de hombres compuesto por media docena de entre los ms fuertes, ira a pie por las colinas, con la misin de acercarse lo mximo posible a los nidos de avispas. Tal medida necesitara muchas precauciones; Greg nos advirti que con toda seguridad los insectos tendran centinelas a escasos metros unos de otros. La seal para atacar la dara el camin. Len encendera y apagara repetidamente las luces, hara sonar el claxon, para llamar la atencin de los bichos. Lo ms seguro era que los guardianes, y aun otras muchas Furias se lanzaran en masa contra el camin. Cuando esto ocurriera, Len tena que alejarse a toda velocidad, confiando su propia salvacin a la rapidez de sus maniobras, lo cual no tena nada de descabellado; habamos quitado el parabrisas y las ventanillas y en su lugar se colocaron barras de hierro como las que yo haba llevado en el Ford. Aparte de eso, llevara con l un par de pasajeros con armas. En la confusin que aquella estratagema producira, los de a pie, encenderan las mechas de las bombas de gasolina, y las arrojaran a los nidos de las avispas. Esperaramos una noche lluviosa; la oscuridad y la lluvia seran tambin aliados nuestros. Al tercer da, despus de que Greg anunciara sus intenciones, sal con l en plan de reconocimiento. Llegamos cerca del campamento de las avispas, y observamos sus movimientos. El ruido que haba all era impresionante; recordaba la vorgine de una ciudad en plena ebullicin. En realidad as era... Nuestro punto de observacin se hallaba por encima de los nidos en una colina, y a medio kilmetro. De pronto Greg me cogi por el brazo y seal. Tom los prismticos y mir hacia donde l me indicaba. Entre las avispas se vean figuras humanas. No llegamos a descifrar con seguridad lo que estaban haciendo, pero evidentemente estaban trabajando, sin que les molestaran las avispas. Fue la primera evidencia que tuvimos de que las teoras de Greg no eran descaminadas; deban ser equipos de trabajo de algn campamento vecino. Lo conseguiremos, ya lo vers. Cuando ataquemos, se quedarn tan asustadas y sorprendidas que no sabrn cmo reaccionar, circunstancia que aprovecharemos nosotros para escapar, antes de que organicen el contraataque. Qu pocas quedarn! Una parte se irn en persecucin del camin, y el resto se quedarn abrazndose tranquilamente. Mir hacia el cielo . Mejor ser que volvamos. Si contina la lluvia creo que vamos a tener mucho trabajo. La incursin fue perfectamente. Yo formaba parte del grupo de Greg, Dave. Freddy Mitchell y un par ms. Nos acercamos al campamento tan pronto como las luces del camin aparecieron en la distancia. Lanzamos cuantas bombas llevbamos con nosotros, una tras otra hacindolas estallar entre los nidos. Las llamas tomaron cuerpo casi inmediatamente; con el resplandor del incendio vimos docenas de Furias movindose de un lado a otro sin rumbo fijo, sin saber si decidirse por atacarnos a nosotros o al camin, que en aquellos momentos ya se alejaba a toda velocidad. No esperamos a que se decidieran. Nos separamos y corrimos a toda la velocidad que nos permitan nuestras fuerzas hacia Chill Leer. Dave fue el nico que sufri algn dao; al saltar un desnivel cay y se disloc un tobillo. Me perd en la oscuridad y fui el ltimo en llegar. Esperamos angustiados a que llegara Len y sus compaeros. Cuando por fin aparecieron al cabo de una hora, todo fueron

felicitaciones y palmoteos en la espalda. Len explic que haba visto una columna de vehculos que se desplazaban hacia el norte, lo cual indicaba que las avispas ya permitan el trfico nocturno. Dijo tambin que hacia el sur haba cientos de nidos. Los haba visto en la distancia a la luz de sus faros. Aquella noche dormimos plcidamente, y al da siguiente y los dos que siguieron nos sentimos mejor de lo que nos habamos sentido desde haca tiempo. Hicimos nuevas incursiones, y las avispas una vez tras otra caan en la trampa que les tendamos. ltimamente Pete vena con nosotros, y permaneca junto a los nidos durante ms tiempo que nadie; y cuando estbamos en las cuevas describa alborozada los daos que habamos causado. En la ltima incursin realizada asegur que la destruccin haba sido completa. Nos sentamos llenos de jbilo; nuestros esfuerzos eran quizs una gota en el ocano, pero nos aliviaba. Volvimos al ataque diez das ms tarde, pero ya nos habamos propasado en nuestro sistema, y bastante suerte tuvimos de salir del apuro sin prdidas. Tan pronto como las luces del camin se encendieron, de los nidos amenazados hubo una explosin debida. Pero las Furias no alcanzaron al camin. Volaron en direccin contraria hacia donde estaban los nuestros de a pie. Slo se arroj una bomba, y todos pasaron por momentos muy comprometidos para poder salir con bien. Len al darse cuenta se acerc mucho ms al campamento, y se puso a disparar para llamar la atencin de las avispas, pero stas prefirieron ignorarle. En el camino de vuelta, fue cuando el vehculo se encontr verdaderamente con una concentracin de insectos. Fueron unos minutos de verdadera angustia hasta que consigui liberarse de ellas. Al parecer, en aquellos momentos las avispas haban abandonado la persecucin de nuestra infantera. Se impona un cambio de sistema. A la noche siguiente Greg invirti la tcnica. Aquella vez, nuestra meta era un rea inmensa de nidos que estaba situada a unos cuantos kilmetros de Bath. Uno de nosotros se encargara de encender una hoguera a medio kilmetro de all. El resto iramos en el camin y ste sera el encargado de hacer el verdadero ataque. Era un planteamiento bastante peligroso pero sali bien. Cuando apareci el camin, tuvo lugar el xodo caracterstico de las avispas; salieron como flechas en persecucin de los atacantes imaginarios. Mientras estaban buscndonos, el camin se acerc a los nidos vomitando por ambos lados bombas incendiarias. A pesar de la lluvia, las llamas se propagaron como un rayo; el resplandor cubri el cielo en algunos kilmetros a la redonda. Aquella noche, las bebidas corrieron por la cueva hasta el amanecer. Estoy seguro de que si algunas Furias hubieran pasado a un kilmetro de distancia, hubieran odo la algaraba. Yo tambin me alegr un poco; no era mi intencin, y no haba bebido nada desde el episodio de Dorset, pero me fueron insistiendo repetidas veces hasta que acept unos tragos. Hacia el amanecer las cosas fueron tomando tintes de orgas; recuerdo a Maggie, alta como una espiga, jurando que bailara la danza de los Siete Velos si Dave tocaba con la guitarra El Bolero de Ravel. Me despert a no s qu hora del da siguiente por la tarde con un dolor de cabeza terrible. La mayora del grupo estaba fuera haciendo una cura de aire fresco, o durmiendo todava los efectos de la juerga de la noche anterior. Me levant y me pas una hora limpiando la caverna de los restos de la orga. Pete lleg cuando ya casi haba acabado, y terminamos juntos de limpiar lo que quedaba; despus la ayud a llevar unos fardos de ropa hacia la gran sima; casi siempre era ella quien se encargaba de la colada del grupo; casi siempre prefera bajar al manantial de agua que haba en el interior de las cavernas, en lugar de ir al manantial que corra al aire libre. Deca que era a causa de que ofreca menos riesgos, pero no creo que esa fuera la verdadera razn. Las cuevas la fascinaban, y a veces se pasaba horas sumida en el silencio de las entraas de la colina. Cargu con los paquetes y baj la escalera tras ella. Cruzamos el corredor de las estalactitas, y llegamos a la tercera sima por la que discurra la catarata. Pete haba trado

unas bujas y las encendi para conservar las linternas. Estuvo lavando con agua helada y golpeando la ropa contra la roca. Despus la tendera en la colina para que se secara. Cuando termin me acerqu a una de las rocas y encend un cigarrillo. Pete me dijo: Ya que estoy aqu, querido, disfrutar del bao de medianoche, no te importa, verdad? De momento casi no me di cuenta de lo que quera decir, hasta que vi que se quitaba los zapatos. Se desvisti rpidamente. Se meti en el pozo, lo cruz a nado y despus qued de pie con agua hasta las rodillas en el lado opuesto. Empez a frotarse para mitigar el fro: An sigues con intencin de marchar? No lo s. Podra ser. Y al mismo sitio? Al mismo sitio. La Isla de Wight. Al metrsele el jabn en los ojos se lament unos instantes. Despus dijo: Sabes, me parece que has estado perdiendo el tiempo aqu. No ha sido mi intencin... Termin de frotarse con el jabn, se meti bajo el agua, y sali escupiendo. Se sec rpidamente, y cuando estuvo vestida se acerc a m. Encend otro cigarrillo y se lo di a ella. Lo tom mirndome gravemente: En qu piensas? En que tienes un cuerpo encantador... Bah... respondi con indiferencia . Anoche se arm una buena, eh? La pobre Maggie desde luego, cogi una... Pero lleg a hacer de Salom? No s... No creo. No deba tener fuerzas ni para dar un paso... Creo que algunos de ellos consideraban que haba algo verdaderamente que celebrar. Y tal vez s lo haba. A quin quieres engaar, Bill? Esas malditas avispas nos cazarn. Es por fuerza. Quiz sea en el prximo ataque o tal vez en el siguiente. Pero nos cazarn si continuamos. Es razonable, no? Cre que para ti el incendiar nidos era un pasatiempo. Al principio, s lo era. Pero cada vez se est haciendo ms difcil... Permanec en silencio. Por qu no te vas ahora que puedes? me dijo de pronto . Podras muy bien alcanzar la costa, ya lo hiciste en otra ocasin... Y t? Yo aguantar un poco ms. De pronto me sent harto de todo aquello. El matar a las avispas era como querer matar una ley fsica; no tena finalidad alguna, y ella lo saba igual que yo. Era como ofrecerle la garganta al cuchillo... Pete, cuando llegaste a la conclusin de que estabas cansada de vivir? dije de pronto. Se puso en pie y tir la mitad del cigarrillo que le quedaba al pozo. Voy a volver dijo . Quiz hayan vuelto ya algunos de los otros para cenar. Nunca se sabe. chame una mano, quieres? Y la suerte, tal como Pete haba predicho, se nos escap de entre las manos una semana ms tarde. Greg haba decidido caer sobre uno de los campamentos, uno de los ms grandes, que haba cerca de Wells hacia el sur. Len llevara el camin como siempre, y los pasajeros seran escogidos por grupos. Greg ira tambin con el camin, que tena que dejarle a un kilmetro aproximadamente del punto base. Salieron a la cada del sol. Si las cosas iban bien, volveran poco despus de media noche. La mayor parte del tiempo

me la pas jugando a las cartas con Maggie y Dave. El esperar siempre fue desagradable, pero esta vez fue peor. Tena la sensacin de que iba a ocurrir un desasir irreparable, y no haba forma de liberarme de ella. Al amanecer no haba llegado el camin y en seguida comprendimos que nos habamos metido en algo desagradable. Lo comentamos; decidimos que si a media maana no habamos tenido el menor indicio de ellos, Dave y yo saldramos para ver lo que haba ocurrido. A las nueve ya no aguantamos ms. Cogimos un par de rifles, agua, y una botella de coac y nos fuimos hacia el sur por el mismo camino emprendido por el camin. Haca una maana ideal. Pas bastante tiempo sin tener evidencia alguna de avispas ni de seres humanos. Nos encontramos con Greg dos horas ms tarde por pura coincidencia. Saba tanto de lo sucedido como nosotros. Dijo que el camin lo haba dejado tal como estaba previsto, a un kilmetro aproximadamente de donde estbamos. Se aprest para llevar a cabo su cometido, pero el camin no lleg. Tena las ropas y las piernas destrozadas a causa de las espinas y las zarzas del camino, y enormes ribetes morados circundaban sus ojos a consecuencia del cansancio pero insisti en que se senta con fuerzas para proseguir. Comenzamos a caminar de nuevo. De repente, Dave lanz una exclamacin y seal un punto. Quedamos petrificados; frente a nosotros, a unos setecientos metros, se alzaba una columna de humo negro. No s por qu pero los tres empezamos a correr al mismo tiempo. Podramos habernos metido en cualquier trampa, pero la idea no entraba en nuestras cabezas. Dimos un rodeo y nos detuvimos otra vez horrorizados. A nuestra derecha la carretera discurra casi en lnea recta, limitada a un lado por un muro de piedra. No muy lejos el camin estaba tumbado de medio lado. Arda con avidez. Llegamos all jadeantes. El calor era intenso. No haba modo de aproximarse. Aparte del trepidar de las llamas no haba ningn ruido. El humo se alzaba en lnea recta, reflejando su espesa sombra sobre la hierba. Dimos la vuelta alrededor del camin, tratando de ver dentro de aquel infierno que era la cabina en llamas. De pronto, una voz insegura, habl tras de nosotros: Os podis ahorrar el esfuerzo dijo con amargura . No se puede auxiliar a nadie... Di media vuelta. Len Dilks estaba sentado a unos diez metros tras una mata de arbustos. Tena la cara de color ceniza, y cubierta de sudor; recordaba ms una calavera que a un ser viviente. Se sostena el brazo izquierdo contra el pecho. Haba destrozado una parte de la camisa para vendarse la mano. Tena las ropas teidas de sangre. Lo sacamos de all; lo llevamos a unos doscientos metros, de donde haba ocurrido el accidente, tras otros arbustos. El humo podra haber atrado a las Furias pero ninguna apareci. Greg le dio un buen trago de coac; esto le reanim y entonces nos explic lo que haba ocurrido. Todo haba salido mal; de alguna manera las avispas supieron que vena el camin. Se lanzaron sobre l a cientos, y se amontonaron de tal forma sobre las barras del parabrisas que Len fue incapaz de saber si iba o no por buen camino. El camin iba bastante de prisa; cuando quiso darse cuenta de! peligro que corran, quiso dar un golpe de volante, pero era demasiado tarde. El primer impacto arranc la puerta, y l salt. De esto s se acordaba, pero lo dems no era ms que tinieblas. Greg lo cogi por los hombros: Len, trata de recordar..., cuntos murieron? Intntalo. Sacudi la cabeza en seal de impotencia. Despus acert a decir: Dos... en la cabina... Quin? Len! Quin? Dijo pausadamente: Castleton y Mitchell...

Y por qu quemaste el camin, Len? Por qu le prendiste fuego? le pregunt. Era mejor... Ahora ya est hecho. Todo ha terminado... Le dejamos a la sombra de unos arbustos y empezamos a buscar. Si l se haba salvado, igual poda haber ocurrido con otros. Nos distanciamos un poco y comenzamos a gritar sus nombres una y otra vez. Nos olvidamos incluso de las Furias. Creo que la primera respuesta fue un eco. Me detuve y volv a gritar. Y volv a or el eco. Baj desde lo alto de la colina hacia el declive que terminaba a unos ocho metros de profundidad. Me encamin hacia donde haba odo las voces. Haba tres de ellos. Jones Cocinas. Julie y Pete. Owen mir hacia arriba y cuando me vio trat de sonrerse, pero toda su voluntad qued reducida a una mueca. Dijo con voz alicada: Lo pasamos mal, muchacho. He hecho un mal gesto con una pierna y me la he torcido... Pete tena a Julie sobre sus piernas, y con un brazo le mantena la cabeza en alto. Tuvimos que ser dos para sacarla de all. No se poda hacer nada por ella. Julie haba muerto. Subimos a Owen. Tena el muslo hinchado de una manera alarmante; yo hubiera jurado que tena la pierna rota. Ni siquiera poda apoyar el pie en el suelo; tena que ir caminando a saltos, con un brazo sobre los hombros de Greg. Se hizo de noche antes de que estuviramos de vuelta en Chill Leer. Nos fuimos relevando para ayudar a los heridos. No vimos avispas, aunque las omos casi constantemente zumbando en el cielo. En mi vida haba hecho un viaje semejante. Hicimos un alto para que descansaran los heridos, y aprovechamos para enterrar a Julie. Ya no hubo nuevas incursiones por el momento. La mano de Len cur, y Owen pudo sostenerse pronto por si mismo con ayuda de un bastn, y comenz a ocuparse de sus guisos. Los desaparecidos fueron sustituidos por cuatro obreros de granja que vinieron por las colinas, escapados de un campamento de avispas; pero las cosas ya no eran igual. Aquella atmsfera y camaradera anterior, haba desaparecido. Pete fue quien acus ms que nadie el cambio. Se internaba en el laberinto de las cuevas. En ocasiones se quedaba all adentro durante un da, y hasta dos, sin salir para nada a la superficie. En un par de ocasiones fui tras ella, y Greg tambin lo hizo pero no la pudimos encontrar por parte alguna Una vez la encontr sentada en lo alto de la colina a unos setecientos metros de Chill Leer. Haba estado lloviendo durante varias horas, estaba completamente empapada. Le habl, y quise persuadirla para que se pusiera a cubierto en la cueva, pero no sirvi de nada. Tan concentrada estaba en sus pensamientos, que an no s si me oy. En octubre, dio la impresin de que el nmero de Furas haba disminuido, y al cabo de una semana, tuve la sensacin de que Greg haba acertado en sus predicciones. Los nidos iban desapareciendo. Continuamos en las cuevas durante los das ms cortos, viviendo de los ltimos remanentes que tenamos de comida. A finales de mes, Greg sali solo. Volvi con un desconocido, un individuo de Hampshire llamado Stokes. Venan en el Land Rover, y omos el claxon a dos kilmetros. Cuando llegaron a las cuevas, estbamos todos en el exterior esperndoles. Greg dijo que todo el macizo estaba totalmente liberado de insectos; que se haban dirigido hacia el sudeste y que se haban internado hasta Somerset; las avispas se haban ido de all tambin, y sus ciudades estaban desiertas. Creo que todos nos volvimos un poco locos. Len se apropi de otro camin; Dave trajo otro Land Rover. Subimos en el coche. Llevamos pocas cosas con nosotros; la mayor parte de las cosas las dejamos apiladas en las cuevas. Por mi parte, no tena la menor intencin de volver a ver de nuevo Chill Leer.

Pero tuvimos una sorpresa desagradable. Como primera medida nos, dirigimos hacia uno de los campos de trabajo ms prximos, de uno de los cuales haba escapado Stokes. Yo iba en el coche de cabeza con Greg y Pete. En cuanto llegamos cerca del lugar, o lo que me pareci un disparo. Unos segundos despus ya no me cupo la menor duda. Nunca hasta entonces haba resistido a un tiroteo. Y desde luego no me pareci muy divertido. Di un frenazo en seco e hice cuanto pude por volver sobre nuestros pasos. Fue un milagro que nadie resultara herido. Una vez estuvimos fuera del alcance de los disparos nos detuvimos y tratamos de pensar en qu demonios podramos hacer. Greg mova la cabeza de un modo desesperado: Deben estar locos, no comprendo nada... Pero tenemos que hablar con ellos sea como sea, y tratar de averiguar qu es lo que ocurre... Tena razn; no haba ms solucin que tratar de parlamentar. Deban estar equivocados respecto a nosotros... Por fin, Greg y Dave avanzaron a pie, llevando con ellos una bandera blanca. Los dems nos quedamos en los vehculos esperando. Greg tard en volver ms de media hora; cuando lo hizo traa el rostro cariacontecido; no haba habido error alguno, saban quines ramos, y de dnde venamos. Pero no queran saber nada de nosotros. Al parecer, a cada incursin de ataque que habamos efectuado, siguieron represalias en los campamentos. Greg trat de llegar a un acuerdo respecto a que se respetara nuestro paso por las proximidades de los campamentos, pero se negaron incluso a ello. Prometieron que dispararan en cuanto nos vieran y que tiraran a matar. Era cierto que los insectos no conocan la pasin, y que para ellos la palabra venganza no tena significado, pero los asesinatos que cometieron ltimamente no fueron en acto de venganza. Con la llegada del invierno y el perodo de inactividad a que se veran forzados, las Furias decidieron deliberadamente disgregar a los sobrevivientes de la raza humana en pequeos grupos. Y la verdad es que lo consiguieron. En total, visitamos una docena de campamentos; los nicos que nos toleraron fueron los ocupantes de uno que no haban logrado encontrar armas. Pero la gente no quiso unirse a nosotros. Los nios incluso, nos tiraron piedras. No creo que nunca nadie llegue a escribir la verdadera historia de este perodo. Muchos sectores de la nacin se vieron sumidos en una guerra civil. Los que haban sufrido el asedio en los campamentos luchaban contra los de las colinas, y stos respondan a los ataques. No haba autoridad central, ni Gobierno. Hubo masacres, incendios, y pequeas escaramuzas en los campos. Y entre tanto las ciudades moran. Parece exagerado; tal vez lo parezca pero es de la nica forma que se puede expresar. En las ciudades ms populosas, y en muchos de los campamentos de las avispas, las epidemias que Greg haba augurado se desataron con una fuerza terrible. Bristol, Bath, Cardiff, Liverpool, Manchester, Birmingham, Portsmouth, Southampton y Londres, todas cayeron bajo los horrores de las plagas y el fuego. Y se desataron nuevamente; tifus, tifoides, disenteras, difterias... Volvimos otra vez a Chill Leer. No ramos el nico grupo de guerrillas en el sudoeste, pero no tenamos contactos con los otros. Al reemprender la vida all, Greg nos asign otra tarea. Nos explic el ciclo vital de los nidos de avispas; nos habl de cmo las hordas de avispas obreras y sus cras moran en el otoo, dejando solamente un puado de reinas de hibernacin capaces de restaurar las colinas. Comenzamos a buscar sin desmayo el escondrijo de los insectos reales. Quembamos cada nido de avispas que encontrbamos pero eso no era suficiente. Hubiera hecho falta un ejrcito permanente dando batidas implacables. Yo continuaba en mi empeo de marchar en busca de Jane, pero siempre lo dejaba para ms adelante. Hoy para maana, maana para pasado... y as sucesivamente. Quera caer sobre una Furia y aplastarla entre mis manos, despus

me ira. Greg deca, con cierto grado de cinismo, que yo estaba empezando a pensar en avispa. Nos cost varias semanas encontrar la primera Reina. El grupo de Pete fue el que la captur. Aquel da Greg no estaba, pues haba ido en busca de provisiones, y no s por qu razn, en su ausencia yo era aceptado como segundo en el mando. Fue Dave el que me trajo la noticia. Me dijo que haban estado quemando unas grietas de las rocas a base de echar gasolina en la entrada y prenderle fuego despus. Era una nueva tcnica que habamos implantado. El insecto sali con las alas chamuscadas, pero aparte de ello sin dao alguno. Pete captur al animal, y lo llev a una granja que utilizbamos en ocasiones como cuartel general accidental. Pete haba dicho que quera estar sola con el bicho, pues se propona interrogarlo. Lanc una maldicin. Nuestra idea era matar avispas, y no hacer el estpido con ellas. Volv con Dave. Estbamos a mediados de enero y haca mucho fro. Cuando llegamos a la granja, todo pareca desierto. Una columna de humo se desprenda por una de las chimeneas pero nadie respondi a mis voces de llamada. Le dije a Dave que se quedara vigilando el jeep, abr la puerta de una patada y entr. Cerr la puerta tras de m. Haba fuego en la chimenea, y en una mesa al lado, vasos y botellas de vino. Muy festivo. Pete estaba en mitad de la habitacin con la bayoneta en una mano. Tena el pelo revuelto y pareca presa de una gran tensin nerviosa. Frente a ella estaba la Furia atada a un madero. La gran reina haba vuelto en s de los dolores producidos por las quemaduras, y retorca el cuerpo tratando de liberarse. Se hallaba en inferioridad de condiciones por el hecho de que le faltaban las patas. Me qued mirando a Pete, despus a la avispa. Qu demonios crees que ests haciendo? pregunt. Pete se ech el cabello hacia atrs diciendo: Hola, amigo! T tambin quieres asistir a la fiesta? su voz era insegura. Entonces fue cuando me di cuenta de que estaba ms de un poco borracha. Pete, te hice una pregunta. Qu ests haciendo? Estamos conversando un poco me respondi . Agradable, a que s! se acerc a la Furia alzando al aire la hoja de la bayoneta . Conversando un poco...! La cabeza del bicho recibi un fuerte golpe: Y ahora, viejo amigo Bill..., ven a unirte a la fiesta...! Vino junto a m. me cogi por la mueca, y me arrastr con paso inseguro: Ven a verlo, Bill. Ven a conocer a mi amiguita. Es bonita, eh? Se acerc a la Furia y con la punta de la bayoneta pinch la cabeza . Oh, mira eso... dijo Pete con suave inflexin de voz . No es bonita? Mira el cariito... Son casi humanos. Pero ta no te har ningn dao, cielito. No mucho... Pete, por lo que ms quieras... Continu conversando con la avispa: Eres muy importante. Mucho. Y sabes lo que estamos diciendo, verdad que s, querida? Todo, lo entiende todo... Y los tuyos tambin sois muy importantes. Formis una colonia. Toda una colonia de malditas avispas bastardas con pelos negros y amarillos... Pete, si vas a matarla hazlo de una vez. Lo que ests haciendo no sirve de nada. No somos brbaros. Lanz una carcajada. Y dame esa bayoneta le urg , ya le has hecho bastante dao. Se revolvi hacia m, con los ojos fulgurantes por el odio: Por qu viniste aqu, Bill? Por qu no te quedaste donde estabas? Qu es lo que vas a hacer? Dedicarme un sermn? Avanz unos pasos, vino junto a m, me tom la mano y la puso sobre su mejilla . Pues predcame sobre esto, sobre lo que se siente al vivir tras esta cicatriz, maana tarde y noche. Esto fue un pequeo recuerdo que me dejaron estos perros bastardos. Para que los recordar siempre. Precioso, eh? No me digas lo que soy yo, predcame sobre esto slo... Apart la mano:

Por lo que ms quieras, Pete quise sujetarla pero se apart de m. Estaba temblorosa, y alzaba la hoja de la bayoneta entre los dos. No te pongas pesado, amigo, no te pongas pesado. No estoy tan borracha... hizo una pausa y aadi : T no lo sabes todo, Bill. Llamarme brbara! A m! T no sabes nada, no sabes ni el principio... trag saliva . Nunca te cont lo que ocurri el da que vinieron las avispas, verdad? Nunca se lo dije a nadie... Y crees que el atormentar a ese animal te devolver la familia? Hizo caso omiso de mi sugerencia. Con la mano sobre su rostro, se acariciaba con un dedo la cicatriz. Prosigui: Estbamos sentados. Todos tranquilos y contentos. Acabbamos de tomar el t. Mi padre, mi madre y los peques. Se oy el zumbido ese, sabes? En el cielo. Qu es eso?, dijo mi padre. Recuerdo perfectamente sus palabras: Ni que fueran los malditos insectos esos de que se habla, dijo. Mejor ser que vosotros os quedis ah. Yo voy a buscar un cuchillo grande... Y se meti en la tienda. Los dems desoyndole, fuimos tras l, arremolinndonos alrededor de la puerta. No la abras, Harry, dijo mi madre. No quiero aqu ningn biche de esos... Instantes despus entraron por la ventana. Pop, mi hermano, fue el primero. Lo dejaron seco al instante como acribillado a balazos. Y despus empezaron con nosotros. La pobre vieja fue despus continu mirando fijamente a la avispa . Y entonces fue cuando me hicieron esto, al querer quitarle de encima a la avispa que la martirizaba. Yo la cog fuerte por la cabeza, cuando se tir sobre m. Y no me pudo coger de lleno la garganta. No haca ms que picotearme y picotearme, pero no llegaba a dar en el sitio exacto que ella quera, y slo me alcanzaba el rostro. Y la sangre me resbalaba por todo el cuerpo hasta los pies... Despus ya no fui capaz de sostenerla... no tuve fuerzas... Estaba toda resbaladiza... Tena la cabeza y gran parte del cuerpo cubierto de sangre como si me hubiera baado en ella... No puedes imaginarte lo que fue aquello, Bill. En absoluto. Y esos bichos parecan tranquilos, a medida que nos iban matando. Una muerte tranquila. Recuerdo que oa al viejo, que respiraba entrecortadamente, emitiendo una especie de ronquido que presagiaba la muerte, y a nuestra Rita que lloraba. Tu cara, Jan, me deca, te han cortado la cara... Ya est bien, Ri, ya est bien, le deca yo, no te preocupes, me la arreglar en un minuto... An poda hablar, sabes? Lo nico que no poda era ver, a causa de la sangre. No senta nada... Janette, mejor seria que te callaras... No me llames as! chill y lanzando una nueva carcajada aadi : Y por qu no me vas a llamar as, ahora ya no tiene importancia. Janette, se es mi nombre. Si... Jan... Todos me conocan en Westrincham. Podas preguntarle a cualquiera. Todos conocan a Jan Peterson. Te hubieras divertido. Te hubieras divertido de lo lindo. Nunca te dije lo que era yo, verdad, Bill? Lo nico que me interesa es lo que eres ahora. Lo que ests haciendo. Su voz haba llegado a un grado que reflejaba la histeria: Pues era una zorra. Una vulgar y cochina prostituta. Recorr la ciudad de un extremo a otro, sin direccin fija... se limpi la frente con el dorso de!a mano . Y ahora sorprndete. Ahora dime otra vez que soy una brbara... No habl. Yo era la oveja negra continu . Yo era la que no haca nada bueno. Tiene gracia. Mi padre sola decirme: Nunca hars nada bueno, mi pequea..., eso acostumbraba a decirme, nunca hars nada bueno... Pero cuando llegaron los bichos esos, se lo llevaron a l en lugar de a m. A l y a mi madre y a los cros. Mira que tiene gracia, me dejaron a m...

Sola trabajar tres noches por semana por las afueras. Y sacaba bastante dinero. El resto del tiempo me lo pasaba por las calles. Y me iba muy bien. Entraba en todos los sitios, y a nadie le importaba mi presencia, y menos en los bares. Todo el mundo lo saba. Hasta el viejo. Todos conocan a Jan Peterson. Yo lo nico que quera era que mi padre no se enterara. Pero era imposible mantener cosas ocultas en Westrincham. En un pueblo no es lo mismo... El pasado hay que olvidarlo. Pete. Para qu remover cosas as? No respondi. Se acerc a la avispa nuevamente con la bayoneta alzada: stas fueron las que las enviaron, Bill. stas. Las avispas que han muerto no podan pensar. Eran mquinas. Pero stas s que podan pensar. Salid, fue lo que se dijeron, adelante. Salid y matar. Matar a todos los tipos decentes. Arrancarles sin piedad sus malditas cabezas. Pero hacerlo con cuidado. Lentamente. Pero mirar bien de no hacer ningn dao a ninguno de los dems. Dejar a las prostitutas y a los ladrones y a la gente de mal vivir, a sos dejarlos tranquilos. Eso fue lo que les dijisteis, verdad? Verdad? La Furia abri y cerr repetidas veces las mandbulas. Pete se ech hacia atrs. Quiere luchar. Mrala, quiere jugarse su ltima carta. Pues de acuerdo, si quieres guerra, te aseguro que has venido al lugar ms apropiado, querida, te daremos lo que pidas... La hoja de la bayoneta sise en el aire. El golpe fue tan rpido que casi no lo vi. Uno de los enormes ojos del animal qued traspasado, y empez a sangrar abundantemente. La Furia empez a temblar y a revolverse, haciendo vibrar el madero a que estaba atada. Salt sobre Pete. Hubo un momento en que cre que iba a usar la bayoneta contra m. Hasta entonces no me haba dado cuenta de lo tozuda que era. La cog por la mueca, se la retorc, y le golpe los nudillos contra la mesa. La bayoneta cay al suelo. Se liber nuevamente de m, fue hasta el fondo de la habitacin y comenz a gritar: Mata a ese maldito bicho, Bill, mtalo!, por los clavos de Cristo, mtalo...! Sal fuera, cog el rifle de Dave, apoy el can sobre el trax de la avispa y dispar. Se desplom sobre el suelo. Cog a Pete y la llev al coche. La dej en Chill Leer. No hablamos mucho el uno con el otro. Greg ya haba vuelto, y me desped de l y de Dave. El ltimo acontecimiento vivido con Pete pareca que hubiera sacado de mis casillas. No poda aguantar all por ms tiempo. Por aquel entonces, tenamos toda una coleccin de coches. Me hubiera llevado de buena gana uno de los de doble traccin pero no podan desprenderse de l. Cog un MG TF. No era muy til para lo que yo necesitaba pero no tenamos otra cosa. Emprend mi camino, y tom rumbo sur, hacia Jane y hacia el mar. A unos kilmetros de all, me encontr con el ejrcito. Hubo un momento en que casi no daba crdito a mis ojos. Haba una docena de vehculos armados, entre Saladins y otro tipo de carros de combate. Avanzaban a bastante velocidad. Fren en seco. Tenan un altavoz y o con toda claridad a pesar del ruido de los motores: El coche rojo, alto... el coche rojo, alto... No s lo que me ocurri. No s lo que queran ni me importaba. Yo iba hacia la costa, iba al encuentro de Jane, y no tena intencin de reunirme con nadie, nunca ms. Arranqu de nuevo, y me fui a toda velocidad en direccin contraria a la de ellos. Volv a or el altavoz: El coche rojo... detngase o dispararemos... Y como no hice caso, empezaron a disparar sobre m. Pero yo continuaba mi marcha. Ta-ta-ta-ta-ta ta-ta... Vi cmo pequeas nubculas de polvo se levantaban a ambos lados de mi camino. No me arredr. Continuaron disparndome.

O estallar un neumtico. Perd el control de TF, y de lo nico que me acuerdo es de que lanc un grito de angustia. La hierba y los arbustos se oponan a mi paso, y la tierra y el cielo cambiaba de lugar. Se hizo la oscuridad. La oscuridad y el dolor. O ruidos. Como el mar. Y vi rostros. Rostros que flotaban en el vaco, y que se movan lentamente, como globos, hasta, perderse lejos de m. Queran hablarme, pero las slabas, slo quedaban traducidas a un dolor intenso. Cuando los globos estaban cerca de m el dolor era ms intenso. Quise debatirme contra ellos, alejarlos. Saba que estaba chillando otra vez, pero no lo oa. Despus todo qued reducido a la oscuridad. Y la oscuridad dur mucho tiempo. Captulo XII El no ver, la oscuridad, tal vez dur un da, una semana, o quizs un mes. Haba visto imgenes febriles que me acechaban, que se mezclaban en mis sueos; vi a Jane y Sek, a las Furias, al bote y el camin ardiendo; una. lluvia de rocas, mi casa derrumbndose, y aplastndome las piernas. Quise hablar con Jane pero no me sirvi de nada; su pelo se haba vuelto rubio, o blanco, y tena la cara llena de cicatrices; tena las manos fras, heladas, y no haca ms que gritarme... matar... matar... Las palabras, el ruido, parecan penetrar en mi carne para agudizar el dolor, y volva a estar en el bote, en medio de un mar agitado. Quise remar, pero el bote entonces se converta en un coche rojo, que era asaltado y que me estrellaba contra la carretera. Despus las rocas y la casa que se hunda de nuevo, y otra vez y otra vez... Los sueos se fueron aplacando. Y en un momento dado, abr los ojos. Me llev la mano a la cara. Estaba sudando. De pronto, lo record. El MG. Haba ido mal. Y me haban cogido. Esto era una celda, una crcel. Escapara antes de que se dieran cuenta de que haba vuelto en s. De pronto o una voz: Tranquilo, tranquilo deca , tranquilo, est bien, tranquilo... Vi con ms claridad, y me encontr con Pete frente a m. Y sobre ella un techo rocoso. Esto no era una celda. Era Chill Leer. Pete me estaba enjugando el rostro. Quise hablar pero tena la boca demasiado seca. Le cog la mano y se la apret. Sus dedos estaban helados. Estaba sentada mirndome y luego volvi la cabeza: Greg llam ha vuelto en s. Vaya, demonio de Bill ya pens que no conseguiramos recuperarte..., Despus de beber un poco de agua que me trajo Pete, dije: Que ocurri? Pues que la armaste buena... respondi Pete sonriendo. Creyeron que estabas muerto explic Greg . Y nosotros tambin. Omos los disparos, nos acercamos, y conseguimos burlar a aquellos bastardos para traerte hasta aqu... Empec a darme cuenta vagamente de lo que haban hecho por m. Quera hablar, levantarme y abrazar a Pete, y a Greg, pero no tena fuerzas ni para eso. cerr los ojos de nuevo y me dorm... Pasaron un par de semanas antes de que pudiera levantarme, y bastante ms tiempo antes de que fuera capaz de andar sin ayuda de un bastn. Tuve la suerte de poder salir con vida, pues al parecer el accidente haba sido muy grave. Pete deca, bromeando, que en lo que ms suerte haba tenido era en haber cado de cabeza, pues de lo contrario el

accidente pudo haber sido mortal. Haba un gran trabajo de enfermera. Quise comentarlo con ella. Hubiera querido decirle muchas cosas, pero siempre me interrumpa diciendo: Ya est bien, querido. Toda la rama de los Peterson han sido siempre sirvientes... Durante el tiempo que haba durado mi ausencia de la vida activa, Greg haba tenido tanto trabajo que casi no reposaba. Haba estado preparando trampas por los alrededores de la cueva, para cuando volvieran las avispas. Haba puesto cargas y detonadores en muchos sitios que l consideraba podran ser cobijo de las avispas. Y tal como Greg haba supuesto, las avispas volvieron. Los acontecimientos del ao anterior se repitieron casi idnticamente. Por aquellas fechas yo ya estaba casi totalmente recuperado. Greg logr hacerse con un par de vehculos Mark Two Ferris, que escondi no lejos de nuestra guarida, bajo brozas y maleza. A mediados de abril las Furias aparecieron a miles. Greg estaba asustado. Irrumpieron sobre los campos de la noche al da. Desde que lleg el momento de mi recuperacin, vi con menos asiduidad a Pete. Haba vuelto a encerrarse sobre s misma; se haba vuelto tan esquiva como un gato de china. Una noche lo coment con Greg. Estaba en la boca de la cueva viendo cmo e! sol se ocultaba tras las colinas. A mis sugerencias, qued callado unos momentos y al fin dijo pausadamente: Te habl alguna vez de s misma? De lo que fue antes de esto? Una vez. Me lo explic en unas cuantas frases bien escogidas. Y qu pensaste? Le mir fijamente antes de responder: Pues no pens nada. Le dije que aquello perteneca al pasado. De todos modos no me importa. No comparte esa clase del sentido de la moral. Moralidad. Ah est la llave de todo, creo yo... La llave de qu? No me respondi de un modo directo: Cuando yo era un poco ms joven, y un poco ms loco por tanto, sol pensar mucho en la moralidad. En el cielo y en el infierno y en todas esas cosas. Se sonri . Creo que en aquellos momentos me hubiera gustado ser la cabeza de una nueva fe. Ensayar una nueva moralidad. Una en la que nada tuviera que ver el sexo. Hay muchos ms medios de ser inmoral que el simple hecho de hacer el amor con alguien que te gusta. Aunque sea pagando. Tal vez estoy loco, pero creo firmemente que una prostituta puede muy bien tener moralidad. Tal vez sea una moralidad completamente reida con la cristiana. Pero moralidad al fin y al cabo. Y qu tiene que ver esto con Pete? Pete sufre una psicosis en este aspecto. Alz las manos. Despus alz la mirada hacia el cielo . Pete cree que ella ha contribuido a que vinieran las Furias. Est convencida de que las Furias vinieron a aplastar la raza humana, por los pecados de los condenados. Y ella se cuenta entre los condenados... Cristo!, pero eso se aleja un tanto de la realidad de las cosas... Eso no lo puedo discutir, Bill. No soy un psiclogo. Mi intencin no es determinar de un modo fijo, si su mente atraviesa un proceso consciente de su pensamiento. Pero es una chica que piensa mucho y que se crea a s misma muchos complejos. No te dejes engaar por su acento de los bajos fondos. Debieron castigarla y no lo hicieron. Y por eso ahora quiere castigarse a s misma, y seguir los pasos de su familia. Se desea la muerte. Unas frases vinieron a mi memoria: Matad a iodos los tipos decentes. Pero hacerlo con cuidado. Lentamente. Pero mirar bien de no hacer ningn dao a ninguno de los dems. Dejar a las prostitutas y a los ladrones y a las gentes de mal vivir, a sos dejarlos tranquilos... Dije despacio: As que crees que verdaderamente quiere morir?

Una parte de ella s. Quiz ya est muerta. Tal es un caparazn que habla, camina... Se reincorpor . De todos modos, qu ms da? A todos nos acecha la muerte. Por qu estamos aqu sino? Avanz unos pasos, y se perdi en la oscuridad de la cueva. Recuerdo aquellos tiempos como un perodo continuo de luchas y devaneos: la lucha para encontrar comida, gasolina, aceite, municiones, y la lucha constante para poder continuar con vida contra aquellos bichos que se multiplicaban cada da. En julio sobrevino el primer ataque a Chill Leer. An no comprendo cmo las Furias tardaron tanto tiempo en descubrir el escondite. Casi me inclino a creer que tenan noticia de l bastante antes. Y sospecho que si no nos hubiramos metido con ellas, ellas hubieran hecho lo propio con nosotros. No s cuntos insectos pondran sitio a las cuevas, pero la verdad es que nos dieron mucho trabajo. Ms de un ciento debieron morir en la primera sima, antes de que el resto se decidiera por abandonar. A partir de entonces nunca estuvimos a salvo en el campo exterior, sino llevbamos un arma. Las avispas mantenan el rea en constante vigilancia, lo cual dificultaba nuestros viajes de aprovisionamiento e incursiones de ataque en un cien por ciento. Jane nunca se apartaba de mi pensamiento a lo largo de aquel verano hctico, aunque la esperanza de poder marchar hacia la costa me pareca tan remota como un sueo. Casi llegu a envidiar a la gente que trabajaba en los campamentos de avispas. Ellos, al menos eran libres para ir y venir. El trfico de carreteras por estas fechas era continuo; yo no haca ms que darle vueltas a la idea de coger uno de los vehculos y adentrarme abiertamente hacia el mar. Pero estaba tambin convencido de que no dara resultado; si no me mataban las avispas, lo haran los simbos, nombre que habamos dado en generalizar, para designar a los esclavos de las avispas. Ya tena un escarmiento de lo que pensaban ellos de las guerrillas. En agosto muri Dave. Fue una verdadera desgracia. Habamos planeado un ataque contra un grupo de nidos que haba hacia el sudoeste, un poco ms all de la llanura de Somerset. En la escaramuza se vieron envueltos los dos Ferrets, y un puado de gente de a pie. Todo se llev a cabo con una facilidad asombrosa, pero uno de los coches no volvi. Era el que iba conducido por Dave, llevando como compaero encargado de las armas a Jesse Stokes; resbal y se precipit al fondo de una de las grietas de la tierra que pareca que se perpetuaban en la regin. Las lluvias del invierno no haban servido de mucho para aminorar la profundidad. Tan pronto como nos enteramos fuimos media docena de nosotros, con escaleras que metimos en uno de los camiones, y nos encaminamos hacia el escenario del accidente. Greg fue quien baj y estuvo ms de una hora perdido por aquellas profundidades. Cuando subi a la superficie, nos dijo que haba llegado a estar cerca del vehculo, aunque sin poder aproximarse totalmente, pero que haba desistido porque nadie haba respondido a sus llamadas, y que sin lugar a dudas, por la profundidad y los vuelcos que haba sufrido el coche, los dos estaban muertos. Una o dos noches despus de que ocurriera esto, me mand llamar. Baj a la cueva que desde haca tiempo utilizamos siempre que debamos reunimos para forjar planes. Greg estaba sentado junto a la lmpara, en la nica silla que podamos vanagloriarnos de tener. Con l estaba Pete, Len Dilks, Jones Cocinas y Maggie. Pete estaba en pie en uno de los extremos de la cueva y los otros estaban distribuidos por el suelo sentados sobre toda una variedad de cajas y trapos. La Cockney llevaba algo entre sus manos; de momento no supe de qu se trataba, pero luego me di cuenta de que era un arco. Dios sabe de dnde lo debi sacar. Qued sorprendido al ver el grupo. Qu es esto, el cnclave de los clanes? Algo parecido respondi Greg . Mira a ver si encuentras algn sitio donde dejar caer tus huesos, Bill, tenemos que charlar un rato.

Me sent entre Maggie y Owen. Greg comenz sin ms prembulos: Parece que tenemos algunas disensiones en el campamento, Bill. Te hice venir porque eres el nico que faltaba de los de la vieja guardia. Ahora estamos todos, o al menos lo que queda de nosotros. Supuse que no querras faltar. Pero qu es lo que ocurre? dije. Aunque me daba la impresin de que ya saba de qu se trataba. Maggie estaba jugueteando nerviosilla, con el dobladillo de su jersey, y retorciendo entre sus dedos algunas hebras de lana. Queremos marcharnos, Bill dijo Maggie . Len, y yo... y Jones. Hemos hablado de ello en varias ocasiones y hemos llegado a esta conclusin. Despus de que el pobre Dave... bueno, que no queremos permanecer aqu encerrados por ms tiempo. Me estremec. No haba podido borrar de mi memoria la impresin que me produjo el ver el coche con las cuatro ruedas al aire, en el fondo de la grieta. Comprendo tu posicin, Maggie. Pero, hacia dnde queris ir?, eso es lo importante. Pareci insegura. Len Dilks se volvi hacia m, frotndose lentamente su mano izquierda destrozada. Dijo tranquilamente: Pues es eso, chico. Hubo un tiempo en que formbamos un grupo compacto de una docena. Quince, para ser ms exactos. Y ahora mira. Nos podemos contar con los dedos de una mano. Incluso yo... No vamos a ninguna parte dijo Maggie . No podemos salir victoriosos de esto. Lo sabemos bien. Siempre lo hemos sabido. No es ms que esperar y esperar, para que al final te maten; no importa lo que hagamos as ser. Pete intervino amargamente: Pues para eso vinisteis aqu, amigos. Lo que ocurre es que hay gente que nunca est contenta... Cierra el pico grit Greg . Lo que tengas que decir lo dirs ms tarde, Pete. Primero deja que oigamos lo que tenga que decir Maggie. Pete se mordi los labios. Alz el arco sin flecha, apunt en direccin contraria a nosotros y dispar. La cuerda qued vibrando. Maggie dijo reposadamente: No creo que tenga mucho ms que decir. Excepto que lo que Len dice es cierto. En un momento fuimos quince. Ahora seis. Y no duraremos mucho. Cundi el silencio. Si hubiera alguna razn para ello, Greg. Pero esto es todo. S..., bueno, ya lo sabis, si esto nos condujera a algo, si tuviera alguna finalidad. Pero estamos acabados. Aplastados. El ejrcito no consigue vencer a las avispas, y nosotros tampoco, por descontada. No vamos hacia ninguna meta. Eso lo dirs t, amiguita... Fue Pete quien habl. Greg la mir fijamente. T piensas igual, Owen? dije yo. Por el estilo. No veo ni una pizca as de claridad en el futuro... Bueno, aqu, ya hemos pasado bastante. Todos. Queremos marcharnos, Greg. Cualquier cosa es mejor que esto. Llegamos incluso a pensar en marcharnos una noche sin deciros nada. Pero cremos, bueno, ya sabes..., que era mejor decrtelo. Nos pareca ms correcto... Greg asinti con la cabeza lentamente. La luz de la lmpara le daba a su rostro un aspecto contrado. Te agradezco el detalle, Maggie. Pero a m no me debis nada. Todo cuanto he hecho ha sido mataros a la mayora.

Con eso no estoy de acuerdo dije rpidamente T nos sacaste de aquel maldito campamento. De habernos quedado a estas horas seguramente estaramos todos muertos. No es bueno pensar en lo que podra haber ocurrido dijo sonriendo . Slo hay que tener en cuenta lo que ha... El arco zumb de nuevo. Llegamos incluso a pensar... intervino Jones Cocinas , qu tal si nos furamos todos juntos, Greg? Greg estaba todava sonriendo: Esa idea ya haba pasado por mi cabeza. Tal como ha apuntado Bill, la cuestin est en saber a dnde ir. Yo creo que al menos podra aportar una idea. Hacia el sur. A la isla de Wight o ms all incluso. Sabemos que en algn sitio se ha organizado una resistencia. Lgicamente tendra que ser en las islas. En sitios donde las Furias no puedan llegar fcilmente. Pete se ech a rer. El bueno de Bill. Nunca se da por vencido, eh? Pero podra estar en lo cierto. Creo que es la mejor alternativa... Maggie dijo con voz reposada: Hay otra... Esperamos. Abandonar explic al fin . Ir a uno de los campamentos. O ir directamente hacia las avispas. Necesitan gente que trabaje para ellas. Hasta ahora no han matado gente en los campamentos. Si esa fuera su intencin a estas horas ya lo habran hecho... Greg neg con la cabeza. Ya os dije una vez en el campamento lo que iba a ocurrir. Y no estuve muy equivocado. Ahora escucharme esto tambin. Esa no es ninguna alternativa, al menos para m. Vosotros sois dueos de tomar la determinacin que queris. Pero yo digo lo siguiente: Estamos todava en una fase de transicin. Poseemos muchas habilidades que les son necesarias a las avispas. Podramos trabajar para que en el invierno no se extinguiera el fro y durante todo el ao para alimentarlas. Tal vez ahora somos indispensables. Pero eso no durar siempre. Esos cornudos bastardos van aprendiendo, poco a poco, cada vez ms. Lo han demostrado ya. Y cuando hayan aprendido bastante, cuando ya no les seamos necesarios, cuando sepan plantar en nuestros campos y conducir nuestros vehculos, entonces... crack. Se pas un dedo de parte a parte por la garganta . El final. Se acab. Nos matarn. No pueden permitirse el lujo de tenernos toda la vida merodeando alrededor de los campamentos. Nos quieren, claro, pero quieren nuestros conocimientos. Y el saber es un arma de dos filos. Siempre lo ha sido. El saber humano nos dio la oportunidad de mejorar nuestro medio ambiente. Y de poner en orden muchas cosas en el mundo. Pero tambin nos dio la bomba de fusin. Sin la cual, no lo olvidis, no estaramos metidos en este maldito lo. Las avispas no tienen nada de tontas, y saben que igual que ellas aprenden cosas de nosotros, nosotros las aprendemos de ellas. Y en algn sitio habr siempre gente trabajando para hallar el modo y manera de destruir a esos bichos. No s cmo; quizs un virus;!a humanidad est muy adelantada en el estudio de los grmenes, y se sabe mucho de cosas que aparentemente son repugnantes... Me, llegar el momento en que se har algo. Tal vez no sea este ao. ni el siguiente, pero llegar. Por eso vine a estas colinas. Por eso no dej de luchar, aunque sea quiz por una causa perdida. Y es la nuestra una causa perdida. Greg? intervine. Y quin sabe eso? Yo no al menos. Todo cuanto digo es que estamos entre la espada y la pared. Y que no tenemos eleccin. Mir lentamente a cada uno de los presentes . Bueno, sometemos el asunto a votacin, o es que no somos ya una asamblea democrtica?

Yo me quiero ir dijo Maggie con firmeza. Tambin podramos tener nuestra oportunidad all en las islas. Como deca Bill... Len y Owen la secundaron. Greg chasque los labios y dijo: De acuerdo, ya hay cuatro en contra de quedarse. Pete? Yo esperaba que estallara de una vez este asunto mientras estbamos aqu, pero no lleg. Supongo que tambin habr avispas donde vayamos. As que podemos ir donde queris y all darles un pequeo tratamiento a las pobrecitas... Bueno, en ese caso yo me ir tambin con la mayora dijo Greg . Nos iremos. Los otros pueden marchar o quedarse. Yo les hablar. Pero antes quiero haceros una proposicin. Antes de salir de aqu quiero dar el golpe ms grande que hayamos dado nunca. Dejarles a las avispas un buen recuerdo nuestro. A unos kilmetros al norte de aqu hay una ciudad de avispas enorme. Es tan grande que ni por un momento sospecharn que vamos a atrevernos a tacarlas. Quiero aniquilarlas. He pensado detenidamente en ello y creo que podremos lograrlo. En cuanto haya acabado la fiesta nos iremos. A partir de ese momento todas las operaciones en esta llanura se habrn convertido en algo virtualmente imposible de llevar a efecto, de forma que de nada servira que nos quedramos. Qu decs? Mir uno a uno a todos los rostros y supe que ninguno iba a decir que no. Saldramos adelante. Por una incursin ms... En el silencio. Pete se puso a juguetear con el arco otra vez. Yo la miraba. El arco se curv demasiado y se oy un chasquido. El hierro se haba roto por el centro. Las piezas cayeron al suelo. Pete se sent en el suelo junto a las piezas, mirndolas con los ojos abiertos de par en par. Despus se ech a rer y lo tir todo a un rincn de la cueva. Dijo: Pues aqu tampoco era tan mala la vida. O no os disteis cuenta ninguno? Era el plan ms completo y delicado que hubiramos arriesgado nunca. En un punto determinado hacia el norte, el nico Ferret que nos quedaba estaba esperando con un par de camiones. El ataque consistira en dos partes. El coche de cabeza avanzara solo hasta situarse lo ms cerca posible de los nidos de la ciudad de avispas. Despus los camiones se encargaran de encender hogueras en distintos puntos, ms al norte. Confibamos en que las avispas caeran en la trampa de pensar que toda nuestra fuerza estaba concentrada en el Llano. Mientras las Furias estuvieran ocupadas con aquel engao el camin cisterna que llevbamos ira desparramando gasolina, que discurrira por la vertiente de la colina hasta anegar la mayor parte de la ciudad de las avispas. Lo que nadie saba era cunto tiempo pasara antes de que detectaran nuestra presencia. Greg lleg a la conclusin de que tardaran tres o cuatro minutos. Cuando nos divisaran arrojaramos las granadas y escaparamos lo antes y mejor que pudiramos. De conseguirlo dejaramos detrs de nosotros una enorme conflagracin; Greg confiaba en que la mayor parte de los bichos moriran entre las llamas, o al menos quedaran imposibilitados de alzar el vuelo para lanzarse tras de nosotros. Y as lo creamos todos... El viaje hasta all fue bueno. Se pararon los motores. Len baj del camin y empez a hacer los preparativos. Con todo a punto y las mangueras de la gasolina bien distribuidas por la ladera de la colina, nos ocultamos tras el camin y encendimos unos cigarrillos. Yo tena un sobresalto inexplicable en todo mi cuerpo. Siempre estaba nervioso antes de cualquier escaramuza. Me pregunt si los otros sentiran lo mismo. En mi reloj faltaban veinte minutos para empezar la operacin. Greg estaba apoyado sobre un lateral del camin fumando lentamente. Cada uno conoce perfectamente su misin? Len asinti: Yo tengo que darle a la bomba en cuanto las avispas se dirijan hacia la trampa. Despus slo hay que correr... Bueno, antes hay que prender la gasolina cuando las avispas vengan hacia nosotros. No est mal... va a ser fcil... Me alegro de que lo creas as... t ests bien, Bill?

Formidable. Embustero me dijo sonriendo . tienes casi tanto miedo como yo... Se oy un chasquido. La colina se estremeci casi imperceptiblemente. El ruido se volvi a or, esta vez ms fuerte. Yo empec a sudar. La voz primaveral de los temblores de tierra haca muchos meses que haba quedado en silencio. Pete aspir con todas sus fuerzas el cigarrillo mientras deca: Esto es precisamente lo que necesitbamos, as se despertarn esos bicharracos y estarn todos bien alertas... Por encima de nosotros, la luna, alta y serena, baaba el cielo de azul. Recuerdo el ruido de! primer temblor de tierra y el que destruy mi casa. Record el stano, a Sek y a Jane. Pero Jane estaba a muchos kilmetros de all, al otro lado del mar. Apagu la colilla y me puse en pie. Si sala con vida de este ltimo ataque a las avispas ah es donde iba a ir. Al otro lado del mar. Nada ni nadie iba a detenerme ms. Faltaban cinco minutos para la hora cero, y ya estbamos todos en posicin de ataque. El coche que deba llegar cerca de los nidos apareci a lo lejos justo a tiempo. Vi los faros, y sus luces me mostraron la gran cantidad de nidos que debamos atacar. Despus se oy el tableteo de unos disparos. La ciudad fue lenta en reaccionar. Cuando lo hizo el efecto fue indescriptible. Las bocas de la cisterna se abrieron rpidamente y la gasolina empeg a resbalar por la colina. Esper tendido sobre la hierba. A lo lejos vea las hogueras. La gasolina, sin duda, haba llegado ya a extenderse por todo el campamento. Qu les ocurra a las Furias? Estaran todas adormecidas? De pronto el aire se llen de ruidos. Greg lanz un grito que quiso ser una orden; las bombas fueron cayendo desde media docena de sitios sobre los alrededores del campamento. Y las llamas fueron cubriendo todo el cielo de luz amarillenta. Vi a las Furias que revoloteaban en el aire sumergidas en aquel infierno. Qued medio cegado. Pareca que toda la ladera de la colina hubiera hecho explosin. Haba fuego por todas partes, cuyas llamas parecan lamer las estrellas. Corrimos hacia los coches. Una oleada de calor nos azotaba la espalda. Nos metimos en el Rover ms prximo Pete, Greg y yo. Aceler. El coche iba dando tumbos y apenas consegua dominar el volante. Tras de nosotros la noche estaba teida de rojo. Nos dimos cuenta del error que habamos cometido antes de llegar a nuestro refugio. Si las Furias haban muerto a miles, a miles se lanzaron tras de nosotros, tratando de cortarnos el camino. Estbamos atrapados. Nunca lograramos salir con bien de aquello. Pete grit algo. No s qu. El retrovisor se puso blanco y despus o la premura de un claxon. Di un golpe de volante y me hice a un lado. El camin cisterna pas a escasa distancia de nosotros, bajando la vertiente con las mangueras todava pendientes de la parte trasera, saltando como culebras locas. An tuve tiempo para pensar que el camin no lograra llegar a destino. A aquella velocidad se tena que estrellar. Y as fue. Al pasar cerca de una de las grietas vimos el camin con las ocho ruedas al aire. Todo era confusin. Len debi haber saltado. Pero si lo hizo no le vi. No le vi... Las Furias venan peligrosamente tras de nosotros cuando llegamos a Chill Leer. Dos de los Rover vinieron tambin. No s qu debi ocurrirle al tercero. Nunca lo volv a ver. Entramos a trompicones. Casi es ms apropiado si dijera que camos a la primera sima, que no la bajamos. Pero ese obstculo no detuvo a los insectos. Se pusieron sobre el borde, plegaron las alas y caan como piedras. Las machacbamos literalmente a medida que iban cayendo, pero bajaban ms y ms, hasta que todo aquel lugar qued convertido en un caos. Una lmpara que haba quedado encendida se descolg y cay junto a nosotros, explotando con el choque. Alguien, me cogi una pierna, me revolv en la

oscuridad y casi en el mismo momento un fogonazo de unos disparos me pareci que cruzaba por delante de mi cara. Alguien lanz gritos de agona. La cueva estaba llena de humo. Apenas si poda respirar. Quise abrirme camino hasta donde haba visto a Pete por ltima vez. Tropec con algo, tend la mano y sent una frialdad horripilante que me la hizo retirar. Se encendi una linterna que me permiti ver un mare maremgnum de cuerpos, humanos y animales, que me hizo estremecer. Vi a Pete encogida, tumbada al lado de una pared rocosa. Fuimos por el pasadizo que nos conducira hacia la segunda sima. Una linterna iba delante de nosotros. Pete se debata, tratando de liberarse de m. Encontr la escalera, la hice bajar por ella y la segu a la mayor velocidad posible, hacia la oscuridad. An estaramos a mitad de camino cuando casi perd el equilibrio al resbalar sobre los travesaos. Alguien vena tras de m, que me pis los dedos. El zumbido de las alas volvi a orse con mayor intensidad. Las avispas nos seguan. El ataque de que haban sido objeto pareca haber soliviantado su paciencia; sta era la hora de la verdad. Iban a cogernos, no cejaran en su empeo hasta que lo consiguieran. Cuando llegamos al fondo, Greg estaba tras de m. Haba bujas almacenadas en el fondo de la sima: cog dos y puse una en la mano de Pete. Frente a nosotros hubo una voz que nos llamaba. Las avispas nos iban detrs. Fuimos cuatro los que llegamos al sifn: Greg, Pete, Owen Jones y yo. No s cmo Oven se haba hecho con un fusil, pero era la nica arma que tenamos. Nunca podramos luchar contra los insectos con un arma slo y adems sumidos en la oscuridad. No caba la menor duda. Slo haba una solucin y todos sabamos cul era. Tendramos que pasar el sifn a nado. Si el recorrido del tnel, totalmente cubierto de agua, era pequeo, habramos puesto una barrera entre las Furias y nosotros que nunca podran traspasar. Y si el tnel era largo... bueno, pues lo mismo daba una muerte que otra. Pete fue la primera. Nada hasta alcanzar la boca arqueada del tnel. Se dio impulso con los talones y desapareci. Despus fue Owen. y yo tras l; antes de entrar en el tnel o a Greg que me anunciaba a gritos la proximidad de las Furias. La frialdad del agua y la oscuridad me aturdieron. Nunca fui un buen nadador, y la escasa distancia que haba entre las dos paredes del tnel me impedan los movimientos. Despus de la primera media docena de brazadas necesitaba aire. Me sostuve, contando. Diez, once, doce, trece, catorce... dos ms... otra ms... Era imposible, la roca me impeda levantar la cabeza. O un ruido. Vi el chisporroteo de unos fuegos de artificio que estallaban en mis ojos. Solt el poco aire que me quedaba en los pulmones y un momento despus me estaba ahogando. Sent pnico. La cabeza me estallaba y el agua entraba a bocanadas en mis pulmones. Not cmo me cogan por un brazo y tiraban de m hacia fuera. Mis manos tocaron algo. Abr los ojos y comprend que estaba fuera del agua, tumbado y escupiendo sobre la roca. A mi alrededor la oscuridad era estigia, impenetrable, y el silencio, propio de una tumba. Captulo XIII Cuando me fui recuperando pase la mirada por el lugar donde nos hallbamos. Owen haba trado una linterna, que si en un principio pareca que no lograra hacerla funcionar, despus nos sirvi para acompaar nuestra soledad. Habamos perdido el control de tiempo y nuestros relojes, inundados de agua, se haban parado. Me pregunt durante cunto tiempo nos veramos obligados a permanecer all y cmo reaccionaran las Furias a nuestra desaparicin. Se creeran que nos habamos ahogado o nos esperaran con paciencia felina a que saliramos para caer sobre nosotros? Discutimos lo que sera ms

conveniente con voces alicadas. Le pregunt a Greg su opinin, pero se neg a darla y a hacer cualquier comentario. Las decisiones las tendramos que tomar nosotros; l estaba acabado. El desastre haba sido para l un rudo golpe. Se reproch a s mismo amargamente por haber sido el promotor de la destruccin de la colina. Hice cuanto pude por recordarle sus propios argumentos: en ms de una ocasin me haba convencido de que el medio de vida que habamos escogido era el nico posible. Pero no me hizo caso. No me hables de lgica, Bill me dijo apesadumbrado , es demasiado tarde para ello... Ahora comprendo que no soy ms que un maldito hipcrita y que deb darme cuenta antes. Vosotros erais los lgicos. Maggie tena razn. La nica cosa segura que podamos hacer era quedamos en los campamentos y correr la suerte con los dems. No soy un hombre lgico. Pero cuando... Me interrumpi con ferocidad: Nunca leste el discurso de John de Gaunt? Este real trono de reyes..., etctera, etctera... Hay en l mucho jingosmo y har estremecer el corazn de cualquier escolar. Creo que hallars mi respuesta en ello. Lo que me importaba a m era que esto era Inglaterra y que estaba ocurriendo en Inglaterra. Quiz despus no quede mucho para que uno se pueda sentir orgulloso. Los campos se quedarn tan verdes, exponiendo al aire y al sol la fuerza de sus races... Muchas veces continu he tenido la visin de toda la nacin cubierta de nidos. Desde Escocia, a travs de los Peninos, a travs de Gales y de los Midlands, hacia el sur, hacia Dorset y Somerset, y hacia el mar. Nidos, montaas de ellos, creciendo corno hongos por todas partes, y todos repletos de avispas blancas y amarillas. Esto ya no es una tierra, sino despojos. Un pueblo sumido en la pobreza, en la miseria. Un lugar donde los malditos bastardos han venido a engordarse. Eso podra ocurrir y es lo que yo quera evitar. Era simplemente emocin, sentimentalismo, quera mantener al menos un trozo de la vieja nacin limpio, eso es todo... Pete dijo con sorprendente amabilidad: No le preguntaste nunca a nadie, Greg, por qu se mantenan siempre igual un da tras otro y seguan adelante? Ellos podran haberte dicho lo mismo. No tenas que amarrarlos para que se quedaran, saban lo que hacan... Chasque los labios con impaciencia. De nada me sirve. Pete. Ya no veo las cosas con claridad. Me parece estar ciego... O cmo ella se acercaba a Greg. Vamos, no te preocupes, cario le dijo suavemente . Ests haciendo sufrir a la ta... Volvi a reinar el silencio. Nunca llegar a olvidar aquel silencio. Y as pasaron los minutos y las horas. Hubo un momento en que Greg se puso a hablar de nuevo. Haba recuperado el control de s mismo; haca uso de su voz para luchar contra el silencio. Nos habl de la formacin de las cuevas, de cmo las colinas haban emergido del mar, lentamente, y de cmo la lluvia haba ido haciendo perforaciones. Nos habl de las estalactitas y las estalagmitas y de su formacin hasta quedar convertidas en fsiles de aspecto vtreo. Y de ah pas a explicar los diferentes perodos de la transformacin de la tierra, sin olvidar los abismos de la geologa... Yo dorm mientras hablaba. Estuvimos en la cueva mil aos. Intelectualmente, saba que el tiempo se meda por horas, pero emocional: mente, subjetivamente, haba transcurrido un milenio. A buen seguro que nadie nos esperara durante tanto tiempo, ni aun las Furias. Aguantamos all cuanto pudimos, pero lleg un momento en que todos nos dimos cuenta de que habamos llegado al lmite de nuestras fuerzas. Padecamos hambre y nos habamos acartonados por la humedad. A veces nos pasbamos ratos enteros

golpendonos los brazos alrededor del cuerpo para hacer circular la sangre. No soportamos ms aquella situacin. Greg insisti en salir el primero. Nos dijo que esperramos su seal; si todava haba Furias al otro lado volvera inmediatamente, y si las avispas se haban ido intentara hacernos llegar una cuerda. Pete alz la voz en el momento en que se meta en el agua: Buena suerte, amigo... l, en contestacin, alz un brazo y lo onde en el ire. Despus desapareci. Nos pareci que haba transcurrido una hora. Probablemente no fue ms que un cuarto de hora. Ya no aguant ms y dije: Owen, tengo la impresin de que ha debido tener algn problema. Enciende la lmpara, ir a echar un vistazo. Discutieron conmigo para persuadirme de lo contrario, pero estaba completamente decidido, y si no lo haca en aquel momento quiz despus no tendra arrestos suficientes para ello. De haber habido Furias, Greg ya hubiera estado de vuelta; por tanto, lo ms seguro era que tuviera dificultades para sujetar la cuerda. Me met en el agua, estremecindome otra vez su frialdad, y desaparec por la boca del tnel. Esta segunda vez fue peor que la primera. La corriente de agua hacia emplearme con mucha ms energa que en el camino de ida, e incluso hubo momentos en que crea que retroceda en lugar de avanzar. Llegu al otro extremo del sifn. An no estoy seguro de cmo lo consegu. Cuando llegu a la superficie qued sorprendido de que la luz de la linterna me diera de lleno en el rostro. Habl un par de veces antes de darme cuenta de que Greg no estaba sosteniendo la luz. Estaba apoyada sobre una roca y nadie alrededor. Sal del agua y me castaeteaban los dientes. La cueva estaba sumida en el ms absoluto silencio. Avanc para recoger la linterna. No recuerdo haber sentido emocin alguna cuando vi a Greg. Slo fue como si se me hubieran nublado los sentidos. No poda ser; me produjo la misma sensacin de torpeza y aturdimiento que me hubiera producido el resolver una ecuacin con una sola solucin y que al obtenerla sta fuera totalmente descabellada. Estaba tendido hacia arriba, a unas cuantos metros del agua. Con las garras todava clavadas sobre l haba una Furia. Greg le haba arrancado los ojos al animal y todava tena los dedos aferrados a las cuencas vacas. Tena toda la camisa cubierta de sangre y estaba muerto. Es fcil suponer lo que ocurri. Cuando lleg al extremo opuesto del sifn y sali a la superficie se encontr con que todo el recinto estaba completamente tranquilo. Sali del agua y encendi la linterna con el fin de hacer los preparativos para guiarnos a todos los dems. La Furia no hizo ningn ruido, ni siquiera para que Greg se apercibiera de su presencia por el zumbido de las alas. Se limit a dejarse caer sobre l desde alguna estribacin de la roca y lo hizo con el silencio y la contundencia de una piedra... Tal vez Greg enviara a algunas gentes a la muerte, no soy yo quin para juzgarlo. Pero su final fue el ms duro y el ms solitario; ms que el de nadie. Nadie para ayudarle. Slo la oscuridad a su alrededor, la luz de la linterna y el silencio de la cueva; su respiracin jadeante y el restregar de sus botas contra la roca. Y aquel bicho sobre l, arandole y clavndole las garras sobre el pecho... Estaba todava con una rodilla clavada en tierra, mirndole, cuando los otros aparecieron por la boca del sifn. Nadie dijo nada, todos quedaron perplejos. Nos limitbamos a formar un grupo y a mirar a Greg. Apartamos a la Furia muerta de encima de l y empezamos en silencio a levantar una tumba de piedras sobre su cuerpo. Cuando hubimos terminado y el mojn tendra aproximadamente un metro nos retiramos. Yo todava me senta anonadado, como si formara parte de una profunda tragedia que se me haca incomprensible. Dije lentamente:

Senta... una atraccin profunda por las cuevas. Era fcil de comprender por el respeto y admiracin con que hablaba de ellas. Creo que hubiera preferido descansar aqu antes que en cualquier otro sitio... A mis palabras sigui el silencio y continu: Cree alguien... Hay algo ms que podamos hacer? Jones Cocinas, de pie, con la cabeza hundida sobre el pecho y las manos cruzadas por delante, empez a hablar, despertando leves ecos con sus palabras profundas. El Seor es mi pastor; l me llev hacia los verdes pastos y me condujo al lugar donde se tienden las aguas mansas... Esperamos a que terminara. Despus nos mir a todos nosotros y dijo: Tal vez no era muy apropiada, pero es la nica que recuerdo... Estuvo muy bien, Jones le dijo Pete tomndole por el brazo . Lo hiciste muy bien. Pero es curioso. No parece suficiente. Es como si faltara algo mucho mayor. Una gran ceremonia... Y lleg la ceremonia. Al ruido sigui un gran chasquido y not cmo la roca se mova bajo mis pies. Las rocas empezaron a desmoronarse. Pete se qued con la boca abierta. Yo not cmo los pelos se me ponan de punto y me era imposible hablar. El ruido fue muriendo, y despus volvi con un estruendo terrible. Aquella vez pareci ser el caos. Grit: El temblor de tierra...! Cog a Pete por una mueca y nos pusimos a correr. Jones iba a nuestro lado con la linterna en una mano. Subimos la primera sima y corrimos por los retorcidos pasadizos. La segunda escalera se balanceaba al ritmo de la convulsin; todo el recinto pareca venirse abajo. Vi uno de los enormes pilares que se inclinaba y se perda en la oscuridad de la sima. Trozos de piedra me cayeron sobre el pecho, y cuando por fin llegu arriba me qued agarrado a la pared que se estremeca, mientras Pete me gritaba cogindome. Vamos... Bill... vamos... Al ponernos en movimiento algo me pas rozando, y Pete chill. Era una Furia. All arriba estaba plagado de ellas y oa el zumbido de sus alas mezclado con el ruido del temblor. Al frente se vea la luz del da. Al cruzar la cueva principal vi cuerpos tendidos sobre el suelo, pero no tena tiempo para pararme a mirar. Owen estaba subiendo todava el ltimo tramo de escaleras. Cuando llegamos a la escalera que nos abrira el camino para escalar la ltima sima una avalancha de piedras caa sobre nosotros. El haberla visto venir nos salv. Nos quedamos pegados a la pared hasta que el peligro amain. Seguimos adelante. Llevaramos pocos metros escalando cuando Jones Cocinas pas por delante de nosotros, con los brazos y las piernas desmesuradamente abiertos. Fue a caer sobre la sima apestada de Furias. Me cay una piedra sobre la mano, dejndomela medio insensible. Pero segu atenazando la escalera y llegu arriba. Esper a Pete y vi cmo algo le daba de lleno en un costado. Ella lanz un grito y la escalera dio una sacudida mayor que nunca; el temblor de tierra termin con la misma rapidez con que haba empezado. Pete, ests herida? Asinti, mordindose los labios. Dnde? Se me han debido romper algunas costillas. Cristo... Tenemos que salir de aqu antes de que haya otro temblor de tierra... No puedo... Pete, por favor... Una vez fuera me sent sobre la hierba y dej descansar la cabeza entre las manos. Pete estuvo tumbada durante un minuto boca abajo y despus se levant y empez a

vomitar. Me acerqu a ella y la sostuve, rezando para que no vomitara sangre. No fue as, ni sangre ni nada porque no llevaba nada en el cuerpo. Cuando los espasmos terminaron la dej tumbada en el suelo y pude comprobar que se haba roto alguna costilla. Pero era de una importancia vital salir de all. Alejarnos de las cuevas. A excepcin del cuchillo que Pete llevaba en el cinturn estbamos totalmente desarmados, y en cualquier momento el cielo poda llenarse de avispas. Y si eso ocurra no habra remisin para nosotros. Me puse en pie, tembloroso. La tarde declinaba; habamos estado en Chill Leer ms de veinte horas. Todo era tranquilidad en los alrededores; la colina se tea de oro a la cada de la tarde. Ayud a Pete a caminar hasta donde habamos dejado los coches y con el mayor de los cuidados la sub a uno de ellos. Antes de subir yo mismo mir hacia atrs para echar un ltimo vistazo a la boca de la cueva. Greg Douglas yaca bajo una tumba tan enorme e impenetrable como pudiera haberse imaginado nunca un ser humano. E igual Jones Cocinas y una docena ms. A partir de aquel momento la tranquilidad de aquel lugar nunca volvera a quebrantarse. Ni aun en un milln de aos... Puse el coche en marcha y nos alejamos sin pensar en las avispas. En cierto modo, me alegraba de alejarme de las cuevas y continuar la vida. Ya se haba ocultado el sol casi por completo cuando divisamos un grupo de masas; eran tan pocas que ni siquiera se le poda comparar a un poblado. Par el motor y me mantuve a la escucha. Estaba seguro de qu: aquel lugar estaba desierto; se me haba desarrollado un sexto sentido para esta clase de cosas. Nos acercamos ms y ayud a Pete a entrar en la primera casa. El entrar fue fcil; la puerta principal haba quedado destruida y colgaba de un solo gozne. La casa no tena ms que un par de habitaciones. En una de ellas haba un viejo petate. Dej all a Pete y sal para ir a esconder el coche. Despus empec a buscar por el interior de las casas; no tuve mucha suerte. Haban sido todas saqueadas y destruidas y no quedaba nada. Encontr solamente un bote de leche condensada y una botella llena hasta la mitad del coac del ms barato. Se los llev a Pete; con una piedra hice un agujero en el bote y en un vaso puse leche. Lo termin de llenar de coac y se lo di; no saba si eso podra hacerle bien o mal, pero pareci calmarla. Estaba medio dormida o semiinconsciente. Encontr algunas sbanas, le hice quitarse sus ropas mojadas y la arrop lo mejor que supe. Hice fuego en la cocina y estuve media noche sentado junto a la lumbre secando las ropas de Pete y las mas. No faltara mucho para el amanecer cuando me qued medio dormido y tuve unos sueos horribles. O un ruido y reaccion inmediatamente. Media docena de avispas pasaban volando bajo muy cerca de nosotros, pero no prestaron atencin a la casa. Agradec a Dios que el fuego se hubiera apagado y el haber escondido el vehculo. El encontrar comida me tuvo bastante preocupado. Haba algunos conejos y gallinas por los alrededores, pero se haban vuelto salvajes. No poda ni acercarme a ellos. Busqu por las masas vecinas otra vez y encontr algo en lo que no haba reparado antes: medio metro ms o menos de goma elstica en perfecto estado, que me podra servir para hacerme un tirachinas. Y as fue; era bastante rstico, pero funcionaba. Ni aun de nio no haba jugado nunca con un aparato de aquellos, pero ahora tendra que aprender pronto. Por fin consegu coger una liebre. Y me cost ms de un par de horas el prepararla y guisarla. Encontr sal y algunas zanahorias salvajes en uno de los jardines. Las puse junto con la carne y el resultado no fue malo del todo. El guiso lo hice en una masa muy apartada; si el olor y el humo llegaban hasta las Furias y stas me cogan, a] menos Pete podra salvarse. Estaba todava muy enferma; la tuve que obligar para comer, y aun as no prob ms que un par de cucharadas. Le di lo que quedaba del coac y me prepar para pasar la segunda noche, arreglando sobre todo la puerta lo mejor que pude. Pas la mayor parte de la noche despierto; no o a las Furias, pero s a un perro que ladraba a lo lejos.

Y all estuvimos escondidos cinco das. Por la maana del sexto da Pete me dijo que se encontraba lo suficientemente bien como para viajar; lo puse en duda, pero ella insisti. Si tenamos que marcharnos, cuanto antes mejor. A la cada de la noche saqu el vehculo de donde lo haba escondido y lo llev junto a la casa. Encontr un viejo jersey para Pete. Tuve que ayudarla a ponrselo porque no poda levantar el brazo por encima del hombro; pens que el vendrselo le hara bien, ya que era lo que la gente sola hacer con las costillas daadas. Prob de hacerle un vendaje con tiras que cort de una sbana, pero slo el hecho de tocarla le causaba tanto dolor que tuvimos que dejarlo. La sub al vehculo y nos pusimos en marcha con la confianza de que encontraramos una carretera que nos llevara hacia la costa. Los dos das siguientes fueron malos. La tierra, hacia el sur de los Mendips estaba plagada de nidos y de simbos que iban en todas direcciones trabajando para las avispas. Era imposible hacer uso de las carreteras principales; no nos qued ms remedio que ir hacia el este. A la segunda noche, cuando empezaba a hacerme ilusiones de poder llegar hasta la costa, se revent una rueda del vehculo. Y no llevbamos ninguna de repuesto. Continu rodando sobre la llanta durante ms de media hora, pero no poda ser; me era muy difcil dominar el vehculo y el traqueteo le haca mucho dao a Pete. Sera mejor continuar a pie. El amanecer nos encontr en la inmensidad de aquellas tierras y el sol empez a quemar cuando llevaramos ms de una hora andando. Nos detuvimos a la sombra de unos matorrales. Yo haba llevado una botella de agua que compartimos, y continuamos la marcha. Al cabo de otra hora Pete termin por decirme que no poda continuar ms. Nos escondimos en el mejor sitio que encontramos, aunque no ofreca muchas garantas. Hacia medioda Pete me sac del estado de sopor en que haba cado. Me sent, me restregu la cara y lo nico que pens fue en si se habra terminado el agua. Qu hay, encanto? dije. No me contest, pero levant una mano y seal al frente. Vi el brillo del horizonte y durante un minuto no vi nada ms. Pero pronto distingu unos puntos brillantes que suban y bajaban para ir a posarse sobre la hierba. Furias. Se hallaban por todas partes, a la derecha y a la izquierda, y se perdan en la distancia. Pete se humedeci los labios con la lengua. Ah estn los nuestros, Bill; nuestras amiguitas... Yo continuaba mirando a las avispas. Parecan estar mordisqueando, explorando cada palmo de terreno, pero se vea a las claras que no hacan uso de su inteligencia. Tal vez eso no tiene nada que ver con nosotros. A lo mejor es uno de sus juegos. Neg con la cabeza. Encontraron el coche. Deberamos haberlo escondido. Nos buscan a nosotros... Ser mejor que te vayas t... Y qu demonios te crees que vas a hacer t? Sac el cuchillo que llevaba en el cinturn. Yo puedo cazar a una de ellas... vete, Bill. Vete ahora que an ests a tiempo... Las avispas se acercaban. Avanzaban con lentitud, pero inexorablemente. Era muy probable que nos vieran en cuanto nos pusiramos en movimiento, pero tampoco podamos quedarnos all sentados y esperar. Y ya estaba cansado de hacer heroicidades. Cog a Pete por la mueca. Quiso abrir mis dedos con la mano que sostena el cuchillo. Qu ests haciendo?... Bill, maldito seas... vete... Deja de hacer la imbcil. Y aleja el cuchillo antes de que nos hagamos dao uno de los dos... Se rebati y dej caer todo el peso de su cuerpo contra el suelo para que no la pudiera llevar. No...

Haz lo que te dicen... le grit en voz baja. La verdad es que no esperaba que me obedeciera, pero lo hizo al fin. Nos fuimos alejando. No haba ningn sitio donde escondernos, y estoy seguro de que las Furias debieron vernos. Pero no alzaron el vuelo para dejarse caer sobre nosotros. Por qu no lo hicieron? Continuamos caminando durante toda la tarde, descansando cuando nos fallaban las fuerzas, y contemplando la danza interminable de los insectos tras de nosotros. Tantas veces como nos dejamos caer para descansar pens que Pete no llegara a levantarse ms, pero llegado el momento, en un esfuerzo supremo, se pona otra vez en marcha. Pete no se quejaba, y no tena fuerzas ni para hablar. Su rostro pareca el de un cadver, con la nica diferencia de que estaba transido de un sudor fro. Pero la llegada del da siguiente pareci darle renovadas energas. Se mova tan rpidamente como yo, y an ms de prisa, arrastrando su cuerpo hasta el lmite de la resistencia, dndole todo el dolor que pudiera soportar hasta que llegara el momento de que le aliviara la muerte. Era su Camino de la Cruz. Escoga deliberadamente el peor camino para ella, saltando desniveles, y abriendo el camino en los zarzales. Yo caminaba con paso incierto, y ella me esper e incluso trat de sonrer. Le hubiera pedido que fuera ms despacio, podernos parar, hacer cualquier cosa menos lo que se haca a s misma, pero no me hubiera escuchado. Ya no. Continu caminando, pero era intil. Habamos sido anacrnicos desde un principio, fuera de la ley en un mundo extrao. El mejor medio de terminar era que nos mataran, a los dos a la vez, pero que lo hicieran rpido... Una carretera apareci ante nuestros ojos. Discurra por ambos lados de donde estbamos. Aquello pareci darnos aliento, pero al aproximarnos, las avispas quedaban tan cerca de nosotros que incluso podamos apreciar el brillo de su cuerpo y el grisceo de sus alas. Di media vuelta. El primer grupo de ellas estaba a tan escasa distancia que podran caer sobre nosotros en un instante. Pete se qued donde estaba, y se dej caer de rodillas. Se abri la camisa, dejando al aire su pecho, mientras el pelo le cubra completamente el rostro y el sudor le resbalaba por el cuerpo. Me mir y luego se volvi hacia las avispas: Bastardas deca , bastardas... Ni tan siquiera tienen que volar, Bill. Casi es mejor as, ser ms lento... Omos el ruido de un motor. Era un viejo camin de aspecto desastroso; la cabina era cuadrada y alta y los laterales suplementados con tablas que se balanceaban por el traqueteo. El camin se detuvo frente a nosotros y el chfer salt de la cabina. Era un hombre pequeo, de facciones rudas, que vesta unos pantalones sucios y un sweater. Se qued mirando alrededor y despus grit: Si estn por ah, salgan inmediatamente. Dnde estn? Nos escondimos detrs de unos matojos. De pronto Pete se levant. Blanda el cuchillo nuevamente en la mano: Aqu estamos, amigo. Qu le pasa? Corri hacia nosotros: Dense prisa, por lo que ms quieran... no tenemos ni un minuto que perder... Le segu sin entender una palabra. Los grupos de avispas estaban muy cerca. l ya estaba bajando el lateral posterior del camin; levant a Pete como pude y la sub; y yo tras ella. Haba una pila de sacos y un montn de paja. Nos cubrimos con ella. Antes de que estuviramos completamente cubiertos, el camin ya estaba en marcha. Unos minutos despus me di cuenta de que habamos logrado escapar. No hubiramos sabido decir hacia dnde nos llevaba. Pero al cabo de un rato el camin se detuvo. No es que se estuviera muy bien en aquella postura y casi sin aire para respirar, pero no hicimos ni un solo movimiento mientras cargaban ms sacos sobre la caja y al lado nuestro. Despus el camin se puso nuevamente en marcha.

A un kilmetro aproximadamente de all, tomamos una curva muy cerrada, y yo me abr paso hasta el lateral de camin para mirar. Pete vino tras de m; un segundo despus me apret el brazo con fuerza; y pronto o el ruido que le haba llamado la atencin a ella momentos antes. Ese ruido lo haba odo antes, y demasiado a menudo para poderlo confundir. Por encima de nosotros se alzaba una ciudad de avispas. Pete empez a debatirse para saltar del camin. Yo la sostuve. Era demasiado tarde para reaccionar; estbamos completamente rodeados de Furias. Entrbamos en un complejo de nidos; era la ciudad ms grande que haba visto nunca. El camin se detuvo. Tena la garganta seca y el sudor me corra por el rostro. El conductor se acerc a la parte trasera del camin y volvi a bajar el lateral. Yo abr la boca para decir algo pero el simbo, me contuvo con sequedad: No se puede hablar aqu dijo . Venga, de prisa... No hagan caso de las avispas, ahora no les harn ningn dao... El rostro de Pete mostraba una palidez mortal, y llevaba la mano apoyada sobre el cinturn cerca del cuchillo. Seguimos tras el gua por un tnel lleno de recovecos. De vez en cuando nos haca seas para que nos diramos prisa. Despus de mucho sudar y de cruzar por los lugares ms extraos llegamos a una habitacin alta y aireada, donde haba no obstante el mismo olor, desconocido para los, que nos haba acompaado a travs de los tneles. Haba grandes ventanales que iban desde el suelo hasta el techo. Frente a uno de ellos, haba un hombre sentado. Era un hombre de edad avanzada, con el pelo lacio y muy blanco. Vesta unas sandalias de cuerda, pantalones un tanto usados, e iba en mangas de camisa. Se levant al entrar nosotros, sonriendo ligeramente: Gracias, John dijo . No creo que tenga nada ms para ti por ahora despus se dirigi a nosotros . Sintense, por favor, quieren? Ahora la sonrisa se hizo ms amplia . Por el aspecto que traen me parece que no les ira mal un trago... Captulo XIV No s en realidad qu era lo que esperaba, pero por un momento la transicin a la normalidad me sobrecogi. Permanec sentado de un modo un tanto estpido, con el vaso en la mano y mirando su contenido. El simbo hizo un gesto despectivo con la mano y aadi: Elaboracin casera, creo que es. Pero no puedo ofrecerles nada mejor. No es muy malo; o tal vez es que uno se acostumbra a ello. Se nos qued mirando tranquilamente. Yo beb un sorbo y tos. Mir a mi alrededor, auscultando todos los detalles de la oficina. Al cabo de unos minutos, el simbo sac una pipa, la encendi y tir cuidadosamente la ceniza a un cenicero con agua que haba en el suelo. Exhal una columna de humo de olor fuerte, se me qued mirando y al fin dijo: Bien, cre que ser mejor que empiece yo por responder a las preguntas que evidentemente estarn deseosos de formularme. Qu es este lugar, quin soy yo, etctera, etctera... Asent con la cabeza y consegu decir: S, no estara mal de momento... Comprend que aquel hombre en cierto modo disfrutaba con aquella situacin. Hizo un gesto y explic: El complejo que vieron en su llegada hasta aqu, es conocido por nosotros por el nombre convencional de Nido 481. En cierto modo hace las funciones de capital de la regin. Aunque capital es un concepto puramente humano, y hay pocos puntos verdaderos de comparacin entre la cultura de los Guardianes y la nuestra. Mi nombre es Harmon; soy el Supervisor Simbitico de los nidos, e incidentalmente, de una gran parte

de los del sudoeste. Un ttulo ms bien rimbombante, pero desafortunadamente, la ocupacin... eh... no es remunerada volvi a sonrer. Qu dijo usted, Guardianes? Cultura de Guardianes? S. Las... eh... criaturas, que ustedes designan con el nombre, segn creo de Furias. Una interesante descripcin, aunque las Furias originales fueran, naturalmente, exclusivamente hembras. Pete estaba sentada en el extremo de la silla. Yo notaba la tensin que la consuma. Al grano, amigo le interrumpi . Hemos venido aqu para que nos liquiden o no? Harmon frunci el ceo y sacudi la cazoleta de la pipa. Dijo al fin: No. Oh, no... Pero su posicin es... eh... delicada. Me temo que estamos entrando en un perodo de dificultades. Mire dije yo , dgame simplemente qu es lo que hay en todo esto, quiere? Pero sin rodeos. Y hable en serio. He perdido el sentido del humor. Me mir un momento, y respondi: S, muchos de nosotros lo hemos perdido. Hubo unos momentos de tensin; despus se relaj y empez a hablar. Fue de su boca la primera vez que o comentar la historia de los seres que se haban denominado a s mismo los Guardianes, y de la burla tan colosal que haban perpetrado sobre la raza humana. Nos habl de cmo ellos haban estudiado nuestro planeta y haban realizado sus comparaciones de cmo haban llegado a constituir los primeros cuerpos con gran sacrificio, molcula tras molcula, formndolos de la nada, del agua y del aire; de cmo haban enviado a los primeros de su especie intencionadamente, de dos en dos y de tres en tres, hasta el da en que estall la bomba y se produjo la gran invasin. Entraron tres o cuatro hombres mientras Harmon hablaba. Eran individuos de aspecto barbudo y hurao que nos miraron con cara de pocos amigos. Un extrao presentimiento empez a hacerme un nudo en la garganta. Nos hallbamos en peor situacin que en las colmas; el menor movimiento sospechoso y todo habra terminado para nosotros. Mir a Pete de soslayo, y vi que su cara estaba ms blanca que la cal. Ustedes han sido ms bien un inconveniente para todos nosotros dijo Harmon . Hasta el extremo de que cuando supe que andaban errantes por las colinas decid hacerles venir hasta aqu para verlos de cerca. Vulgar curiosidad, simple y pura curiosidad... Harmon dije , pero qu demonios... Son el telfono. Se excus y cogi el auricular. Estuve atento a su conversacin y o: S... S, ya comprendo... Qu? Si le es posible, s. Haga cuanto est a su alcance... S, gracias, ya se lo har saber. Volvi a colgar el auricular y se dirigi a los dos hombres que haban entrado despus de nosotros Nuestros amigos del Grupo Ocho, Gren. Los de la tercera formacin han cortado otros seis tneles. Lleve ms gente all, por favor, y un par de patrullas de control de fuego. Por si acaso... El simbo se fue tranquilamente. Pero..., igame. A usted no s qu le parecern. pero a mi esos bastardos de bichos no me parecen ms que avispas. Usted parece saberlo todo respecto a ellos, qu hacen? Le hablan o algo as? S respondi . Me hablan. O algo as... Desde un principio, hubo humanos que estuvieron en contacto con un grupo de avispas que eran las nicas poseedoras de cerebro. No haba ms que unas cuantas, esparcidas aqu y all. En realidad no tena que ser nadie en especial. l paseaba un da por un campo cubierto de hierba bien cuidada, aquella primera noche, y oy las voces que le llegaban amenazadoras y prometedoras al mismo tiempo, sin saber desde dnde. Si voces es la palabra correcta, l habl de una deidad que no era luz ni sonido, sino una mezcla coloidal de ambos...

En circunstancias normales continu hablando vuestro grupo hubiera quedado exterminado desde hace tiempo; y John no hubiera podido traerles aqu con tanta facilidad, porque ellas se lo hubieran impedido. Pero las ltimas avispas que han sido programadas, estn tan cerca de la carencia total de inteligencia que son casi mquinas. Seguro que an estn buscndoles por donde les encontr John; y habrn pasado una y otra vez y otra, por el mismo sitio. Harmon dije. Y estuve a punto de gritar: Qu es lo que pasa con las avispas? Las avispas dijo como si meditara mucho sus palabras , las avispas estn muriendo. Regresin racial... lo dijo como si la cosa no tuviera la menor importancia. Abr la boca para decir algo pero la cerr de nuevo. El telfono volvi a sonar; esta vez fue uno de los simbos el que respondi. No pude or lo que dijo. Supongo deca Harmon que ustedes dirn que esto es una locura. Pues... no lo es. Al menos tal como ustedes la conciben. Es por el contrario, muy interesante. Verdaderamente... muy interesante. Las palabras carecieron totalmente de expresin; ms bien parecan tan solo sonidos. Recuerdo un suceso ocurrido en una ocasin dijo Harmon en el que, se dice, que un individuo fue enterrado vivo, por... en... yo no s qu cosas que ya he olvidado. Parece ser que le pusieron un tubo que le iba hasta la boca, y que le permita respirar. Y, sin embargo, muri. Parece una irona; pero la deduccin lgica es que la nica persona que puede ocupar una caja de muerto es un muerto. Pues en un sentido muy parecido los... eh... Guardianes mal interpretaron la gran influencia de los cuerpos materiales. Juguete un poco con sus dedos largos y blancos sobre la mesa, que inconsecuentemente, me recordaba la antena de una avispa . Consideren el problema dijo Harmon y su solucin. La necesidad que tenan de un cuerpo bien estructurado, un cuerpo perfecto, y de una forma adaptada totalmente al medio ambiente que haban escogido para s mismos. Algo poderoso, casi indestructible... Cuanto mejor eso, lgicamente que coger una mquina, el armazn de un insecto, algo que ha ido tomando forma a travs de incontables millones de aos de evolucin, y por tanto es una cosa casi perfecta ya por s misma, y perfectamente apropiada para vivir en este viejo y pequeo mundo. Y tuvieron que coger ese caparazn y despus ir copiando una por una todas sus membranas y detalles ms nfimos. Pero lo hicieron as y respiraron vida con su resultado. Su vida... Pero no se dieron cuenta hasta que no fue demasiado tarde de lo que haban hecho. Da esa impresin, parece que eso tenga que ser cierto, si se mira independientemente de que la talla de un gusano o de un mosquito tienen pocas probabilidades de llegar a adquirir una verdadera inteligencia. Un gusano ser un gusano, un hombre un hombre, y una avispa una avispa... Fue el cerebro de las propias avispas quien las destruy... el de algunas de ellas, claro... y destruy sus habilidades ms remotas, y sus recuerdos raciales... porque ellas construyeran nuevas mentes, al mismo tiempo que queran perfeccionar su cuerpo. Y una vez que los Guardianes vieron atrapados sus cuerpos dentro de un nuevo armazn, se convirtieron en avispas. Herbvoras, carnvoras.. Una soberbia irona, no creen? Los Guardianes podran haber sido dioses dorados, si hubieran querido; pero aun as hubiera tenido que tener limitaciones de dioses, las cuales podran o no haber sido considerables... Mire dije vayamos por partes. Quiere usted decirme acaso... Los Guardianes estn muriendo dijo interrumpindome con la voz y alzando una mano . La invasin... eh... ha llegado a su fin. Se vieron forzados a tener que dominar... eh... disciplinas y conocimientos extraos. En inters de su supervivencia quisieron poder dominar el uso de las bombas, de los fusiles, y de los tanques. Tenan una desventaja dijo , una desventaja... Bill, querido... tena que haberlo advertido por el tono de su voz. No la mir. Ahora vea perfectamente la fatal regresin de un grupo de mentes. Si un indicio era un genio, la raza se converta en una superespecie. Pero si uno se volva loco...

Entonces si no entiendo mal, Harmon, usted quiere decir que las avispas para lograr su continuidad hubieran tenido incluso que llegar a estudiar. Porque saban que de no ser as, hubiera llegado un da en que nosotros las hubiramos barrido de la tierra, las hubiramos dominado... Y no podan comprender... S dijo tranquilamente . Su... eh... decaimiento es evidente. Pronto sern incapaces de una accin coherente... O sea que usted interpreta que ellos eran... nudos de energa o lo que fueran, que iban flotando en el espacio y que nos estudiaban. Que eran lgicos, que posean todos los conocimientos, y que saban perfectamente lo que hacan. Escogieron el tipo de cerebro que quisieron, pero con el que contaban poder dominar la tierra. Y saban que todo ello lo tendran que hacer con mquinas... Se qued mirando fijamente y su respuesta pareci venir a mi mente por la simple aquiescencia de su silencio. Harmon dije. Cundo vinieron? Sus manos temblaron momentneamente: Es difcil responder a eso respondi , el tiempo no se manifiesta en ellos bajo el mismo concepto que nosotros tenemos de esa palabra. Para ellos su nacimiento era el trabajo de lo que nosotros podramos llamar una hora. O mil aos. La primera vez que nos observaron no eran mquinas. Vespasiano fue el regente de Roma... Pete salt de la silla, y se fue hacia la puerta con el cuchillo en la mano: Bueno, ya est bien de parloteos, Bill. Son esbirros, aun no te has dado cuenta? se es un esbirro. De su cabeza no sale... Harmon ni se movi. Dijo con desgana: Deje eso, quiere? Crame, comprendo perfectamente sus sentimientos pero... Me extraa que los comprenda, me extraa simbo... hizo uso de esa palabra con toda normalidad, como si casi fuera un cumplido. Los hechos ocurrieron con rapidez. El hombre que nos haba trado en el camin apareci tras ella por la boca del tnel. Pete vio cmo mi rostro cambiaba de expresin y se quiso volver rpidamente, pero el otro ya le haba atenazado la mueca. Reaccionando de inmediato me puse en pie; alguien me dio un golpe seco por detrs que me dej tendido en el suelo; toda la habitacin me daba vueltas. Me puse de rodillas y vi a Pete que se debata denodadamente; dos hombres la sostenan pero ella no cesaba en su empeo. John segua sujetndole los brazos, y ella baj la cabeza y la mordi como un gato. El hombre lanz una maldicin y otro la abofete. Pete le escupi y le dio un rodillazo en el bajo vientre que le dej tendido en el suelo. Al que haba cado, cuando empezaba a reincorporarse, le di dos puetazos en plena boca antes de que ni siquiera me diera cuenta de que yo tambin estaba luchando. Alc la mirada iracundo; y vi el tambor de un revlver. La mano que lo sostena era firme. Harmon nos dijo: No hagan un movimiento ms, o ese hombre les matar... Me levant y fui hacia Pete. El hombre que tena el revlver dijo: Llevadles a donde les encontrasteis. Dejad que las avispas acaben con ellos. No sirven para otra cosa... Harmon neg con la cabeza y dijo imperativo: No. Ya habido bastantes muertes avanz por detrs de la mesa para acercarse a nosotros. Hasta entonces no me haba dado cuenta de que era un hombre muy pequeo de estatura . Tal como les dije nos advirti durante los tres o cuatro prximos das las cosas se pondran muy difciles. Dentro de unas horas las avispas perdern todo control. Y cuando eso ocurra, todo degenerar en una anarqua. Y nuestra gente no podr aguantar la tensin indefinidamente. Tenemos pues que encerrarles por un breve perodo al menos, por su propio bien. Yo les garantizo que no les ocurrir nada. Se nos acerc un poco ms y nos habl con voz que pareca impenetrable . Hice lo que me pareci ms correcto; desde un principio. Espero que lo... eh... comprenden. Lo que me pareci ms correcto...

Nos llevaron nuevamente por el tnel. La habitacin en que nos metieron era pequea y oscura. La nica abertura que tena era la puerta, que se cerr tras de nosotros, y que estaba hecha de barras de hierro. Haba un petate y un par de mantas. Pete se tumb y permaneci con los ojos cerrados. Nuevamente volvamos a or el zumbido caracterstico de las alas de las avispas. Al cabo de un rato nos trajeron una bandeja con comida. Haba una botella de agua, un par de rebanadas de pan, queso y un poco de mantequilla de fabricacin casera; y milagrosamente, un poco de tabaco, papel para liarlo y cerillas. Pete bebi un poco pero no comi nada. Hice un par de cigarrillos y le di uno a Pete encendido. Despus me acerqu a los barrotes de la puerta. A unos cuantos metros haba un simbo con un rie en la mano. Al verme me hizo un gesto para que me apartara de all. Volv a entrar y me sent junto a Pete. En el mismo momento en que me sentaba o algo que me parecieron disparos, pero distantes. El sonido llegaba un tanto confuso a causa de los tneles. Pero el tiroteo continuaba; me pregunt la razn por la que estaran luchando, ya que a estas alturas nadie poda ganar nada ya. Pens en Harmon y en los otros como l. Gentes que haban crecido de la nada hasta llegar a obtener un poder ilimitado, y a ser los ms apreciados confidentes de las avispas. Qu sera de ellos cuando todo hubiera terminado? Se les tratara como traidores o como hroes? Me volv para mirar a Pete, Tena los ojos abiertos y me estaba mirando a su vez. Pete le dije , ests bien ahora? S su voz careca de fuerza. Solo denotaba abatimiento . S, estoy bien, por qu no iba a estarlo? No ests bien. Qu es lo que te pasa? Ya te lo he dicho, amigo dijo estoy bien... Hice cuanto pude para que hablara, para distraerla de los pensamientos oscuros que yo saba que la acechaban. Y lo consegu, pero con ello la conversacin se deriv hacia sus primeras andanzas, y volvieron las autorecriminaciones. Le hubiera querido decir muchas cosas, pero no saba cmo expresarlas. Quiz no era ms que una reaccin humanitaria, pero me dola verla tan desgraciada. Estaba junto a m, y poda tocarla, pero no poda evitar, en la penumbra de nuestra celda, el que viniera a mi memoria el oleaje de un mar grisceo. Como Jane en el Enchantress... Me inclin y la cog por los hombros. Creo que hasta lleg a hacerle dao. Pero las palabras vinieron a m; vea perfectamente lo que quera que ella comprendiera. Habl deprisa, apresuradamente a decir lo que pretenda, antes de que se me olvidara: Pete, aquello de las avispas. Aquello de que queras morir. En las cuevas y luego fuera en las colinas. Y ahora... hacindote dao a ti misma porque no encuentras quien te lo haga. Tienes que dejar de pensar y obrar as. Es demasiado tarde, aquello ya no tiene importancia. Perdiste la oportunidad... Alz las manos y quiso desembarazarse de las mas. Pero apret ms y continu: Esta vez me vas a escuchar, quieras o no. Queras ser una mrtir. Queras liberarte de una vez para siempre de tus sentimientos. Dijiste que t misma habas contribuido a que murieran las Furias, y te reprochabas el no haber hecho bastante para salvar a tu padre y a tu madre y a tus hermanos de las avispas, y tenas que morir para enderezar las cosas. Pero mentas, y esa no era la razn. Yo te dir lo que te pasaba. Sentas lstima de ti misma. Incluso antes de que vinieran las avispas. Sentas lstima por aquello en lo que te habas convertido, y lstima por lo que habas hecho. Me hablaste una vez de un muchacho al que nunca quisiste cuando tenas quince aos, pero que se sinti muy desgraciado por haberte perdido. T eras libre, y demasiado joven. Pete, date cuenta, todo ello pertenece al pasado, y las Furias no tienen nada que ver contigo. No tienen nada

que ver ni contigo ni conmigo, comprendes? No puedes continuar luchando ahora, no puedes morir porque los romanos conquistaran las Galios... Haba estado tratando de retorcerse y defenderse para liberarse de m, pero de pronto, se me qued mirando fijamente sin oponer la menor resistencia. La expresin de su rostro cambi totalmente, e incluso, tras algunos guios, dibuj una sonrisa. Pero lo que estuvo pensando o lo que me hubiera dicho, nunca lo supe. La habitacin se estremeci como si la hubieran dado un golpe con una maza gigante. Pareca que los muros y el techo fueran a caer sobre nosotros. Y la convulsin se reprodujo, incluso con ms violencia. Y sbitamente, la luz se apag. Omos gritos, chillidos, y nuevos disparos. Hubo un momento que no supe qu pensar. Fui corriendo hacia la puerta; la luz haba vuelto, pero ahora era ms roja; o con mucha ms agudeza el ruido de las avispas. Poco a poco fui comprendindolo todo. El complejo residencial de las avispas estaba ardiendo. El guardia que antes nos estuviera vigilando haba desaparecido. Vi que la cerradura de la puerta consista tan slo en un viejo candado. Trat de forzarlo empujando. Se resisti. El olor a cosas quemadas y el humo que empezaba a irritamos los ojos, me dieron nuevas energas. Empuj con renovada violencia. Y el candado cedi. Pete me cogi de la mano, y corrimos, tropezando casi constantemente. Cuando salimos al aire libre nos encontramos con las llamas, inmensas, sobrecogedoras que azotaban los nidos las avispas, y tuvimos que dirigirnos hacia otro tnel. Durante ms de una hora, todo aquello nos pareci una pesadilla. Y aun as no conseguimos salir de aquella atmsfera de humo y llamas. Los pulmones pareca que fueran a estallar de un momento a otro, tanto por la alocada carrera que llevbamos como por el aire rarificado que tenamos que respirar. Ninguno de los dos podamos seguir corriendo por mucho ms tiempo. Pero seguimos adelante decididos a llegar hasta el lmite de nuestras fuerzas. Pasamos por en medio de dos nidos, y un calor sofocante, pareca quemarnos la piel. Al cabo de unos cinco minutos de continuada carrera, habamos logrado salir del permetro de aquella zona. Nos volvimos y vimos cmo muchos nidos se derrumbaban. Continuamos nuestra marcha, ahora caminando, y recrendonos en el aire fresco que azotaba nuestros rostros. Estbamos demasiado cansados para hablar; nos conformbamos con vernos libres de nuevo vivificndonos en el espacio que se abra ante nosotros. Con las primeras luces del amanecer, llegamos al mar. Ni lo esperbamos; apareci ante nosotros al franquear la ladera de una colina. Despus de tanto tiempo, y de tantos esfuerzos la vista del mar, casi no representaba nada para m. Proseguimos nuestra marcha por la colina para acercarnos al mar. Pero el instinto de escondernos era todava demasiado fuerte como para olvidarlo. El mar se hallara a unos veinte metros por debajo de nosotros, golpeando con sus olas contra las rocas. Entre stas, que formaban un anfiteatro sobre el mar, encontramos casualmente una pequea gruta. Pete fue la primera en introducirse en ella. Un momento despus me habl desde la penumbra: Bill me dijo acerca de lo que me estabas diciendo antes. Olvdalo. No tiene importancia. No me respondi . Es que haba algo en ello de curioso... Y no dijo ms. Me sent a su lado, encend un cigarrillo, y cuando le ofrec uno a ella, no me respondi. Estaba dormida. Yo tambin me traspuse un poco, y cuando despert, la luz del da haba tomado todo su esplendor. Habamos pasado la noche en la gruta, pero salimos inmediatamente Pete estuvo desperezndose, y bostezando, lo cual le daba un aspecto lobezno, con los pelos revueltos sobre la cara, y que me hizo pensar en la impresin que el vernos en esas circunstancias nos hubiera producido en otros tiempos.

Yo estaba con la mirada perdida en el horizonte de mar. Al final pareca que todo iba a resultar fcil. Lejos, resplandeciendo bajo los rayos del sol, apareci un helicptero. Avanzaba a velocidad reducida y relativamente bajo. Empec a dar voces y agitar los brazos al aire. Tras incansables intentos, el piloto debi verme. Se acerc efectivamente, y casi parado en el aire, nos tendi la escalerilla. Puse sobre ella a Pete, y despus sub yo. El ruido de los motores se ampliaba en aquel acantilado rocoso, y casi estaba sordo, cuando llegu arriba. In mediatamente el aparato se puso en movimiento hacia mar abierto. El ayudante del piloto, cerr tras de nosotros la trampilla, y nos dijo: Tenemos orden de hacer vuelos de inspeccin por aqu por si podemos recoger a alguien. Qu demonios le ha ocurrido a las avispas? Era un joven rubio con una insignia del Ejrcito del Aire, pero que vesta un sweater de civil. Pues que se han vuelto locas respond . Trat de explicar los ltimos acontecimientos alzando la voz por encima del ruido de los motores. No s si realmente me creyeron o no. Al cabo de media hora de volar sobre el mar, vi que pasbamos por encima de la Isla de Wight, y poco despus Guernesey apareci a nuestra vista. Aterrizamos sobre un plataforma que se alzaba sobre el agua en la orilla. E piloto apag los motores. Salt a tierra y el joven rubio ayud a Pete a hacer lo propio. Ella le sonri como una duquesa. No s qu rara sensacin me produjo el ver trfico J viandantes que iban y venan con toda normalidad. Haba vehculos del ejrcito por todas partes. Nos cruzamos con un jeep y con una ambulancia. Me volv hacia el ayudante y le dije: Mire, tendramos que hablar con su comandante. Es de una importancia vital. Me mir de un modo dubitativo antes de responder: En este momento estamos llevando a cabo una misin conjunta y hay tanto trabajo que la mitad del tiempo es casi imposible averiguar quin es el jefe de uno... Antes de ver al gran jefe blanco, creo que de todos modos, ser mejor que vayamos a presentarles a nuestro capitn. l les dir dnde tienen que ir despus de conversar un rato con ustedes... Me fastidiaba pero no me qued ms remedio. Sub en un jeep con Pete y nos pusimos en marcha. Al pasar por el embarcadero vi un grupo de pequeas motoras, y entre ellas distingu una que llevaba en un costado, el nmero diecisiete casi borrado. En la proa, las letras se lean perfectamente. Era el Enchantress... El Cuartel General de la isla, estaba situado en un gran hotel a orillas del mar. Nos hicieron entrar y nos tomaron los nombres una docena de veces. Ordenanzas y PM, nos llevaban constantemente de una mesa a otra. Despus nos dejaron solos en una habitacin donde por todo mobiliario haba tres o cuatro sillas y un montn de revistas. Cog una de ellas. Se titulaba la Gaceta de la Isla. La oje un poco y la volv a dejar. Al fin lleg otro ordenanza. Nos dijo que el Supervisor de Rehabilitacin nos vera inmediatamente. Tomamos un ascensor, y subimos al piso donde se haban instalado las oficinas principales. Nos metieron en un despacho, y lo primero que vi fue una mesa grande, con varios telfonos. Haba un hombre inclinado sobre ella, escribiendo, y embutido en un uniforme muy limpio. Alz la vista al ver que entrbamos, y empez a sonrer. Santo Dios... dijo. Y levantndose de la silla vino hacia nosotros. Cuando lleg a nuestra altura me tendi la mano dicindome: Hace ms de un ao, en el Llano... La ltima vez que le vi usted se haba hundido con un carro en una de las grietas, y las avispas merodeaban a su alrededor hasta ocultarlo por completo. Nunca pens en que podra volver a verle... Ni yo tampoco, Neil...

Haba rasgos en su rostro que no tena antes, y el pelo le haba encanecido prematuramente. Observ como yo le estaba mirando la bocamanga y sonriendo aadi : No hay nada como una guerra de estas imprevistas para que a uno le asciendan... Bueno, tomen asiento. Pero qu ha sido de usted muchacho? Parece Tarzn de los Monos...! Hubo un momento en que casi me olvid de Pete. Se haba quedado de pie junto a la puerta, con aspecto un poco embarazado. Fui hacia ella y la tom por un brazo: Este es el oficial Connor, encanto. Acurdate, te habl de l en alguna ocasin... Pete sorprendi a Neil mirndola de arriba abajo. Estaba todava de peor aspecto que yo; el pelo largo y una camisa y unos pantalones sucios. Lo siento amigo dijo Pete pero no he tenido tiempo de empolvarme la nariz... Le habl de nuestro encuentro con Harmon sin extenderme mucho. Neil me escuch en silencio. Cuando ya casi terminaba mi explicacin, son uno de los telfonos. Se trataba de una informacin de una de las naves vigas; ms all del cabo de Saint Alban, las Furias se estaban arrojando ellas solas al mar a millones. Formaban una alfombra negruzca sobre las olas. Neil cogi el auricular y se qued unos momentos mirndome. Luego lo volvi a coger, y al cabo de un momento dijo: Bradley, pngame en contacto con el viejo, quiere? S, inmediatamente... qu? No me importa lo que est haciendo, dgale que es la cosa ms grande y ms importante que ha odo desde que lleg aqu... Al cabo de unos minutos los telfonos sonaban desenfrenadamente. Se convoc una conferencia con todo el Estado Mayor que me pareci durar cientos de horas. Despus, cuando todo pareca haber terminado llam a una estengrafa, y nos dijo: Vengan, los dos. Ya pueden volver a empezar desde el principio. Mejor ser que no se extiendan en muchos detalles, si no quieren... Cuando terminamos al cabo de una hora, tomamos unas tazas de caf, y nos pregunt algunas cosas ms que deseaba conocer. Por fin nos explic cmo les haban ido las cosas por las islas que por cierto tampoco haban sido muy agradables. Pero el ejrcito, bien organizado, con bombas, destructores y helicpteros, pero tambin haban hecho corto en toda clase de aprovisionamientos. La situacin humana ha adquirido caracteres caticos en todo el pas dijo Neil y la rehabilitacin va a ser un problema grandioso aun sin las avispas... mir a Pete un momento y luego me dijo a m , qu le ocurri a aquella muchacha... Jane? Aquella que usted estaba cuidando. Pero si tiene que estar aqu. La dej en un bote que he visto antes, y tiene que estar por aqu... Y cmo lo sabe, muchacho? Porque ya le he dicho que vi el bote viniendo hacia aqu. Enchantress. Puls el botn de un intercomunicador: Connie, trigame el archivo del Bote Diecisiete, quiere? Deprisa. Encendi un cigarrillo . Esto tambin forma parte de mi trabajo. Tomamos nota de todas las embarcaciones y coches que hemos encontrado hasta ahora, por si alguna vez los pudiramos devolver a sus dueos. Entr una muchacha y dej un expediente sobre la mesa. Lo abri y al cabo de un momento dijo: Es un buen bote. Uno de los mejores. Ha hecho ms de una docena de viajes de aprovisionamiento hasta Francia. Despus aadi . Fue hallado a la deriva a unas doce millas mar adentro. No haba nadie a bordo. Lo siento... Not cmo la mano de Pete me apretaba el brazo. Caminbamos por una playa de arena blanca y fina. A nuestra izquierda se alzaba un pequeo montculo; el sol se estaba escondiendo por detrs de l, pero an llegaba a

teir de oro toda la superficie de mar que se abra ante nosotros. Me dola la espalda a causa de media docena de vacunas que me haban puesto antes de salir del Cuartel General. Caminbamos lentamente, saboreando la tranquilidad de que habamos carecido durante tanto tiempo. Ahora volva a tener la oportunidad de pensar reposadamente Jane. Dije: No llego a comprender lo que debi ocurrirle. Si... si las avispas hubieran cado sobre ella, se hubieran encontrado huellas. Alguien debi recogerla, no pudo desaparecer as como as... Pete no respondi. Un coche se acerc por la carretera que quedaba a nuestro lado. O cmo la puerta se cerraba, y ruido de pasos sobre la arena. Me volv para mirar y vi una muchacha morena y muy bonita, con un precioso uniforme. El Mayor Connor le enva sus saludos seor, est dispuesto para embarcar? Gracias, vamos en seguida... Tom a Pete por el brazo e hice mencin de dar media vuelta. Ella se detuvo y se solt de m. Eh...! dije ...qu pasa? Vete t Bill dijo sin mirarme . Yo me quedo... Qu? T... sigue buscando a esa chica. La encontraras. Tal como dijiste, no debe estar muerta. Espero que alguien la recogiera. Sin duda eso fue lo que ocurri. Tal vez est en Francia... Pete, qu demonios es lo que te propones? Quiso marchar en direccin contraria, pero no pudo ir muy lejos porque yo la sujetaba por detrs. De cualquier forma, yo no podra servirte a ti para nada. Fue una idea alocada; no s lo que se meti dentro de m..., es como un juego, verdad? Ya les explicars a tus pequeos cmo conseguimos sobrevivir a las avispas. Y no olvides que yo tambin contribu, no olvides eso... Pete dije . Pete, cllate... No s cmo ocurri, pero cuando me di cuenta, la tena entre mis brazos, y le estaba besando el pelo, las mejillas, su larga cicatriz, y ella estaba llorando. Eran las primeras lgrimas que le vea derramar; las lgrimas inundaron sus ojos y corran por su rostro... La tuve entre mis brazos hasta que se tranquiliz. Y le cost bastante. Por encima de su hombro vea el ocano y el lejano horizonte. Y pareca que las tinieblas se disiparon. He pensado mucho en Jane. Desde luego, no debi desembarcar en la Isla de Wight; pero por ms que he pensado, no estoy seguro de ninguna de mis suposiciones. Lo que le ocurri es un misterio que slo el mar podra aclarar. Y las Furias, claro. Ellas saban... Ahora me dedico a algo que nunca cre que pudiera hacer. Soy granjero. Muchos de los sobrevivientes hicieron lo mismo; Dios sabe que haba sobradamente tierra, y que cada palmo de terreno que se pudiera cultivar era de inmenso valor. Pete y yo vivimos en los Mendips, no muy lejos por cierto de Chill Leer. El pueblo agricultor nos prest mucha ayuda cuando empezamos, pero aun as tuvimos que aprender muchas cosas a medida que pasaba el tiempo, y los dos o tres primeros aos fueron verdaderamente agotadores. Pero tenemos las cosas ahora mucho mejor organizadas, y hemos alcanzado ya un nivel de normalidad. Los Mendips han vuelto a ser lo que eran; la mayora de los grandes centros urbanos y de las ciudades ms industriosas no han recuperado todava su podero, pero estn reconstruyendo su economa. Todo el mundo est haciendo un esfuerzo supremo, reemprendiendo una nueva vida. Este ao hemos conseguido incluso hacer algunas exportaciones a Francia y a los Pases Bajos y el verano pasado dos barcos con bandera norteamericana atracaron en Plymouth.

Cuando el recientemente constituido Departamento de Historiadores vino a m para instarme a que escribiera este libro, no estaba muy decidido respecto a algunos puntos. Me inclin por no citar para nada a Pete, pero despus de que se estableciera el Acta de Amnista, especialmente designada para zanjar casos como el suyo, ella me insisti para que lo explicara todo tal como haba ocurrido, Y me alegro de haberlo hecho; con ello tambin di satisfaccin a una de mis ambiciones. Y an tengo otra ambicin. Tapar a cal y canto la boca de Chill Leer, y colocar una placa con los nombres de las personas que vivimos y murieron all. Quiero que se les recuerde, al menos por un tiempo. An no lo puedo hacer puesto que el cemento est muy escaso, y apenas si lo vemos. Algunos de los grandes nidos que inexplicablemente se salvaron del caos de los ltimos momentos, han sido conservados como monumentos. Los smbolos fueron perseguidos a muerte tras la de las avispas; especialmente aquellos que colaboraron espontneamente en favor de aquellos bichos. Muchos de ellos murieron en el incendio de los ltimos momentos, y con ello pagaron lo que haban hecho. Lo siento; ellos, al igual que nosotros haban sido vctimas de las circunstancias. Como dijo Harmon, hicieron lo que creyeron ms correcto... No creo que las avispas lleguen a olvidarse nunca por completo. En cierto modo vivieron ms en nosotros ahora que entonces; pronto pasarn a formar parte del folklore, pero no dejarn nunca de perturbar de vez en cuando nuestros sueos. Sern los seres que araarn nuestras puertas en las noches de viento, y las caras que se adivinarn en la oscuridad de los bosques. Las tormentas zumbarn a travs de nuestras chimeneas y con ellas oiremos el zumbido de sus alas... An seguimos luchando para restablecer nuestro equilibrio tanto psquico como social; las ciudades son pequeas y las carreteras que las unen malas; y por las noches cerramos a cal y canto nuestras casas. No sabemos an la forma que va a tomar nuestro Nuevo Mundo; pero sabemos que todo lo que consigamos levantar, ser mejor que nunca. Tenemos que trabajar de firme para justificar nuestra inteligencia como la ms aguda que pueda haber en toda la galaxia. Los Guardianes acechan todava la conciencia de la raza humana; creo que al final hicieron honor al nombre que en un principio les dimos tan a la ligera. Para nosotros seguirn siendo siempre, las Furias. FIN